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O PREÇO DO PODER / Sidney Sheldon
O PREÇO DO PODER / Sidney Sheldon

 

 

Biblioteca Virtual do Poeta Sem Limites

 

 

O PREÇO DO PODER

 

Kate 1982

O vasto salão de baile estava cheio de fantasmas familiares que tinham acudido para ajudar a celebrar o aniversário dela. Kate Blackwell via-os misturarem-se com as pessoas de carne e osso e, no seu espírito, a cena constituía uma fantasia de sonho, enquanto os visitantes de outra época e lugar deslizavam em torno da área de dança com os convidados, despreocupados, de gravata preta e vaporosos vestidos de noite. Havia uma centena de pessoas na festa em Cedar Hill, Dark Harbor, Maine. “Sem contar com os fantasmas”, reflectia Kate Blackwell, com uma ponta de malícia.

Era uma mulher esguia, de estatura mediana e porte majestoso, que a fazia parecer mais alta. Possuía um rosto que perdurava na memória das pessoas com as quais convivia: traços faciais irrepreensíveis, olhos cinzento-alvorada e queixo voluntarioso, fusão de antepassados holandeses e escoceses. Tinha cabelos brancos, acetinados, que outrora deviam ter sido uma cascata negra exuberante, e, em contraste com as pregas graciosas do vestido de veludo-marfim, a pele apresentava a translucidez suave que a velhice por vezes proporciona.

“Não me sinto com noventa”, pensava ela. “Para onde foram todos os anos? Eles sabem”, prosseguiu, contemplando os fantasmas que dançavam. “Estavam presentes. Fizeram parte daqueles anos, da minha vida.” Avistou Banda, o rosto negro altivo e sorridente. E lá estava também o seu David, o David querido, alto, jovem e bem-parecido, com o aspecto que tinha quando se enamorara dele. Ao vê-lo sorrir-lhe, ela pensou: “Já falta pouco, meu amor!” E deplorava que não tivesse vivido o suficiente para conhecer o bisneto.

Os olhos de Kate esquadrinharam o salão até que o localizaram. Encontrava-se perto da orquestra, entretido a observar os músicos. Era um garoto, que se podia considerar bonito, quase com oito anos, cabelos louros, envergando casaco de veludo preto e calça de tartã. Robert era uma réplica do trisavô, Jamie McGregor, que se achava representado na tela por cima da lareira de mármore. Como se pressentisse os olhos da bisavó pousados nele, Robert voltou-se e Kate chamou-o com um movimento ondulatório dos dedos, em que cintilava o diamante de vinte quilates que o pai retirara de uma praia arenosa, havia quase cem anos, agora realçado pelo clarão do candelabro de cristal. Enquanto o petiz abria caminho por entre os pares de dançarinos, ela observava-o com prazer.

“Sou o passado”, admitia para consigo. “Ele é o futuro. O meu bisneto assumirá, um dia, a direcção da Kruger-Brent International.” Por fim, Robert encontrou-se a seu lado e Kate desviou-se um pouco para que ele pudesse sentar-se.

- Estás a gostar da tua festa de aniversário, bisavó?

- Muito. Obrigada, Robert.

- É uma orquestra formidável. Acho o chefe mesmo “mau”...

Ela olhou-o em confusão momentânea e acabou por sorrir.

- Isso deve querer dizer que é bom.

- Exacto - e o garoto sorriu igualmente. - Ninguém te dá noventa anos.

- Aqui para nós - replicou Kate, com uma risada -, não os sinto.

Ele pegou-lhe na mão e conservaram-se imersos em silêncio de felicidade, em que a diferença de oitenta e dois anos nas idades lhes proporcionava uma afinidade reconfortante. Kate moveu a cabeça para ver a neta dançar. Ela e o marido eram, sem dúvida, o par mais atraente que se movia ao ritmo da orquestra.

A mãe de Robert viu este e sua avó sentados juntos e pensou: “É uma mulher incrível. Parece intemporal. Ninguém diria as vicissitudes que conheceu.”

A orquestra interrompeu a actuação e o chefe anunciou:

- Minhas senhoras e meus senhores, tenho o prazer de lhes apresentar o menino Robert.

Este apertou a mão da bisavó, levantou-se e aproximou-se do piano. Após breve hesitação, sentou-se de expressão grave e concentrada, e os dedos principiaram a mover-se rapidamente no teclado. Tocava Scriabin e dir-se-ia o ondular do luar na água.

A mãe escutava e reflectia: “É um génio. Há-de tornar-se um grande músico.” Já não era o seu bebé. Pertenceria ao mundo. Quando Robert chegou ao fim, os aplausos foram entusiásticos e sinceros.

Algumas horas antes, o jantar fora servido ao ar livre. O jardim espaçoso e formal apresentava uma decoração festiva, com lanternas, fitas e balões. Os músicos tocavam no terraço, enquanto empregados de libré se moviam em torno das mesas, silenciosos e eficientes, para se certificarem de que os copos de Baccarat e os pratos de Limoges se mantinham cheios. Foi lido um telegrama do presidente dos Estados Unidos. Um juiz do Supremo Tribunal propôs um brinde a Kate.

O governador enalteceu-a: “...Uma das mulheres mais notáveis da história desta nação. Os donativos de Kate Black-well a centenas de instituições de caridade de todo o mundo são lendários. A Fundação Blackwell contribuiu para a saúde e o bem-estar de pessoas de mais cinquenta países. Parafraseando o falecido Winston Churchill, "Nunca tantos deveram tanto a tão poucos." Tive o privilégio de conhecer Kate Blackwell...”

“Lérias!”, cogitava Kate. “Ninguém me conhece. O fulano parece que se refere a uma santa. Que diria toda esta gente se conhecesse a verdadeira Kate Blackwell? Concebida por um ladrão e raptada quando ainda não tinha um ano de idade. Que pensariam se lhes mostrasse as cicatrizes de balas no meu corpo?”

Moveu a cabeça e fixou o olhar no homem que outrora tentara matá-la. Os seus olhos deslocaram-se para além dele e cravaram-se num vulto na sombra, que usava véu para encobrir o rosto. Tendo um trovão distante como contraponto, Kate ouviu o governador terminar a alocução e apresentá-la. Ela levantou-se com lentidão e, em voz firme e grave, proferiu:

- Vivi mais que qualquer dos presentes. Como diria um jovem de hoje, “grande avaria!”. No entanto, alegra-me ter chegado a esta idade, porque de contrário não estaria entre tantos amigos. Sei que alguns de vós vieram de países distantes para se encontrarem junto de mim, esta noite, e devem sentir-se fatigados da viagem. Não posso esperar que todos possuam a minha energia.

Registou-se uma gargalhada geral e aplausos.

- Estou-lhes profundamente grata por este memorável serão. Jamais o esquecerei. Os aposentos encontram-se preparados, se alguém deseja ir descansar. Quanto aos outros, segue-se baile no salão.

Soou novo trovão, agora mais próximo.

- Sugiro que entremos, antes que sejamos surpreendidos por uma das nossas famosas tormentas do Maine.

Agora, o jantar e o baile tinham terminado, os convidados achavam-se nos quartos e Kate ficara só com os seus fantasmas. Estava sentada na biblioteca, mergulhada gradualmente no passado, e, de súbito, sentiu-se deprimida. “Já não há ninguém para me chamar Kate. Partiram todos.” O seu mundo mirrara. Não fora Longfellow quem dissera: “As folhas das recordações produzem um sussurro lúgubre nas trevas”? Ela penetraria nas trevas dentro em breve, mas não imediatamente. “Ainda tenho de executar o acto mais importante da minha vida. Sê paciente, David. Não tardarei a estar a teu lado.”

- Bisavó...

Kate estremeceu e descerrou as pálpebras. A família entrara na sala. Ela contemplou-os, um a um, os olhos convertidos numa objectiva implacável, sem perder um pormenor. “A minha família. A minha imortalidade. Uma assassina, um ser grotesco e um psicopata. Os esqueletos Blackwell. Foi nisto que redundaram todos os anos de esperança, dor e sofrimento?”

- Não te sentes bem, avó? - a neta encontrava-se na sua frente.

- Apenas um pouco cansada. Vou-me deitar.

Kate levantou-se e principiou a mover-se para a porta, no momento em que explodia um trovão violento e a tormenta irrompia espectacularmente, a chuva incidindo nas janelas com a impetuosidade de rajadas de metralhadora. A família observava, enquanto a anciã alcançava o topo da escada com o aprumo habitual. Um relâmpago rasgou a atmosfera e soou novo trovão. Kate Blackwell voltou-se para os contemplar e, quando falou, empregou o sotaque dos antepassados:

- Na África do Sul, chamávamos a isto uma donderstorm. O passado e o presente começaram a fundir-se uma vez

mais, e ela atravessou o corredor em direcção aos seus aposentos, rodeada pelos fantasmas familiares confortáveis.

 

Jamie 1883-1906

- Isto é mesmo uma donderstorm, meu Deus! - exclamou Jamie McGregor.

Crescera entre as violentas tempestades das Terras Altas escocesas, mas nunca presenciara um espectáculo tão impressionante como aquele. O céu da tarde fora repentinamente obliterado por densas nuvens de areia que transformaram o dia em noite de um momento para o outro. Ao mesmo tempo, o espaço era iluminado pelos clarões dos relâmpagos, weer-lif>, segundo a denominação dos Africânderes - que queimavam a atmosfera, seguidos do donderslag, trovão. Em seguida, o dilúvio. Lençóis de chuva que esmagavam o exército de tendas e cabanas de estanho e convertiam as ruas de terra batida de Klipdrift em torrentes impetuosas de lama. O céu estava transformado num pandemónio com o ribombar quase incessante, como o troar da artilharia numa guerra espacial.

Jamie McGregor deu um salto rápido para o lado, no instante em que uma casa de tijolos crus se dissolveu em lama, e perguntou a si próprio se a cidade de Klipdrift sobreviveria.

No fundo, não se tratava de uma cidade, mas de uma aldeia de lona, uma massa compacta de tendas, cabanas e carroças que se acumulavam ao longo das margens do rio Vaal, habitada por sonhadores alucinados atraídos à África do Sul de todos os recantos do mundo pela mesma obsessão: diamantes.

Jamie McGregor era um dos sonhadores. Acabava de completar dezoito anos, um rapaz bem-parecido, alto, de cabelos louros e olhos cinzento-claro. Deixava transparecer uma candura atraente, uma ansiedade por agradar que resultava cativante. Tinha um temperamento despreocupado e uma alma repleta de optimismo.

Viajara quase doze mil quilómetros, desde a herdade do pai, nas Terras Altas da Escócia, até Edimburgo, Londres, Cidade do Cabo e agora Klipdrift. Renunciara à sua parte na propriedade que ele e os irmãos haviam cultivado com o pai, mas não estava arrependido. Sabia que obteria a recompensa largamente. Trocara a segurança da única vida que sempre conhecera por aquele lugar distante e desolador, porque estava disposto a enriquecer. O trabalho duro não o assustava, mas o produto do cultivo da herdade ao norte de Aberdeen era escasso. Mourejara do nascer ao pôr-do-Sol, com os irmãos, a irmã, Mary, e os pais, e não se podiam vangloriar de haverem arrecadado proventos dignos de menção. Uma vez, visitara uma feira em Edimburgo e contemplara as coisas extraordinárias que o dinheiro permitia comprar. Na verdade, tornava a vida fácil, quando se possuía com abundância. Ja-mie assistira à vida e morte na miséria de demasiados amigos para duvidar disso.

Recordava-se da sua excitação quando se inteirara da última corrida aos diamantes na África do Sul. Fora encontrada na areia a maior pedra preciosa que se conhecia, e constava que a área constituía uma vasta arca de tesouros à espera que a abrissem.

Comunicou a notícia à família numa noite de sábado, após o jantar, quando se sentavam em torno da mesa da cozinha.

- Vou partir para a África do Sul, à procura de diamantes... - anunciou com um misto de timidez e orgulho.

Cinco pares de olhos fixaram-se nele, como se acabasse de dar provas irrefutáveis de loucura incurável.

- À procura de diamantes? - ecoou finalmente o pai. - Não deves regular bem. Tudo isso que contam são balelas, uma tentação do demónio para impedir os homens de ganhar a vida honestamente.

- Porque não nos explicas onde vais arranjar o dinheiro para a viagem? - interpôs o irmão lan. - Isso fica do outro lado do mundo e não tens vintém.

- Se tivesse dinheiro não precisava de procurar diamantes - retorquiu Jamie. - Nenhum dos homens que lá estão é rico. Serei igual aos outros. Tenho miolos e braços fortes. Hei-de alcançar o meu objectivo.

- Annie Cord vai ficar desapontada - lembrou Mary. - Espera casar contigo um dia.

Jamie adorava a irmã, que era mais velha, aparentando quarenta anos, embora acabasse de completar vinte e quatro, e nunca possuíra uma coisa bela na sua vida. “Hei-de alterar isso”, prometeu a si próprio.

A mãe, por seu turno, sem proferir palavra, pegou na caçarola que continha o estufado que sobrara e afastou-se para o fogão.

Mais tarde, naquela noite, procurou Jamie, quando se encontrava deitado. Pousou-lhe a mão no ombro, e a sua voluntariedade transmitiu-se ao filho.

- Faz o que te parecer justo. Não sei se há diamantes lá em baixo, mas se houver hás-de descobri-los - introduziu a mão no avental e puxou de uma pequena bolsa de cabedal. - Consegui economizar umas libras, apesar de tudo. Não digas nada aos outros. Que Deus te abençoe, Jamie.

Quando partiu para Edimburgo, ele levava cinquenta libras na algibeira.

A viagem até à África do Sul não foi agradável, e Jamie McGregor necessitou de quase um ano para a completar. Arranjou um emprego como criado de mesa de um restaurante de Edimburgo, até juntar mais cinquenta libras ao seu pecúlio. A seguir, transferiu-se para Londres, cujas dimensões e movimento o deixaram boquiaberto. Havia cabrioles por toda a parte, que transportavam belas mulheres de chapéus de abas largas, saias de fole e sapatos reluzentes. Ele observava-as com admiração, quando se apeavam para fazer compras na Burlington Árcade, onde se achavam expostos os artigos mais atraentes e dispendiosos.

Encontrou alojamento numa casa de Fitzroy Street, 32, onde lhe cobravam dez xelins por semana, mas era o mais barato que conseguira descobrir. Passava os dias nas docas, em busca de um navio que o levasse à África do Sul, e as noites nas artérias londrinas, para admirar a vida nocturna de longe. Certa vez, divisou Eduardo, o príncipe de Gales, quando este entrava para um restaurante perto de Covent Gar-dens pela porta lateral, com uma mulher vistosa pelo braço, a qual usava um chapéu florido, que James pensou que assentaria bem na cabeça da irmã.

Assistiu a um concerto no Crystal Palace, construído especialmente para a Grande Exposição de 1851. Visitou Drury Lane e, no intervalo, introduziu-se no Teatro Savoy, onde haviam instalado a primeira iluminação eléctrica num edifício público britânico. Algumas ruas eram iluminadas por electricidade, e James ouviu dizer que havia possibilidade de falar com alguém do outro lado da cidade através de uma nova máquina maravilhosa a que chamavam telefone. Ao contemplar tudo aquilo, afigurava-se-lhe que se debruçava sobre o futuro.

Apesar de todas as inovações e actividades, a Inglaterra atravessava uma crise económica crescente, naquele Inverno. As ruas achavam-se repletas de desempregados e pessoas famintas e registavam-se manifestações e recontros com as autoridades. “Tenho de sair daqui”, decidiu Jamie. “Vim para fugir à pobreza.” No dia seguinte, foi admitido como criado de bordo no Walmer Castle, que partia para a Cidade do Cabo, na África do Sul.

A viagem pelo mar durou três semanas, com paragens na Madeira e em Santa Helena, para reabastecimento de carvão. Foi um percurso duro, no auge do Inverno, e Jamie enjoou virtualmente a partir do momento em que subiu para bordo. Não obstante, nunca perdeu a coragem, pois cada dia que passava colocava-o mais próximo da sua arca de tesouros. A medida que o navio se acercava do Equador, o clima modificava-se. Miraculosamente, o Inverno começou a ceder gradualmente o lugar ao Verão e, com a proximidade da costa africana, os dias e as noites tornaram-se mais quentes e húmidos.

O Walmer Castle chegou à Cidade do Cabo ao amanhecer, movendo-se prudentemente ao longo do estreito canal que dividia o vasto e leproso aglomerado populacional de Robben Island do continente, até que fundeou em Table Bay.

Jamie surgiu na coberta antes do nascer do Sol, para observar, mesmerizado, a dissipação lenta da neblina matinal e o espectáculo admirável de Table Mountain, sobranceira à cidade. Chegara ao seu destino.

Assim que o navio acostou ao cais, as cobertas fora invadidas por uma horda de pessoas de aspecto estranho. Havia cor-retores de todos os hotéis - indivíduos negros, amarelos, castanhos e vermelhos, que se ofereciam freneticamente para transportar a bagagem - e garotos que corriam de um lado para o outro com jornais, doces e fruta para vender. Condutores de cabrioles que eram mestiços; parses ou negros vociferavam a ansiedade por que contratassem os seus serviços. Vendedores impelindo pequenos carros de mão apregoavam os artigos mais variados. A atmosfera estava cheia de moscas enormes. Marinheiros e empregados de bordo abriam caminho por entre a multidão com dificuldade, enquanto os passageiros desenvolviam esforços desesperados para manter a bagagem junta e sob as suas vistas. Imperava uma babel de vozes e ruídos. As pessoas falavam umas com as outras num idioma que Jamie nunca ouvira.

- Yulle kom van de Kaap, neh?

- H et julle mine papa zyn wagen gezien?

- Wat bedui'di?

- Huistoe!

Não conseguia entender uma palavra.

A Cidade do Cabo era totalmente diferente de tudo o que Jamie vira até então. Não havia duas casas iguais. Ao lado de um largo armazém de dois ou três pisos, de tijolos ou alvenaria, viam-se uma pequena cantina de ferro galvanizado, uma ourivesaria, uma mercearia e uma tabacaria.

Sentia-se impressionado com os homens, mulheres e crianças que percorriam as ruas. Viu um cafre, de calças de xadrez e casaco de um tecido que parecia serapilheira, que se movia atrás de dois chineses, de mãos dadas, trajados de uma forma não menos exótica. Agricultores bóeres conduzindo carroças carregadas de batatas, milho e legumes vários. Homens de casacos de veludo e chapéus de feltro, caminhando, altivos, ao lado de mulheres ataviadas de forma mais modesta. Lavadeiras parses com volumosas trouxas de roupa à cabeça abriam caminho por entre militares de uniforme vermelho e capacete. Na realidade, era um espectáculo fascinante.

A primeira coisa que ele fez foi procurar uma pensão pouco dispendiosa que lhe fora recomendada por um marinheiro do navio em que viajara. A proprietária, uma mulher de meia-idade, busto avultado e faces rechonchudas, examinou-o dos pés à cabeça e inquiriu:

- Zoek yulle goud?

- Desculpe, mas não compreendo - balbuciou ele, corando.

- Ah, é inglês? Veio à procura de ouro? Diamantes?

- Sim, diamantes.

- Vai gostar disto - afirmou ela, convidando-o a entrar. - Tenho todas as comodidades para jovens como você - e fez uma pausa, enquanto Jamie perguntava a si próprio se se trataria de uma comerciante de prazeres de alcova. - Sou Mistress Venster, mas os amigos tratam-me por Dee-Dee - e sorriu, revelando um dente de ouro. - Pressinto que nos vamos entender muito bem. Peça tudo o que quiser.

- É muito amável. Onde posso obter um mapa da cidade?

Munido do mapa, Jamie iniciou as explorações. Num dos lados da cidade, encontravam-se os subúrbios de Ronde-bosch, Claremont e Wynberg, que se estendiam ao longo de quilómetros de plantações e vinhedos. No outro, situavam-se os arrabaldes marítimos de Sea Point e Green Point. Ele percorreu a zona residencial dos ricos, por Strand Street e Bree Street, admirando as imponentes construções de dois pisos que exsudavam opulência por todos os poros. A excursão foi terminada prematuramente pelos densos enxames de moscas que povoavam as ruas e lhe pareceram reproduzidos no momento em que entrou no quarto da pensão, onde cobriam as paredes, a mesa e a cama.

Abismado com o que se lhe deparava, resolveu procurar a dona da pensão.

- Mistress Venster, pode fazer alguma coisa acerca das moscas no meu quarto? São positivamente...

No entanto, ela interrompeu-o com uma risada e uma palmada cordial no ombro.

- Myn magtib. Há-de habituar-se, verá.

O saneamento básico da Cidade do Cabo era primitivo e inadequado e, quando o Sol se punha, um vapor odorífero envolvia a atmosfera como um cobertor nocivo, insuportável. Não obstante, Jamie sabia que o suportaria. Necessitava de mais dinheiro antes de iniciar a etapa seguinte, pois tinham-no advertido de que não sobreviveria nos campos de diamantes sem o mínimo de fundos, em virtude de os preços e a exploração praticados excederem tudo o que se podia conceber.

No seu segundo dia na Cidade do Cabo, encontrou trabalho sob a forma de condução de uma parelha de cavalos para uma firma de transportes. No terceiro, começou a lavar loiça num restaurante, após o jantar. Alimentava-se dos restos que conseguia pôr de parte e levava para a pensão, embora tivessem um sabor estranho que o levava a sentir saudades dos petiscos da mãe. De qualquer modo, não se lamentava, mesmo a si próprio, enquanto sacrificava a alimentação e o conforto para aumentar as suas economias. Tomara uma decisão inabalável, da qual nada o desviaria. Entretanto, sentia-se profundamente só. Não conhecia ninguém naquela cidade estranha e custava-lhe suportar a ausência da família e dos amigos. Conquanto gostasse da solidão, a sensação de isolamento constituía uma amargura constante.

Por fim, chegou o dia mágico. A sua bolsa continha a magnífica quantia de duzentas libras. Estava, pois, preparado para o empreendimento supremo. Partiria da Cidade do Cabo na manhã seguinte, rumo aos campos de diamantes.

As reservas de lugares para as carruagens de passageiros com destino aos campos de diamantes de Klipdrift eram asseguradas pela Inland Transport Company, num pequeno barracão perto das docas. Quando Jamie chegou, às sete da manhã, havia tanta gente em volta que nem sequer conseguiu aproximar-se. Calculou estarem reunidas várias centenas de pesquisadores de fortunas, empenhados em obter lugar num dos próximos transportes. Provinham de pontos distantes como a Rússia, a América, a Austrália, a Alemanha e a Inglaterra e vociferavam numa dezena de idiomas diferentes, implorando aos vendedores de passagens que encontrassem espaço para cies. Jamie avistou um corpulento irlandês que acabava de transpor a saída e abordou-o.

- Desculpe, mas que se passa lá dentro?

- Nada - grunhiu o outro, em voz rouca. - As malditas carruagens têm a lotação esgotada para as próximas seis semanas - e apercebendo-se da expressão de desalento do interlocutor, acrescentou: - O pior não é isso, amigo. Os bandidos exigem cinquenta libras por cabeça.

Era incrível!

- Deve haver outra maneira de chegar aos campos de diamantes.

- Há duas: o Expresso holandês ou a pé.

- O que é o Expresso holandês?

- Um transporte de gado, que se desloca a três quilómetros horários. Quando se chega lá, já não há diamantes.

Jamie McGregor não estava disposto a aguardar até que as pedras preciosas desaparecessem, pelo que passou o resto da manhã à procura de um transporte alternativo. E encontrou-o, pouco antes do meio-dia. Passava diante de uma cocheira de aluguer que ostentava uma tabuleta com a indicação “Depósito do Correio”, quando, obedecendo a um impulso, entrou, para enfrentar o homem mais magro que jamais vira entretido a arrumar malas postais numa carruagem de duas rodas. Depois de observar a operação por um momento, resolveu interpelá-lo:

- Transportam correio para Klipdrift?

- Sim, é este que estou a carregar.

- E passageiros? - inquiriu, dominado por uma súbita réstia de esperança.

- Às vezes - o outro voltou-se e observou Jamie. - Que idade tem?

- Dezoito. Porquê?

- Não costumamos levar pessoas com menos de vinte e um ou vinte e dois anos. É saudável?

- Sem dúvida.

- Então, fica combinado. Parto dentro de uma hora. A passagem são vinte libras.

- Estupendo! - Jamie quase não queria acreditar. - Vou buscar a mala e...

- Nada de bagagem. Só há espaço para uma camisa e escova de dentes.

Examinou a carruagem com curiosidade. Era pequena e de construção rudimentar, e o corpo formava uma espécie de poço onde a correspondência ficava acondicionada. A um nível superior a este último, havia um espaço estreito em que uma pessoa se podia sentar de costas para o condutor. Seria uma viagem a todos os títulos desconfortável; no entanto, declarou:

- De acordo. Vou buscar a camisa e a escova de dentes.

Quando regressou, o condutor engatava um cavalo à carruagem aberta, ao lado da qual se viam dois jovens corpulentos - um baixo e moreno e o outro alto e louro -, que entregavam dinheiro ao homem.

- Um momento - protestou Jamie. - Você disse que eu podia ir.

- Vão todos - anunciou o condutor. - Subam.

- Os três?

- Exacto!

Jamie não fazia a mínima ideia de como o outro esperava que coubessem no pequeno espaço, mas sabia que se encontraria lá no momento da partida. Por fim, com um encolher de ombros de resignação, apresentou-se aos companheiros de viagem:

- Chamo-me Jamie McGregor.

- Wallach - informou o moreno.

- Pederson - disse, por sua vez, o louro.

- Tivemos sorte em descobrir isto, nem? Ainda bem que nem toda a gente o conhece.

- Conhece - replicou Pederson. - O que acontece é que poucos reúnem condições físicas e desespero suficiente para se aventurarem num transporte destes.

Antes que Jamie pudesse pedir-lhe que se explicasse melhor, o condutor disse:

- Estamos a perder tempo!

Os três homens, com Jamie no meio, espremeram-se no assento, as costas exercendo forte pressão no espaldar do banco do condutor. Não havia espaço para se moverem ou respirar. Em todo o caso, Jamie tentou convencer-se de que podia ser pior.

- Segurem-se bem! - advertiu o condutor.

No momento imediato, atravessavam as ruas da Cidade do Cabo velozmente, rumo aos campos de diamantes de Klip-drift.

Nos transportes normais, a viagem era relativamente confortável. As carruagens que conduziam passageiros da Cidade do Cabo aos campos de diamantes dispunham de espaço suficiente, com cobertura de lona para protecção do sol escaldante de Inverno. Cada uma comportava doze passageiros e era puxada por parelhas de cavalos ou mulas, além de que, em paragens regulares, havia bebidas e refeições ligeiras, o que amenizava o percurso de dez dias.

O transporte do correio era diferente. Nunca parava, excepto para mudar de cavalo e condutor. O andamento desenrolava-se em pleno galope, num piso a que nem o mais optimista chamaria regular. Como se isso não bastasse, a carruagem não dispunha de molas, pelo que cada solavanco se transmitia aos passageiros como o coice de uma mula caprichosa. Entretanto, Jamie rangia os dentes e pensava: “Hei-de aguentar até à noite, quando pararmos para dormir. De manhã, após o sono reparador e uma boa refeição, estarei como novo!” Todavia, ao anoitecer, registou-se uma pausa de dez minutos para a substituição do cavalo e do condutor, após o que o galope foi reatado, o que o levou a perguntar:

- Quando paramos para comer?

- Não há paragem nenhuma para isso - informou o novo condutor. - O correio tem de chegar a horas ao seu destino.

A corrida prosseguiu ao longo da noite, através de estradas sulcadas de buracos, curvas apertadas e desníveis quase constantes. Jamie sentia cada centímetro quadrado do corpo maltratado, como se acabasse de sofrer a tortura medieval mais maquiavélica, estava exausto e não conseguia adormecer. Cada vez que o sono parecia na iminência de o dominar, era chamado à realidade por um dos solavancos excruciantes. Por outro lado, assolavam-no cãibras dolorosas e não havia o mínimo espaço para se espreguiçar. Esforçava-se por não ponderar quantos dias decorreriam antes da sua próxima refeição, tratava-se de uma viagem de quase mil quilómetros e ninguém lhe garantia que a completaria vivo. E, à medida que o tempo passava, começava a duvidar que lhe interessasse que tal acontecesse.

No final do segundo dia o tormento convertera-se em agonia e os companheiros achavam-se no mesmo estado, incapazes de se lamentar por escassez de energias. Jamie compreendia agora a razão pela qual se insistia em que os passageiros fossem jovens e robustos.

Na terceira alvorada, imergiram no Great Karroo1, onde principiava a verdadeira desolação. Prolongando-se até ao infinito, a monstruosa savana apresentava um aspecto hostil sob o sol inclemente. Os passageiros não tardaram a ser flagelados pelo calor, a poeira densa e as moscas.

Ocasionalmente, por entre um véu miasmático, Jamie descortinava grupos de homens que avançavam penosamente a pé. Havia também cavaleiros solitários e dezenas de carros puxados por bois, que transportavam produtos hortícolas, tendas, apetrechos para escavar, fogões de lenha, sacos de farinha e carvão e lanternas de petróleo. Constituíam a fonte de abastecimento dos pesquisadores de fortunas instalados em Klipdrift.

 

* Planalto elevado na África do Sul, estéril e seco quando não há chuvas.

(N. do T.)

 

Só quando a carruagem cruzou o rio Orange se registou uma modificação na monotonia letal da savana. A vegetação começou a apresentar-se mais alta e trocou a tonalidade parda pela verdejante. O solo era mais vermelho e principiaram a surgir árvores frondosas.

“Hei-de chegar lá”, prometia Jamie a si próprio. “Hei-de chegar lá!”

E, ao mesmo tempo, sentia a esperança infiltrar-se no corpo extenuado.

Havia quatro dias e noites consecutivos que tinham partido da Cidade do Cabo, quando finalmente atingiram os arrabaldes de Klipdrift.

Jamie não sabia exactamente o que se lhe depararia, mas o cenário em que fixou os olhos fatigados e congestionados não se assemelhava a coisa alguma que o espírito lhe pudesse sugerir. Klipdrift era um vasto panorama de tendas e carruagens alinhadas nas ruas principais e nas margens do rio Vaal. A estrada de acesso estava repleta de cafres, de casacos curtos como única indumentária, e pesquisadores barbudos, além de carniceiros, padeiros, ladrões e professores. No centro da povoação, fiadas de barracões de madeira e ferro serviam de instalações a lojas, cantinas, salas de bilhares, restaurantes, departamentos de compra de diamantes e escritórios de advogados. Numa esquina, erguia-se o Hotel Royal Arch, que continha uma longa sequência de quartos sem janelas.

Jamie saltou da carruagem e não conseguiu aguentar-se nas pernas. Conservou-se reclinado no chão por uns minutos, até que se sentiu com vigor suficiente para se levantar. Em seguida, cambaleou até ao hotel, abrindo caminho com dificuldade por entre a multidão que enchia os passeios. O quarto que obteve era pequeno, escaldante e repleto de moscas. No entanto, dispunha de um catre, no qual ele se deixou cair, para adormecer instantaneamente.

Quando acordou, após dezoito horas de sono ininterrupto, tinha o corpo dorido, mas a alma em festa. Chegara ao ambicionado destino! Em seguida, loucamente faminto, procurou um lugar para comer. O hotel não servia refeições, mas havia um pequeno e concorrido restaurante do outro lado da rua, onde Jamie proporcionou ao estômago motivos mais que suficientes para não continuar a protestar.

No entanto, fez uma pausa a meio, ao notar uma reacção desagradável, devida à ausência de alimento durante tanto tempo, e aproveitou o ensejo para olhar em volta. Nas mesas que o circundavam, pesquisadores discutiam febrilmente o tópico que dominava os espíritos de todos: diamantes.

- ...Ainda há alguns para os lados de Hopetown, mas o maior filão encontra-se em New Rust1--... Kimberley tem mais habitantes que Jofurg...

-... Quanto à descoberta da semana passada em Dutoits-pan, dizem que há mais diamantes ao que um homem pode transportar...

-...Descobriu-se um filão em Christiana e tenciono partir para lá amanhã.

Então, sempre era verdade. Havia diamantes por toda a parte! Jamie sentia-se tão excitado que quase não conseguiu terminar a refeição. A conta deixou-o assombrado: duas libras e três xelins por um almoço! “Tenho de ser cauteloso...”, reflectiu, enquanto se encaminhava de novo para a rua.

- Continuas empenhado em enriquecer, McGregor? - proferiu uma voz atrás dele.

Voltou-se e avistou Pederson, o louro que fora seu companheiro de viagem.

- Com certeza - replicou, sem vacilar.

- Então, vamos para onde estão os diamantes - declarou Pederson indicando uma direcção. O rio Vaal fica para aqueles lados.

E começaram a caminhar juntos.

Klipdrift situava-se numa bacia, rodeada por colinas, e até onde a vista alcançava tudo era árido, sem uma folha de relva ou um arbusto. Por outro lado, levantava-se constantemente uma poeira vermelha, que dificultava a respiração. O rio Vaal distava quinhentos metros dali e, à medida que eles se aproximavam, o ar tornava-se mais fresco. Centenas de pesquisadores alinhavam-se ao longo das duas margens, uns à procura de diamantes, outros peneirando pequenas pedras e outros ainda procedendo à sua escolha em mesas improvisadas. O equipamento variava de aparelhos de lavar terra científicos a caixas metálicas e pás. Os homens apresentavam-se crestados pelo sol, barbudos e quase andrajosos, sendo notório que o banho não era uma das operações que lhes tomava mais tempo durante o dia.

Jamie e Pederson acercaram-se da orla da margem e viram um rapaz e um homem mais velho esforçando-se por afastar um rochedo, para poderem explorar a terra em volta. Perto deles, dois outros carregavam com terra um carro de mão, a fim de a peneirarem.

- Parece fácil - comentou Jamie, com um sorriso.

- Não te fies nisso. Conversei com alguns pesquisadores que se encontram aqui há mais tempo. Desconfio que fomos levados.

- Que queres dizer?

- Sabes quantos pesquisadores há nestas redondezas, todos esperançados em enriquecer? Vinte mil! Não existem diamantes que cheguem para todos e, de qualquer modo, duvido que mereça a pena o trabalho. Uma pessoa coze no Inverno, gela no Verão, fica alagado até aos ossos com as malditas donderstorms e, ainda por cima, tem de enfrentar o pó, as moscas e a porcaria. Não se consegue um banho ou uma cama decente e não há esgotos nesta malfadada cidade. Contam-se às dezenas os casos de afogamento no rio Vaal, todas as semanas. Alguns são acidentes, mas confidenciaram-me que, para outros, trata-se da única fuga possível a este inferno. Confesso que não compreendo por que motivo esta gente continua aqui.

- Compreendo eu - e Jamie fez uma pausa, fitando o interlocutor com uma expressão enigmática. - Nunca se sabe o que a próxima recolha de terra poderá conter.

Não obstante, enquanto regressavam à cidade, via-se forçado a reconhecer intimamente que Pederson tinha razão. Passavam diante de carcaças de bois, ovelhas e cabras imolados que apodreciam à entrada das tendas, ao lado de trincheiras abertas que serviam de instalações sanitárias. De facto, o local tresandava quase insuportavelmente.

- Que pensas fazer? - inquiriu o louro, que o observava com curiosidade.

- Comprar alguns apetrechos de prospecção.

No centro da cidade, havia uma loja com uma tabuleta metálica oxidada que indicava: “Salomon van der Merwe - Armazém de Artigos Gerais”. Um negro alto, de idade aproximada à de Jamie, descarregava uma galera diante da porta. Tinha ombros largos, músculos turgentes e o semblante mais bem-parecido que Jamie vira até então. Os olhos eram negro-fuligem, o nariz aquilino e o queixo voluntarioso. Levantou um pesado caixote com espingardas, colocou-o ao ombro e, quando se voltou, escorregou numa folha que caíra de um cabaz de hortaliça. Jamie estendeu os braços instintivamente para lhe valer, mas o outro ignorou-o e entrou na loja. Um pesquisador bóer, que engatava uma mula a uma carroça, cuspiu desdenhosamente e disse:

- É Banda, da tribo Barolong, que trabalha para Van der Merwe. Não percebo porque mantém o escarumba ao seu serviço. Esses danados Bantos julgam que a Terra lhes pertence.

No interior da loja, a temperatura era agradável, constituindo um alívio em contraste com a rua quente e ruidosa, impregnada de odores exóticos. Jamie ficou com a impressão de que cada centímetro quadrado de espaço estava superlotado de mercadoria. Havia alfaias agrícolas, latas de cerveja e leite condensado, pacotes de manteiga, sacos de cimento, dinamite e pólvora juntamente com rastilhos, peças de olaria, mobiliário, armas, tintas e vernizes, presunto e fruta seca, artigos de perfumaria, bebidas alcoólicas, papel de carta, açúcar, chá, tabaco, rapé, etc. Umas dez prateleiras achavam-se cheias de camisas de flanela, cobertores, sapatos, bonés, chapéus, alforges e selas. “O dono disto é rico, sem dúvida”, cogitou.

- Em que lhe posso ser útil? - articulou uma voz suave.

Jamie virou-se e deparou-se-lhe uma jovem que não aparentava mais de quinze anos. Tinha um rosto interessante, de traços regulares, em forma de coração, nariz arrebitado e olhos verdes.

- Sou pesquisador - anunciou, por fim. - Queria comprar algum equipamento.

- De que necessita?

Por razões que não conseguia determinar, sentia que precisava de impressionar a rapariga, pelo que replicou, hesitante:

- Bem... o costume.

- Importa-se de explicar o que considera o costume? - insistiu ela, com uma ponta de malícia.

- Uma pá, por exemplo.

- Nada mais?

Compreendendo que pretendia desfrutá-lo, Jamie sorriu e confessou:

- Para ser franco, não tenho calo disto. Não sei do que necessito...

- Depende de que pretende pesquisar, Mister...?

- McGregor, Jamie McGregor.

- Chamo-me Margaret van der Merwe - esclareceu ela, lançando um olhar apreensivo para o fundo da loja.

- Tenho muito prazer em conhecê-la, Miss Van der Merwe.

- Chegou há pouco?

- Ontem. No transporte do correio.

- Deviam tê-lo prevenido, antes de partir - a expressão dela era agora a de uma adulta. - Houve quem morresse durante a viagem - acrescentou, com uma expressão indignada.

- Não me surpreende nada - redarguiu ele, com novo sorriso. - Mas continuo bem vivo, felizmente.

- E disposto a procurar mooi klippe.

- Mooi klippe?

- É a nossa expressão holandesa para diamantes. Pedras bonitas.

- É holandesa?

- A minha família veio da Holanda.

- Eu sou da Escócia.

- Vê-se logo - redarguiu a rapariga olhando de novo para o fundo da loja. - Há por aí muitos diamantes, Mister McGregor, mas deve ter cuidado onde os procura. A maior parte dos pesquisadores anda às voltas, perseguindo a sua própria cauda. Quando algum faz uma descoberta, os outros exploram os restos. Se pretende enriquecer, deve encontrar um local virgem.

- Como se faz para conseguir isso?

- Meu pai pode ajudá-lo. Conhece todos os truques. Está livre dentro de uma hora.

- Nesse caso, voltarei depois - prometeu Jamie. - Obrigado, Miss van der Merwe.

Regressou à rua escaldante, dominado por profunda euforia e esquecido das dores e dos tormentos da recente viagem. Se Salomon van der Merwe lhe indicasse onde devia procurar diamantes, nada o impediria de os descobrir. E soltou uma gargalhada, dominado pela alegria de ser jovem, estar vivo e prestes a enriquecer.

Jamie percorreu a rua principal, passando diante de um ferreiro, de uma sala de bilhares e de meia dúzia de saloons. Quando avistou uma tabuleta à entrada de um hotel de aspecto decrépito, deteve-se e leu:

“R.-D. MILLER, BANHOS FRIOS E QUENTES. ABERTO DIARIAMENTE DAS 6 ÀS 20. TODO O CONFORTO DE UMA SALA ESMERADA E LIMPA”.

“Quando tomei banho pela última vez?”, perguntou-se. “Cederam-me um balde de água para o efeito no navio. Isso foi...” Apercebeu-se repentinamente de que exalava um cheiro quase nauseabundo. Recordou-se dos banhos semanais na cozinha de sua casa e da recomendação da mãe: “Não te esqueças de lavar as extremidades, Jamie!”

Decidiu entrar e descortinou duas portas no pequeno vestíbulo: uma para as mulheres e a outra para os homens. Transpôs esta última e abordou o empregado idoso, para perguntar:

- Que preço tem o banho?

- Dez xelins frio e quinze quente.

Hesitou por um momento. A ideia de um banho quente após a longa viagem era quase irresistível.

- Frio - resolveu finalmente, reflectindo que não podia desperdiçar dinheiro em luxos, pois necessitava-o para o equipamento.

O empregado estendeu-lhe uma pequena barra de sabão amarelado e uma roalha quase transparente e apontou para uma porta.

- Pode entrar.

Jamie viu-se num pequeno cubículo que continha apenas uma banheira de ferro galvanizado e alguns ganchos na parede, em vez de cabides. O homem, com um balde, começou a encher a banheira de água fria e, por último, anunciou:

- Pronto, amigo. Pendure a roupa nesses ganchos. Jamie aguardou que ele saísse e principiou a despir-se. Em

seguida, baixou os olhos para o corpo quase imundo e introduziu um pé na banheira. A água estava de facto fria, como fora prometido, e ele rangeu os dentes enquanto mergulhava até à cintura, a fim de se ensaboar furiosamente. Quando se considerou satisfeito, a água encontrava-se negra. Secou-se o melhor possível com a toalha e começou a vestir-se. As calças e a camisa achavam-se quase rígidas de tanta porcaria acumulada e foi com relutância que voltou a vesti-las. Precisava de comprar uma muda de roupa, o que lhe recordou uma vez mais o escasso dinheiro que possuía. E a fome tornava a atormentá-lo.

Quando se encontrou na rua, olhou em volta por um momento e encaminhou-se para um saloon denominado Sun-downer, onde pediu a ementa do dia e uma cerveja. Serviram-lhe costeletas de carneiro com molho de tomate, puré de batata, salada e picles e, enquanto comia, Jamie prestava atenção ao que diziam em redor.

- ...Consta que encontraram uma pedra com o peso de vinte e um quilates, perto de Colesberg. Portanto, deve haver muitas mais nas redondezas...

- ...Apareceram muitos diamantes em Heborn. Estou a pensar ir até lá...

- Não sejas parvo. Os diamantes grandes estão no rio Orange...

No bar, um indivíduo barbudo, de camisa de flanela listrada e calça de belbutina, fixava o olhar melancólico numa caneca de cerveja e murmurava:

- Fiquei limpo em Heborn. Preciso de arranjar uma fonte de subsistência.

- Quem é que não precisa? - grunhiu o bartender, um homem calvo, de faces rubicundas. - Assim que juntar dinheiro suficiente nesta espelunca, sigo para o rio Orange - continuou ele, fazendo circular um pano húmido ao longo da superfície do balcão. - Se quer um conselho de amigo, procure Salomon van der Merwe. É o dono do armazém de artigos gerais e de metade da cidade.

- Que ganho com isso?

- Se simpatizar consigo, talvez o apoie.

- Parece-lhe? - o barbudo exibiu uma expressão de esperança.

- Já o fez a vários fulanos que conheço. Você entra com o trabalho e ele com o dinheiro. No fim, dividem o resultado a meias.

Os pensamentos de Jamie McGregor adquiriram um ritmo mais acelerado. Chegara com a convicção de que as cento e vinte libras que lhe restavam bastariam para adquirir o equipamento e a comida de que necessitava para sobreviver, mas os preços praticados em Klipdrift eram incríveis. Na loja de Van der Merwe, observara que uma saca de cinquenta quilogramas de farinha da Austrália custava cinco libras. Meio quilograma de açúcar, um xelim. Uma cerveja, cinco xelins. As bolachas, seis xelins o quilograma, e os ovos, sete, a dúzia. Portanto, o seu dinheiro não tardaria a esgotar-se. “Na Escócia, podíamos alimentar-nos durante um ano com o preço de três refeições daqui”, reflectiu, apavorado. No entanto, se conseguisse o apoio de alguém endinheirado, como Van der Merwe... Apressou-se a pagar a conta e a visitar de novo o armazém de artigos gerais.

Salomon van der Merwe encontrava-se atrás do balcão, retirando as espingardas de um caixote de madeira. Era um homem pequeno, de rosto esguio e patilhas abundantes, com cabelos cor de areia, olhos negros minúsculos, nariz bolboso e lábios comprimidos. “A filha deve parecer-se com a mãe”, deduziu Jamie para consigo.

- Desculpe... - aventurou, hesitante.

- Já? - inquiriu o outro, erguendo a cabeça.

- Mister Van der Merwe? Chamo-me Jamie McGregor. Vim da Escócia para procurar diamantes.

- Ah, sim?

- Ouvi dizer que, às vezes, ajuda os pesquisadores.

- Myn Magtig - grunhiu o homem. - Quem espalhará essas coisas? Bastou-me estender a mão a dois ou três para me julgarem um Mecenas.

- Economizei cento e vinte libras - prosseguiu Jamie, com ansiedade. - Mas acabo de descobrir que não chegam para ir muito longe. Irei para o mato só com uma pá, se for necessário, embora reconheça que terei melhores possibilidades se dispuser de uma mula e equipamento apropriado.

- Wat denk ye? - Van der Merwe observava-o com uma ponta de curiosidade. - Quem lhe meteu na cabeça que era capaz de encontrar diamantes?

- Percorri metade do mundo e não saio daqui sem ter enriquecido. Se há diamantes na região, hei-de descobri-los. Caso queira ajudar-me, ficaremos ambos ricos.

O holandês voltou a emitir um grunhido, virou as costas a Jamie e recomeçou a retirar as espingardas do caixote. Transcorrido um longo momento, perguntou de chofre:

- Veio num transporte de gado?

- Não. No do correio.

Fitou-o novamente e acabou por inclinar a cabeça, como se tomasse uma decisão.

- Vamos trocar impressões sobre o assunto.

Na verdade, trocaram impressões, naquela noite, na dependência ao fundo da loja, que constituía o local de habitação de Van der Merwe e acumulava as funções de cozinha, sala de estar e quarto, com um reposteiro que separava dois catres. A parte inferior das paredes era de barro e pedra e o resto forrado com cartão de caixas que haviam contido provisões. Uma abertura rectangular numa delas exercia as funções de janela e, em caso de chuva, podia ser encerrada por meio de uma tábua. A mesa das refeições consistia numa longa prancha apoiada em dois caixotes. Uma caixa empinada funcionava como aparador. Ao abarcar todos estes pormenores, Jamie reflectiu que Van der Merwe não devia sentir inclinação para as despesas, ainda que necessárias.

A rapariga movia-se em silêncio de um lado para o outro, preparando o jantar. De vez em quando, lançava uma olhadela ao pai, mas evitava Jamie ostensivamente. “Porque estará tão assustada?”, perguntava-se ele.

Por fim, sentaram-se à mesa e Van der Merwe principiou:

- Oremos. Agradecemos-Te, Senhor, a bondade que recebemos de Tuas mãos. Estamos-Te gratos por nos perdoares os pecados, indicares o bom caminho e livrares das tentações. Manifestamos-Te a nossa gratidão por uma vida longa e frutuosa e por semeares a morte entre todos os que Te ofendem. Amém! - e, quase sem uma pausa nem mudança de tom, pediu à filha: - Passa-me a carne.

A refeição era frugal: carne de porco assada em quantidade reduzida, três batatas cozidas e salada. Os dois homens conversaram enquanto comiam e Margaret mantinha-se silenciosa.

Quando consumiram tudo o que tinham nos pratos, para o que não foi necessário muito tempo, o holandês proferiu com uma ponta de orgulho:

- O jantar estava excelente, filha - e em seguida, virando-se para Jamie: - Vamos então tratar de negócios?

- Perfeitamente.

Retirou um longo cachimbo de barro de cima do aparador improvisado, encheu-o do tabaco aromático contido numa pequena bolsa e aproximou-lhe um fósforo aceso, ao mesmo tempo que observava o rapaz com intensidade.

- Os pesquisadores daqui são imbecis. Os diamantes escasseiam e eles abundam. Uma pessoa pode quebrar as costas durante um ano e obter apenas chlenters.

- Desculpe, mas não estou familiarizado com esse termo.

- Diamantes falsos. Sem valor. Está a compreender?

- Sim, senhor. Mas qual é o caminho a seguir?

- Os Grícuas.

- Perdão...

- É uma tribo africana do Norte. Esses fulanos costumam encontrar diamantes enormes e às vezes trazem-mos, para negociarmos - e Van der Merwe baixou a voz em tom cons-piratório. - Sei onde há muitos.

- Porque não vai o senhor mesmo buscá-los?

- Infelizmente, não posso abandonar a loja. Roubavam-me tudo. Preciso de alguém da minha confiança para ir até lá. Quando encontrar esse homem, fornecer-lhe-ei todo o equipamento necessário - e fez uma pausa para chupar o cachimbo.

- E hei-de indicar-lhe a localização dos diamantes.

Jamie pôs-se de pé num salto, sentindo o coração palpitar com intensidade.

- Não precisa de procurar mais longe. Sou a pessoa indicada. Garanto-lhe que trabalharei dia e noite - declarou o rapaz com a voz alterada pela excitação. - Hei-de trazer-lhe mais diamantes do que os que poderá contar.

O holandês estudou-o em silêncio, demoradamente, e, por último, inclinou a cabeça, limitando-se a pronunciar uma palavra:

- Já!

Jamie assinou o contrato na manhã seguinte e verificou que estava redigido em africânder.

- Vou explicar-lhe o conteúdo - disse Van der Merwe.

- Somos sócios e eu contribuo com o capital e você com o trabalho. Partilharemos tudo em partes iguais.

O rapaz fixou o olhar na folha de papel e, no meio do arrazoado de palavras estrangeiras, reconheceu apenas as que indicavam uma quantia: “duas libras”.

- O que é isto? - perguntou, apontando-as.

- Significa que, além de ficar com metade dos diamantes que encontrar, ganhará duas libras por cada semana de trabalho. Apesar de eu ter a certeza de que estão lá, existe a possibilidade de não os encontrar. Assim, obterá alguma coisa pelo que fizer.

Não havia dúvida de que o homem se mostrava de uma lealdade a toda a prova, e Jamie não pôde deixar de lhe agradecer.

- Agora, tratemos do equipamento - propôs Van der Merwe.

Foram necessárias duas horas para escolher os apetrechos que acompanhariam Jamie: uma pequena tenda, um saco-cama, utensílios para cozinhar, dois crivos, uma picareta, duas pás, três baldes e uma muda de roupa. Também não faltavam um machado, uma lanterna, óleo de parafina, fósforos, sabão, alimentos enlatados, fruta, açúcar, café e sal. Por fim, ficou tudo preparado. O criado negro, Banda, sem proferir palavra, ajudou Jamie a acondicionar tudo, e este último depreendeu que não falava inglês. Margaret, por seu turno, encontrava-se na loja para atender os clientes, sem parecer interessada na presença do rapaz.

- A mula já se encontra lá fora - anunciou Van der Merwe. - Banda ajuda-o a carregar as coisas.

- Muito obrigado.

Consultou um pedaço de papel coberto de algarismos e informou:

- Deve-me cento e vinte libras.

- Como? - Jamie arregalou os olhos, incrédulo. - Mas assinámos um contrato e...

- Wat bedui'di? - a expressão do holandês toldou-se de cólera. - Pensava que lhe oferecia o equipamento e uma mula estupenda, o fazia meu sócio e ainda por cima lhe pagava duas libras por semana? Se tinha em vista obter alguma coisa em troca de nada, bateu à porta errada - e fez menção de começar a recolher os artigos.

- Não, por favor, Mister Van der Merwe! - suplicou o rapaz. - É que não tinha compreendido. Vou dar-lhe o dinheiro! - abriu a bolsa e colocou as economias que lhe restavam em cima do balcão.

- Assim, está bem - concedeu o outro, após breve hesitação. - Foi um mal-entendido, hem? Esta cidade está cheia de vigaristas e preciso de conservar os olhos bem abertos.

- Com certeza. Faz muito bem.

Jamie reconhecia que a excitação o impedira de abarcar as cláusulas do contrato, mas agora estava tudo esclarecido. “Tenho sorte em ele me conceder nova oportunidade”, admitiu para consigo.

Van der Merwe levou a mão à algibeira e puxou de um pequeno mapa amarfanhado.

- É nesta região que encontrará as mooi klippe - indicou. - A norte daqui, em Magerdam, na margem setentrional do Vaal.

- Quantos quilómetros são? - perguntou Jamie, sentindo o coração voltar a palpitar com intensidade.

- Aqui, costumamos medir a distância em tempo. Com a mula, deve cobrir o percurso em quatro ou cinco dias. O regresso deve demorar mais, por causa do peso dos diamantes.

- Já! - concordou, com um sorriso.

Quando voltou a encontrar-se nas ruas de Klipdrift, já não era um turista, mas um pesquisador, um prospector a caminho da fortuna. Entretanto, Banda acabara de acondicionar o equipamento e provisões no dorso de uma mula de aspecto frágil e Jamie agradeceu-lhe.

O negro olhou-o fixamente por um momento e afastou-se sem proferir palavra, enquanto o rapaz pegava nas rédeas e murmurava:

- Vamos, companheira. Abriu a caça às mooi klippe para nós. E rumaram ao norte.

Jamie montou o acampamento junto de um ribeiro, ao anoitecer, deu de comer à mula e preparou uma refeição modesta para ele. A noite estava repleta de ruídos estranhos. Soavam grunhidos, uivos e passos de animais selvagens nas imediações. Achava-se desprotegido para os enfrentar, o que lhe provocava um sobressalto cada vez que detectava um som ominoso. Esperava ser atacado a todo o momento e pensou involuntariamente no conforto e na segurança de que desfrutava em casa. Por fim, dormiu sem repousar, os sonhos povoados por leões, elefantes e selvagens empenhados em lhe arrancar das mãos um diamante gigantesco que encontrara.

Ao amanhecer, quando acordou, a mula estava morta.

 

Jamie não conseguia acreditar no que os olhos lhe revelavam e procurou um ferimento no corpo do animal, convencido de que fora atacado durante o sono, mas em vão. Morrera enquanto dormia. “Mr. Van der Merwe vai responsabilizar-me pela sua morte”, reflectiu, apreensivo. “Mas quando vir os diamantes, esquece-se do resto.”

Não podia voltar para trás. Prosseguiria em direcção a Magerdam, sem a mula. De súbito, ouviu um som no ar e ergueu a cabeça. Abutres gigantescos começavam a descrever círculos no local, o que lhe provocou um estremecimento. Agindo com a maior rapidez possível, recolheu tudo o que se lhe afigurava indispensável e partiu. Cinco minutos depois, quando olhou para trás, viu o animal morto coberto por numerosos abutres e estugou o passo.

Era Dezembro, Verão na África do Sul, e o percurso através da savana, sob o Sol alaranjado, constituía um pesadelo. Jamie iniciara a marcha em Klipdrift dominado por pensamentos eufóricos, mas, à medida que os minutos se convertiam em horas e estas em dias, começava a surgir o espectro do desânimo. Até onde a vista alcançava, a savana monótona estendia-se sob o sol escaldante, parecendo infinita.

Acampava onde descobria um pouco de água e dormia rodeado pelos sons mais sinistros, que todavia já não o aterrorizavam. Representavam a prova de que havia vida naquele inferno tórrido e contribuíam para que se sentisse menos só. Certa madrugada, deparou-se-lhe um grupo de leões. Postado à distância, viu a leoa mover-se ao lado do companheiro e das crias, com uma jovem impala na boca. Um pouco adiante, depositou-a aos pés do leão e só principiou a comer depois de ele se considerar saciado.

Jamie necessitou de duas semanas para atravessar o Karroo e esteve prestes a desistir por mais de uma vez, quase convencido de que não chegaria ao fim da viagem. “Fui estúpido. Devia ter voltado para trás e pedido outra mula a Mr. Van der Merwe. Mas ele podia rescindir o contrato. Não, procedi bem assim.”

E continuou em frente, com o passo cada vez mais pesado. Um dia, avistou quatro vultos à distância, que avançavam na sua direcção, e o coração principiou a palpitar-lhe com ansiedade. “Estou a delirar”, pensou. “É uma miragem!” Não obstante, os vultos continuavam a aproximar-se, e a excitação acentuou-se. “Homens! Há vida humana, aqui!” Perguntou a si próprio se ainda saberia falar, após tantos dias sem pronunciar uma palavra. Tentou pronunciar algumas palavras e quase não reconheceu a voz. Por fim, os quatro homens - pesquisadores que regressavam a Klipdrift, exaustos e decepcionados - encontraram-se na sua frente e Jamie articulou:

- Olá!

Inclinaram as cabeças e um deles declarou em inflexão átona:

- Não há nada, lá adiante. Podemos garanti-lo, porque nos fartámos de procurar. Não perca tempo. Volte para trás.

E prosseguiram o seu caminho.

Jamie isolou o espírito de tudo, excepto da vastidão árida à sua frente. Os raios solares e as moscas eram insuportáveis e não havia lugar algum para se refugiar. A folhagem das escassas árvores dispersas tinha sido devorada pelos elefantes. O sol cegava-o quase por completo. A pele clara achava-se avermelhada pelas queimaduras e acudiam-lhe tonturas constantes. Cada vez que respirava fundo, os pulmões pareciam na iminência de explodir. Já não caminhava: arrastava os pés, colocando um à frente do outro, sem a consciência exacta do que fazia. Uma tarde, quando o Sol se encontrava quase na vertical, tirou a mochila das costas e estendeu-se no chão, demasiado cansado para continuar. Fechou os olhos e sonhou que estava num cadinho gigantesco e um diamante enorme emitia raios cintilantes que o queimavam e derretiam. Acordou a meio da noite, tremendo de frio, e esforçou-se por tragar alguma coisa das parcas reservas que lhe restavam. Sabia que tinha de se levantar e reatar a marcha antes do nascer do Sol, enquanto a temperatura permanecia suportável. Tentou, mas o esforço era excessivo. Resultava mais fácil manter-se deitado no chão e não voltar a dar nem mais um passo. No entanto, uma voz segredava-lhe que a sua missão no mundo ainda não se completara. Ainda nem sequer começara. Por último, logrou pôr-se de pé e avançar com extrema lentidão, arrastando a mochila atrás dele. Mais tarde, não conseguiu determinar quantas vezes caiu na areia escaldante e tornou a levantar-se. Uma ocasião, gritou em voz rouca: “Sou Jamie McGregor e hei-de viver! Ouves-me, Deus? Hei-de viver!...” Entretanto, explodiam-lhe na cabeça palavras do passado:

“- À procura de diamantes? Não deves regular bem. Tudo isso que contam são balelas, uma tentação do Demónio para impedir os homens de ganhar a vida honestamente.

“- Porque não nos explicas onde vais arranjar o dinheiro para a viagem? Isso fica do outro lado do mundo, e não tens vintém.

“- Sou a pessoa indicada. Garanto-lhe que trabalharei dia e noite. Hei-de trazer-lhe mais diamantes do que os que poderá contar.”

Afinal, perdera a partida quase antes de a iniciar. “Tens duas alternativas”, disse para si mesmo. “Podes continuar em frente ou ficar aqui e morrer... morrer... morrer...”

As palavras ecoavam-lhe no espírito interminavelmente. “Ainda podes dar mais um passo. Vá, coragem, rapaz. Só mais um... mais um...”

Dois dias depois, chegou à povoação de Magerdam. As queimaduras solares tinham infectado e o corpo convertera-se numa chaga, enquanto os olhos estavam inchados, quase impossibilitados de se abrir. Caiu pesadamente no meio da rua, um monte de andrajos que o mantinha consolidado. Quando alguns pesquisadores, solícitos, tentaram aliviá-lo do peso da mochila, Jamie resistiu com as energias que lhe restavam, vociferando em delírio:

- Afastem-se dos meus diamantes! Deixem-me em paz!... Despertou num quarto pequeno, sem móveis, três dias mais

tarde, tendo como única indumentária as ligaduras que lhe envolviam o corpo. A primeira coisa que viu quando descerrou as pálpebras foi uma mulher de meia-idade e busto opulento sentada na borda da tarimba.

- Que?!... - exclamou, impossibilitado de formar uma frase coerente.

- Calma, rapaz. Esteve muito mal.

Ela levantou-lhe a cabeça com suavidade e fê-lo ingerir um gole de água de um púcaro de estanho.

Jamie conseguiu soerguer-se, apoiado no cotovelo, e perguntar:

- Onde... onde estou?

- Em Magerdam. Chamo-me Alice Jardine e encontra-se na minha pensão. Não se preocupe, que vai ficar bom. Precisa apenas de repouso. Volte a deitar-se.

Recordou-se dos desconhecidos que tinham tentado tirar-lhe a mochila e sentiu-se invadido por uma vaga de pânico.

- As minhas coisas?

Tentou endireitar-se de novo, mas a mulher impediu-o com um gesto.

- Estão em lugar seguro - e apontou para um volume no chão, ao canto do quarto.

Jamie reclinou-se, mais tranquilo: “Cheguei. Agora, tudo correrá bem.”

Alice Jardine era uma autêntica bênção personificada, não só para Jamie McGregor como para metade de Magerdam. Na povoação mineira, cheia de aventureiros unidos por um sonho comum, fornecia-lhes alimento e coragem. Era uma inglesa que chegara à África do Sul com o marido, o qual abandonara a ocupação de professor em Leeds para se incorporar na febre dos diamantes. Ele morrera de doença, cinco semanas mais tarde, mas ela decidira continuar ali, e os mineiros converteram-se nos filhos que nunca tivera.

Obrigou Jamie a permanecer na cama mais quatro dias, dando-lhe de comer, procedendo à substituição das ligaduras e encorajando-o, até que ele se reconheceu com forças para se levantar.

- Estou-lhe profundamente grato, Mistress Jardine. Não disponho de fundos para lhe pagar. Por enquanto. Mas tenciono oferecer-lhe um diamante, num futuro não muito distante. É uma promessa solene de Jamie McGregor.

Ela sorriu ante o fervor do rapaz. Ainda estava muito magro e os olhos cinzentos conservavam parte do horror que conhecera, mas irradiava uma voluntariedade que impressionava. “É diferente dos outros...”, admitiu para consigo.

Jamie saiu para explorar a povoação, que era Klipdrift numa escala mais reduzida. Havia as mesmas tendas, galeras e ruas poeirentas, lojas modestas e multidões de pesquisadores. Quando passava diante de um saloon, ouviu um clamor e entrou, verificando que numerosos homens rodeavam um irlandês de camisa vermelha.

- Que se passa? - perguntou a um.

- O tipo vai molhar o achado.

- Vai quê?

- Ficou rico, hoje, pelo que paga bebidas a toda a gente. A quantidade correspondente à que trinta homens sedentos puderem emborcar.

Acabou por se sentar a uma mesa redonda ocupada por vários pesquisadores de expressões desencorajadas e não tardou a entabular conversa.

- De onde é você, McGregor?

- Da Escócia.

- Não sei que patranhas lhe contaram na sua terra, mas não há diamantes nesta região em quantidade suficiente para custear as despesas.

Em seguida, trocaram impressões acerca de outros lugares de prospecção: Gong Gong, Forlorn Hope, Delports, Poor-mans Kopje, Sixpenny Rush...

Os pesquisadores contavam todos a mesma história - de meses empenhados na esgotante actividade de remover rochas, escavar o solo duro e passar horas agachados na margem do rio com o crivo nas mãos. Todos os dias eram encontrados alguns diamantes, insuficientes para enriquecer, mas em quantidade bastante para manter os sonhos vivos. O estado de espírito que predominava consistia numa mescla de optimismo e pessimismo. Os optimistas eram os que chegavam, os pessimistas os que partiam.

Jamie não teve dificuldade em determinar a que grupo pertencia.

Por fim, acercou-se do irlandês de camisa vermelha, agora de olhar congestionado pela bebida, e mostrou-lhe o mapa de Van der Merwe.

O homem lançou-lhe uma olhadela superficial e restituiu-o.

- Não vale nada. Toda a área aí indicada já foi explorada. No seu lugar, eu tentava a sorte em Bad Hope.

Jamie não conseguia acreditar no que ouvia. Fora o mapa do holandês que o atraíra àquela região, a estrela que lhe prometia a riqueza.

- Experimente em Colesberg - sugeriu outro pesquisador. - É aí que aparecem os diamantes grandes.

No entanto, as opiniões não pareciam unânimes.

- Quanto a mim, não há como Gilfillans Kop.

- Procure em Moonlight Rush, se quer encontrar os mais valiosos.

Após uma noite em claro de debate consigo próprio, Jamie decidiu ignorar o mapa de Van der Merwe e, contra todos os concelhos, seguir para leste, ao longo do rio Moder. Assim, na manhã seguinte, despediu-se de Mrs. Jardine e partiu.

Caminhou durante três dias e duas noites e, quando se lhe deparou um local satisfatório, montou a pequena tenda. Erguiam-se pesadas rochas em ambas as margens do rio, e ele, servindo-se de ramos nodosos como alavancas, principiou a removê-las penosamente, a fim de explorar o solo por baixo.

Escavava da alvorada até ao anoitecer, em busca do barro amarelo ou do solo diamantífero azulado indicativo de que descobrira um filão. No entanto, a terra apresentava-se estéril. Ao cabo de uma semana de pesquisas, não encontrara uma única pedra, pelo que resolveu mudar de poiso.

Um dia, avistou ao longe algo que parecia uma casa de prata que refulgia ao sol e receou ser vítima de uma ilusão de óptica resultante do calor. Mas à medida que se aproximava, verificou que se tratava de uma povoação, cujas casas tinham todo o aspecto de ser de prata. Multidões de homens, mulheres e crianças indianos andrajosos enchiam as ruas, ante o olhar atónito de Jamie. As casas que reflectiam os raios solares eram feitas de latas de compota espalmadas e pregadas, lado a lado, a pranchas. Prosseguiu em frente e, uma hora mais tarde, quando olhou para trás, ainda conseguia divisar o clarão da aldeia. Era uma cena que jamais esqueceria.

Continuou a rumar para norte, acompanhando a margem do rio, onde os diamantes se poderiam encontrar, e escavando até os braços se recusarem a erguer a pesada picareta. À noite, dormia profundamente, como que drogado.

No final da segunda semana, passou por uma pequena colónia de pesquisadores denominada Paardspan e, um pouco ao norte, deteve-se junto de uma curva do rio. Em seguida, preparou uma das refeições frugais a que se habituara e sentou-se à entrada da tenda, para contemplar as estrelas no vasto firmamento. Havia duas semanas que não via um ser humano e assolava-o uma vaga de solidão. “Que diabo faço aqui?”, perguntava-se. “Passo os dias a escavar e a peneirar terra para quê? Estava muito melhor na herdade. Se não encontrar um diamante até sábado, volto para casa.” Fixou os olhos nas estrelas, como se pretendesse tomá-las como testemunhas, e bradou:

- Ouviram?

“Estou a perder o juízo”, receou quase imediatamente.

Jamie notou uma pedra de dimensões apreciáveis entre a terra que explorava, olhou-a por um momento e deitou-a fora. Haviam-se-lhe deparado milhares como aquela, sem qualquer valor, nas últimas semanas. Como lhe chamara Van der Mer-we? Schlenters. No entanto, a de agora tinha algo que acabou por lhe despertar a atenção. Voltou a pegar-lhe e submeteu-a a um exame minucioso. Era muito maior do que as anteriores e apresentava uma configuração diferente. Friccionou-a na perna da calça para remover parte da terra que a cobria e tornou a observá-la. De facto, parecia um diamante. A única coisa que o levava a duvidar era o tamanho, quase igual ao de um ovo de galinha. “Se fosse mesmo, meu Deus...” De repente, sentiu dificuldade em respirar. Dominado por uma ansiedade febril, pegou na lanterna e pôs-se a esquadrinhar o solo à sua volta. Decorridos quinze minutos, encontrara mais quatro semelhantes. Embora não fossem tão grandes, tinham dimensões suficientes para o excitar.

Levantou-se antes de amanhecer e recomeçou a escavar como um desesperado. Ao meio-dia, descobrira mais meia dúzia. Consumiu a semana seguinte em pesquisas frenéticas, das quais redundou uma quantidade apreciável, que enterrava à noite num local seguro onde ninguém os poderia encontrar por acaso. À medida que se acumulavam, reflectia que, apesar de apenas metade do tesouro lhe pertencer, segundo as cláusulas do contrato, isso bastava para o tornar mais rico do que jamais se atrevera a imaginar.

No final da semana, Jamie inscreveu uma anotação no mapa e demarcou a área que tencionava legalizar em seu nome, servindo-se da picareta para o efeito. Por fim, desenterrou os diamantes, ocultou-os no fundo da mochila e regressou a Magerdam.

A tabuleta à entrada da pequena construção indicava: “Diamant Kooper”.

O rapaz entrou num pequeno gabinete sem ventilação e sentiu-se invadido por tremores irresistíveis. Ouvira falar de dezenas de casos de pesquisadores convencidos de terem encontrado diamantes que na realidade não passavam de pedras sem qualquer valor. “E se estiver enganado?”

O avaliador encontrava-se sentado atrás de uma secretária que conhecera melhores dias e, quando viu Jamie aproximar-se, inquiriu:

- Em que posso ser-lhe útil?

- Gostava que avaliasse estas pedras.

E, ante o olhar do homem, Jamie começou a colocá-las em cima da secretária. Quando terminou, havia um total de vinte e sete, que o avaliador contemplava com assombro.

- Onde... onde as encontrou?

- Explico-lhe depois de me dizer se são diamantes.

O exame não se prolongou muito e foi concluído com uma exclamação de incredulidade.

- São os maiores que vi em toda a minha vida. Afinal, onde os descobriu?

- Vá ter comigo à cantina dentro de um quarto de hora e informo-o - prometeu Jamie, com um sorriso.

Recolheu as pedras, guardou-as nas algibeiras e retirou-se em direcção ao departamento de registos.

- Quero registar um terreno nos nomes de Salomon van der Merwe e Jamie McGregor - anunciou, esforçando-se por conservar a voz firme.

O avaliador já se encontrava na cantina quando ele entrou, e tudo indicava que divulgara a novidade, porque se verificou um silêncio de respeito no momento em que Jamie transpôs a porta. Pairava uma única interrogação não formulada nos espíritos de todos. Após breve hesitação, acercou-se do balcão do bar e comunicou ao empregado:

- Quero molhar um achado - e voltando-se para os outros, informou: - Em Paardspan.

Alice Jardine tomava chá, quando Jamie entrou na cozinha, e o rosto iluminou-se-lhe ao vê-lo.

- Voltou são e salvo, graças a Deus! - exclamou, mas, apercebendo-se da indumentária andrajosa do rapaz, assumiu uma expressão de pesar. - As coisas não correram bem, aposto. Não se preocupe. Tome chá comigo e vai sentir-se melhor.

Sem uma palavra, ele introduziu a mão na algibeira e exibiu um diamante de dimensões apreciáveis, que colocou na mão dela.

- Cumpri a promessa, como vê.

Mrs. Jardine fixou o olhar na pedra por um longo momento e sentiu-se comovida.

- Não, Jamie - articulou em voz baixa. - Não o quero. Se o aceitasse, estragava tudo. Procure compreender.

Quando Jamie regressou a Klipdrift, apresentou-se de forma condigna à nova situação. Trocou um dos diamantes mais pequenos por um cavalo e uma carruagem e anotou meticulosamente o que gastara, para que o sócio não ficasse prejudicado. O percurso foi fácil e confortável, e ele não pôde deixar de recordar as condições insólitas em que efectuara a viagem no sentido inverso. “É a diferença entre os ricos e os pobres”, reflectiu. “Os pobres andam a pé e os ricos de carruagem.”

 

Klipdrift não mudara, mas não se podia dizer o mesmo de Jamie McGregor. As pessoas contemplaram-no de olhos arregalados, quando se deteve diante do armazém de artigos gerais de Van der Merwe. Não eram os dispendiosos cavalos e a carruagem que atraíam a atenção dos transeuntes, mas a expressão de júbilo do rapaz. Haviam-na notado anteriormente noutros pesquisadores que tinham enriquecido, o que sempre lhes incutia nova esperança.

Achava-se à entrada o mesmo negro corpulento e bem-parccido, e Jamie saudou-o cordialmente:

- Viva! Estou de volta.

Banda atou as rédeas a um poste, sem responder, e entrou na loja, seguido por Jamie.

Salomon van der Merwe atendia um cliente, mas ergueu os olhos e sorriu, e o rapaz compreendeu que já se inteirara da boa nova. Ninguém o podia explicar, mas as descobertas de diamantes propagavam-se com a velocidade da luz.

Quando se desembaraçou do cliente, o holandês inclinou a cabeça na direcção do fundo da loja e proferiu:

- Vamos tratar de negócios, McGregor.

Jamie acompanhou-o e avistou a rapariga ocupada diante do fogão, preparando o almoço.

- Olá, Margaret.

Todavia, ela corou e desviou os olhos.

- Constou-me que foi bem sucedido - disse Van der Merwe, com um largo sorriso, ao mesmo tempo que se sentava à mesa e abria espaço à sua frente.

- É verdade - assentiu Jamie, orgulhosamente.

Extraiu uma bolsa de cabedal da algibeira do casaco e sacudiu-a, para fazer brotar os diamantes refulgentes. Van der Merwe olhava-os, como que hipnotizado, até que pegou num, para o examinar com incredulidade. Por fim, guardou-os numa bolsa de camurça, que encerrou num cofre de ferro a um canto da sala. Quando falou, havia uma nota de profunda satisfação na sua voz.

- Portou-se às mil maravilhas, McGregor.

- Obrigado. E isto é só o princípio. Há centenas de outros no mesmo local. Nem sequer posso fazer uma estimativa do seu valor.

- Registou o terreno?

- Sem dúvida - e Jamie tornou a levar a mão à algibeira e exibiu o talão respectivo. - Nos nomes de ambos.

O holandês estudou-o por um momento e guardou-o, dizendo:

- Merece uma gratificação. Aguarde um pouco - pediu, e começou a mover-se para a porta de comunicação com a loja. - Vem, Margaret.

Ela seguiu-o docilmente e Jamie pensou: “Parece uma gatinha aterrorizada!”

Transcorridos uns minutos, Van der Merwe reapareceu só e abriu uma bolsa de cabedal, da qual retirou cinquenta libras.

- Aqui tem.

- Para que é isso? - perguntou Jamie, intrigado.

- Para si.

- Não compreendo.

- Esteve ausente vinte e quatro semanas. As duas libras por semana, são quarenta e oito, além de que lhe dou duas de gratificação.

- Não é necessário dar-me gratificações. Contento-me com a minha parte dos diamantes.

- A sua parte?

- Os meus cinquenta por cento. Somos sócios.

- Sócios? - Van der Merwe fitou o interlocutor com estranheza. - Quem lhe meteu essa ideia na cabeça?

- Quem?... - a perplexidade do rapaz começava a converter-se em alarme. - Assinámos um contrato.

- Precisamente. Leu as cláusulas?

- Não, porque está redigido em africânder, mas o senhor disse que éramos sócios em partes iguais.

- Compreendeu mal, Mister McGregor - Van der Merwe abanou a cabeça com veemência. - Não preciso de sócios para nada. Limitou-se a trabalhar para mim, segundo o nosso acordo. Forneci-lhe o equipamento e os géneros para que descobrisse diamantes para mim.

- Forneceu-me tudo isso em troca do dinheiro que lhe dei! - retorquiu Jamie, sentindo uma indignação crescente. - Paguei-Lhe cento e vinte libras.

- Não posso perder tempo com conversa fiada. Olhe, proponho o seguinte. Dou-lhe mais cinco libras e não se volta a falar no assunto. Parece-me uma oferta generosa.

- Volta a falar-se no assunto e até que o resolvamos como deve ser! - explodiu com voz trémula. - Tenho direito a metade do que se encontrar na propriedade que registei. E hei-de obtê-la. No registo figuram os nomes de ambos.

- Nesse caso, tentou vigarizar-me - observou Van der Merwe, com um sorriso malicioso. - Se quisesse, podia mandá-lo prender - ameaçou, atirando as moedas para cima da mesa. - Pegue no seu dinheiro e desapareça.

- Vou processá-lo!

- Tem recursos para pagar a um advogado? De resto, estão todos ao meu serviço.

“Isto não está a acontecer”, reflectia Jamie. “É um pesadelo!” A agonia que sofrera, as semanas e os meses de exposição à inclemência do deserto, o trabalho esgotante do nascer ao pôr-do-Sol, acudiram-lhe ao pensamento em vagas avassaladoras. Quase perdera a vida, e agora aquele homem tentava privá-lo daquilo que lhe pertencia por direito próprio.

Por fim, encarou o holandês com uma expressão ominosa, antes de advertir:

- Não julgue que se safa com isto. Continuarei em Klip-drift e direi a toda a gente o que fez. Hei-de conseguir a minha parte dos diamantes, custe o que custar.

- Aconselho-o a consultar o médico - grunhiu o outro, desviando os olhos. - Desconfio que o sol lhe alterou as faculdades mentais.

Num segundo, Jamie segurou-o pela gola do casaco e ergueu-o no ar.

- Há-de arrepender-se de me ter conhecido - prometeu. Em seguida, largou-o abruptamente, recolheu o dinheiro de

cima da mesa e afastou-se em passos pesados.

Quando entrou no Sundowner Saloon, encontrou a sala quase deserta, pois a maioria dos pesquisadores já se achava a caminho de Paardspan. Jamie sentia-se assolado pela cólera e pelo desespero. “É incrível. De um momento para o outro, passei de rico como Creso a pobre como Job. Van der Merwe é um ladrão e hei-de arranjar um meio de me vingar. Mas como?” O holandês tinha razão. Não possuía fundos para recorrer a um advogado. De qualquer modo, deviam encontrar-se todos por sua conta, como ele próprio declarara. A única arma de que Jamie dispunha era a verdade. Assim, faria com que todos os habitantes da África do Sul se inteirassem da acção hedionda de Van der Merwe.

- Seja bem-vindo - saudou Smit, o bartender. - Pode tomar o que lhe apetecer por conta da casa, Mister McGregor. Que prefere?

- Uísque.

O homem serviu uma dose dupla, que o rapaz fez desaparecer de um trago. No entanto, não estava habituado às bebidas alcoólicas e sentiu um ardor intenso na garganta e no estômago.

- Pode voltar a encher.

- É para já. Sempre afirmei que ninguém vence os escoceses, quando se trata de beber.

A segunda dose deslizou mais facilmente. Ao mesmo tempo, Jamie recordou-se de que procurara o holandês por recomendação do bartender e articulou:

- Sabia que o velho Van der Merwe é um escroque? Quer privar-me dos meus diamantes.

- Não me diga - Smit mostrou-se compadecido. - Isso é horrível. Nunca esperei uma coisa dessas dele.

- Mas não se safa - e a voz de Jamie começava a tornar-se pastosa. - Metade dos diamantes pertence-me. É um ladrão e vou providenciar para que toda a gente o saiba.

- Veja lá no que se mete, pois trata-se de uma pessoa importante - advertiu o bartendcr. - Antes de tomar qualquer decisão, precisa de procurar auxílio. Por acaso, conheço o homem indicado. Odeia Van der Merwe tanto como você - olhou em volta, para se certificar de que ninguém ouvia. - Eu ocupo-me dos preparativos. Dirija-se a um velho celeiro ao fundo da rua, às dez horas.

- Obrigado - proferiu Jamie, com sinceridade. - Não me esquecerei da sua atitude.

- No celeiro, às dez.

O celeiro consistia numa estrutura rudimentar de chapa ondulada, para lá da rua principal, nos arrabaldes da cidade, e Jamie apresentou-se à hora indicada. Impeliu a porta e avançou um passo, mas não descortinou vivalma na escuridão.

Aventurou-se um pouco mais e, de súbito, detectou um som atrás dele. No momento em que principiava a voltar-se, uma barra de ferro atingiu-o na clavícula, obrigando-o a cair. Acto contínuo, um bastão fracturou-lhe a cabeça e uma mão gigantesca ergueu-o e segurou-o, ao mesmo tempo que punhos e botas cardadas lhe flagelavam o corpo impiedosamente. A agressão pareceu prolongar-se de forma interminável. Quando a dor se tornava insuportável e ele principiava a perder os sentidos, vertiam-lhe água fria no rosto para o espevitar. Num dado instante, afigurou-se-lhe descortinar o semblante do criado de Van der Merwe, Banda, mas a punição que lhe aplicavam obrigou-o a esquecer o pormenor.

Por último, nem a água fria conseguiu fazê-lo emergir da inconsciência.

Sentia o corpo em brasa. Alguém lhe raspava as faces com lixa e Jamie tentou em vão erguer a mão para protestar. Efectuou um esforço para abrir os olhos, mas o inchaço não lho permitiu. Conservava-se estendido, todas as fibras do corpo uivando de dor, ao mesmo tempo que tentava recordar-se onde estava. Moveu-se e a sensação desagradável repetiu-se. Estendeu a mão cegamente e sentiu o contacto de areia. O rosto encontrava-se pousado na areia quente. Com extrema lentidão, cada movimento traduzido numa agonia individual, conseguiu erguer-se de joelhos. Tentou enxergar por entre as pálpebras inchadas, mas só logrou divisar imagens confusas.

Encontrava-se algures no meio do estéril Karroo, completa-mente despido. Apesar da hora matutina, os raios solares começavam a flagelar-lhe o corpo. Olhou em volta com desespero, em busca de comida e um pouco de água, mas não havia coisa alguma. Haviam-no deixado ali para que morresse. “Salomon van der Merwe e, evidentemente, o bartender, Smit”. Jamie ameaçara o holandês, que o castigara com a mesma facilidade como se se tratasse de uma criança. “Há-de descobrir que não sou um garoto”, prometeu Jamie a si próprio. “Deixei de o ser. Transformei-me num vingador. Hão-de pagar o que fizeram!” O ódio que o percorria incutiu-Lhe forças para se pôr de pé. O simples acto de respirar constituía uma verdadeira tortura. Quantas vértebras lhe tinham fracturado? “É preciso cuidado, para que não perfurem os pulmões.” Tentou pôr-se de pé, mas caiu com um grito. A perna direita achava-se partida e conservava-se num ângulo inverosímil. Era-lhe impossível caminhar. Mas podia rastejar.

Jamie McGregor não fazia a mínima ideia de onde se encontrava. Deviam tê-lo levado para longe do caminho normalmente percorrido, para que só fosse localizado por hienas e aves de rapina. O deserto constituía um vasto ossário. Ele vira os esqueletos de corpos humanos após a passagem dos abutres. De repente, ouviu sobre a sua cabeça o bater sinistro de asas e acudiu-lhe uma onda de terror. Estava impossibilitado de ver, mas notava o cheiro nauseabundo que exalavam.

Começou a rastejar.

Esforçou-se por concentrar o pensamento na dor. Difundia-se por todo o corpo e cada pequeno movimento originava torrentes de agonia. Se se deslocava de determinada maneira, a perna fracturada protestava de forma pungente. Se mudava de posição para não a sobrecarregar, eram as vértebras que lhe recordavam a sua condição precária. Não podia suportar a tortura de permanecer imóvel, nem a agonia de se movimentar.

Continuou a rastejar.

O bater das asas prosseguia sobre a sua cabeça, indicando que os abutres aguardavam pacientemente o momento propício para atacar. O seu espírito começou a vaguear. Encontrava-se na igreja de Aberdeen, com o trajo domingueiro, sentado entre os dois irmãos. A irmã, Mary, e Annie Cord usavam belos vestidos de Verão brancos, e a segunda olhava-o, sorridente. Jamie fez menção de se levantar para lhe ir falar, mas os irmãos impeliram-no para trás e principiaram a beliscá-lo. Os beliscos converteram-se em espasmos de dor excruciantes e ele voltou a encontrar-se no deserto, o corpo estropiado rastejando com lentidão. Entretanto, os abutres voavam cada vez mais baixo, impacientes.

Jamie tentou abrir os olhos, para ver se estavam perto, mas apenas conseguiu vislumbrar objectos indefinidos, que a imaginação febril convertia em hienas e chacais vorazes.

Recomeçou a rastejar, consciente de que no instante em que se detivesse lhe cairiam em cima. Ardia de febre e dor e o corpo era causticado pela areia escaldante. Apesar disso, não podia renunciar à luta enquanto Van der Merwe continuasse impune... enquanto estivesse vivo.

Acabou por perder toda a noção do tempo. Afigurava-se-Lhe que percorrera cerca de dois quilómetros, embora na realidade não tivesse avançado mais de dez metros, rastejando num círculo. Não podia ver onde estivera ou para onde se dirigia. O espírito concentrava-se numa única ideia: Salomon van der Merwe.

Terminou por imergir em inconsciência e foi acordado por uma agonia irresistível. Alguém lhe tocava na perna, e ele necessitou de um momento para se recordar de onde estava e o que se passava. Por último, descerrou levemente um dos olhos inchados. Um abutre enorme atacava-lhe a perna, dilacerando a carne e comendo-a sem aguardar que morresse. Jamie tentou gritar, mas não conseguiu emitir o mínimo som. Arrastou-se freneticamente para a frente e sentiu o sangue morno brotar da perna, enquanto os vultos sombrios das aves de rapina o circundavam, na expectativa do momento final. Pressentiu que na próxima vez que perdesse o conhecimento não tornaria a acordar. No entanto, as forças esvaíam-se gradualmente, até que se imobilizou na areia.

Os abutres prepararam-se então para o festim.

 

Sábado era dia de mercado na Cidade do Cabo e as ruas achavam-se apinhadas de comerciantes em busca de negócios vantajosos, uma troca de impressões com amigos ou encontros de natureza romântica. Bóeres e franceses, soldados de uniformes coloridos e damas inglesas de saias em balão e blusas de pregas confraternizavam diante dos bazares montados nos largos de Braameonstein, Park Town e Burgersdorp. Havia de tudo à venda: mobiliário, cavalos e carruagens e fruta. Uma pessoa podia comprar vestidos e tabuleiros de xadrez, carne ou livros numa dezena de idiomas diferentes. Aos sábados, a Cidade do Cabo era uma feira ruidosa e animada.

Banda abria caminho por entre a multidão, sem pressa, preocupando-se em não estabelecer contacto visual com os brancos. Era muito perigoso. As ruas estavam pejadas de negros, indianos e mestiços, mas o predomínio pertencia à minoria branca, que Banda detestava. Aquela era a sua terra e os brancos os uillanders. Havia muitas tribos na África Austral - Basutos, Zulos, Bechuanas e Matabele -, todas elas Bantos. O próprio termo “banto” derivava de abantu - “o povo”. Porém os Barolongs, a tribo de Banda, constituíam a aristocracia. Ele recordava-se das histórias que a avó lhe contava acerca do vasto reino negro que outrora dominara a África do Sul. O seu reino, a sua terra. E agora eram escravizados por um punhado de chacais. Os brancos tinham-nos impelido para territórios cada vez mais exíguos, até que a sua liberdade fora corroída. A única maneira de um negro poder existir era mostrar-se astucioso e subserviente à superfície e alerta no íntimo.

Banda ignorava a idade que tinha, porque os nativos não dispunham de certificado de nascimento. A sua idade era medida pelos factos históricos conhecidos: guerras e batalhas, nascimento e morte de chefes importantes, cometas, tempestades e tremores de terra, migração de Adam Kok, morte de Chaka e revolução do abate de gado. Mas o número dos anos dele não interessava. Banda sabia que era filho de um chefe e estava destinado a fazer algo pelo seu povo. Os Bantos voltariam a erguer-se e a dominar. A ideia da sua missão fê-lo

caminhar mais empertigado por um momento, até que se apercebeu do olhar de um branco cravado nele.

Banda encaminhou-se apressadamente para os arrabaldes da cidade, a zona atribuída aos negros. As residências espaçosas e as lojas atraentes não tardaram a ceder o lugar a cabanas de chapa metálica e choças humildes. Avançou por uma rua de terra batida, olhando com frequência por cima do ombro para se certificar de que não o seguiam. Por último, imobilizou-se diante de uma barraca de madeira, lançou uma derradeira olhadela em volta e entrou. Uma negra esquálida sentava-se numa cadeira ao canto, cerzindo um vestido, e Banda saudou-a com uma inclinação de cabeça, após o que prosseguiu em direcção ao quarto ao fundo.

Uma vez aí, contemplou o vulto deitado no catre.

Seis semanas antes, Jamie McGregor recuperara o conhecimento e vira-se estendido num catre desconhecido. As recordações foram reaparecendo gradualmente: o Karroo, o corpo estropiado, os abutres...

De súbito, Banda entrou no quarto e Jamie compreendeu que tencionava matá-lo. Van der Merwe inteirara-se de que escapara com vida à agressão e enviara o criado para lhe aplicar o golpe de misericórdia.

- Porque não veio o teu dono pessoalmente? - articulou em voz rouca.

- Não tenho dono.

- Van der Merwe. Não foi ele quem te enviou?

- Não. Matava a ambos, se soubesse.

- Onde estou? - a situação parecia insensata a Jamie. - Quero saber onde estou.

- Na Cidade do Cabo.

- O quê?! Como vim cá parar?

- Trouxe-o eu.

Fixou os olhos negros por um momento, antes de inquirir:

- Porquê?

- Preciso de si. Quero vingar-me.

- Mas que?...

- Não é por mim - e Banda acercou-se uns passos, e continuando a meia voz: - Na verdade, Van der Merwe violou minha irmã. Ela morreu no momento do parto e tinha apenas onze anos.

- Santo Deus! - balbuciou Jamie, horrorizado.

- Desde o dia da sua morte que procuro um branco para me ajudar. Encontrei-o naquele velho celeiro, na noite em que participei no seu espancamento, Mister McGregor. Levámo-lo para o Karroo e recebi instruções para o matar. Comuniquei aos outros que estava morto e fui buscá-lo assim que pude. Ia chegando demasiado tarde.

Jamie não conseguiu evitar um estremecimento de terror ao recordar-se das sinistras aves de rapina esvoaçando à sua volta.

- Quando apareci, os abutres preparavam-se para o devorar. Levei-o para a galera e escondi-o na cabana dos meus familiares. Um dos nossos médicos ligou-lhe o tronco por causa das vértebras fracturadas, cuidou da perna e dos outros ferimentos.

- E depois?

- Uma carruagem de familiares meus ia partir para a Cidade do Cabo e pedi-lhes que nos levassem. Delirou durante quase todo o caminho. Cada vez que adormecia, eu receava que não tornasse a acordar.

Jamie contemplou o homem que quase o assassinara. Necessitava de reflectir. Não confiava nele... apesar de lhe ter salvo a vida, Banda pretendia atingir Van der Merwe por seu intermédio. “Isso pode resultar vantajoso para mais de uma pessoa”, decidiu. Mais do que tudo o resto no mundo, Jamie desejava que o holandês expiasse o roubo que cometera.

- Muito bem - assentiu por fim. - Descobrirei uma maneira de obrigar Van der Merwe a arrepender-se do que nos fez.

- Vai morrer? - Banda deixou transparecer uma sugestão de sorriso pela primeira vez.

- Não - replicou Jamie, entre dentes. - Vou viver.

Lenvantou-se da cama pela primeira vez naquela tarde, aturdido e fraco. A perna ainda não sarara por completo e movia-se coxeando um pouco. Quando Banda tentou ajudá-lo, repeliu-o.

- Larga-me. Tenho de me habituar a singrar pelos meus próprios meios - e enquanto o negro o observava atentamente, cruzou o quarto com lentidão e pediu: - Arranja-me um espelho.

Banda comprazeu-o e Jamie ergueu-o à altura do rosto.

Deparou-se-lhe um desconhecido. Os cabelos tinham-se tornado brancos como a neve e exibia uma barba irregular da mesma cor. O nariz fora fracturado e a cartilagem atingida torcera-o. Por seu turno, o semblante envelhecera vinte anos. Havia sulcos profundos nas faces encovadas e uma cicatriz lívida atravessava-lhe o queixo lateralmente. No entanto, a maior alteração situava-se nos olhos. Era um olhar que presenciara demasiada dor e sentira os seus efeitos. Por fim, com um suspiro, pousou o espelho.

- Vou dar uma volta - anunciou num murmúrio.

- Lamento, Mister McGregor, mas não é possível.

- Porquê?

- Os brancos não costumam visitar esta zona da cidade, assim como os pretos nunca vão aos lugares que eles frequentam. Os vizinhos não sabem que se encontra aqui, pois trouxemo-lo de noite.

- Então, como posso sair?

- Trataremos disso esta noite.

Jamie começou a aperceber-se pela primeira vez do risco a que Banda se expusera por ele e, embaraçado, disse:

- Não tenho dinheiro. Preciso de me empregar.

- Arranjarei trabalho na estiva. Estão sempre a admitir homens - declarou o negro puxando de algumas moedas da algibeira. - Tome.

- Hei-de pagar-te - prometeu Jamie, aceitando-as.

- Pagará vingando minha irmã.

Era meia-noite quando Banda conduziu Jamie para fora da cabana. Este olhou em volta e viu que se encontrava no meio de um aglomerado de barracas e choças rudimentares. O solo, lamacento em virtude de uma chuvada recente, exalava um odor desagradável, e Jamie perguntou-se como pessoas tão altivas como Banda conseguiam passar a vida em semelhante ambiente.

- Não haverá?... - começou.

- Esteja calado - recomendou o companheiro, a meia voz. - A vizinhança é muito desconfiada.

Encontravam-se na orla da aldeia, quando Banda estendeu o braço e apontou, dizendo:

- O centro da cidade fica para aquele lado. Voltaremos a ver-nos nas docas.

Jamie dirigiu-se à pensão em que se instalara quando chegara de Inglaterra e avistou Mrs. Venster na recepção.

- Queria um quarto - anunciou ele.

- Perfeitamente - declarou ela sorrindo e expondo o dente de ouro. - Sou Mistress Venster.

- Eu sei.

- Como? - estranhou. - Falou com alguém que tivesse estado cá?

- Não se recorda de mim? Fui seu hóspede, o ano passado.

A mulher examinou o rosto sulcado de rugas, o nariz torcido e a barba branca e meneou a cabeça.

- Nunca esqueço uma cara, meu amigo, e tenho a certeza de que vejo a sua pela primeira vez. Mas isso não significa que não possamos dar-nos bem. Os amigos tratam-me por “Dee-Dee”. Como se chama?

E Jamie ouviu a sua voz responder:

- Travis, lan Travis.

Na manhã seguinte foi procurar trabalho nas docas e o capataz observou:

- Precisamos de costas resistentes e receio que você seja muito velho para este género de trabalho.

- Mas tenho só dezanove... - Jamie interrompeu-se ao recordar-se do rosto que vira no espelho. - Deixe-me experimentar - propôs.

Foi admitido com o salário de nove xelins diários, para a carga e descarga dos navios que entrassem no porto. Pouco depois, inteirou-se de que Banda e os outros homens de cor recebiam seis.

Na primeira oportunidade que se lhe deparou, levou o negro para um canto isolado e disse:

- Temos de conversar.

- Aqui não, Mister McGregor. Há um armazém abandonado na extremidade das docas. Encontramo-nos lá, quando terminarmos o trabalho.

Banda já o aguardava, quando Jamie se apresentou no local indicado, e este pediu:

- Fala-me de Salomon van der Merwe.

- Que quer saber?

- Tudo.

- Veio directamente da Holanda e, segundo o que me constou, a mulher morreu pouco depois e ele utilizou o dinheiro que ela possuía para se estabelecer em Klipdrift, onde enriqueceu à custa de chicanas sobre os pesquisadores.

- Do género daquela de que fui vítima?

- Isso não passa de uma das suas facetas. Os pesquisadores que têm sorte procuram-no para obterem um empréstimo destinado a explorar a mina e, antes que consigam descobrir a verdade, já passou tudo para as mãos dele.

- Nunca ninguém tentou reagir?

- Como? O responsável pelos serviços de registo trabalha para Van der Merwe. Em conformidade com a lei, se um terreno não começa a ser explorado quarenta e cinco dias após a sua declaração, fica à disposição de quem lá chegar primeiro. Esse indivíduo avisa o patrão, que não perde tempo em o confiscar. Por outro lado, as estacas de demarcação do terreno devem ser cravadas verticalmente. Assim, se se inclinam ou caem, qualquer oportunista pode tomar posse dele. Quando Van der Merwe avista algum que lhe agrada, manda lá um sicário derrubar as estacas durante a noite.

- Santo Deus!

- Tem um acordo com o bartender, Smit, que lhe envia pesquisadores potenciais. Assinam um contrato com o holandês, que fica com todos os diamantes encontrados. Se o lesado protesta, há um grupo de gorilas que tratam de o reduzir ao silêncio.

- Essa parte já era do meu conhecimento - murmurou Jamie, com uma ponta de amargura. - Que mais?

- É um religioso fanático. Passa a vida a rogar pelas almas dos pecadores.

- E a respeito da filha?

- Miss Margaret? Tem um medo mortal do pai. Se se atrevesse a olhar para um homem, Van der Merwe matava ambos.

Aproximou-se da porta do armazém e contemplou o porto pensativamente por um momento, consciente de que havia muita coisa em que pensar.

- Voltaremos a conversar amanhã - decidiu por fim.

Foi na Cidade do Cabo que se deu conta do profundo cisma entre negros e brancos. Os primeiros não tinham quaisquer direitos além dos escassos que os segundos lhes concediam. Eram reunidos em arrabaldes que constituíam guetos donde só podiam sair para trabalhar para os brancos.

- Como suportam a situação? - perguntou Jamie, um dia.

- O leão faminto dissimula as garras. Modificaremos tudo isso no momento apropriado. O branco aceita o preto porque precisa dos seus músculos, mas tem de se habituar a aceitar-Lhe também os miolos. Quanto mais nos empurra para um canto, maior o medo que lhe inspiramos, porque sabe que um dia poderá haver discriminação e humilhação de sinal contrário, perspectiva que se recusa a admitir. Em todo o caso, sobreviveremos por causa do isiko.

- De quem?

- Não é uma pessoa. Não se pode explicar com facilidade, Mister McGregor. Isiko são as nossas raízes, por assim dizer, a sensação de pertencer a uma nação que deu o nome ao grandioso rio Zambeze. Há muitas gerações, os meus antepassados penetraram nas suas águas, despidos, com o seu gado à frente. Os mais fracos perderam-se, arrastados pela corrente caudalosa ou devorados pelos crocodilos, mas os sobreviventes emergiram do rio mais fortes e viris. Quando um banto morre, isiko requer que os seus familiares se retirem para a floresta, a fim de que o resto da comunidade não tenha de partilhar do seu desgosto. Isiko é o rancor do escravo que sofre, a convicção de que um homem pode olhar qualquer pessoa de frente e vale o mesmo que ela. Já ouviu falar de John Tengo Jabavu? - Banda pronunciou o nome com profunda reverência.

- Não.

- Há-de ouvir, Mister McGregor - afirmou. - Há-de ouvir - e mudou de assunto.

Jamie começou a sentir uma admiração crescente pelo negro. Ao princípio, imperou certa desconfiança entre os dois homens. Jamie necessitava de se habituar a confiar em quem quase o matara e Banda tinha de se resignar a aceitar um representante da raça sua inimiga desde longa data. Ao contrário da maioria dos negros que Jamie conhecera, o seu novo amigo denunciava certa cultura.

- Onde estudaste?

- Em parte alguma. Trabalho desde criança. O que aprendi foi-me transmitido por minha avó, que estava ao serviço de um professor bóer. Devo-lhe tudo o que sei.

Foi ao fim da tarde de um sábado que Jamie se inteirou da existência do deserto da Namíbia, na Grande Namacualândia, quando se encontrava, com Banda, no armazém abandonado das docas, compartilhando um estufado cozinhado pela mãe do negro.

- Quando conheceste Van der Merwe?

- Na época em que trabalhava na praia dos diamantes do deserto da Namíbia, que lhe pertence de sociedade com dois outros indivíduos. Ele acabava de roubar a sua parte a um pesquisador inexperiente e tinha ido visitar o local.

- Se é tão rico, porque continua com a loja?

- É aí que atrai os novos pesquisadores, para os ludibriar. Jamie evocou intimamente a facilidade com que se deixara

burlar. Na verdade, fora de uma ingenuidade incrível. Recordava-se da expressão do rosto oval de Margaret quando dissera: “Meu pai pode ajudá-lo. Conhece todos os truques.” Supusera-a uma criança até que lhe notara os seios e... De súbito, ergueu-se de um salto, com um sorriso malicioso.

- Explica-me pormenorizadamente como começaste a trabalhar para ele.

- Um dia, apareceu na praia com a filha (tinha uns onze anos, na altura), que a dado momento se aproximou demasiado da água e uma onda arrebatou-a. Mergulhei imediatamente e trouxe-a para terra. Receei que Van der Merwe me matasse.

- Porquê?

- Não por ser negro, mas pela minha condição de homem a rodear-lhe a cintura com o braço. Não suporta a ideia de alguém tocar na filha. Um dos presentes acabou por o acalmar e explicar que eu tinha salvo a vida à rapariga. Em face disso, levou-me para Klipdrift como seu criado pessoal - Banda hesitou um momento e acrescentou: - Dois meses depois, recebi a visita de minha irmã, que era da mesma idade de Margaret.

Seguiu-se uma pausa, que Jamie respeitou por reconhecer que nada podia dizer para evitar as recordações pungentes do seu interlocutor.

Finalmente, este último quebrou o silêncio:

- Mais valia que tivesse ficado no deserto da Namíbia. O trabalho era fácil. Rastejávamos pela areia para recolher os diamantes e colocá-los em pequenas latas.

- Um momento. Queres dizer que estão espalhados na areia?

- Exacto. Mas não tenha ideias alucinadas. Ninguém se pode aproximar de lá. É no oceano e há vagas de dez metros de altura. Eles nem se dão ao trabalho de vigiar a costa. Todos os que tentaram entrar no local pelo mar perderam a vida nos recifes.

- Deve haver outra possibilidade de acesso.

- Não. O deserto prolonga-se por todo o litoral.

- E quanto à entrada no campo de diamantes?

- Há guardas postados numa torre e uma vedação de arame farpado. Em volta, abundam os homens armados e cães capazes de reduzir uma pessoa a pedaços. Além disso, colocaram minas no solo que fazem ir pelos ares quem as pise por não conhecer a sua disposição.

- Que tamanho tem o campo?

- Uns sessenta quilómetros.

“Sessenta quilómetros de diamantes espalhados pela areia...”

- Meu Deus!

- Não é o primeiro que fica excitado com os campos de diamantes na Namíbia. Recolhi o que restava de indivíduos que se aproximaram de barco e foram dilacerados pelos recifes. Vi o que as minas podem fazer ao homem que as pisa inadvertidamente e o estado em que os cães deixam aqueles que ficam ao alcance dos seus dentes. Não pense nisso, Mister McGregor. Não existe qualquer entrada possível.

Naquela noite, Jamie não conseguiu dormir. Acudiam-lhe constantemente ao espírito imagens de um extenso areal coberto de diamantes enormes pertencentes a Van der Merwe. Pensava no mar, com os seus recifes aparentemente intransponíveis, nos cães vorazes, nos guardas e nas minas. Não temia o perigo nem a morte. Receava apenas perder a vida antes de se vingar de Salomon van der Merwe.

Na segunda-feira seguinte, Jamie dirigiu-se a uma livraria e comprou um mapa da região da Grande Namacualândia.

Localizou sem dificuldade a praia na costa atlântica, entre Lude-ritz, ao norte, e o estuário do rio Orange, ao sul. A área achava-se assinalada com a advertência a vermelho: “Sperr-gebiet” (Interdita).

Examinou todos os pormenores repetidamente. Havia três mil milhas de oceano da América do Sul até à África do Sul, sem qualquer obstáculo que impedisse as vagas, pelo que toda a sua fúria se concentrava nos mortais recifes da costa do Atlântico Sul. Quarenta milhas mais abaixo, existia uma área acessível. “Deve ter sido daí que os pobres bastardos partiram nas suas embarcações em direcção à zona proibida”, deduziu Jamie. Ao analisar o mapa, compreendia sem dificuldade a razão pela qual a costa não se achava vigiada: os recifes tornavam impossível qualquer tentativa de desembarque.

Em seguida, concentrou-se no acesso interior ao campo de diamantes. Segundo Banda, encontrava-se protegido por vedação de arame farpado e patrulhado permanentemente por homens armados. Junto da entrada, havia uma torre de observação. Mesmo que uma pessoa conseguisse introduzir-se no local, restariam as minas e cães implacáveis.

No dia seguinte, Jamie perguntou a Banda:

- Há algum mapa do campo?

- Do deserto da Namíbia? Estão todos em poder dos proprietários, que transmitem instruções aos pesquisadores sobre os locais a explorar. Avançam em fila indiana, para que não pisem as minas - e a expressão do negro toldou-se por um momento. - Um dia, meu tio, que se encontrava à minha frente, tropeçou numa pedra e caiu em cima de uma mina. Não foi possível recolher o suficiente dele para entregar à família.

Fez uma pausa, enquanto Jamie estremecia involuntariamente.

- Além disso, há o mis do mar, Mister McGregor. Rola do oceano e varre o deserto até às montanhas, arrastando tudo à sua passagem. Quem é apanhado não se atreve a esboçar um movimento. Os mapas não servem então para nada, porque não se consegue enxergar um palmo diante do nariz. A única coisa a fazer é ficar sentado, muito quieto, até o mis passar.

- Quanto tempo dura?

- Depende - e Banda encolheu os ombros. - Por vezes, algumas horas, mas também se pode manter por dias.

- Alguma vez viste um mapa das minas?

- Guardam-nos muito bem. Acredite que não é possível levar a cabo o que se lhe meteu na cabeça. De vez em quando, um trabalhador tenta escapar-se com um diamante. Há uma árvore especial para enforcar os imprudentes. Serve de aviso para quem se lembrar de roubar a companhia.

A situação parecia absolutamente desencorajadora. Jamie reconhecia que, mesmo que conseguisse introduzir-se no campo de diamantes, não poderia sair. Banda tinha razão. Era preferível não pensar mais no assunto.

Não obstante, no dia seguinte, perguntou:

- Como consegue Van der Merwe evitar que os trabalhadores roubem diamantes, no final dos turnos de serviço?

- São revistados - explicou o negro. - Têm de se despir por completo, para que os examinem minuciosamente. Vi alguns produzirem incisões nas pernas para os ocultar. Outros extraem um ou dois dentes e substituem-nos por diamantes - fixou um olhar grave em Jamie. - Se tem amor à vida, esqueça-se disso.

Todavia, por mais que se esforçasse, a ideia regressava-lhe ao espírito com insistência: os diamantes de Van der Merwe encontravam-se dispersos na areia, à espera que alguém os levasse. E esse alguém era ele.

A solução acudiu à mente de Jamie naquela noite e foi com dificuldade que conteve a impaciência até voltar a encontrar-se com Banda, ao qual pediu, sem qualquer preâmbulo:

- Fala-me das embarcações em que tentaram desembarcar.

- Que quer saber?

- Tudo o que te ocorrer. De que tipo eram?

- De todos, praticamente. Uma escuna. Um rebocador. Uma lancha motorizada. Um veleiro. Houve mesmo quatro homens que tentaram a sorte num junco de remos. Quando eu trabalhava lá, houve meia dúzia de tentativas. Os recifes reduziram-nos a fragmentos e os tripulantes morreram afogados.

Jamie encheu os pulmões de ar antes de inquirir:

- Alguém experimentou numa jangada?

- Numa jangada? - ecoou Banda, arregalando os olhos.

- Sim. Até agora, ninguém conseguiu desembarcar porque o fundo das embarcações foi rasgado pelos recifes. Ora, uma jangada desliza na crista das ondas por cima deles.

O negro conservou-se silencioso por um longo momento e, quando voltou a falar, a voz continha uma inflexão diferente.

- Sabe uma coisa, Mister McGregor? Talvez seja uma ideia aproveitável.

Tudo principiou como um jogo, uma solução possível de um problema insolúvel. No entanto, à medida que trocavam impressões, os dois homens sentiam-se dominados pelo entusiasmo. Assim, aquilo que começara como mero tópico de uma especulação ociosa passou a assumir a configuração concreta de um plano de acção. Como os diamantes se encontravam à superfície da areia, não se tornava necessário qualquer equipamento. Poderiam construir a jangada, munida de uma vela, na costa livre, sessenta quilómetros ao sul da Sperrge-biet, e utilizá-la à noite, a coberto de olhares indiscretos. Não havia minas na área desprotegida, e os guardas e patrulhas só actuavam no interior. Por conseguinte, os dois homens poderiam recolher os diamantes que quisessem, sem o perigo de serem interceptados.

- Podemos raspar-nos antes de amanhecer com as algibeiras cheias de diamantes de Van der Merwe - asseverou Jamie.

- Como saímos?

- Da mesma maneira que entrámos. Impelimos a jangada com remos sobre os recifes, até ao largo, içamos a vela e regressamos sem qualquer impedimento.

Em face dos argumentos persuasivos de Jamie, as dúvidas de Banda começaram a dissipar-se. Tentou descobrir óbices na ideia, mas via todas as objecções refutadas de forma convincente. O plano seria bem sucedido. A faceta mais atraente consistia na sua simplicidade e no facto de não exigir o mínimo investimento. Apenas uma dose elevada de coragem.

- Só precisamos de uma bolsa grande para trazer os diamantes - declarou Jamie.

- É melhor levarmos duas - opinou Banda, com um sorriso.

Na semana seguinte, abandonaram o trabalho nas docas e seguiram num transporte rudimentar para Port Nolloth, uma povoação costeira sessenta quilómetros ao sul da área proibida que lhes interessava.

Chegados, olharam em volta. A localidade era pequena e primitiva, com tendas, cabanas de chapa ondulada, algumas lojas e uma praia de aspecto primitivo que parecia estender-se interminavelmente. Não havia recifes naquela área e as ondas desfaziam-se suavemente na areia. Era o lugar ideal para lançar a jangada à água.

Não existia qualquer hotel, mas Jamie conseguiu que lhe alugassem um pequeno quarto particular, enquanto Banda se instalava na zona destinada aos negros.

- Temos de descobrir um local para construir a jangada em segredo - indicou Jamie. - Não convinha nada que nos denunciassem às autoridades.

Naquela tarde, descobriram uma velha arrecadação abandonada, que escolheram para o fim em vista.

- Antes de iniciarmos o trabalho, compre uma garrafa de uísque - aconselhou Banda.

- Para quê?

- Depois verá.

Na manhã seguinte, Jamie foi visitado pelo chefe da Polícia do distrito, um indivíduo de faces rubicundas, expressão grave e olhar congestionado, indicativo de inclinação para as bebidas alcoólicas.

- Bom dia! Ouvi dizer que tinha chegado um forasteiro e resolvi vir dar-lhe as boas-vindas. Sou o chefe Mundy.

- lan Travis - replicou Jamie.

- Está de passagem para o Norte, Mister Travis?

- Não, para o Sul. Sigo com o meu empregado para a Cidade do Cabo.

- Estive lá, uma vez. Achei-a muito grande e barulhenta.

- Sou da mesma opinião. Aceita uma bebida?

- Não costumo beber em serviço - Mundy fez uma pausa e acrescentou: - Mas posso abrir uma excepção.

- Muito bem.

Jamie foi buscar a garrafa de uísque, perguntando a si próprio como conseguira Banda prever a situação. Em seguida, verteu um pouco num copo e estendeu-o ao visitante.

- Obrigado, Mister Travis. Não me acompanha?

- Estou proibido de beber por causa da malária. É por isso que sigo para a Cidade do Cabo. Tenho de consultar um especialista. Fiz uma pausa aqui, para recompor as forças. As viagens cansam-me com facilidade.

- Acho-o com aspecto saudável - disse Mundy, que observava o interlocutor atentamente.

- Havia de me ver quando tenho um ataque.

- Pode ser - aquiesceu, vendo Jamie pegar na garrafa, Em seguida, esvaziou o copo pela segunda vez e levantou-se: - Tenho de ir à vida. Disse que estava aqui apenas de passagem?

- Partirei assim que me sentir mais forte.

- Voltarei na sexta-feira, para trocarmos mais algumas palavras.

Naquela noite, Jamie e Banda iniciaram os trabalhos na arrecadação abandonada, e o primeiro perguntou:

- Alguma vez construíste uma jangada?

- Para ser franco, Mister McGregor, não.

- Nem eu - e os dois homens entreolharam-se, embaraçados. - Será muito difícil?

Apoderaram-se de quatro bidões de duzentos litros, vazios, das traseiras do mercado, e levaram-nos para a arrecadação. Depois de os reunirem, dispuseram-nos num rectângulo e colocaram um caixote, também vazio, em cima de cada um.

- Não se parece muito com uma jangada - observou Banda, com uma expressão de dúvida.

- Ainda não está pronta - esclareceu Jamie.

Como não dispunham de tábuas, cobriram a parte de cima com o que se achava ao seu alcance, ramos e folhas de árvores, que prenderam fortemente com cordas.

No final, o negro contemplou o resultado e declarou: - Continua a não se parecer com uma jangada.

- Ficará com melhor aspecto quando montarmos a vela - garantiu Jamie.

Improvisaram um mastro com um tronco caído e aproveitaram dois ramos de extremidades largas para remos.

Foi Banda quem, ao fim da tarde, descobriu a vela, um pano azul enorme.

- Isto serve, Mister McGregor?

- Perfeitamente. Onde o arranjaste?

- É melhor não querer saber. Bastam os riscos em que já nos envolvemos.

A montagem final desenrolou-se sem dificuldades e a jangada ficou pronta para enfrentar o mar.

- Partimos às duas da madrugada, quando estiverem todos a dormir – decidiu Jamie. - Até lá, convém que descansemos um pouco.

Contudo, nenhum deles conseguiu dormir, excitados com a aventura em perspectiva.

Encontraram-se na arrecadação à hora combinada, dominados por um misto de ansiedade e receio dissimulado. Preparavam-se para empreender uma operação que lhes proporcionaria a fortuna ou a morte. Não havia meio-termo.

- São horas - anunciou de súbito Jamie, em voz ligeiramente trémula.

Transpuseram a saída com prudência. Não se registava o mínimo ruído. Soprava uma brisa suave e o céu apresentava-se completamente limpo de nuvens, com a Lua em quarto crescente sobre as suas cabeças. “Óptimo...”, reflectiu Jamie. “Não há muita luz para que nos vejam.” O horário previsto era complicado pelo facto de necessitarem de abandonar a povoação durante a noite, para que ninguém se apercebesse da sua partida, e chegar ao campo de diamantes na noite seguinte, a fim de se introduzirem nele e regressarem ao mar, sem novidade, antes da alvorada.

- A corrente de Benguela deve conduzir-nos até aos campos de diamantes amanhã ao fim da tarde - calculou Jamie. - Mas não podemos viajar durante o dia. Temos de nos manter ao largo até anoitecer.

- Podemos ocultar-nos numa das ilhotas ao longo da costa.

- Quais ilhotas?

- São às dezenas. Mercury, Ichabod, Plum Pudding...

- Plum Puddingl - ecoou com estranheza.

- Também há a Roast Beef.

- Não vêm no mapa - declarou, depois de o consultar.

- São formadas por guano. Os ingleses utilizam os excrementos das aves para adubo.

- Vive lá alguém?

- É impossível, por causa do mau cheiro. Há lugares em que o guano tem dezenas de metros de altura. O Governo recorre aos desertores do exército e presos para o recolher. Alguns morrem nas ilhotas e os corpos ficam lá a apodrecer.

- Então, é o lugar ideal para nos escondermos - decidiu Jamie.

Procedendo com prudência, os dois homens abriram a porta da arrecadação e principiaram a erguer a jangada. No entanto, era demasiado pesada para que a conseguissem mover. Tentaram empurrá-la, transpirando copiosamente, mas debalde.

- Volto já - anunciou Banda, subitamente.

Meia hora depois, reaparecia com um toro de dimensões apreciáveis.

- Vamos servir-nos disto. Quando eu levantar uma das extremidades, introduza-o por baixo.

Jamie surpreendeu-se com o vigor do companheiro, ao vê-lo erguer um dos lados da jangada. Acto contínuo, enfiou o toro no espaço e fizeram rolar o conjunto por cima. Era um trabalho árduo e quando alcançaram a beira-mar achavam-se ambos alagados em suor. Além disso, a operação tardara muito mais do que Jamie previra e estava prestes a amanhecer. Impunha-se que partissem, antes que os habitantes da aldeia os descobrissem e informassem as autoridades das suas actividades. Por conseguinte, Jamie apressou-se a montar a vela e inspeccionou tudo para se certificar de que podiam partir. Tinha a vaga impressão de que se esquecia de alguma coisa e, de repente, fez-se-lhe luz no espírito e soltou uma gargalhada.

- Que foi? - quis saber Banda, intrigado.

- Da outra vez que procurei diamantes, acompanhava-me uma tonelada de equipamento. Agora, só levo uma bússola. Parece fácil de mais.

- Não creio que o nosso problema seja esse, Mister McGregor.

- É altura de me tratares por Jamie.

- Não haja dúvida de que vem de um país distante - e o negro meneou a cabeça, admirado. - Enfim, ninguém me vai enforcar por experimentar uma vez - e tentou pronunciar o nome em surdina, antes de o fazer em voz alta: - Jamie.

- Vamos aos diamantes!

Impeliram a jangada para a água, saltaram para cima e começaram a remar. Necessitaram de uns minutos para se adaptar às oscilações da estranha embarcação. Dir-se-ia que montavam uma rolha gigantesca, mas em breve dominavam a situação. A jangada respondia perfeitamente às manobras, deslocando-se para norte com a corrente impetuosa. Por fim, Jamie içou a vela e afastaram-se para o largo. Quando os habitantes da aldeia principiaram a surgir das cabanas, os dois homens já se encontravam para além do horizonte.

- Conseguimos! - exclamou Jamie.

- Ainda é cedo para cantar vitória - e Banda mergulhou a mão na fria corrente de Benguela. - Estamos no início.

Continuaram a singrar para o Norte, passando ao largo da baía Alexander e da embocadura do rio Orange sem descortinarem sinais de vida, à parte bandos de corvos marinhos e alguns flamingos. Embora dispusessem de latas de carne e arroz, fruta e dois cantis de água, estavam demasiado nervosos para comer. Jamie recusava-se a permitir que a imaginação se concentrasse nos perigos que os aguardavam, mas Banda não o podia evitar, sobretudo porque os conhecia por experiência própria. Recordava-se dos guardas brutais munidos de espingardas, dos cães e das minas e perguntava-se como fora possível que se tivesse deixado arrastar para aquela aventura. Lançando uma olhadela ao escocês, reflectiu: “Ainda é mais parvo que eu. Se as coisas correrrem mal, morrerei por minha irmã. Que motivo o leva a sacrificar a vida?”

Os tubarões surgiram cerca do meio-dia. Eram uns seis, as barbatanas cortando a água à medida que se aproximavam da jangada.

- Tubarões de barbatana preta - anunciou Banda. - São devoradores de homens!

- Que fazemos? - articulou Jamie, conservando os olhos fixos nos terríveis esqualos.

- Para ser franco - redarguiu o negro, engolindo em seco -, é a minha primeira experiência desta natureza.

Um dos tubarões colidiu com a jangada e quase a fez voltar-se, obrigando os dois homens a segurarem-se ao mastro. Jamie pegou num dos ramos para atingir o agressor e, no instante imediato, viu-o cortado em dois pelos dentes aguçados. A seguir, os tubarões principiaram a circundar a jangada, sacudindo-a de vez em quando.

- Temos de nos livrar deles antes que voltem a jangada.

- Como? - quis saber Banda.

- Passa-me uma lata de carne.

- Deixe-se de brincadeiras. Eles não se satisfazem com tão pouco. Querem uma refeição suculenta. Nós, por exemplo!

Registou-se novo embate e a jangada inclinou-se.

- A carne, depressa! - bradou Jamie.

No instante imediato, o negro colocava-lhe uma lata na mão. Em seguida, puxou de um canivete e rasgou parte da tampa.

- Agora, segura-te bem. Banda!

Jamie acercou-se da borda da jangada e aguardou. Quase imediatamente, surgiu um tubarão que abria a boca ameaçadoramente. O rapaz visou-lhe os olhos com um movimento rápido. A folha metálica da tampa, aguçada como uma faca, retalhou a pele da cabeça do tubarão, que se agitou como um possesso, ao mesmo tempo que a água em volta se tingia de sangue. Os outros desinteressaram-se dos dois homens e concentraram-se no companheiro, que principiaram a devorar com ferocidade.

- Espero, um dia, poder contar isto aos meus netos - articulou Banda, com um suspiro de alívio, enquanto se afastavam. - Parece-lhe que acreditarão?

E riram até as lágrimas lhes rolarem pelas faces.

Mais tarde, Jamie consultou o relógio de bolso e declarou:

- Devemos estar ao largo da praia dos diamantes cerca da meia-noite. O Sol nasce às seis e um quarto. Portanto, dispomos de quatro horas para recolher o maior número possível de diamantes e duas para regressar ao mar alto. Achas que são suficientes?

- Nenhum ser humano viveria o tempo necessário para gastar.o que se pode apanhar naquela praia em quatro horas. Oxalá nós vivamos o suficiente para os levar.

Prosseguiram para o Norte durante o resto do dia, impelidos pelo vento e a corrente. Perto do anoitecer, descortinaram uma ilhota à sua frente, que parecia não ter um perímetro superior a duzentos metros. À medida que se aproximavam o odor acre a amoníaco intensificava-se, afectando-lhes os olhos. Jamie compreendeu sem dificuldade a razão pela qual ninguém vivia lá. Na verdade, o fedor era insuportável. No entanto, constituiria um lugar excelente para se ocultarem até ao momento oportuno. Ele ajustou a vela devidamente e a jangada não tardou a acostar à superfície rochosa da ilhota. Em seguida, Banda tratou de a amarrar e saltaram para terra. Havia uma infinidade de aves: corvos marinhos, pelicanos, pinguins e flamingos.

Avançaram meia dúzia de passos e os pés afundaram-se em guano, pelo que Jamie sugeriu que regressassem à jangada.

No momento em que se preparavam para retroceder, um bando de pelicanos levantou voo e revelou um espaço no solo... ocupado por três homens estendidos. Não havia possibilidade de determinar há quanto tempo estavam mortos, pois os corpos haviam sido preservados pelo amoníaco que saturava a atmosfera.

Instantes depois, Jamie e Banda encontravam-se de novo na jangada e afastavam-se para o largo.

Mantiveram-se distantes da costa, com a vela recolhida, na expectativa. Jamie decidiu permanecer ali até à meia-noite, após o que se acercariam de terra.

Conservaram-se sentados em silêncio, imersos em cogitações relacionadas com o que se avizinhava. O Sol principiou a mergulhar no horizonte e, de súbito, imperou a escuridão.

Deixaram transcorrer mais duas horas e Jamie içou a vela. Acto contínuo, a jangada começou a deslocar-se para a costa, cujos contornos não tardaram em descortinar ao luar pálido. O vento aumentou de intensidade e a velocidade da embarcação improvisada tornou-se quase assustadora. Em breve avistaram um gigantesco parapeito de rocha. Apesar da distância, era possível ver e ouvir a rebentação que explodia nos recifes. Constituía um espectáculo impressionante, observado de longe, e Jamie preferia não especular sobre o efeito que exerceria no seu espírito se admirado de perto.

- Tens a certeza de que o lado do mar não é vigiado? - perguntou de súbito.

Banda limitou-se a pontar para os recifes, mais desencora-jadores que qualquer obstáculo que o homem pudesse conceber. Eram os guardas do mar, e nunca dormiam nem descansavam. Mantinham-se imóveis, inabaláveis, à espera que os imprudentes se aproximassem. “Havemos de os ludibriar”, reflectiu Jamie. “Passaremos por cima...”

A jangada levara-os até ali e continuaria a transportá-los até ao fim. A costa parecia acercar-se vertiginosamente e os dois homens começaram a sentir a ondulação das vagas gigantescas.

- Levamos uma velocidade enorme - advertiu Banda, segurando-se fortemente ao mastro.

- Não te preocupes. Quando estivermos mais perto, recolho a vela. Assim, passamos a ir mais devagar e ultrapassamos os recifes com facilidade.

Entretanto, o impulso do vento e das vagas aumentava, arrastando a jangada para os recifes fatais. Jamie calculou rapidamente a distância que faltava e decidiu que a ondulação os conduziria à praia sem o auxílio da vela, pelo que se apressou a arriá-la. Todavia, a velocidade não sofreu alteração. A embarcação achava-se totalmente nas garras das enormes vagas, descontrolada, lançada de uma crista para a seguinte. Os solavancos eram tão fortes que os dois tripulantes necessitavam de se segurar com ambas as mãos. Jamie previra que a etapa final se revelaria difícil, mas aquilo excedia todas as suas expectativas. Em dado momento, sentiram-se como que erguidos no espaço e propulsionados para a frente, e ele bradou:

- Segura-te bem, Banda, que vamos entrar!

As vagas “agarraram” a jangada como se fosse um simples fósforo e começaram a arrastá-la para terra, por cima dos recifes. De súbito, Jamie atreveu-se a olhar para baixo e avistou o gume cortante do obstáculo natural.

Ouviu-se um ruído seco, produzido pelo rasgar de metal no instante em que um dos barris contactou com os recifes e foi dilacerado implacavelmente.

- Salta para a água! - gritou Jamie.

Mergulhou para a frente e pareceu-lhe que uma mão gigantesca e irresistível o impelia como se fosse um mero boneco. Apesar de transcorrerem poucos segundos até ao instante em que experimentou o contacto da areia, afigurou-se-lhe que não sairia da aventura com vida.

Por fim, soergueu-se e olhou em volta. Banda achava-se agachado a uns dez metros de distância, vomitando água do mar. Sacudindo a cabeça para dissipar o leve aturdimento, Jamie pôs-se de pé e aproximou-se dele em passos hesitantes. - Estás bem?

O negro inclinou a cabeça com lentidão e, erguendo os olhos, informou:

- Não sei nadar.

Jamie ajudou-o a levantar-se e viraram-se para contemplar o recife. Não havia vestígios da jangada. O oceano destruíra-a por completo. Tinham conseguido introduzir-se no campo de diamantes.

Mas não dispunham de qualquer meio para o abandonar.

 

Atrás deles encontrava-se o mar em fúria. À frente, o deserto, até ao sopé das distantes montanhas arroxeadas da cordilheira Richterveld, um mundo de ravinas, desfiladeiros e cristas, sob o luar pálido. Antecedia-os o vale Hexenkessel (“caldeirão da bruxa”), uma área fustigada por ventos fortes constantes. Era uma paisagem primitiva, desoladora, que remontava aos primórdios do Tempo. A única indicação de que o homem visitara o local consistia numa tabuleta rudimentar pregada a uma estaca imersa na areia:

“VERBODE GEBIED SPERRGEBIET”

Zona interdita.

Não existia fuga possível na direcção do mar. O único caminho que lhes restava era o deserto da Namíbia.

- Vamos ter de tentar atravessá-lo e confiar na nossa boa estrela - admitiu Jamie.

- Os guardas abatem-nos ou enforcam-nos - replicou Banda, meneando a cabeça. - E mesmo que conseguíssemos evitá-los e aos cães, restavam as minas. Estamos virtualmente mortos.

Não deixava transparecer medo. Apenas uma aceitação resignada do seu destino.

Jamie olhou-o em silêncio e sentiu-se dominado por remorsos. Arrastara-o para aquela aventura e não se lamentara uma única vez. Mesmo agora, consciente de que não existia salvação possível, não pronunciava uma palavra de censura.

Voltando-se em seguida para a muralha de vagas enfurecidas que se desfaziam na praia, reconheceu que só um milagre explicava que tivessem chegado até tão longe. Eram duas horas da madrugada, faltando quatro para a alvorada e a descoberta da sua presença por parte dos guardas, e continuavam inteiros. “Demónios me levem se vou desistir!”, decidiu com firmeza.

- Vamos a isto, Banda.

- A quê? - inquiriu o negro, pestanejando de perplexidade.

- Não viemos à procura de diamantes? Então, vamos a eles.

Banda fixou o olhar arregalado no companheiro de cabelos brancos encharcados colados à cabeça e calças encharcadas e rasgadas e confessou:

- Não compreendo.

- Disseste que os guardas nos abatiam, não foi? Nesse caso, mais vale que nos matem ricos do que pobres. Um milagre fez com que chegássemos até aqui. Talvez outro nos permita sair, e se tal acontecer não quero partir de mãos vazias.

- Endoideceu!

- Sem dúvida, de contrário não estávamos aqui.

- Muito bem - e Banda encolheu os ombros, num gesto de resignação. - Não tenho nada que fazer até que nos descubram.

Jamie despiu a camisa e o outro compreendeu e imitou-o.

- Ora bem. Onde estão esses diamantes enormes de que falaste?

- Em toda a parte - afirmou o negro. - Como os guardas e os cães.

- Preocupamo-nos com eles mais tarde. Quando vêm para aqui?

- Logo que amanhece.

Jamie reflectiu por um momento e perguntou:

- Há algum sector da praia que não frequentem e onde nos possamos esconder?

- Não.

- Bom, vamos ao trabalho.

Banda agachou-se e afundou os dedos na areia, fazendo-os deslizar como um ancinho. Ainda não haviam decorrido dois minutos, quando se imobilizou e extraiu uma pedra.

- O primeiro!

Jamie tratou de o imitar. As duas primeiras que encontrou eram pequenas, porém a terceira devia pesar uns quinze quilates e ele olhou-a pensativamente por uns momentos. Afigurava-se-lhe incrível que semelhante fortuna pudesse ser recolhida com tanta facilidade. E tudo aquilo pertencia a Salomon van der Merwe e seus associados.

Nas três horas seguintes, os dois homens encontraram mais de quarenta diamantes, que variavam entre os dois e trinta quilates. Entretanto, o céu começava a clarear a nascente, anunciando o momento em que Jamie projectara partir na jangada. Agora, porém, nem merecia a pena pensar nisso.

- Não tarda a amanhecer - murmurou. - Vejamos quantos mais recolhemos.

- Não viveremos para os desfrutar. Interessa-lhe morrer rico, pelo que vejo.

- Não me interessa morrer. Rico ou pobre.

Reataram as pesquisas, como que dominados por uma loucura irresistível. O monte foi-se avolumando, até que sessenta diamantes, que valiam o resgate de um rei, se reuniam nas camisas que haviam colocado na areia.

- Quer que os leve? - perguntou Banda.

- Não. Podemos repartir o peso e... - de súbito, Jamie apercebeu-se da ideia do companheiro: aquele que fosse apanhado com as pedras em seu poder teria uma morte mais lenta e dolorosa. - Levo-os eu.

Reuniu todos os diamantes na sua camisa e deu-lhe um nó cautelosamente. O horizonte apresentava-se mais claro e pairavam no firmamento tonalidades rubras prenunciadoras do aparecimento iminente do Sol.

Que deviam fazer a seguir? Permanecer ali e morrer ou aventurar-se no deserto e perder igualmente a vida?

- Toca a andar - resolveu, por fim.

Principiaram a afastar-se do mar com lentidão, olhando em volta repetidamente.

- Onde começam as minas?

- Uns cem metros à nossa frente - mas naquele momento soou um latido ao longe e Banda comentou: - Não creio que mereça a pena preocuparmo-nos com elas. Os cães vêm já aí. O turno de guardas da manhã vai entrar de serviço.

- Quanto tempo demoram a chegar aqui?

- Quinze minutos. Talvez dez.

Entretanto, amanhecera por completo e os contornos da paisagem árida, com as montanhas ao fundo, destacavam-se com nitidez, revelando que não havia lugar algum para se ocultarem.

- De quantos homens se compõe cada turno?

- Cerca de dez - informou Banda, após um momento de reflexão.

- Não são muitos para uma praia destas dimensões.

- Bastava um. Lembre-se das armas e dos cães de que dispõem. Os guardas não são cegos nem nós invisíveis.

Os latidos aproximavam-se gradualmente e Jamie abanou a cabeça.

- Lastimo ter-te envolvido nisto.

- Não envolveu.

Alcançaram uma pequena duna e ele sugeriu:

- Porque não nos enterramos na areia?

- É um truque que já foi tentado. Os cães localizavam-nos e degolavam-nos. Quero uma morte rápida. Vou deixar que me vejam e começo a correr. Assim, liquidam-me com um tiro. Não estou interessado em estabelecer contacto com os cães.

- Podemos morrer, mas macacos me mordam se consinto que nos lancemos nos braços da morte.

Começaram a distinguir vozes ao longe. “Movam-se, bastardos indolentes!”, rugia alguém em tom irritado. “Si-gam-me em fila indiana... Tiveram toda a noite para se recompor. .. São horas de trabalhar...”

Apesar das palavras de encorajamento que pronunciara, Jamie descobriu que tentava afastar-se da origem da voz. Voltou-se para contemplar o mar uma vez mais e perguntou-se se o afogamento constituiria uma maneira mais fácil de morrer. De súbito, descortinou algo para além da rebentação impetuosa e, sem compreender de que se tratava, consultou Banda.

Ao largo, uma muralha cinzenta impenetrável avançava para terra, impelida pelo poderoso vento oeste.

- É o mis do mar! - exclamou o negro. - Aparece duas ou três vezes por semana.

Entretanto, o mis continuava a acercar-se, como uma cortina cinzenta gigantesca, cobrindo o horizonte e ofuscando o céu.

Ao mesmo tempo, as vozes também se aproximavam: “Den Dousaní! Maldito misl Mais um atraso. Os patrões não vão .gostar disto...”

- Temos uma possibilidade - gritou Jamie.

- Qual?

- O mis! Eles não poderão ver-nos.

- Não lucramos nada com isso. Acabará por se dissipar e nessa altura continuaremos aqui. Se os guardas não podem avançar entre as minas, nós muito menos. Por outro lado, se tentamos atravessar o deserto durante o mis, ficamos reduzidos a pedaços. Precisávamos de outro dos seus milagres.

- Talvez aconteça.

O céu tornava-se cada vez mais negro sobre as suas cabeças. O mis estava perto e cobria o mar, preparando-se para tragar a praia. Apresentava um aspecto tenebroso e ameaçador à medida que rolava na direcção dos dois homens, mas Jamie pensava que os salvaria.

De repente, uma voz rugiu:

- Que diabo fazem vocês aí?

Voltaram-se e, no topo de uma duna, a uns cem metros deles, avistaram um homem uniformizado munido de uma espingarda. Jamie virou-se para a praia e viu que o mis estava quase sobre eles.

- Vocês os dois! - volveu o guarda, erguendo a arma. - Venham cá!

- Torci o pé - anunciou Jamie, levantando os braços. - Não posso andar.

- Deixem-se estar aí - rectificou o homem, baixando a espingarda e começando a mover-se para eles.

Jamie voltou-se uma vez mais e verificou que o mis alcançara a orla da praia e prosseguia em frente rapidamente.

- Mexe-te! - indicou a Banda, e deu o exemplo principiando a correr para a praia.

- Alto!

No segundo imediato ouviram um estampido seco e a areia um pouco adiante deles pareceu explodir. No entanto, continuaram a correr ao encontro da enorme muralha cinzenta de nevoeiro. Registou-se nova detonação, agora mais perto, logo seguida de outra, e os dois fugitivos viram-se imersos em escuridão absoluta. O mis do mar parecia envolvê-los, como em algodão. Tornava-se impossível enxergar coisa alguma.

As vozes soavam agora abafadas e distantes, infiltrando-se no mis, provenientes de todas as direcções.

- Kruger! Sou Brent... Ouves-me?

- Muito bem, Kruger!

- São dois - volveu a primeira voz. - Um branco e um preto. Fugiram para a praia. Espalha os teus homens pelo areal. Skiet hom! Atirem a matar.

- Segura-te a mim - recomendou Jamie.

- Onde vamos? - quis saber Banda, rodeando-lhe o pulso com os dedos.

- Sair daqui! - Jamie aproximou a bússola dos olhos para conseguir distinguir o mostrador, após o que a moveu até que o ponteiro apontou para leste. - Para este lado.

- Espere! Se nos movemos e não esbarramos num guarda ou num cão, fazemos explodir uma mina.

- Disseste que estavam a uns cem metros. Afastemo-nos da praia.

Começaram a encaminhar-se para o deserto, em passos lentos e hesitantes, como cegos num local desconhecido. Jamie ia medindo a distância, detendo-se para consultar a bússola de vez em quando. Quando calculou que haviam percorrido cerca de uma centena de metros, deteve-se e disse:

- As minas devem principiar mais ou menos aqui. Sabes se estão dispostas segundo uma maneira definida? Ocorre-te alguma coisa que nos possa ser útil?

- Uma oração. Ninguém conseguiu transpor o campo de minas, até hoje. Estão dispersas por todos os lados, a uns quinze centímetros de profundidade. Vamos ter de ficar aqui até que o mis se dissipe e entregar-nos.

Entretanto, Jamie distinguia as vozes envoltas em algodão:

- Mantém o contacto vocal, Kruger!

- Entendido, Brent.

- Kruger...

- Brent...

Vozes sem corpos que se chamavam mutuamente no nevoeiro impenetrável. A mente de Jamie desenvolvia actividade frenética, explorando todas as possibilidades de fuga possíveis. Se se mantivessem ali, seriam abatidos instantaneamente no momento em que o mis levantasse. Se tentassem aventurar-se no campo minado, voariam em pedaços.

- Alguma vez viste as minas? - perguntou a meia-voz.

- Ajudei a enterrar várias.

- O que as faz explodir?

- O peso de quem as pisa. Tudo o que pesa mais de quarenta quilos é suficiente. É por isso que os cães não correm perigo.

- Talvez se arranje uma maneira de nos safarmos - murmurou, depois de encher os pulmões de ar. - O êxito não é garantido. Queres arriscar-te comigo?

- Que ideia se lhe meteu na cabeça?

- Vamos atravessar o campo de minas rastejando. Assim, distribuímos o peso do corpo por uma superfície mais ampla.

- Santo Deus!

- Que te parece?

- Parece-me que devia estar doido para o seguir até aqui.

- Vens ou não?

- Que remédio! - assentiu Banda, com um suspiro. Jamie deitou-se cautelosamente de bruços e, após um

momento de hesitação, o companheiro imitou-o. Em seguida, principiaram a rastejar com a máxima prudência em direcção ao campo de minas.

- Não exerças pressão só com as mãos e as pernas - recomendou Jamie. - Distribui o peso por todo o corpo.

Banda não replicou, totalmente concentrado na suprema operação de permanecer vivo.

Encontravam-se num vácuo cinzento e sufocante que tornava impossível enxergar coisa alguma. Podiam colidir com um guarda, um cão ou uma mina a todo o instante, mas Jamie esforçava-se por afastar semelhante hipótese do pensamento. O avanço desenrolava-se com lentidão pungente. Achavam-se ambos de tronco nu e a areia roçava-lhes desagradavelmente no estômago enquanto rastejavam. Ele tinha plena consciência das reduzidas probabilidades de escaparem. Mesmo que lograssem atravessar o deserto sem serem alvejados ou voarem em pedaços, teriam de enfrentar a vedação de arame farpado e os guardas armados na torre de vigilância. E tornava-se impossível prever a duração do mis, que podia dissipar-se a todo o momento e expô-los.

Continuaram a rastejar, até que perderam a noção do tempo. Os milímetros convertiam-se em centímetros e estes em metros. Além disso, viam-se forçados a conservar a cabeça junto do solo, pelo que os olhos, o nariz e as orelhas não tardaram a encher-se de areia e o acto de respirar representava um esforço penoso.

Entretanto, ao longe, as vozes dos guardas persistiam: “Kruger... Brent... Kruger... Brent...”

Os dois homens detinham-se para descansar e consultar a bússola com frequência, após o que reatavam a marcha. Acudia-lhes uma tentação quase irresistível de progredir mais depressa, mas isso exigiria maior pressão no solo, e Jamie podia imaginar os fragmentos de metal explodindo debaixo dele e introduzindo-se-lhe no ventre. De vez em quando, detectavam outras vozes em redor, mas as palavras eram abafadas pelo nevoeiro e tornava-se impossível determinar a sua origem exacta. “É um deserto enorme”, reflectia. “Não vamos esbarrar em ninguém.”

De súbito, um vulto saltou-lhe em cima. O facto registou-se de modo tão abrupto que o colheu desprevenido e sentiu os dentes do possante lobo-da-alsácia cravarem-se-lhe no braço. Jamie largou os diamantes contidos na camisa e tentou abrir as mandíbulas do animal, mas apenas dispunha de uma das mãos livre. Quase ao mesmo tempo, notou o sangue quente que deslizava pelo braço. Por fim, ouviu uma espécie de baque e a pressão dos dentes atenuou-se e acabou por se extinguir. Por entre a névoa de dor, Jamie viu Banda continuar a atingir a cabeça do cão com o saco de diamantes, até que este ficou imóvel.

- Como se sente? - sussurrou o negro, com ansiedade. Jamie não conseguiu responder, mantendo-se estendido de

bruços, na expectativa de que as vagas de dor se atenuassem. Banda rasgou um pedaço de tecido das calças e improvisou um torniquete para que o sangue estancasse.

- Temos de prosseguir - advertiu. - Se apareceu um, deve haver mais nas proximidades.

Jamie concordou com um movimento de cabeça e, lentamente, moveu o corpo para a frente, esforçando-se por ignorar o intenso latejar no braço.

Mais tarde, não conseguiu evocar o mínimo pormenor do resto do percurso. Estava semiconsciente, um autómato. Algo fora dele lhe orientava os movimentos: “Braços para diante... braços para diante... braços para diante...” Era uma odisseia de agonia interminável. A bússola achava-se agora em poder de Banda, e quando o companheiro começava a rastejar na direcção errada, apressava-se a modificar-lhe o rumo com suavidade. Estavam rodeados por guardas, cães e minas, e só o mis lhes proporcionava segurança, ainda que precária. Continuaram a avançar até que as forças se lhes esgotaram, incapazes de cobrir sequer mais um centímetro.

Resolveram então dormir.

Quando Jamie abriu os olhos, registara-se uma modificação. Conservou-se estendido na areia, o corpo rígido e dorido, tentando recordar-se onde estava. Ao avistar Banda adormecido a dois metros dele, a situação reapareceu-lhe no espírito. A jangada desfeita contra os recifes... o mis proveniente do mar... Mas existia algo de insólito. Soergueu-se e tentou determinar de que se tratava. De súbito, sentiu uma contracção no estômago. “Conseguia ver Banda! O insólito era precisamente isso. O mis começava a dissipar-se!” Ouviu vozes nas proximidades e, esquadrinhando o nevoeiro, cada vez mais ténue, verificou que se achavam perto da entrada do campo de diamantes. Avistou a torre de vigia e a vedação de arame farpado mencionadas por Banda. Um grupo de cerca de seis dezenas de trabalhadores movia-se do campo para o portão. Tinha terminado o seu período de serviço e o turno seguinte preparava-se para entrar. Jamie ergueu-se de joelhos, acercou-se do companheiro e acordou-o, apontando a torre e o portão.

- Raios! - articulou entre dentes, incrédulo. - Quase conseguimos.

- Podes suprimir o quase. Passa-me os diamantes.

- Não compreendo - confessou, obedecendo.

- Segue-me.

- Os guardas armados do portão descobrem que não fazemos parte do pessoal.

- Estou a contar precisamente com isso.

Os dois homens avançaram em direcção aos guardas, movendo-se entre a fila de trabalhadores que saíam e a dos que chegavam, os quais trocavam frases sarcásticas.

- Vocês vão-se esfolar a trabalhar, enquanto nós dormimos por causa do mis...

- Como conseguiram mandar vir o mia, felizardos?

- Deus ouviu-nos, mas vocês escusam de contar com Ele. Jamie e Banda alcançaram o portão, onde se encontravam

dois corpulentos guardas armados, que canalizavam os trabalhadores regressados do campo para um pequeno barracão, a fim de serem revistados. Jamie segurou com mais força a camisa que tinha na mão, abriu caminho por entre a fila de trabalhadores e dirigiu-se a um dos guardas:

- Quem devemos procurar para obter trabalho?

- Que fazem aqui dentro? - rugiu o interpelado, enquanto Banda se esforçava por não deixar transparecer o assombro.

- Viemos procurar trabalho. Ouvi dizer que havia uma vaga para guarda e o meu criado pode escavar. Portanto...

- Toca a andar daqui para fora! - vociferou o guarda.

- Mas precisamos trabalhar, e garantiram-me... - volveu Jamie.

- Não leu a tabuleta em que se proíbe a entrada? Desapareçam! - e o homem apontou para um carro de bois que começava a encher-se de trabalhadores: - Dirijam-se a Port Nolloth. Se querem trabalho, têm de se inscrever nos escritórios da companhia.

- Está bem - aquiesceu Jamie, com um encolher de ombros de resignação.

E, com um sinal a Banda, transpôs a saída em direcção ao carro.

- Patetas - resmungou o guarda, meneando a cabeça.

Dez minutos depois, Jamie e Banda achavam-se a caminho de Port Nolloth, levando diamantes cujo valor não era inferior a meio milhão de libras.

 

A dispendiosa carruagem percorria a poeirenta artéria principal de Klipdrift, puxada por dois belos cavalos baios. Segurava as rédeas um homem de porte atlético, cabelos, barba e bigode brancos como a neve, trajado com a máxima elegância. Usava chapéu alto cinzento e no dedo mindinho exibia um anel com um brilhante reluzente. Parecia um forasteiro, mas não era.

Klipdrift mudara consideravelmente desde que Jamie McGregor partira, havia um ano. Decorria o ano de 1884 e transformara-se de um vasto acampamento numa pequena cidade. O caminho-de-ferro fora completado da Cidade do Cabo até Hopetown, com um ramal que servia Klipdrift, o que criara uma nova vaga de imigrantes. A localidade apresentava-se ainda mais povoada do que Jamie a recordava, mas os habitantes pareciam diferentes. Continuava a haver muitos pesquisadores, mas também se viam homens de trajos irrepreensíveis e mulheres elegantes entrando e saindo de lojas. Tudo indicava que Klipdrift adquirira uma patina de respeitabilidade.

Jamie passou diante de três novas salas de baile e meia dúzia de saloons de criação recente. Depois de deixar para trás a igreja, uma barbearia de luxo e um hotel sumptuoso chamado Grand, deteve a carruagem à entrada de um banco, apeou-se e confiou as rédeas a um garoto nativo.

- Dá-lhes de beber - e, em seguida, entrou, anunciando ao gerente em voz alta: - Quero depositar cem mil libras.

O facto difundiu-se com prontidão, como Jamie calculava, e quando abandonou o banco e entrou no saloon Sundowner era o fulcro da curiosidade geral. O interior do estabelecimento não se alterara. Encontrava-se repleto de gente, e olhos curiosos acompanharam-no quando se encaminhava para o bar.

- Que deseja tomar? - perguntou Smit, com uma inclinação de cabeça de deferência.

- Uísque - informou Jamie, satisfeito por verificar que o bartender não o reconhecia. - O melhor que tiver.

- Sim, senhor - e Smit apressou-se a comprazê-lo. - Acaba de chegar à cidade?

- Exacto.

- De passagem?

- Não. Constou-me que era propícia para efectuar investimentos.

- Não encontra melhor - e o olhar do homem iluminou-se. - Uma pessoa com cem... com dinheiro pode safar-se muito satisfatoriamente. Talvez até lhe seja útil, se aceitar as minhas recomendações.

- Sim? Como?

- Conheço o homem que governa praticamente a cidade – inclinou-se para a frente e assumiu uma expressão conspiratória. - É presidente do Conselho da cidade e director da Comissão de Cidadãos. Chama-se Salomon van der Merwe.

- Não sei quem seja - declarou Jamie, depois de levar o copo aos lábios.

- É dono do armazém de artigos gerais do outro lado da rua. Pode indicar-lhe alguns investimentos vantajosos. Penso que não perdia nada em o procurar.

Voltou a servir-se do copo e indicou em voz átona:

- Mande-o chamar.

- Sim, senhor - assentiu o bartender, abarcando o anel e o alfinete de brilhantes na gravata do interlocutor. - Posso revelar-lhe o seu nome?

- lan Travis.

- Muito bem, Mister Travis. Estou certo de que Mister Van der Merwe desejará conhecê-lo - e tornou a encher o copo. - Entretenha-se com isto, enquanto aguarda. Oferta da casa.

Jamie conservou-se sentado num dos bancos do balcão, consciente de que todos o observavam. Muitos homens tinham partido de Klipdrift ricos, mas nenhum tão obviamente abastado chegara até então. Tratava-se de uma experiência nova.

Transcorridos quinze minutos, Smit reaparecia, acompanhado por Salomon van der Merwe, o qual avançou de mão estendida para o desconhecido de barba e cabelos brancos.

- Tenho muito gosto em conhecê-lo, Mister Travis. Jamie estreitou-a, ao mesmo tempo que tentava detectar um

indício de reconhecimento, que não se verificou. No fundo, não estava surpreendido, pois não restava coisa alguma do rapaz de dezoito anos ingénuo e idealista.

O bartender conduziu os dois homens para uma mesa isolada e, mal se sentaram, Van der Merwe proferiu:

- Segundo entendi, tenciona efectuar investimentos em Klipdrift, Mister Travis.

- É possível.

- Talvez lhe possa ser útil. É preciso muita cautela, pois anda por aí gente sem escrúpulos.

- Não duvido - aquiesceu Jamie, olhando o holandês com firmeza.

Afigurava-se-lhe irreal estar ali sentado, trocando impressões amenas com o homem que lhe roubara uma fortuna e depois tentara assassiná-lo. O ódio que Van der Merwe lhe inspirava consumira-o ao longo de um ano e a sede de vingança fora a única coisa que o mantivera vivo. Agora, o alvo das suas diligências encontrava-se na iminência de sentir os efeitos dessa vingança.

- Se me permite a indiscrição, Mister Travis, quanto pensa investir?

- Aí umas cem mil libras, para principiar - informou Jamie, com desprendimento, ao mesmo tempo que via Van der Merwe humedecer os lábios. - Mais tarde, talvez umas trezentas ou quatrocentas mil.

- É natural que consiga investimentos muito satisfatórios, com essas quantias. Desde que obedeça a uma orientação apropriada - apressou-se o holandês a acrescentar. - Tem alguma ideia daquilo que prefere?

- Primeiro, gostava de lançar uma olhadela às oportunidades existentes.

- É uma atitude prudente. Se aceitar o convite para jantar comigo esta noite, poderemos discutir o assunto mais a fundo. Minha filha cozinha uns petiscos deliciosos.

- Com o maior prazer - acedeu Jamie, com um sorriso, enquanto reflectia: “Nem fazes uma ideia do prazer que vou sentir!”

A “operação vingança” principiara.

A viagem do campo de diamantes da Namíbia para a Cidade do Cabo decorrera sem problemas. Jamie e Banda tinham feito escala por uma pequena povoação do interior, onde um médico tratou o braço do primeiro, e daí prosseguiram até à Cidade do Cabo. O trajecto caracterizou-se pelo desconforto, mas a euforia que dominava os dois homens permitiu-lhes ignorá-lo. No final da viagem, Jamie instalou-se no luxuoso Royal Hotel de Plein Street (“preferido por sua excelência o duque de Edimburgo”), onde lhe concederam a suite real.

- Mande chamar o melhor barbeiro da cidade – indicou ao recepcionista. - Depois, preciso de um alfaiate e um sapateiro.

- Imediatamente - prometeu o homem.

“É incrível e maravilhoso o que se consegue com o dinheiro!”, cogitou Jamie, com uma ponta de amargura.

A casa de banho da suite real era um autêntico paraíso, e ele conservou-se imerso em água tépida demoradamente, ao mesmo tempo que recapitulava os acontecimentos das últimas semanas. Tinham passado apenas semanas desde que construíra a jangada com Banda? Na realidade, pareciam-lhe anos. Evocou a viagem na frágil embarcação, assediada por tubarões e destruída pelos recifes, o mis do mar que os protegera dos guardas e dos cães, embora não evitasse que um dos animais lhe cravasse os dentes no braço, as vozes à sua volta, que lhe perdurariam nos ouvidos para sempre: Kruger... Brent... Kruger... Brent...

No entanto, acima de tudo, pensava em Banda. O seu amigo.

Quando desembarcaram na Cidade do Cabo, Jamie rogou-Lhe que continuasse com ele, mas o negro abanou a cabeça.

- A vida é muito monótona a seu lado. Quero ir para um lugar onde haja certa excitação.

- Que pensas fazer?

- Graças a si e ao seu maravilhoso plano para superar recifes numa jangada, tenciono comprar uma herdade, procurar uma esposa e ter muitos filhos.

- Como queiras. Vamos ao diamaní kooper, para que te entregue a tua parte.

- Não quero.

- Que estás aí a dizer? - Jamie enrugou a fronte. - Metade dos diamantes pertence-te. És milionário.

- Repare na minha pele. Se me tornasse milionário, a minha vida não valia um chavo,

- Podes esconder alguns dos diamantes.

- Só preciso dos suficientes para comprar uma herdade e dois bois para trocar por uma esposa. Dois ou três diamantes mais pequenos bastam para conseguir o que pretendo. Os restantes são seus.

- É impossível. Não podes prescindir da tua parte.

- Posso, sim, porque me vai entregar Salomon van der Merwe.

Jamie contemplou Banda em silêncio por um longo momento e assentiu:

- Prometo.

- Nesse caso, vamos despedir-nos, meu amigo - e apertaram a mão. - Voltaremos a encontrar-nos. Para a próxima vez, pense numa coisa realmente excitante para fazermos.

E o negro afastou-se com três pequenos diamantes na algibeira.

Jamie enviou à família uma ordem de pagamento no valor de vinte mil libras, comprou a melhor carruagem e a melhor parelha de cavalos que conseguiu encontrar e seguiu para Klipdrift.

Chegara o momento da vingança.

Naquela noite, quando entrou na loja do holandês, Jamie McGregor foi assolado por uma sensação tão desagradável e violenta que teve de fazer uma pausa para se dominar.

Van der Merwe surgiu da sala contígua e, quando viu quem era, o rosto iluminou-se-lhe.

- Seja bem-vindo, Mister Travis!

- Obrigado, Mister... desculpe, não me recordo do seu nome.

- Salomon van der Merwe. Não necessita de se desculpar. Os nomes holandeses são difíceis de fixar. O jantar está pronto. Margaret!

Na verdade, nada se alterara. A rapariga encontrava-se junto do fogão, de costas para a entrada.

- Está aqui o convidado de que te falei - acrescentou o pai. - Mister Travis.

Ela voltou-se e murmurou a fórmula habitual em semelhantes circunstâncias, sem deixar transparecer o mínimo indício de reconhecimento.

Naquele momento, a campainha da entrada soou e Van der Merwe proferiu:

- Com licença. Não me demoro. Esteja como em sua casa, Mister Travis - e precipitou-se para a loja.

Margaret levou uma caçarola fumegante com legumes e carne para a mesa e em seguida foi buscar o pão, enquanto Jamie a observava em silêncio. Desenvolvera-se notavelmente desde a última vez que a vira. Tornara-se mulher, com uma sexualidade que outrora não possuía.

- Seu pai diz que é uma excelente cozinheira.

- Faço o possível - murmurou ela, corando.

- Há muito que não saboreio comida caseira e confesso que sinto o apetite aguçado.

Jamie tomou da mão da rapariga um prato com manteiga e pousou-o na mesa, provocando-lhe uma admiração que a deixou boquiaberta, pois nunca vira um homem colaborar nas actividades próprias das mulheres, e atreveu-se pela primeira vez a olhar o desconhecido de frente. O nariz deformado e uma cicatriz alteravam o aspecto geral do rosto, que se podia considerar bem-parecido. Os olhos eram cinzentos e brilhavam com inteligência e uma intensidade ardente. Os cabelos brancos indicavam que não se tratava de um jovem, apesar de haver algo de juvenil nele. Era alto e forte e... neste ponto das apreciações, Margaret desviou os olhos, perturbada.

Van der Merwe não tardou a reaparecer, esfregando as mãos de satisfação.

- Já fechei a loja. Sentemo-nos para apreciar uma boa refeição - e indicou o lugar de honra a Jamie, acrescentando: - Oremos.

Fecharam os olhos e Margaret voltou a abri-los quase imediatamente, a fim de poder prosseguir o exame ao elegante desconhecido, enquanto a voz do pai articulava, em inflexão monocórdica:

- Todos somos pecadores aos teus olhos, Senhor, e temos de ser castigados. Concede-nos forças para suportar as provações na Terra, a fim de podermos desfrutar dos frutos do Céu, quando formos chamados. Agradecemos-te, Senhor, por auxiliares aqueles de nós que merecem prosperar. Amém! - e, em seguida, começou a servir, mas desta vez as doses de Jamie revelavam-se muito mais generosas. - É a sua primeira visita a estas paragens, Mister Travis?

- Sim - assentiu Jamie. - A primeira.

- Suponho que não o acompanha sua esposa?

- Não sou casado - declarou, com um sorriso. - Ainda não encontrei quem me quisesse.

“Só uma louca o rejeitaria”, pensou Margaret, baixando os olhos, com receio de que o forasteiro adivinhasse a natureza das suas cogitações.

- Klipdrift é uma cidade de grandes oportunidades - volveu Van der Merwe. -Extraordinárias, mesmo.

- Estou ansioso por que mas mostrem - disse Jamie, com um olhar a Margaret, que corou.

- Se não considera a pergunta impertinente, como obteve a sua fortuna?

A rapariga sentia-se embaraçada com a curiosidade excessiva do progenitor, mas Travis não parecia contrariado.

- Herdei-a de meu pai - explicou com naturalidade.

- Mas estou certo de que possui larga experiência de negócios.

- Nem por isso. Preciso que me orientem.

- Foi o destino que nos reuniu - proclamou Van der Merwe, com visível satisfação. -Tenho muitos conhecimentos úteis. Quase lhe posso garantir que duplicarei o seu dinheiro em poucos meses - e inclinou-se para a frente, dando uma palmada amigável no braço de Jamie. - Palpita-me que este dia ficará gravado na nossa memória! - fez uma pausa, enquanto o interlocutor se limitava a esboçar um sorriso. - Instalou-se no Grande Hotel, claro?

- Exacto.

- É criminosamente dispendioso. No entanto, para uma pessoa com as suas posses...

- Ouvi dizer que o campo é muito bonito, nesta região. Posso pedir-lhe que consinta que sua filha me sirva de cicerone?

Margaret sentiu o coração palpitar-lhe desordenadamente, enquanto o pai enrugava a fronte e articulava:

- Bem, não sei...

Uma das regras imutáveis de Salomon van der Merwe consistia em não permitir que a rapariga estivesse a sós com um homem. Todavia, no caso de Mr. Travis, admitia-se perfeitamente uma excepção. Com tudo o que se achava em jogo, não convinha que se mostrasse pouco hospitaleiro. Assim, declarou:

- Posso dispensá-la da loja por uma ou duas horas. Acompanharás o nosso convidado, Margaret?

- Se o desejar, pai - murmurou ela.

- Então, fica combinado - disse Jamie. - Às dez horas, está bem?

Quando o convidado alto e elegantemente vestido se retirou, Margaret levantou a mesa e pôs-se a lavar a loiça, imersa num aturdimento aprazível. “Ele deve julgar-me pateta!” Tentou recordar as suas intervenções na conversa desenrolada

durante o jantar e não conseguiu encontrar uma única. Dir-se-ia que ficara com a língua imobilizada. Porquê? Porventura não atendera centenas de clientes do sexo masculino, na loja, sem se portar como uma imbecil? Em todo o caso, nenhum a olhava como lan Travis. “Todos os homens têm o mal no seu íntimo, Margaret. Não permitirei que te corrompam a inocência!” As advertências do pai nunca lhe abandonavam o pensamento. Seria essa a causa da sua atitude? Da debilidade e do tremor que experimentara sempre que o forasteiro a contemplara? Pretenderia corromper-lhe a inocência? A possibilidade fez com que sentisse o corpo percorrido por uma emoção deliciosa. Baixou os olhos para o prato que acabava de lavar pela terceira vez e sentou-se à mesa. Jamais, como naquele momento, lamentava que a mãe já não vivesse.

Ela teria compreendido. Embora estimasse o pai, Margaret tinha por vezes a sensação opressiva de que era sua prisioneira. Preocupava-a o facto de não consentir que um homem se lhe acercasse. “Nunca casarei”, receou. “Pelo menos, enquanto ele viver.” Os pensamentos rebeldes suscitaram-lhe uma noção de culpa e, depois de dar as boas-noites a Van der Merwe apressadamente, recolheu ao quarto.

Estudou o rosto no pequeno espelho circular pendurado na parede e comprimiu os lábios num leve sorriso de amargura. Não acalentava ilusões quanto ao seu aspecto. Não era bonita, embora possuísse uma figura interessante, olhos atraentes e malares salientes. Que teria lan Travis visto quando a contemplara? Começou a despir-se e imaginou-o na sua frente, admirando-lhe a nudez. Margaret acariciou os seios, cujos bicos começavam a endurecer, e em seguida fez deslizar as mãos ao longo do corpo, até as imobilizar entre as pernas. Passou a agitá-las com rapidez crescente e assolou-a uma sensação quase frenética que a obrigou a estender-se na cama a balbuciar o nome dele.

Quando percorriam a cidade na carruagem de Jamie, este admirava-se uma vez mais com as modificações registadas. Onde outrora houvera apenas um mar de tendas, erguiam-se agora construções sólidas de madeira, com telhados de chapa ondulada ou colmo.

- Klipdrift parece muito próspera - observou no momento em que seguiam pela rua principal.

- Um recém-chegado deve achá-la interessante - admitiu Margaret, ao mesmo tempo que pensava: “Até agora, eu não a suportava.”

Por fim, abandonaram a cidade em direcção à zona mineira ao longo do rio Vaal. As chuvas tinham convertido o campo num vasto jardim colorido repleto de plantas exóticas que não podiam ser admiradas em qualquer outra parte do mundo. Quando passavam diante de um grupo de pesquisadores, Ja-mie perguntou:

- Têm encontrado diamantes grandes, ultimamente?

- Alguns. Cada vez que há notícia de um achado importante, aparecem centenas de novos pesquisadores. Na sua maioria, partem pobres e desiludidos - e a rapariga considerou que o devia prevenir do perigo. - Meu pai não gostaria de me ouvir dizer isto, mas penso que é uma ocupação horrível.

- Para alguns, provavelmente - admitiu ele. - Para alguns.

- Tenciona permanecer muito tempo entre nós?

- Sim.

- Óptimo - e ela sentiu o coração regozijar-se, mas tratou de acrescentar com prontidão: - Meu pai ficará satisfeito, quando souber.

Passearam durante toda a manhã e, de vez em quando, detinham-se, e Jamie trocava impressões com pesquisadores, muito dos quais reconheciam Margaret e se lhe dirigiam respeitosamente. Por seu turno, ela mostrava-se mais comunicativa do que na presença do pai.

- É muito conhecida - comentou ele, em dado momento.

- Recordam-se de me ver, quando aparecem na loja para negociar com meu pai - alegou Margaret, corando. - Ele fornece equipamento à maior parte dos pesquisadores.

Jamie não insistiu no assunto, mais interessado com o que se lhe deparava em redor. O caminho-de-ferro exercera uma influência decisiva na prosperidade de Klipdrift. Um novo consórcio, denominado De Beers, em homenagem ao agricultor em cujo terreno fora descoberto o primeiro diamante, absorvera a firma rival, pertencente a um indivíduo chamado Barney Barnato, e desenvolvia notável actividade para consolidar as centenas de pequenos lotes numa única organização.

Recentemente, fora descoberto ouro nas proximidades de Kimberley, além de manganésio e zinco, e Jamie estava convencido de que aquilo era apenas o começo, pois a África do Sul constituía um tesouro de minerais. Na verdade, deparavam-se oportunidades incríveis a um homem de visão.

Quando regressaram, principiava a anoitecer e, no momento em que imobilizou a carruagem à entrada da loja de Van der Merwe, Jamie declarou:

- Teria o maior prazer em que você e seu pai jantassem comigo no hotel, esta noite.

- Hei-de dizer-lhe - prometeu a rapariga, esforçando-se por dissimular a satisfação. - Oxalá concorde. Obrigada pelo dia encantador, Mister Travis!

E afastou-se apressadamente.

Jantaram os três na vasta sala do novo Grande Hotel e, olhando em volta, Van der Merwe comentou:

- Não percebo como toda esta gente se pode permitir o luxo de comer aqui.

Jamie pegou na ementa e lançou-lhe uma olhadela superficial. Um bife custava uma libra e quatro xelins, uma única batata quatro xelins e uma fatia de tarte de maçã dez.

- São uns ladrões! - prosseguiu o holandês. - Meia dúzia de refeições aqui bastam para levar um homem à miséria.

Jamie perguntou-se a si mesmo o que seria necessário para conduzir Van der Merwe à miséria, e achava-se disposto a averiguá-lo. Quando encomendaram o jantar, notou que escolhia as iguarias mais dispendiosas da ementa. Por sua vez, Margaret contentou-se com uma sopa pouco espessa, pois sentia-se demasiado excitada para comer. Em dado momento, baixou os olhos para as mãos, recordou-se do que fizera com elas na véspera e experimentou uma sensação de culpa.

- Não receie levar-me à bancarrota - ironizou Jamie. - Peça o que lhe apetecer.

- Obrigada, mas não tenho apetite - murmurou ela, corando.

O pai apercebeu-se da vermelhidão nas faces da rapariga e fixou nela o olhar, com uma expressão grave.

- Minha filha é uma rapariga invulgar, Mister Travis.

- Estou inteiramente de acordo.

Estas palavras tornaram Margaret tão contente que nem a sopa conseguiu tragar. O efeito que lan Travis exercia nela era incrível. Detectava insinuações encobertas em todas as suas palavras e gestos. Se lhe sorria, significava que a apreciava profundamente; se enrugava a fronte, nutria-lhe aversão. As sensações da rapariga eram um termómetro emocional cujo mercúrio não se fixava numa temperatura por muito tempo.

- Viu alguma coisa de interessante, hoje? - perguntou Van der Merwe.

- Não, nada de especial - replicou Jamie.

- Esta vai ser a região do mundo que se desenvolverá mais depressa - volveu o holandês, inclinando-se para a frente. - Uma pessoa de ideias lúcidas deve investir aqui imediatamente. O caminho-de-ferro há-de transformar Klip-drift numa segunda Cidade do Cabo.

- Não sei - disse Jamie, com uma expressão de dúvida. - Conheço muitos lugares como este que prosperaram de um dia para o outro e se afundaram com a mesma rapidez. Não estou interessado em investir dinheiro numa cidade-fantasma.

- Isso nunca acontecerá aqui. Aparecem diamantes em número cada vez mais elevado. E ouro.

- Mas por quanto tempo? - argumentou, com um encolher de ombros.

- É claro que ninguém pode fazer uma profecia dessa natureza, mas...

- Exactamente.

- Não tome uma decisão precipitada - advertiu Van der Merwe. - Custava-me vê-lo desperdiçar uma oportunidade como esta.

- Talvez precise de reflectir um pouco - admitiu Jamie, após um momento de ponderação. - Posso voltar a contar consigo amanhã, Margaret?

Van der Merwe abriu a boca para objectar, mas mudou de ideias ao recordar as palavras de Mr. Dhorensen, o banqueiro: “Ele apareceu no meu gabinete para depositar cem mil libras e disse que em breve se seguiriam outras!”

Por fim, a cobiça sobrepôs-se a todas as outras considerações e declarou:

- Com certeza que pode.

Na manhã seguinte, Margaret enfiou o vestido dos domingos, a fim de se encontrar com Jamie. No entanto, quando a viu, o pai corou de fúria e rugiu:

- Queres que ele te julgue uma depravada empenhada em lhe suscitar pensamentos inconfessáveis? Trata-se de negócios, rapariga. Despe isso e veste a roupa de todos os dias.

- Mas, pai...

- Já!

Ela meneou a cabeça, com uma expressão amargurada.

- Está bem, pai.

Van der Merwe viu-os partir, vinte minutos mais tarde, e perguntou a si próprio se não estaria a cometer um erro.

Desta vez, Jamie conduziu a carruagem no sentido oposto, onde havia sinais de desenvolvimento por toda a parte. “Se as descobertas de minerais continuam, uma pessoa pode ganhar mais dinheiro com a construção de imóveis do que com diamantes ou ouro. Klipdrift vai precisar de mais bancos, hotéis, saloons, lojas, bordéis...”

De súbito, apercebendo-se de que Margaret o olhava com uma expressão de curiosidade, perguntou:

- Aconteceu alguma coisa?

- Não, não... - murmurou ela, e apressou-se a desviar os olhos.

Ele observou-a atentamente e notou-lhe o esplendor, aliado a uma sensação de isolamento, de solidão. Era uma mulher sem homem.

Ao meio-dia, desviaram-se da estrada para uma área arborizada nas proximidades de um pequeno curso de água e detiveram-se debaixo de um baobabe. Faziam-se acompanhar de uma cesta de piquenique, cujo conteúdo Margaret colocou sobre uma toalha, que estendeu no relvado.

- É um banquete! - exclamou, ao ver a abundância de iguarias. - Não mereço isto, Mister Travis...

- Merece muito mais - asseverou Jamie. Segurou-lhe o rosto entre as mãos com ternura. - Olhe para mim, Margaret.

Ela obedeceu com relutância e, de repente, antes que o pudesse evitar, sentiu uns lábios vorazes colados aos seus. Transcorridos uns momentos, desprendeu-se e balbuciou:

- Não... não podemos... iríamos para o Inferno...

- Para o Céu!

- Tenho medo...

- Não há nada a recear. Vê os meus olhos? Podem espreitar para o interior dos seus. Há lá o desejo de fazer amor comigo. E não o podemos nem devemos evitar. Pertences-me, Margaret. Repete: pertenço a lan. Vá...

- Pertenço... a lan.

Os lábios voltaram a unir-se e Jamie principiou a desprender os botões das costas do vestido. Em poucos segundos, ela encontrava-se desnuda. A passagem trémula de adolescente para mulher constituiu uma experiência excitante, inebriante, que a levou a sentir-se mais viva que nunca. “Recordarei este momento para sempre”, pensou. “Nenhuma mulher pode amar tanto como eu este homem!”

Naquela noite, Jamie e Van der Merwe encontravam-se sentados a uma mesa do canto do Sundowner, e o primeiro anunciou:

- Você tinha razão. As possibilidades nesta terra talvez sejam maiores do que eu supunha.

- Sempre calculei que acabaria por se aperceber disso, Mister Travis - replicou o holandês, com um sorriso de satisfação.

- Que me aconselha?

Olhou em redor e baixou a voz:

- Chegou-me hoje ao conhecimento que descobriram uma nova jazida de diamantes ao norte de Pniel. Ainda há dez lotes disponíveis, que podemos dividir pelos dois. Eu entro com cinquenta mil libras por cinco e você com idêntica quantia pelos restantes. Garantiram-me que os diamantes são aos montes. Podemos arrecadar milhões de um dia para o outro. Que acha?

Jamie abarcava a situação com a maior clareza. Van der Merwe ficaria com os lotes aproveitáveis e ele com os outros. Além disso, estava convencido de que o interlocutor não arriscaria um único xelim.

- Parece interessante. Quantos pesquisadores estão envolvidos?

- Apenas dois.

- Porque é necessário tanto dinheiro? - perguntou inocentemente.

- Eles conhecem o valor dos lotes, mas não dispõem de fundos para os explorar. Assim, entregamos-lhes cem mil libras e deixamo-los conservar vinte por cento dos seus campos.

Van der Merwe introduziu os vinte por cento com tanta subtileza que quase passaram despercebidos. Jamie não duvidava de que os pesquisadores ficariam com os seus diamantes e o dinheiro, os quais iriam parar às mãos do holandês.

- Temos de agir rapidamente - advertiu este último. - Assim que a coisa transpirar...

- Não podemos deixar escapar a oportunidade - aquiesceu Jamie.

- Vou mandar redigir os contratos imediatamente. “Em afericânder, sem dúvida!”

Como lhe convinha manter o novo sócio satisfeito, Van der Merwe deixou de objectar a que Jamie saísse com Margaret. Entretanto, esta sentia-se cada vez mais apaixonada por ele. Era a última pessoa em que pensava antes de adormecer e a primeira que lhe acudia ao espírito quando, de manhã, abria os olhos. Jamie despertara-lhe uma sensualidade de cuja existência ela nem suspeitava. Dir-se-ia que descobrira subitamente a verdadeira finalidade do seu corpo, e tudo aquilo que lhe haviam ensinado a considerar pecado tornava-se glorioso, destinado a proporcionar-lhe prazer.

Nos arrabaldes arborizados da cidade, resultava fácil encontrar lugares isolados para se entregarem a actividades sexuais, e sempre que tal acontecia Margaret sentia-se tão excitada como na primeira vez.

Não obstante, a sombra ominosa do pai continuava a flagelar-lhe o pensamento. Salomon van der Merwe era um membro importante da Igreja Presbiteriana holandesa, e a rapariga sabia que, se as suas relações com lan Travis fossem descobertas, não haveria perdão possível. Na comunidade em que viviam, só existiam dois tipos de mulheres, as sérias e as prostitutas, e as primeiras não permitiam que os homens lhes tocassem antes da noite de núpcias. Por conseguinte, considerá-la-iam prostituta. Assim, a preocupação crescente obrigou-a a abordar a questão do casamento.

Seguiam na carruagem ao longo do rio Vaal, quando aventurou:

- Sabes como te amo, lan... - interrompeu-se, embaraçada. - Que pensas acerca do casamento?

- Sou a favor, sem dúvida - replicou ele, sorrindo. - Inteiramente.

Margaret sorriu e reflectiu que aquele momento era o mais feliz da sua vida.

Domingo de manhã, Van der Merwe convidou Jamie a acompanhá-lo e à filha à Igreja. A Nederduits Hervormde Kerk era um edifício impressionante de estilo vagamente gótico, com o púlpito numa das extremidades da sala e um órgão enorme na outra. Quando transpuseram a entrada, o holandês foi saudado com profundo respeito.

- Ajudei a construir este templo - confidenciou a Jamie, sem dissimular o orgulho. - Sou um diácono.

O sermão achava-se impregnado de enxofre e fogo do Inferno, e Van der Merwe escutou-o atentamente, inclinando a cabeça por diversas vezes, em silenciosa concordância com as palavras do orador.

“É um homem de Deus ao domingo e pertence ao Diabo durante o resto da semana...”, reflectiu Jamie.

Embora o pai se tivesse sentado entre ambos, Margaret tinha plena consciência da proximidade de Jamie e, com um leve sorriso trémulo, cogitava: “Ainda bem que o pastor desconhece o que tenho no ventre!”

Naquela noite, Jamie visitou o saloon Sundowner, e Smit acolheu-o com um sorriso.

- Boa noite, Mister Travis. Que toma: o costume?

- Hoje, não. Preciso falar-lhe. Lá atrás.

- Com certeza - acedeu o bartender com prontidão, pressentindo uma possibilidade de ganhar dinheiro.

Entraram num compartimento pouco maior que um cubículo, que continha uma mesa redonda com quatro cadeiras e um candeeiro de petróleo.

- Sentemo-nos - indicou Jamie.

- Sem dúvida. Em que lhe posso ser útil?

- Eu é que tenciono ser-lhe útil.

- Sim?

- Exacto - puxou de uma longa cigarrilha e acendeu-a. - Resolvi deixá-lo viver.

- Desculpe, mas não... - começou Smit, empalidecendo. - Que quer dizer, Mister Travis?

- O meu nome não é esse. Chamo-me Jamie McGregor. Há cerca de um ano, preparou o cenário para que me matassem, no celeiro. Recorda-se? Por conta de Van der Merwe.

- Confesso que...

- Cale-se e oiça - e a voz de Jamie vibrava como um chicote cortando o ar. - Continuo vivo e enriqueci o suficiente para mandar incendiar esta espelunca, consigo dentro. Está a acompanhar o meu raciocínio?

O bartender fez menção de manifestar ignorância, mas o perigo dimanado dos olhos do interlocutor obrigou-o a reconsiderar.

- Sim, senhor - articulou com prudência.

- Van der Merwe paga-lhe pelos pesquisadores que ludibria, enviados por si. É uma sociedade curiosa. Quanto recebe por isso?

- Bem, dois por cento.

- Dou-lhe cinco. A partir de agora, quando um pesquisador potencial o procurar, mandá-lo-á ter comigo. Financiá-lo-ei, mas ele obterá uma percentagem razoável e você também. Pensa que Van der Merwe lhe pagava realmente dois por cento do que arrecadava?

- Perfeitamente, Mister Tra... Mister McGregor. Compreendo.

- Talvez não por completo - Jamie levantou-se e, com uma expressão grave, acrescentou: - Está a pensar em procurá-lo e repetir-lhe esta nossa amena conversa, para poder receber dos dois lados. Vejo apenas um pequeno óbice nisso, Smit - baixou a voz até se converter num murmúrio. - Se o fizer, não viverá o suficiente para saborear o resultado.

 

Jamie acabava de se vestir, quando bateram à porta levemente. Apurou os ouvidos e o som repetiu-se, pelo que foi abrir, deparando-se-lhe Margaret.

- Entra, Maggie. Há alguma novidade?

Era a primeira vez que o procurava no quarto do hotel, e agora que o enfrentava sentia dificuldade em falar. Permanecera acordada toda a noite em busca de uma maneira de lhe transmitir a notícia, pois receava que não quisesse voltar a vê-la.

De súbito, fitou-o nos olhos e anunciou:

- Vou ter um filho teu, lan.

A expressão dele mostrava-se tão tensa que a rapariga receou tê-lo perdido para sempre. De repente, porém, exibiu uma alegria tão grande que todas as suas dúvidas se dissiparam instantaneamente.

- É maravilhoso, Maggie! - exclamou Jamie, segurando-Lhe os braços. - Disseste a teu pai?

- Isso, não!... - ela desprendeu-se, alarmada, e retrocedeu até ao sofá vitoriano, no qual se sentou. - Não o conheces. Nunca... nunca compreenderia.

- Vamos anunciar-lhe a boa nova - decidiu ele, vestindo a camisa apressadamente.

- Tens a certeza de que correrá tudo bem?

- Nunca estive tão certo de uma coisa em toda a minha vida.

Salomon van der Merwe pesava carne salgada para um pesquisador, quando Jamie e Margaret entraram na loja.

- Olá, lan! Dou-lhe já atenção - terminou de atender o cliente rapidamente e aproximou-se dos recém-chegados. - Como lhe correm as coisas neste belo dia?

- Não podiam correr melhor - replicou Jamie, em tom jovial. - Sua filha está grávida.

Estabeleceu-se um silêncio ominoso, enquanto Van der Merwe os olhava alternadamente com perplexidade.

- Não... não compreendo.

- É muito simples. Engravidei-a.

- Não é possível! - a cor desapareceu por completo das faces do homem, assolado por um turbilhão de emoções em conflito: o choque imprevisto da perda de virgindade da filha... da sua gravidez... Toda a cidade se riria dele. Por outro lado, lan Travis era um homem abastado e, se casassem sem demora... Por fim, voltou-se de novo para Jamie. - Vão casar imediatamente, claro.

- Casar? - o interpelado olhou-o com admiração. - Consentia que Maggie se unisse a um maloio estúpido que o deixou privá-lo de tudo o que lhe pertencia?

- Que está para aí a dizer, lan? - o holandês sentia a cabeça rodopiar. - Eu nunca...

- Não me chamo lan. Sou Jamie McGregor. Não me reconheceu? É óbvio que não. Esse rapaz morreu. Você matou-o. Mas não sou um homem rancoroso, Mister Van der Merwe. Portanto, faço-lhe uma oferta. A minha semente no ventre de sua filha.

E, com estas palavras, Jamie rodou nos calcanhares e afastou-se, deixando pai e filha boquiabertos, impossibilitados de articular uma sílaba.

Margaret escutara-o estarrecida e chocada, incapaz de acreditar. Ele não podia falar a sério. Amava-a!

Por fim, Salomon van der Merwe concentrou-se nela, preparado para dar livre curso à cólera e à indignação.

- Rameira! Rua, sua prostituta! Fora desta casa!

A rapariga ficou petrificada, sem conseguir abarcar a enormidade do que acontecia. lan utilizara-a para se vingar de algo que o pai lhe fizera. Julgava-a envolvida numa manobra destinada a prejudicá-lo. Quem era Jamie McGregor? Quem...

- Rua! - vociferou o holandês, esbofeteando-a com violência. - Não quero voltar a pôr-te a vista em cima!

Ela conservou-se imóvel por um momento, pregada ao chão, sentindo o coração palpitar fortemente e dificuldade em respirar. A expressão do pai era a de um louco. Por último, voltou-se e abandonou a loja correndo, sem olhar para trás.

Salomon van der Merwe viu-a afastar-se, dominado pelo desespero. Tinha bem presente no espírito o que sucedera às filhas de outros homens que se haviam desgraçado. Depois de verberadas publicamente na igreja, só lhes restara abandonar a comunidade. Era o castigo apropriado, exactamente a sorte que mereciam. Mas a sua Margaret recebera uma educação decente, temente a Deus. “Como o pudera trair de semelhante maneira?” Imaginou a filha desnuda, em união sexual com aquele homem, contorcendo-se no cio como animais, e começou a sentir uma erecção.

Por fim, encerrou a loja e estendeu-se na cama, sem forças nem vontade de se mover. Quando o facto constasse na cidade, seria alvo de chacota. Compadecer-se-iam dele ou censurá-lo-iam pela depravação da filha. Em qualquer dos casos, tornar-se-ia insustentável. Tinha de enviar a prostituta para longe. Transcorridos uns minutos, ajoelhou e orou:

“Como pudeste fazer isto a um teu servidor leal, meu Deus? Porque me abandonaste? Deixa-a morrer, Senhor. Que morram os dois...”

O sallon Sundowner estava repleto de clientes, quando Jamíe entrou e se aproximou do balcão. Em seguida, virou-se para a sala e proferiu em tom enérgico:

- Atenção, por favor! - o murmúrio das conversas extinguiu-se. - Pago bebidas a todos.

- Que foi? - quis saber Smit. - Uma nova descoberta de diamantes?

- Até certo ponto - admitiu Jamie, com uma gargalhada. - A filha de Salomon van der Merwe está grávida e ele quer que todos festejem o acontecimento.

- Santo Deus! - balbuciou o bartender.

- Deus não teve nada a ver com o assunto. Apenas Jamie

Em menos de uma hora, todos os habitantes de Klipdrift estavam ao corrente do facto. lan Travis era na realidade Jamie McGregor e engravidara a filha de Van der Merwe. A sonsa da Margaret conseguira iludir toda a cidade.

- Ninguém diria, hem?

- As águas paradas são profundas, como diz o outro.

- Gostava de saber quantos outros homens da cidade terão embebido a torcida naquele poço.

- É uma moça bem feita. Não me importava nada de provar uma talhada.

- Porque não lhe pedes? Segundo parece, não se faz rogada.

E  os homens soltavam gargalhadas divertidas.

Quando saiu da loja, naquela tarde, Salomon van der Mer-we adaptara-se à catástrofe que o assolara. Enviaria Margaret para a Cidade do Cabo no primeiro transporte. Teria lá o seu bastardo e ninguém de Klipdrift se inteiraria da vergonha que o invadia. Satisfeito com a decisão que tomara, deteve-se diante da porta, com um sorriso de alívio.

- Boa tarde, Mister Van der Merwe. Ouvi dizer que ia passar a vender artigos para bebé.

- Olá, Salomon! Constou-me que vai ter um pequeno ajudante.

- Como está, Salomon? Diz-se para aí que foi avistada uma ave de nova espécie, lá para os lados do rio Vaal. É uma cegonha!

O holandês deu meia volta e tornou a entrar na loja, cuja porta fechou com violência atrás dele.

No sallon Sundowner, Jamie saboreava um uísque, ao mesmo tempo que prestava atenção às conversas e aos comentários à sua volta. Tratava-se do maior escândalo da história de Klipdrift, e os habitantes mostravam-se dispostos a saboreá-lo até à última gota. “É pena Banda não estar presente, para apreciar o espectáculo comigo”, ponderava ele. Aquilo constituía a recompensa pelo que Salomon van der Merwe fizera à irmã de Banda e só Deus sabia a quantas outras. No entanto, não passava de parte do que o holandês tinha de expiar, o começo. A vingança de Jamie não ficaria completa até que Van der Merwe se achasse totalmente destruído. Quanto a Margaret, não lhe inspirava a mínima compaixão, pois participara no conluio. Que dissera no primeiro dia em que a vira? Que o pai o ajudaria, pois conhecia tudo sobre o assunto. Era igualmente uma Van der Merwe, e ele destruiria ambos.

Smit aproximou-se da mesa que ocupava e proferiu:

- Pode conceder-me um minuto, Mister McGregor?

- De que se trata?

O bartender aclarou a voz com uma ponta de embaraço e confidenciou:

- Conheço dois pesquisadores que possuem dez lotes perto de Pniel. Contêm diamantes, mas eles não dispõem de fundos para adquirir o equipamento apropriado. Procuram um sócio e pensei que lhe poderia interessar.

Jamie olhou-o em silêncio por um momento, antes de redarguir:

- São os homens que mencionou a Van der Merwe, hem?

- Exacto - confirmou o outro, surpreendido. - Mas estive a pensar na sua proposta e prefiro negociar consigo.

Jamie puxou de uma longa cigarrilha e Smit apressou-se a acendê-la.

- Sou todo ouvidos.

Ao princípio, a prostituição em Klipdrift funcionava de uma forma fortuita. As prostitutas eram, na sua maioria, negras, que actuavam em sórdidos bordéis em ruas estreitas. As primeiras profissionais brancas que chegaram à cidade acumulavam essa actividade com a de barmaid. No entanto, à medida que as descobertas de campos de diamantes aumentavam e Klipdrift prosperava, o seu número alargou-se em conformidade.

Assim, havia agora meia dúzia de casas do género nos

subúrbios, as quais não passavam de barracas de madeira com telhados de zinco. A única excepção era a de Madame Agnes, uma estrutura de dois pisos de aspecto respeitável em Bree Street, perto de Loop Street, artéria principal, onde as esposas dos habitantes da cidade não se ofenderiam por terem de passar em frente dela. Frequentavam-na os maridos dessas esposas e os forasteiros com recursos materiais para o fazer. As tarifas eram elevadas, mas as animadoras, jovens e desinibidas, compensavam bem o preço. Eram servidas bebidas numa sala razoavelmente decorada e uma das principais regras da casa impunha que os clientes não fossem forçados a tomar decisões, no tocante ao consumo. Madame Agnes, uma ruiva de trinta e cinco anos, trabalhara num bordel londrino e sentira-se atraída pela África do Sul ao inteirar-se da aparente facilidade com que se construíam (e, portanto, despendiam) fortunas na cidade mineira de Klipdrift. E como economizara dinheiro suficiente para se estabelecer por conta própria, não hesitara em tentar a sorte, com o resultado de que o negócio prosperara desde o primeiro dia.

Ela sempre se orgulhara de compreender os homens, todavia Jamie McGregor constituía um autêntico enigma. Visitava a casa com frequência, gastava dinheiro liberalmente e mostrava-se sempre atencioso para com as mulheres, mas parecia alheio ao que o rodeava. Eram os seus olhos o que mais fascinava Madame Agnes: pálidos e frios, como lagos sem fundo. Ao contrário dos outros frequentadores, nunca falava de si ou do seu passado. Ela soubera, poucas horas antes, que Jamie McGregor engravidara propositadamente a filha de Salomon van der Merwe e recusava desposá-la. “O bastardo!” Não obstante, via-se forçada a reconhecer que se tratava de um bastardo atraente. Naquele momento, descia a escada com passadeira vermelha, e, depois de se despedir polidamente, transpôs a saída.

Quando Jamie regressou ao hotel, Margaret encontrava-se no seu quarto, olhando pensativamente pela janela, e voltou-se com prontidão ao ouvi-lo entrar.

- Olá, Jamie - articulou em voz trémula.

- Que fazes aqui?

- Preciso falar contigo.

- Não temos nada a dizer um ao outro.

- Sei porque procedes assim. Odeias meu pai - a rapariga acercou-se um passo. - Quero que saibas que não tive a mínima participação no que ele te fez. Por favor... suplico-te... acredita. Não me detestes. Amo-te muito.

- O problema é teu! - retrucou ele, friamente.

- Não me olhes assim. Também me amas...

Todavia, Jamie não a escutava. Voltava a efectuar o percurso até Paardspan, onde quase perdera a vida... Desviava as rochas nas margens do rio, ao ponto de quase cair, extenuado... Até que, finalmente, descobria os diamantes... Entregava-os a Van der Merwe e ouvia a voz deste: “Compreendeu mal. Não preciso de sócios para nada. Limitou-se a trabalhar para mim, segundo o nosso acordo... Pegue no seu dinheiro e desapareça...” Depois, o espancamento selvagem.. Voltou a acudir-lhe às narinas o cheiro dos abutres e a sentir os bicos cravarem-se-lhe na carne...

De súbito, ouviu a voz de Margaret, como se proviesse de uma distância enorme:

- Não te lembras? Pertenço-te... Amo-te.

Sacudiu a cabeça para desanuviar o espírito e olhou-a com estranheza. Já nem sequer fazia uma ideia do significado da palavra amor. Van der Merwe sugara-lhe todas as emoções, à excepção do ódio. Agora, continuava a viver alimentado por essa força. Era o seu elixir, a sua seiva. Fora isso que o mantivera vivo, quando lutara com os tubarões, transpusera os recifes e rastejara sobre as minas, no campo de diamantes do deserto da Namíbia. Os poetas enalteciam o amor e os cantores interpretavam melodias baseadas nesse tema, e talvez fosse real, talvez existisse. Mas só para os outros. Nunca mais para Jamie McGregor.

- És a filha de Salomon van der Merwe. Tens o neto dele no ventre. Sai.

Margaret não tinha para onde ir. Estimava o pai e necessitava do seu perdão, mas sabia que jamais o obteria. Ele transformar-lhe-ia a vida num autêntico inferno. No entanto, não lhe restava qualquer alternativa. Necessitava de recorrer a alguém.

Assim, quando abandonou o hotel dirigiu-se à loja. Entretanto, tinha a impressão de que todos a olhavam com curiosidade e julgou mesmo detectar sorrisos maliciosos nos lábios de alguns homens.

Quando entrou, encontrou a sala deserta, mas Salomon van der Merwe não tardou a surgir das traseiras.

- Pai...

- Tu, aqui! - o desdém na voz dele atingiu-a como um impacte físico. Quando se aproximou, notou o hálito de uísque e compreendeu que tentara afogar as mágoas na bebida. - Quero que saias da cidade, imediatamente, e não voltes a pôr cá os pés. Ouviste? Nunca mais! - puxou de algumas notas de banco da algibeira e lançou-as aos pés da filha. - Recolhe esse dinheiro e desaparece!

- Trago no ventre o teu neto.

- É o filho do demónio! - adiantou-se mais um passo, os punhos cerrados ameaçadoramente. - Cada vez que te vissem arrastando-te por aí como uma prostituta, pensavam na minha vergonha. Se desapareceres, acabarão por esquecer tudo.

Margaret olhou-o demoradamente em silêncio, voltou-se e afastou-se com lentidão.

- O dinheiro, prostituta! - rugiu Van der Merwe. - Esqueceste-te dele!

Havia uma pensão pouco dispendiosa na periferia da cidade, e ela encaminhou-se para lá, o espírito assolado por confusão absoluta. Quando a alcançou, procurou a proprietária, Mrs. Owens, uma mulher nutrida que aparentava cinquenta anos, de expressão benevolente, cujo marido a levara para Klipdrift e abandonara mais tarde. Outra teria sucumbido ao revés do destino, mas ela não viera ao mundo para se curvar ao infortúnio e acabara por se recompor.

Vira muitas pessoas em apuros naquela cidade, mas nenhuma tão acabrunhada como a rapariga de dezassete anos de momento na sua frente.

- Querias falar comigo?

- Sim. Desejava... pensei que podia ter trabalho para mim.

- Trabalho? De que género?

- O que houver. Sou boa cozinheira. Posso servir às mesas. Também sei arrumar quartos... - Margaret interrompeu-se, dominada pelo desespero. - Faço seja o que for... Por favor!

Mrs. Owens contemplou-a com curiosidade e não pôde evitar uma sensação de amargura.

- Bem, mais uma funcionária não calhava mal, para o trabalho que há... - admitiu, apercebendo-se da expressão de alívio da interlocutora. - Quando podes começar?

- Imediatamente.

- Só te posso pagar... - pensou numa quantia e aumentou-a ligeiramente. - Uma libra, dois xelins e onze pences, por mês, com alimentação e alojamento.

- É óptimo - articulou Margaret, reconhecida.

Salomon van der Merwe passara a evitar as ruas de Klip-drift e os clientes encontravam a loja fechada cada vez com maior frequência, pelo que começaram gradualmente a recorrer a outros comerciantes.

Não obstante, o holandês continuava a visitar a igreja todos os domingos. Não para rezar, mas para rogar a Deus que rectificasse a iniquidade que caíra sobre os ombros do seu obediente servidor. Os outros paroquianos sempre o haviam encarado com o respeito devido a um homem abastado e poderoso, mas agora Van der Merwe apercebia-se dos olhares de reprovação e dos murmúrios nas suas costas. A família que costumava ocupar o lugar ao lado do seu mudou-se para outro. Consideravam-no um pária. Todavia, o que o abalou por completo foi o sermão tonitruante do sacerdote, que combinava habilmente palavras do Êxodo, de Ezequiel e do Leví-tico:

- Eu, o Senhor teu Deus, sou um Deus zeloso, que visita a iniquidade dos pais nos filhos. Portanto, ó meretriz, escuta a voz do Senhor, pois a imoralidade extravasou e a tua nudez ficou descoberta na devassidão com os teus amantes... E o Senhor dirigiu-se a Moisés e disse: “Não prostituas a tua filha, obrigando-a a ser uma rameira, sob pena de a Terra se afundar na prostituição e se encher de maldade”...

Depois daquele domingo, Salomon van der Merwe não voltou a entrar na igreja.

Enquanto os negócios do holandês se deterioravam, os de Jamie McGregor prosperavam. As despesas envolvidas nas pesquisas aumentavam à medida que os diamantes se encontravam a maior profundidade e os mineiros possuidores de lotes para explorar reconheciam que não dispunham de recursos para adquirir o equipamento necessário. Não tardou a propagar-se a nova de que Jamie McGregor os financiaria em troca de uma percentagem nos lucros, e, mais tarde, comprava-lhes as quotas. Por seu turno, investia em propriedade horizontal e ouro, revelando-se meticulosamente honesto nas operações, pelo que a sua reputação se difundiu e as propostas de negócios afluíam em número crescente.

Havia dois bancos na cidade, e quando um deles faliu, por má administração, Jamie comprou-o, colocando à testa pessoas da sua confiança e evitando que o seu nome figurasse na transacção.

Tudo em que ele tocava parecia prosperar. Era bem sucedido e rico para além dos seus sonhos mais arrojados, mas isso carecia de significado especial na sua vida. Media os seus êxitos apenas pelos falhanços de Salomon van der Merwe, pois a vingança achava-se ainda no princípio.

De vez em quando, Jamie cruzava-se com Margaret na rua, mas não lhe prestava a mínima atenção.

Não podia, portanto, aperceber-se do que esses encontros ocasionais representavam para a rapariga. O simples facto de o ver cortava-lhe o alento, pois ainda o amava completa e profundamente. Nada poderia alterar essa maneira de sentir. Embora Jamie tivesse utilizado o seu corpo para se vingar do pai, Margaret sabia que isso poderia constituir uma faca de dois gumes. Em breve teria um filho dele e, quando visse a criança em cujas veias corria o seu sangue, casaria com ela, que era a única coisa que ambicionava no mundo. À noite, antes de adormecer, acariciava o ventre volumoso e murmurava: “O nosso filho!” Talvez não passasse de uma insensatez supor que poderia influenciar o seu sexo, mas não queria descurar qualquer possibilidade. Todos os homens desejavam um rapaz.

À medida que as dimensões do ventre aumentavam, Margaret sentia a apreensão acentuar-se. Deplorava não poder confiar em alguém, mas as mulheres da cidade não lhe falavam. A sua religião ensinava-as a castigar e não a perdoar. Por conseguinte, encontrava-se só, rodeada de estranhos, e passava grande parte das noites chorando por ela e pelo filho prestes a nascer.

Entretanto, Jamie McGregor adquirira uma casa de dois pisos no centro de Klipdrift, onde instalara o quartel-general dos seus negócios, em expansão permanente. Um dia, Harry McMillan, chefe dos contabilistas, procurou-o e anunciou:

- Como vamos combinar as suas firmas, precisamos de um nome que as englobe. Tem alguma sugestão a esse respeito?

- Vou pensar nisso.

E, na verdade, ponderou o assunto. No espírito, persistia o som de ecos de um passado remoto que perfuravam o mis do mar no campo de diamantes do deserto da Namíbia, e acabou por chegar à conclusão de que só havia um nome possível. Nessa conformidade, chamou McMillan e comunicou-lhe:.

- A nova companhia chamar-se-á “Kruger-Brent, Limited”.

O gerente do banco de Jamie, Alvin Cory, revelou-lhe:

- Queria falar-lhe dos empréstimos de Mister Van der Merwe. O prazo do pagamento já expirou e ainda não o satisfez. Outrora, ele constituía um risco corrente, mas a sua situação alterou-se drasticamente. Penso que devíamos pressioná-lo.

- Não.

- Mas, esta manhã, tentou obter mais dinheiro... - começou Cory arqueando as sobrancelhas.

- Não importa. Satisfaça-lhe todos os pedidos.

- Como queira, Mister McGregor. Dir-lhe-ei que o senhor...

- Não diga nada. Limite-se a dar-lhe o dinheiro.

Margaret levantava-se todas as manhãs às cinco horas, a fim de amassar pão, e quando os hóspedes se apresentavam na sala de jantar, para o pequeno-almoço, servia-lhes caldo, presunto e ovos, biscoitos de aveia, croissants, café fume-gante e naartje. Na sua maioria, tratava-se de pesquisadores de passagem em direcção ou no regresso dos seus lotes. Efectuavam uma paragem na cidade apenas o tempo suficiente para mandarem avaliar os seus diamantes, tomar banho, apanhar uma bebedeira e visitar um dos bordéis da cidade, em geral por esta ordem. Eram quase todos aventureiros analfabetos e rudes.

Segundo uma lei não escrita que vigorava em Klipdrift, as mulheres de porte irrepreensível não deviam ser molestadas. Quando um homem desejava ter relações sexuais, procurava uma prostituta. No entanto, Margaret van der Merwe representava um desafio, pois não se adaptava a qualquer das categorias. As raparigas bem-comportadas solteiras não engravidavam, e circulava a teoria de que, como cometera um deslize uma vez, subsistem fortes probabilidades de ansiar por ir para a cama com qualquer homem. Bastava sugerir-lho. E faziam-no.

Alguns pesquisadores abordavam-na abertamente, enquanto outros preferiam as tentativas dissimuladas. Margaret repelia-os sempre com serena dignidade, até que, uma noite, Mrs. Owens, quando se preparava para dormir, ouviu gritos agudos provenientes do quarto da rapariga. Acto contínuo, correu para lá e abriu a porta. Um dos hóspedes, um pesquisador embriagado, arrancara-lhe o roupão e imobilizava-a na cama.

Mrs. Owens agiu como uma pantera enfurecida. Pegou numa barra de ferro e principiou a flagelar o homem até que lhe fez perder os sentidos, arrastando-o depois para a rua. Em seguida, regressou ao quarto de Margaret, que limpava o sangue dos lábios mordidos pelo assaltante.

- Estás bem, Maggie?

- Sim, Mistress Owens - articulou a rapariga, em voz trémula. - Muito obrigada...

E as lágrimas irromperam com abundância. Numa cidade onde ninguém lhe falava, uma pessoa manifestara bondade.

Por seu turno, Mrs. Owens contemplava-lhe o ventre inchado e reflectia: “Pobre sonhadora. Jamie McGregor nunca casará com ela.”

A data do parto aproximava-se. Margaret cansava-se com facilidade, e o facto de se inclinar e voltar a endireitar representava um esforço quase excruciante. O único prazer consistia em sentir a criança mover-se nas suas entranhas. Ela e o filho achavam-se completamente sós no mundo, e falava-lhe constantemente, referindo todas as coisas maravilhosas que a vida lhe reservava.

Uma noite, pouco depois do jantar, um rapaz negro apresentou-se na pensão, a fim de entregar uma carta a Margaret e esclarecer:

- Mandaram-me aguardar a resposta.

A rapariga leu-a duas vezes, a segunda com lentidão, e anunciou:

- Sim. A resposta é afirmativa.

Na sexta-feira seguinte, ao meio-dia em ponto, bateu à porta do bordel de Madame Agnes, na qual fora afixada a indicação: “Encerrado”. Fê-lo em breves pancadas discretas, indiferente aos olhares surpreendidos de quem passava. Ao mesmo tempo, perguntava a si própria se teria cometido um erro ao comparecer. Na realidade, tratara-se de uma decisão difícil e tomara-a impelida apenas pela terrível solidão que a envolvia. O conteúdo da missiva era o seguinte:

Cara Miss Van der Merwe

Embora o assunto não nos diga respeito, eu e as minhas pequenas discutimos a sua situação, infeliz e injusta, que muito nos revolta. Gostávamos de a ajudar e ao seu bebé. Portanto, se o facto não a embaraçar, teremos o maior prazer em que almoce connosco. Convém-lhe na sexta-feira?

Atenciosamente Madame Agnes P.S. Seremos muito discretas.

Margaret começava a admitir a possibilidade de se retirar, quando a porta foi finalmente aberta pela própria Madame Agnes, que lhe pegou no braço e sugeriu:

- Entre. Saia desse maldito calor.

Conduziu-a à sala, mobilada com sofás, cadeiras e mesas vitorianas e decorada de forma algo espectacular, com fitas coloridas e balões. Em tiras de cartão suspensas do tecto, lia-se: “Felicidades para o bebé... será um rapaz... feliz aniversário.”

Achavam-se presentes oito das “pequenas” de Madame Agnes, numa variedade de tipos, idades e cores, todas devidamente trajadas para o momento, em obediência às instruções da patroa. Por outras palavras, usavam vestidos conservadores e nem vestígios de pintura. “Têm um aspecto mais respeitável do que a maioria das mulheres casadas da cidade”, pensou Margaret.

Ao mesmo tempo, contemplava as prostitutas à sua volta, sem saber o que fazer ou dizer. Algumas eram conhecidas, pois atendera-as na loja do pai. De qualquer modo, possuíam um factor comum: preocupavam-se com ela. Mostravam-se atenciosas e cordiais e empenhavam-se em animá-la.

Moviam-se em torno da rapariga, com certo embaraço, como se receassem dizer ou fazer algo de errado. Independentemente do que as más-línguas propalavam, sabiam que se tratava de uma senhora e estavam conscientes da diferença entre elas e Margaret. Consideravam-se honradas por ela ter aceitado o convite e desejavam desenvolver todos os esforços para evitar que algum acto ou gesto irreflectido perturbasse a reunião.

- Preparámos um almoço excelente - anunciou Madame Agnes. - Espero que tenha apetite.

Seguiram para a sala de jantar, onde fora posta uma mesa de aspecto festivo, com uma garrafa de champanhe no lugar que lhe era destinado. Quando atravessavam o átrio, ela lançou uma olhadela à escada de acesso aos quartos no primeiro andar. Sabia que Jamie frequentava a casa e perguntava a si própria qual das raparigas costumava escolher. Talvez todas. O facto levou-a a observá-las discretamente, numa tentativa para determinar o que possuiriam que lhe faltasse.

O almoço revelou-se um autêntico banquete. Principiou com uma sopa e salada deliciosas, seguidas de carpa grelhada, que antecedeu por seu turno cabrito assado com batatas e legumes. Culminavam o repasto queijo, fruta, um bolo decorativo e café. Margaret sentava-se à cabeceira da mesa, com Madame Agnes à sua direita, e Maggie, uma loura atraente que não aparentava mais de dezasseis anos, à sua esquerda. Ao princípio, a conversação foi um pouco afectada. As  raparigas conheciam numerosas historietas divertidas, mas afiguravam-se-lhes pouco apropriadas para os ouvidos da convidada. Por conseguinte, referiam-se ao tempo, ao desenvolvimento de Klipdrift e ao futuro da África do Sul. Achavam-se familiarizadas com a política, a economia e os diamantes, porque obtinham informações em primeira mão de peritos na matéria seus clientes.

A dada altura, a loura atraente, Maggie, anunciou:

- Jamie descobriu um novo campo de diamantes em... - apercebendo-se do silêncio estabelecido repentinamente, compreendeu o lapso que cometera e acrescentou com um sorriso nervoso: - Refiro-me a meu tio Jamie.

Margaret sentiu-se surpreendida com a súbita vaga de ciúme que a invadiu e Madame Agnes apressou-se a mudar de assunto.

No final da refeição, esta última levantou-se e indicou:

- Por aqui, minha amiga.

Seguiram-na todas a uma segunda sala, cheia de presentes envoltos em papel de fantasia e fitas.

- Não encontro palavras... - balbuciou Margaret, comovida.

- Nem são necessárias - atalhou Madame Agnes. - Desembrulhe-os.

Havia um berço de balouço, pequenas botas de lã, gorros, uma capa de caxemira. Numa palavra, todos os artigos indispensáveis a um bebé.

Era como no Natal e excedia tudo o que ela poderia jamais conceber. De súbito, toda a solidão e infelicidade reprimidas nos últimos meses explodiram nela e rompeu em soluços.

Madame Agnes rodeou-lhe a cintura com o braço e indicou às outras que se retirassem, enquanto Margaret se esforçava por dominar a emoção.

- Peço... peço desculpa - gaguejou. - Não sei o que

me aconteceu.

- Não se preocupe, querida. Esta sala assistiu à passagem de muitos problemas. E sabe o que a experiência me ensinou? No fim, tudo se soluciona. Você e o seu filho hão-de conhecer a felicidade.

- Obrigada - murmurou. Apontando na direcção dos presentes, acrescentou: - Nunca poderei agradecer-lhes tudo isto.

- Nem é preciso. Não faz uma ideia de como nos divertimos quando procurávamos aquilo que nos parecia conveniente. Garanto-lhe que não se nos deparam oportunidades destas com frequência. Se uma de nós fica grávida, é uma autêntica tragédia - Madame Agnes cobriu a boca com a mão. - Oh, desculpe!

- Quero que saiba que este é um dos dias mais felizes da minha vida - afirmou Margaret, sorrindo.

- Sentimo-nos lisonjeadas com a sua visita. Quanto a mim, vale mais que todas as mulheres desta cidade juntas. Malditas cadelas! Era capaz de as matar pela maneira como a tratam. E, se me permite que lhe diga, Jamie McGregor não passa de um imbecil - Madame Agnes sacudiu a cabeça. - Homens! O mundo era maravilhoso se pudéssemos viver sem eles. Ou talvez não fosse. Quem sabe?

Entretanto, Margaret recompusera-se da emoção e segurou a mão da interlocutora entre as suas.

- Nunca esquecerei isto. Um dia, quando meu filho tiver idade suficiente, hei-de dizer-lhe.

- Parece-lhe conveniente? - articulou Madame Agnes, enrrugando a fronte.

- Sem a mínima dúvida.

- Mandarei levar os presentes à pensão - prometeu, acompanhando a rapariga à porta. - Felicidades.

- Obrigada. Muitíssimo obrigada.

Conservou-se imóvel por uns minutos, enquanto Margaret se afastava. Por fim, exalou um suspiro de resignação e chamou:

- Ao trabalho, meninas! Vamos reabrir ao público. Uma hora mais tarde, a casa registava a afluência habitual.

 

Chegara o momento de preparar a ratoeira. Durante os últimos seis meses, Jamie McGregor dedicara-se à compra discreta das quotas dos associados de Van der Merwe nas suas várias empresas, pelo que podia agora dominar as operações. No entanto, a sua obsessão consistia em possuir os campos de diamantes do holandês na Namíbia. Considerava que os pagara centenas de vezes com o seu sangue e coragem, quase perdendo a vida ante as vicissitudes que sofrera. Utilizara os diamantes que ele e Banda tinham retirado de lá para construir um império destinado a esmagar Salomon van der Mer-we, tarefa que ainda não fora completada. Agora, achavam-se reunidas as condições para o fazer.

Van der Merwe afundava-se cada vez mais em dívidas. Agora, ninguém da cidade estava disposto a emprestar-lhe dinheiro, à excepção do banco que Jamie dirigia em segredo. Com efeito, o gerente deste último recebera instruções bem definidas:

- Dê a Salomon van der Merwe todo o dinheiro que ele pedir.

Entretanto, a loja do holandês raramente estava aberta. Ele habituara-se a beber desde manhã cedo e, à tarde, dirigia-se ao bordel de Madame Agnes, onde pernoitava com frequência.

Certa manhã, Margaret encontrava-se no talho à espera que a atendessem, quando lançou uma olhadela através da montra e viu o pai abandonar a casa de toleradas. Quase incapaz de reconhecer o homem acabrunhado que se arrastava pela rua, reflectiu com amargura: “Fui eu quem o reduziu a este estado. Perdoa-me, meu Deus!”

Salomon Van der Merwe não fazia a mínima ideia do que lhe sucedia. Apenas sabia que a sua vida se desmoronava irremediavelmente, sem que contribuísse para tal. O Criador escolhera-o, como outrora a Job, para pôr à prova o fervor da sua fé. Não obstante, estava persuadido de que triunfaria dos inimigos. Necessitava apenas de um pouco de tempo... tempo e mais dinheiro. Arriscara como penhor o estabelecimento, as acções de seis pequenos campos de diamantes que possuía e até o seu cavalo e carruagem. Por último, restara apenas o campo de diamantes na Namíbia, e no dia em que o apresentou como garantia adicional Jamie não descurou a oportunidade.

- Reúna todas as suas promissórias - indicou ao gerente do banco. - Conceda-lhe vinte e quatro horas para as satisfazer, sob pena de executar a hipoteca.

- Mas ele não pode arranjar uma quantia tão elevada nesse lapso de tempo...

- Vinte e quatro horas.

Às quatro da tarde exactas do dia seguinte, o gerente do banco apresentou-se na loja, acompanhado de um representante da autoridade e de uma ordem judicial, para confiscar todos os bens de Salomon van der Merwe. Da janela do escritório, do outro lado da rua, Jamie assistiu à expulsão do holandês do seu estabelecimento. O velho imobilizou-se no passeio, pestanejando ante os raios solares intensos, sem saber o que fazer ou a quem recorrer. Fora despojado de tudo. A vingança de Jamie completara-se. “Porque será que não tenho a mínima sensação de triunfo?”, perguntava-se este último. Na realidade, sentia um vazio no seu íntimo. O homem que acabava de aniquilar destruíra-o primeiro.

Naquela noite, quando entrou no bordel de Madame Agnes, esta perguntou-lhe:

- Sabe a última? Salomon van der Merwe fez saltar os miolos, há uma hora.

O funeral realizou-se no cemitério desolador e varrido pelo vento na periferia da cidade. Além do pessoal da agência e os coveiros, a cerimónia contava apenas com dois assistentes: Margaret e Jamie McGregor. A rapariga usava um vestido preto folgado para dissimular o ventre e apresentava-se pálida e pouco saudável, enquanto ele, elegante e empertigado, exibia uma atitude distante e indiferente. Encontravam-se em lados opostos da sepultura, observando a descida da urna de pinho para as entranhas da terra. Os torrões embatiam nas paredes de madeira, e Margaret tinha a impressão de que o faziam ao ritmo de: “Rameira!.. Rameira!...”

Dirigiu a vista para o outro lado da cova e o olhar cruzou-se com o de Jamie, frio e impessoal, como perante uma desconhecida. “Estás aí, impávido, e és tão culpado como eu. Matámo-lo ambos. Sou tua mulher, aos olhos de Deus, mas isso não impede que sejamos comparsas no mal.” Tornou a baixar os olhos para a sepultura descoberta e não os desviou até que a derradeira pazada de terra cobriu a urna de pinho.

- Repousa - murmurou. - Repousa...

Quando voltou a erguer a cabeça, Jamie desaparecera.

Havia duas construções de madeira em Klipdrift que funcionavam como hospital, mas as condições sanitárias eram de tal ordem que o número de enfermos que morriam excedia de longe o dos que recuperavam a saúde. Quando se aproximou a data prevista para o parto, Mrs. Owens mandou chamar uma parteira de cor, que recomendou:

- Procure não se descontrolar, que a Natureza exercerá a sua acção.

A primeira contracção de dor fez acudir um sorriso aos lábios de Margaret. Preparava-se para trazer um filho ao mundo e teria um nome. Envidaria todos os esforços para que Jamie McGregor o reconhecesse. Não sofreria pelos erros dos pais.

O parto prolongou-se por várias horas e, quando alguma hóspede da pensão se aproximava do quarto, Hannah, a parteira, apressava-se a afastá-la.

- É um acontecimento pessoal - explicou a Margaret. - Entre você, Deus e o demónio que a envolveu nestes apuros.

- Vai ser um rapaz? - sussurrou a rapariga, entre exclamações abafadas.

- Digo-lhe depois de examinar a “canalização” do rebento - redarguiu a negra, limpando-lhe a transpiração da fronte. - Agora, faça força para o expelir... Mais!

As contracções começaram a tornar-se mais frequentes e a dor parecia empenhada em dilacerar o corpo da parturiente, que pensava, alarmada: “Alguma coisa está a correr mal!”

- Não pare! - gritou Hannah. De repente, deixou transparecer uma ponta de alarme. - Está torcido! Não consigo fazê-lo sair!

Por entre uma espécie de neblina avermelhada, Margaret viu-a inclinar-se para a frente e aproximar as mãos do útero, até que a dor se extinguiu e surgiu a sensação de que flutuava no espaço, onde se via, à distância, Jamie, que lhe acenava. “Estou aqui, querida. Vais dar-me um filho estupendo”. Voltava para ela, pelo que já não o odiava. No fundo, o ódio nunca fora real. Bruscamente, alguém disse “Está quase”, registou-se uma espécie de rasgão no seu íntimo e a dor obrigou-a a soltar um grito.

- Pronto! - exclamou Hannah. - Já está a sair bem. No segundo imediato, Margaret notou o deslizar de um objecto húmido entre as pernas e um grito de triunfo da parteira.

- Bem-vindo a Klipdrift - proferiu esta última, erguendo o pequeno corpo nas mãos. - É um rapaz.

Recebeu o nome de Jamie.

Ela sabia que a notícia do nascimento da criança não tardaria a chegar aos ouvidos de Jamie, e aguardava com ansiedade que este a procurasse ou mandasse chamar. No entanto, após várias semanas sem que tal acontecesse, decidiu mandá-lo prevenir.

Quando o mensageiro regressou, interrogou-o impacientemente:

- Viste Mister McGregor?

- Sim.

- E transmitiste-lhe o recado?

- Sim.

- Que respondeu?

O rapaz hesitou, embaraçado, antes de informar:

- Disse que não tinha nenhum filho.

Ela fechou-se no quarto todo aquele dia e aquela noite, recusando-se a sair.

- Teu pai está confuso neste momento, Jamie. Pensa que a tua mãe lhe armou uma cilada. Mas és filho dele, e quando te vir, há-de levar-nos para vivermos em sua casa e amar-nos muito. Verás, meu querido. Tudo se comporá.

De manhã, quando Mrs. Owens bateu à porta, Margaret abriu-a, parecendo singularmente calma.

- Como estás, Maggie?

- Bem, obrigada - murmurou, enquanto vestia o bebé. - Vou levar Jamie a passear no seu carrinho.

Este, oferecido por Madame Agnes e as suas pequenas, era, sem dúvida, confortável, e nem faltava o pára-sol de protecção contra os implacáveis raios solares.

Quando o impelia ao longo dos estreitos passeios de Loop Street, um ou outro homem detinha-se para sorrir à criança, mas as mulheres evitavam-na, chegando a cruzar a rua para não encararem com Margaret.

Todavia, ela não se preocupava com isso, pois só lhe interessava uma pessoa. Sempre que fazia bom tempo, saía com o filho. Transcorrida uma semana sem que avistasse Jamie, concluiu que ele se lhe esquivava deliberadamente. “Pois bem. Já que não vem ver o filho, procurá-lo-emos”, acabou por decidir.

Na manhã seguinte, anunciou a Mrs. Owens:

- Vou efectuar uma pequena viagem. Espero regressar dentro de uma semana.

- O bebé ainda é muito pequeno para viajar, Maggie.

- Ele fica na cidade.

- Aqui connosco?

- Não.

Jamie McGregor mandara construir a sua moradia numa pequena elevação sobranceira a Klipdrift. Tratava-se de um bangaló com duas alas espaçosas anexas ao corpo principal, com o qual comunicavam por meio de amplas varandas. O conjunto era rodeado por relvados verdejantes sulcados de árvores e um jardim em que predominavam as rosas. Nas traseiras, havia o alpendre da carruagem e alojamentos separados para o pessoal. As actividades domésticas achavam-se a cargo de Eugenia Talley, uma impressionante viúva de meia-idade, cujos seis filhos estudavam em Inglaterra.

Margaret apresentou-se na moradia, com o filho nos braços, às dez horas da manhã, altura do dia em que sabia que Jamie se encontrava no escritório. A governanta abriu a porta e arregalou os olhos de surpresa, incrementada pelo facto de estar ao corrente de quem se tratava, como acontecia com toda a gente num raio de uma centena de quilómetros.

- Lamento, mas Mister McGregor não está - declarou, fazendo menção de fechar.

- Não vim para o ver - replicou Margaret, opondo-se. - Trago-lhe o filho.

- Desconheço tudo o que se refere ao assunto. Aconselho-a...

- Vou ausentar-me por uma semana. Nessa altura, levá-lo-ei - estendeu o bebé à mulher. - Chama-se Jamie.

- Não o pode deixar aqui! - o rosto da governanta assumiu uma expressão horrorizada. - Mister McGregor despedia-me...

- Pode optar - interrompeu Margaret. - Ou o aceita ou deixo-o junto da porta. Duvido que ele gostasse da segunda alternativa.

E, sem mais uma palavra, depositou o pequeno fardo nos braços da outra e afastou-se.

- Espere! Não pode!... Venha cá!...

Todavia, nem sequer se voltou, enquanto a governanta começava a traçar conjecturas crescentemente alarmantes acerca da reacção de Jamie McGregor quando chegasse.

Na realidade, nunca o vira em semelhante estado.

- Como pôde ser tão estúpida? - vociferou ele, ao inteirar-se da situação. - Bastava bater-lhe com a porta na cara!

- Ela não me deu oportunidade de o fazer, Mister McGregor.

- Não quero o seu filho em minha casa! - Jamie começou a percorrer a sala em agitado vaivém. Por fim, estacou diante da apavorada mulher e advertiu: - Merecia que a despedisse.

- Prometeu vir buscá-lo dentro de uma semana.

- Nem que fosse dentro de cinco minutos! Livre-se dessa criança imediatamente!

- Como sugere que o faça? - inquiriu ela, com um assomo de dignidade.

- Há-de haver algum lugar em que o possa deixar, na cidade.

- Onde?

- Sei lá!

Baixou os olhos para o bebé que segurava nos braços e principiara a chorar em resultado dos gritos de Jamie.

- Não há orfanatos em Klipdrift - anunciou, embalando-o, sem contudo lograr pôr termo ao choro. - Alguém tem de tomar conta dele.

- Maldição! Está bem. Já que o aceitou tão generosamente, confio-lho.

- Perfeitamente.

- E faça-o calar. Entendamo-nos bem numa coisa, Mis-tress Talley. Não o quero ver nem ouvir. E quando a mãe o vier buscar, não a receberei.

A governanta aquiesceu com uma inclinação de cabeça e retirou-se, enquanto ele se refugiava na biblioteca, para saborear um charuto e um cálice de brande. “Que estúpida! Pensa que o facto de ver o bebé me enternece o coração e obriga a procurá-la para lhe confessar o meu amor e propor casamento”. Na realidade, nem se preocupara em o contemplar. Não queria nada de comum com a criança. Não a concebera por amor ou mesmo desejo. Tratava-se do produto de uma das armas que empregara na sua vingança. Jamais esqueceria a expressão de Salomon van der Merwe, quando lhe anunciara que Margaret esta grávida. Fora o início de uma série de acontecimentos que terminara com a descida da urna de pinho na sepultura. Tinha de procurar Banda para lhe comunicar que a sua missão chegara ao fim.

Assolava-o, porém, uma sensação de vazio. “Tenho de fixar novos objectivos.” Já se podia considerar abastado para além das aspirações mais ambiciosas. Adquirira milhares de hectares de terreno mineral, esperançado em encontrar novas jazidas de diamantes, e acabara por possuir ouro, platina e meia dúzia de outros metais raros. O seu banco detinha hipotecas de grande parte das propriedades de Klipdrift e as terras que lhe pertenciam estendiam-se da Namíbia à Cidade do Cabo. Isso infundia-lhe satisfação, mas não bastava. Convidara os pais a reunirem-se-lhe, mas eles não desejavam abandonar a Escócia. Os irmãos e a irmã tinham casado. Enviava quantidades substanciais à família, o que lhe proporcionava prazer; contudo, a sua vida constituía uma sucessão de dias monótonos e insípidos. Alguns anos antes, consistira em altos e baixos excitantes. Sentira-se vivo. Vivia plenamente, quando ele e Banda se aventuravam na jangada através dos recifes do Sperrgebiet ou rastejavam sobre as minas disseminadas no areal do deserto. Agora, afigurava-se-lhe que não experimentava as emoções da vida desde longa data, embora se recusasse a admitir a si próprio que se sentia só.

Voltou a estender a mão para a garrafa e descobriu que estava vazia. Ou bebia mais do que pensava ou a governanta negligenciava as suas obrigações. Por fim, levantou-se e diri-giu-se à copa, onde se guardavam as bebidas. No momento em que se preparava para pegar numa garrafa, detectou o choro do recém-nascido. “Mrs. Talley devia conservá-lo no seu quarto, perto da cozinha.” Tudo indicava que cumprira as suas instruções à letra, pois ele não vira nem ouvira a criança nos dois dias transcorridos desde que se lhe introduzira em casa. Naquele instante, detectou a voz da governanta no tom característico das mulheres para se dirigirem aos bebés.

- És muito bonitinho, sabias - articulava ela. - Podes mesmo considerar-te um anjo.

Jamie aproximou-se da porta aberta do quarto e espreitou. A mulher conseguira obter um berço algures, no qual a criança se achava deitada, rodeando um dos dedos dela com a pequena mão.

- Tens muita força, Jamie. Hás-de ser um... - Mrs. Talley interrompeu-se, surpreendida, ao aperceber-se da presença do patrão à entrada. - Estava... Desejava alguma coisa, Mister McGrcgor?

- Não - ele aproximou-se do berço. - Senti curiosidade em ver o que se passava aqui.

E contemplou o filho pela primeira vez. Era maior do que supusera e bem constituído, além do que, pormenor embaraçoso, dir-se-ia sorrir-lhe.

- Queira desculpar, Mister McGregor, mas é um bebé encantador. E saudável. Estenda-lhe o dedo e verá que o segura com força.

No entanto, ele rodou nos calcanhares e afastou-se.

Jamie McGregor dispunha de mais de meia centena de empregados dispersos pelas suas várias empresas e não havia um único, independentemente do cargo que desempenhava, que ignorasse como a Kruger-Brent Ltd. adquirira o nome. Ele admitira recentemente David Blackwell, filho de dezasseis anos de um dos capatazes, um americano do Orégão que partira para a África do Sul à procura de diamantes. Quando o dinheiro se lhe esgotara, Jamie contratara-o para se ocupar de uma das minas. O filho trabalhou na companhia em regime eventual, durante um Verão, e ele considerou-o tão competente que lhe ofereceu um lugar permanente. O jovem David Blackwell era inteligente e atraente e tinha iniciativa. Além disso, Jamie sabia que podia guardar um segredo, motivo pelo qual o escolheu para aquela missão especial.

- Precisava que fosse à pensão de Mistress Owens, onde vive uma mulher chamada Margaret van der Merwe.

- Muito bem.

Se o rapaz estava familiarizado com o seu nome ou suas circunstâncias, não o deixou transparecer.

- O recado destina-se-lhe pessoalmente. Portanto, não o transmita a intermediários. Diga-lhe que venha buscar o filho hoje mesmo.

David Blackwell reapareceu meia hora mais tarde, para comunicar.

- Não me foi possível cumprir as suas instruções.

- Porquê? - inquiriu Jamie, pondo-se de pé abruptamente. - Eram de uma simplicidade quase infantil.

- Miss van der Merwe não se encontrava lá.

- Então, localize-a.

- Partiu de Klipdrift há dois dias e só deve regressar passada uma semana. Se deseja que efectue diligências mais profundas...

- Não é necessário - era o que menos convinha a Jamie. - Está bem. Pode retirar-se.

“Diabos levem a mulher! Quando voltar, terá uma surpresa à sua espera. Há-de ser-lhe devolvido o filho!”

Naquela noite, Jamie jantou só, em casa, e tomava o brande na biblioteca quando a governanta o procurou para discutir um problema doméstico. Todavia, a meio de uma frase, fez uma pausa para escutar e disse.

- Queira desculpar, Mister McGregor, mas Jamie está a chorar - e afastou-se apressadamente.

Ele pousou a garrafa de brande com um gesto brusco. “Raio de bebé! E ela teve o arrojo de lhe chamar Jamie! Não parece um Jamie. Na realidade, não parece coisa nenhuma.”

Mrs. Talley reapareceu transcorridos dez minutos, e tratou de a advertir:

- Julgo conveniente recordar-lhe que trabalha para mim e não para aquele bastardo. Ficamos entendidos?

- Decerto, Mister McGregor.

- Quanto mais depressa o levarem desta casa, melhor para todos.

- Muito bem - articulou ela, comprimindo os lábios. - Deseja mais alguma coisa?

- De momento, não - mas vendo que a mulher se preparava para sair, Jamie acrescentou: - A propósito...

- Sim?

- Disse que ele estava a chorar. Adoeceu?

- Não. Precisava que lhe mudassem as fraldas.

- Ah! - tossiu, com uma ponta de embaraço. - Nada mais, Mistress Talley.

Todavia, o embaraço transformar-se-ia em fúria se soubesse que o pessoal trocava impressões com insistência a respeito dele e do seu filho. Concordavam unanimemente que o patrão não procedia bem, mas reconheciam que a simples alusão ao facto na sua presença representaria o despedimento imediato, pois Jamie McGregor não aceitava com simpatia os conselhos dos outros.

Na tarde seguinte, teve uma reunião de negócios que se prolongou pela noite, Efectuara um investimento numa nova via-férrea. Embora de pequena envergadura - das minas do deserto da Namíbia a De Aar, estabelecendo ligação com a linha Cidade do Cabo-Kimbcrley -, passaria a ser muito menos dispendioso transportar os seus diamantes e o ouro para o porto. O primeiro caminho-de-ferro da Cidade do Cabo fora inaugurado em 1860, de Dunbar ao Promontório, e desde então haviam surgido novas linhas da Cidade do Cabo para Wellington. A via-férrea constituiria o sistema circulatório de aço que permitiria o movimento de mercadorias e pessoas através do coração da África do Sul, e Jamie tencionava tomar parte activa no progresso. Isso representava apenas o começo do seu plano. “Depois, navios. A minha frota mercante levará os minerais através do oceano!”

Chegou a casa depois da meia-noite e foi-se deitar imediatamente. Começava a mergulhar no sono, quando julgou ouvir um grito. Soergueu-se de modo abrupto e escutou atentamente, mas o som não se repetiu. Teria sido o bebé? A queda do berço provocaria algo do género. Jamie sabia que a governanta não acordava com facilidade, e seria lamentável que acontecesse alguma coisa à criança durante a permanência em sua casa. Poderiam mesmo responsabilizá-lo. “Diabos levem a mulher!”

Com uma imprecação entre dentes, enfiou o roupão e os chinelos e atravessou a casa em direcção ao quarto de Mrs. Talley. Uma vez junto da porta fechada, apurou os ouvidos, sem resultado. Por último, estendeu a mão para o puxador e fê-lo girar. A governanta dormia profundamente, quase invisível sob os cobertores, roncando, pelo que ele se acercou do berço. O bébé encontrava-se deitado de costas, com os olhos bem abertos. Na verdade, havia certa semelhança! A boca e o queixo eram como os dele. Ao mesmo tempo, agitava as mãos no ar e parecia sorrir a Jamie. “Poucos bebés estariam tão sossegados. Sim, é mesmo um McGregor!”

Com uma ponta de hesitação, Jamie estendeu um dedo e o bebé apressou-se a segurá-lo com ambas as mãos. Era forte como um touro! Naquele instante, o rosto da criança assumiu uma expressão tensa e ele notou um odor acre.

- Mistress Talley!

- Que... que foi? - balbuciou ela, alarmada, apoiando-se no cotovelo.

- O bébé necessita de atenção. Tenho de ser eu a fazer tudo, nesta casa?

E Jamie McGregor afastou-se com passos firmes.

- Percebe alguma coisa de bebés, David?

- Em que sentido? - perguntou David Blackwell.

- Com o que gostam de brincar e coisas do género.

- Julgo que gostam de guizos.

- Compre meia dúzia.

- Muito bem.

Nada de perguntas desnecessárias. Jamie gostava de semelhantes atitudes e estava convencido de que o jovem americano tinha um futuro prometedor à sua frente.

Naquela noite, quando Jamie chegou a casa, Mrs. Talley apressou-se a procurá-lo.

- Queria pedir desculpa por aquilo de ontem, Mister McGregor. Não compreendo como não acordei. O bebé deve ter gritado horrivelmente para que o ouvisse do seu quarto.

- Não se preocupe com isso - replicou Jamie, generosamente. - O essencial é que um de nós se apercebeu - estendeu o embrulho à governanta. - São guizos para ele se entreter. Não se deve divertir muito, prisioneiro no berço todo o dia.

- Não está prisioneiro. Levo-o a sair.

- Onde?

- Ao jardim. - Enrugou a fronte por um momento e observou:

- Ontem à noite, não me pareceu com bom aspecto. Não covinha nada que adoecesse antes de a mãe o vir buscar.

- Decerto que não.

- Talvez não fosse má ideia eu dar-lhe outra olhadela.

- Quer que o traga?

- Se não se importa, Mistress Talley!

A mulher afastou-se, para reaparecer decorridos uns minutos, com o bébé nos braços.

- Não lhe noto nada de anormal.

- Bem, é possível que me enganasse. Dê-mo cá. Jamie pegou no filho pela primeira vez e a sensação que o invadiu colheu-o totalmente desprevenido. Dir-se-ia que aguardava aquele momento desde longa data, sem se aperceber conscientemente do facto. Era carne da sua carne que tinha nos braços, o seu filho, Jamie McGregor, Jr. Para que servia construir um império, uma dinastia, possuir diamantes, ouro e caminhos-de-ferro, se não existia alguém a quem transmiti-los? “Tenho sido um insensato!” Só agora se inteirava daquilo que lhe faltava. O ódio cegara-o ao ponto de ignorar os verdadeiros valores da vida. Ao contemplar o minúsculo rosto e as mãos delicadas que seguravam um guizo azul, sentiu dissipar-se uma dureza que até então se lhe alojara no âmago da alma.

- Leve o berço de Jamie para o meu quarto, Mistress Talley.

Três dias mais tarde, quando Margaret se apresentou à entrada da moradia de Jamie, a governanta anunciou:

- Mister McGregor encontra-se no escritório da firma, mas pediu-me que o mandasse chamar quando viesse reclamar o bebé. Deseja falar-lhe.

A rapariga aguardou na sala, com o pequeno Jamie nos braços, do qual sentira saudades quase excruciantes. Durante aqueles oito dias, por várias vezes estivera prestes a perder a coragem e a regressar a Klipdrift, receando que tivesse acontecido alguma coisa ao filho, vítima de uma doença grave ou acidente. Não obstante, conseguira resistir e o seu plano resultara. Jamie desejava falar-lhe! Tudo se harmonizaria. Passariam a viver juntos os três.

No instante em que ele apareceu, Margaret voltou a experimentar o acesso de emoção familiar. “Amo-o tanto, meu Deus!”

- Olá, Maggie.

- Olá, Jamie - murmurou, com um sorriso radioso de felicidade.

- Quero o meu filho.

- É natural - articulou, sentindo o coração cantar de alegria. - Nunca duvidei disso.

- Providenciarei para que receba uma educação esmerada. Desfrutará de todas as vantagens que lhe posso proporcionar, e, naturalmente, tomarei as medidas necessárias para que não te falte nada.

- Não... não compreendo - balbuciou, perplexa.

- Disse que quero o meu filho.

- Pensei... isto é... que tu e eu...

- Não. Só me interessa a criança.

- Muito bem - acudiu-lhe cólera repentina. - Não permitirei que mo roubes.

Jamie contemplou-a em silêncio por um momento e tomou uma resolução.

- Nesse caso, optaremos por uma situação de compromisso. Podes ficar aqui com Jamie. Serás a sua... preceptora - apercebendo-se da expressão irredutível da interlocutora, inquiriu: - Que pretendes, afinal?

- Que o meu filho tenha um nome - declarou Margaret, em tom de desafio. - O nome do pai.

- De acordo. Adopto-o.

- Adoptas o meu bebé? De modo algum. Não contes com isso. Fazes-me pena. O grande Jamie McGregor, com todo o seu dinheiro e poder, no fundo não tem nada. És merecedor de compaixão.

Ele ficou como que petrificado, enquanto a rapariga rodava nos calcanhares e abandonava a moradia, com o filho nos braços.

Na manhã seguinte, Margaret iniciou os preparativos para partir rumo à América.

- A fuga não resolve nada - observou Mrs. Owens.

- Não fujo. Limito-me a seguir para um lugar onde eu e o meu filho possamos iniciar vida nova.

Margaret decidira que não podia sujeitar-se e ao bebé à humilhação que Jamie McGregor lhes oferecia.

- Quando tencionas partir?

- O mais depressa possível. Tomaremos a diligência de Worcester e depois o comboio para a Cidade do Cabo. Economizei dinheiro suficiente para ir até Nova Iorque.

- É uma viagem longa.

- A distância não me assusta. Não chamam à América a terra das grandes oportunidades? É precisamente do que necessitamos.

Jamie sempre se orgulhara de permanecer calmo nas situações difíceis, mas agora gritava com todos. O escritório da firma constituía um fulcro de rugidos quase permanentes. Nada do que o pessoal fazia lhe agradava. Vociferava e protestava contra tudo, incapaz de se dominar. A breve conversa com Margaret não lhe abandonava o pensamento. “Maldita mulher!” Era de prever que tentaria forçá-lo a desposá-la. Revelava-se ardilosa como o pai. Ele não procedera como a situação exigia. Dissera que tomaria as medidas necessárias para que não lhe faltasse nada, mas não especificara. Devia ter-lhe oferecido dinheiro. Mil libras... dez mil... mais, se fosse caso disso.

Por fim, mandou chamar David Blackwell e informou:

- Vou confiar-lhe uma missão delicada.

- Perfeitamente.

- Quero que procure Miss Van der Merwe e lhe ofereça vinte mil libras em meu nome. Ela saberá o que pretendo em troca - Jamie preencheu um cheque, pois há muito que aprendera a vantagem de negociar com dinheiro à vista. - Entregue-lhe isto.

- Muito bem.

O rapaz regressou transcorridos quinze minutos e restituiu o cheque ao patrão, agora rasgado em dois.

- Obrigado, David - proferiu Jamie, sentindo um calor desagradável nas faces.

Era óbvio que Margaret desejava mais dinheiro. Pois bem, dar-lho-ia. No entanto, desta vez ele próprio se ocuparia do assunto.

Naquela tarde, dirigiu-se à pensão de Mrs. Owens e anunciou:

- Quero falar com Miss Van der Merwe.

- Não é possível. Vai a caminho da América.

- Que me diz? - sentiu uma impressão pungente, como se acabassem de o socar no estômago. - Quando partiu?

- Hoje ao meio-dia, na diligência de Worcester, com o filho.

O comboio na estação de Worcester achava-se superlotado, com os assentos e corredores repletos de passageiros ruidosos que se destinavam à Cidade do Cabo. Havia comerciantes com as esposas, caixeiros-viajantes, pesquisadores, cafres, soldados e marinheiros que regressavam às suas unidades após períodos de licença. Muitos viajavam de comboio pela primeira vez, o que constituía mais um motivo para exteriorizarem a euforia. Margaret conseguira obter lugar junto de uma janela, onde o pequeno Jamie não corria o perigo de ser esmagado pela multidão. Sabia que teria de enfrentar privações e mesmo perigos antes de obter uma situação estável. Onde quer que se instalasse, seria uma mãe solteira, um ultraje à sociedade. Apesar disso, encontraria um meio de assegurar uma vida decente ao filho. Por fim, ouviu o empregado da estação anunciar a partida e, quase no mesmo instante, ergueu os olhos e deparou-se-lhe Jamie no compartimento.

- Qual é a tua bagagem? - perguntou em tom peremptório. - Vais desembarcar imediatamente.

“Continua convencido de que me pode comprar...”, reflectiu ela, que redarguiu:

- Quanto me ofereces, desta vez?

Ele contemplou o filho, que dormia tranquilamente nos braços da mãe, e articulou com serenidade:

- Ofereço-te o casamento.

 

Casaram três dias depois, numa cerimónia rápida e íntima, tendo David Blackwell como única testemunha.

Durante a execução das formalidades, Jamie McGregor sentia-se dominado por emoções estranhas. Habituara-se a dominar e manipular os outros, mas desta vez o manipulado fora ele. Lançou um olhar fugaz a Margaret, a seu lado, quase bela, e recordou a sua paixão e abandono. No entanto, tratava-se apenas de um facto do passado, nada mais, sem ardor nem emoção. Ele utilizara-a como um instrumento de vingança e ela proporcionara-lhe um herdeiro.

Por último, o sacerdote proferiu:

- Declaro-os marido e mulher - voltou-se para Jamie. - Pode beijar a noiva.

Ele inclinou-se e pousou levemente os lábios na face de Margaret, após o que murmurou:

- Vamos para casa.

Uma vez na moradia, conduziu-a a um quarto de uma das alas e explicou:

- Os teus aposentos.

- Compreendo.

- Admitirei outra governanta e Mistress Talley ocupar-se-á de Jamie. Se necessitares de alguma coisa, entende-te com David Blackwell.

Ela vacilou ligeiramente, como se acabasse de ser esbofeteada. Tratava-a como uma criada. Todavia, isso carecia de importância. “Meu filho tem um nome. Não ambiciono nada mais.”

Jamie não jantou em casa. Margaret esperou demoradamente, até que se sentou à mesa, só. Naquela noite, conservou-se acordada na cama, consciente de todos os sons, até que, às quatro da madrugada, acabou por adormecer. O seu último pensamento consistiu em especular acerca de qual das pequenas de Madame Agnes teria sido preferida por Jamie.

Se as relações dela com o marido não se alteraram após o casamento, a atitude dos habitantes de Klipdrift sofreu uma transformação radical. De um dia para o outro, Margaret passou de pária a árbitro social. A maioria da população dependia, de uma maneira ou de outra, de Jamie McGregor e da Kruger-Brent, Ltd. Por conseguinte, foi decidido por unanimidade que, se ele aceitara Margaret van der Merwe, o exemplo devia ser seguido. Agora, cada vez que ela levava o filho a passear, deparavam-se-lhe sorrisos e saudações cordiais. Por outro lado, os convites afluíam com abundância - para participar em reuniões de beneficiência e incorporar-se em comissões cívicas. Quando mudava de penteado, dezenas de mulheres se apressavam a imitá-la. Se comprava um vestido amarelo, essa cor adquiria preferência geral imediata. Ela, porém, encarava as adulações do mesmo modo que resistira à hostilidade: com dignidade.

Jamie aparecia em casa unicamente para passar o tempo com o filho, enquanto a sua atitude para com Margaret se mantinha distante e polida. Todas as manhãs, ao pequeno-al-moço, ela desempenhava as funções de esposa feliz perante o pessoal doméstico, apesar da indiferença glacial do homem sentado à sua frente. Todavia, quando ele saía, recolhia ao quarto alagada em transpiração, furiosa consigo mesma. Que acontecera ao seu amor-próprio? No fundo, sabia que continuava a amar Jamie. “Amá-lo-ei sempre, e que Deus me ajude.”

Jamie encontrava-se na Cidade do Cabo em visita de negócios, quando, ao sair do Royal Hotel, um cocheiro negro ofereceu:

- Carruagem, senhor?

- Não, obrigado. Irei a pé.

- Banda pensava que aceitaria o convite.

- Banda? - ecoou Jamie, detendo-se e fitando o homem com intensidade.

- Exactamente, Mister McGregor.

Decidiu subir para a carruagem, que o cocheiro pôs em movimento com prontidão, e reclinou-se no assento, evocando Banda, a sua coragem e amizade. Tentara localizá-lo por várias vezes nos últimos dois anos, sem resultado, e agora acudia ao seu encontro.

O negro conduziu a viatura na direcção das docas, e Jamie compreendeu imediatamente aonde se dirigiam. Quinze minutos depois, detiveram-se diante de um armazém deserto, onde ele e Banda outrora haviam planeado a sua aventura na Namíbia. “Éramos uns jovens intrépidos”, reconheceu, com uma ponta de saudade, enquanto se apeava e aproximava da entrada. Banda encontrava-se à sua espera. Parecia exactamente o mesmo, com a diferença de que se achava vestido de forma irrepreensível.

Conservaram-se imóveis por um momento, sorrindo, até que se abraçaram.

- Tens um ar próspero - observou Jamie.

- A vida não me tem corrido mal - admitiu o outro. - Comprei aquela herdade que tinha mencionado, casei, nasceram-nos dois filhos e cultivo trigo e avestruzes.

- Avestruzes?

- As penas dão muito dinheiro.

- Efectuei numerosas diligências para te encontrar.

- Tenho estado muito ocupado - o negro assumiu um tom confidencial. - Queria preveni-lo de uma coisa. Vai enfrentar problemas.

- De que género?

- O capataz do campo da Namíbia, Hans Zimmerman, não é boa rês. Os operários odeiam-no e falam em abandonar o trabalho. Se o fizerem, os guardas tentarão impedi-los e haverá tumultos - Banda fez uma pausa, sem desviar os olhos do interlocutor. - Lembra-se de me referir a John Tengo Javabu?

- Sim, um dirigente político. Li algumas coisas a seu respeito. Parece que anda a levantar uma donderstorm.

- Sou um dos seus seguidores.

- Compreendo - Jamie inclinou a cabeça e prometeu: - Verei o que é possível fazer.

- Óptimo. Tornou-se um homem poderoso. Congratulo-me com isso.

- Obrigado, Banda.

- E tem um belo rapaz.

- Como sabe? - inquiriu, surpreendido.

- Gosto de estar ao corrente da vida dos meus amigos - o negro estendeu a mão. - Tenho de comparecer a uma reunião. Direi aos meus correligionários que a situação será rectificada na Namíbia.

- Sim, providenciarei nesse sentido sem demora - os dois homens despediram-se com cordialidade. - Quando voltarei a ver-te?

- Irei aparecendo. Não se livra de mim com facilidade - declarou Banda, sorrindo.

Quando regressou a Klipdrift, Jamie mandou chamar David Blackwell e perguntou:

- Tem havido problemas no campo da Namíbia?

- Não, Mister McGregor. No entanto, constou-me que talvez haja em breve.

- O capataz de lá é Hans Zimmerman. Averigue se maltrata os operários e, em caso afirmativo, ponha cobro a isso. Trate do assunto pessoalmente.

- Partirei de manhã.

Quando chegou ao campo de diamantes da Namíbia, David dedicou duas horas a troca de impressões com os guardas e operários e o que apurou enfureceu-o. Por fim, inteirado do que lhe interessava, procurou Hans Zimmerman.

O capataz era um indivíduo gigantesco que decerto não pesava menos de cento e vinte quilos, com expressão porcina e olhar congestionado. Por outro lado, tratava-se de um dos funcionários mais eficientes da Kruger-Brent, Ltd.

Quando David entrou no seu gabinete, Zimmerman sentava-se atrás da secretária, que parecia minúscula em comparação com o seu arcaboiço.

- Tenho muito gosto em vê-lo, Mister Blackwell. Devia ter-me prevenido da sua vinda - observou, embora o recém-chegado estivesse convencido de que o haviam prevenido. - Uísque?

- Não, obrigado.

- Em que lhe posso ser útil? - o capataz reclinou-se na cadeira rotativa. - Não extraímos diamantes em quantidade suficiente para satisfazer o patrão? - ninguém ignorava que a produção do campo da Namíbia era excelente. - Nenhum dos meus colegas obtém resultados tão avultados dos seus

cafres.

- Recebemos queixas acerca das condições que vigoram aqui.

- Queixas de que espécie? - a expressão de Zimmerman toldou-se.

- O pessoal é maltratado e...

- São cafres! - pôs-se de pé de um salto, com agilidade surpreendente. - Vocês passam a vida a polir os fundos das cadeiras com o rabo e...

- Escute - atalhou David. - Não há...

- Escute você! Produzo mais diamantes que ninguém, e por uma razão de peso. Insuflo o temor a Deus nesses bastardos.

- Nas outras minas, pagamos cinquenta e nove xelins e alimentação, enquanto você lhes dá apenas cinquenta.

- Critica-me porque reduzo as despesas? A única coisa que conta é o lucro.

- Jamie McGregor não concorda. Aumente os salários.

- Como queira - Zimmerman assumiu uma expressão compungida. - O dinheiro é dele.

- Ouvi dizer que o chicote desenvolve grande actividade.

- As chicotadas não lhes doem. Têm a pele muito dura. Só servem para os assustar.

- Nesse caso, já matou vários de susto.

- Há muitos mais donde estes vieram - alegou, com um encolher de ombros.

“É um animal sanguinário e perigoso”, reflectiu David, que cravou o olhar no gigante e advertiu:

- Se houver mais problemas do género, será substituído. Habitue-se a tratar os seus homens como seres humanos. Os castigos corporais devem ser suspensos imediatamente.

Inspeccionei os alojamentos e considero-os autênticas pocilgas. Mande limpá-los.

- Mais alguma coisa? - articulou o capataz, esforçando-se por dominar a cólera.

- Sim. Voltarei dentro de três meses. Se o que então vir não me agradar, terá de procurar trabalho noutra companhia. Bom dia - e, rodando nos calcanhares, David encaminhou-se para a porta.

Hans Zimmerman conservou-se imóvel por vários minutos, assolado por fúria quase indomável. Os imbecis não passam de uitlanders. Ele era bóer, à semelhança do pai. A terra pertencia-lhes, e Deus colocara os negros nela para os servir. Se tivesse em mente que fossem tratados como seres humanos, não tornaria a sua pele escura. Jamie McGregor não compreendia isso. Todavia, que se podia esperar de um uitlander, um amigo dos nativos? O capataz reconheceu que necessitava de usar de maior prudência, no futuro. Não obstante, mostrar-Lhes-ia quem mandava na Namíbia.

A Kruger-Brent, Ltd., expandia-se e Jamie McGregor era forçado a ausentar-se com frequência. Entretanto, adquirira uma fábrica de papel no Canadá e um estaleiro na Austrália. Quando se encontrava em casa, passava todo o tempo com o filho, que cada vez se parecia mais com ele. Jamie sentia um orgulho desmedido e desejava levar a criança nas suas longas viagens, mas Margaret opunha-se.

- É muito pequeno para viajar. Quando for mais crescido, poderá acompanhar-te.

Quase sem que ele se desse conta, o filho completou o primeiro ano de vida e depois o segundo, o que o assombrava pela rapidez com que o tempo se escoava. Decorria então o ano de 1887.

Contudo, para Margaret, os dias sucediam-se com lentidão. Uma vez por semana, o marido convidava amigos para jantar e ela fazia as honras da casa. Os homens consideravam-na simpática e inteligente e sentiam prazer com as conversas que travavam. Sabia que alguns a achavam particularmente atraente, mas abstinham-se de o deixar transparecer de forma óbvia, porque se tratava da esposa de Jamie McGregor.

Quando se encontravam sós, Margaret perguntava:

- O serão correu-te bem?

E ele respondia invariavelmente:

- O melhor possível. Boa noite!

E afastava-se em direcção ao quarto do filho, para se certificar de que estava bem. Momentos depois, ouvia-se a porta da rua bater, indicando que acabava de sair.

Noite após noite, Margaret McGregor permanecia deitada na cama entregue a reflexões sobre a sua vida. Não ignorava que as outras mulheres a invejavam, o que lhe contraía o coração, consciente do pouco que havia para invejar. Vivia uma farsa com um marido que a tratava pior do que a um estranho. Se ao menos reparasse nela! Perguntava a si mesma como reagiria se, uma manhã, ao pequeno-almoço, pegasse no prato que continha flocos de aveia importados especialmente da Escócia e lho vertesse na estúpida cabeça. Não lhe era difícil imaginar a expressão de assombro, o que a obrigou a soltar uma risada em surdina que se converteu num soluço. “Não quero continuar a amá-lo. Não quero. Hei-de pôr termo a isto, de uma maneira ou de outra, antes que me destrua...”

Em 1890, Klipdrift correspondia às previsões de Jamie. Ao longo dos sete anos da sua permanência, convertera-se numa trepidante boom-town à qual afluíam pesquisadores de todos os recantos do mundo. Era a velha história. Chegavam na diligência, em transportes de carga e mesmo a pé, acompanhados apenas pelos andrajos que vestiam. Necessitavam de comida, equipamento, alojamento e dinheiro para o sustento, e Jamie McGregor estava sempre pronto a auxiliá-los. Tinha acções de dezenas de minas de diamantes e ouro em laboração, e o seu nome e reputação aumentavam de importância. Certa manhã, recebeu a visita de um advogado da De Beers, gigantesco grupo que controlava as vastas minas de diamantes de Kimberley.

- Em que o posso servir? - perguntou Jamie.

- Incumbiram-me de lhe apresentar uma proposta, Mister McGregor. A De Beers gostava de adquirir a sua companhia. Indique o seu preço.

Era um momento culminante, e ele sorriu antes de replicar:

- Indique você o seu!

David Blackwell tornava-se cada vez mais importante para Jamie, que via no jovem americano a imagem daquilo que ele próprio fora. O rapaz era honesto, inteligente e leal, pelo que o tornou sucessivamente seu secretário, consultor pessoal e, por último, quando David completou vinte e sete anos, director-geral.

Quanto a este, considerava Jamie McGregor um segundo pai. Nos cinco anos de permanência na Kruger-Brent International, habituara-se a admirá-lo mais do que a qualquer outro homem que até então conhecera. Achava-se ao corrente do problema entre Jamie e Margaret e deplorava-o profundamente, porque estimava ambos. “Mas não é de minha conta”, reconhecia. “A minha obrigação consiste em auxiliar Jamie em tudo o que puder.”

Jamie consagrava cada vez mais tempo ao filho, que tinha agora cinco anos, e, na primeira vez que o levou a visitar as minas, o garoto não falou noutra coisa durante uma semana. Ausentavam-se para acampar e dormiam numa tenda sob a estrelas. Jamie estava habituado aos céus da Escócia, onde as estrelas conheciam os seus lugares apropriados no firmamento. Na África do Sul, porém, as constelações eram confusas. Em Janeiro, Canopo brilhava com intensidade sobre a cabeça do observador, ao passo que em Maio era o Cruzeiro do Sul que se situava perto do zénite. Em Junho, estação invernosa no Hemisfério Sul, Escorpião constituía a glória da abóbada celeste. De qualquer modo, agradava-lhe particularmente permanecer deitado na terra morna e contemplar o céu intemporal, com o filho a seu lado, consciente de que faziam parte da mesma eternidade.

Levantavam-se ao romper do dia e caçavam para comer. O pequeno Jamie possuía um pónei, e pai e filho cavalgavam na savana, evitando cautelosamente as covas de dois metros produzidas pelo urso-formigueiro, suficientemente profundas para tragarem um cavalo e respectivo cavaleiro, e as outras de menores dimensões feitas pelo gato dos pântanos.

Com efeito, pairava o perigo na savana. Numa das suas excursões, Jamie e o filho encontravam-se acampados na margem de um rio, quando quase foram mortos por uma manada de springboks. O primeiro sinal de perigo consistiu numa ténue nuvem de poeira no horizonte. As lebres, os chacais e os gatos dos pântanos principiaram a fugir espavoridos e serpentes de largas dimensões surgiam da vegetação em busca de pedras para se ocultarem. Quando voltou a observar o horizonte, Jamie verificou que a nuvem se aproximava.

- Saiamos daqui - indicou ao filho.

- A tenda...

- Não há tempo para a levantar!

Subiram rapidamente para as montadas e seguiram para o topo de uma colina. Entretanto, ouviam o rugido surdo de cascos e avistaram a linha da frente dos springboks, que se estendia por mais de quatro quilómetros. Eram pelo menos quinhentos mil e arrasavam tudo o que se lhes deparava no caminho. Derrubavam árvores e pulverizavam os arbustos e na esteira da vaga irresistível ficavam os corpos de centenas de pequenos animais. Lebres, serpentes, chacais e galinhas-da-índia eram esmagados pelos casos implacáveis. A atmosfera achava-se impregnada de poeira e de um rugido contínuo, e, quando finalmente o pandemónio terminou, Jamie calculou que se prolongara por mais de três horas.

No dia do sexto aniversário do filho, anunciou:

- Para a semana, levo-te à Cidade do Cabo, para que vejas como é uma autêntica cidade.

- A mãe não pode vir connosco? Não gosta de caçar, mas as cidades agradam-lhe.

- Tem muito que fazer aqui - disse Jamie, acariciando-Lhe a cabeça. - É uma viagem só para nós, homens, hem?

A criança sentia-se preocupada com o facto de a mãe e o pai parecerem tão distantes um do outro, sobretudo porque não compreendia o motivo.

Viajaram na carruagem ferroviária pessoal de Jamie. Em 1891, o caminho-de-ferro representava o meio de transporte proeminente na África do Sul, pois os comboios eram pouco dispendiosos, cómodos e rápidos. A carruagem que ele mandara construir expressamente para as suas deslocações tinha vinte e cinco metros de comprimento e continha quatro compartimentos luxuosos com acomodações para doze pessoas, uma sala que podia funcionar como gabinete de trabalho, outra para as refeições, um bar e uma cozinha totalmente equipada. Os aposentos dispunham de camas metálicas, candeeiros a gás e janelas panorâmicas.

- Onde estão os outros passageiros? - perguntou o garoto.

- Somos só nós - explicou Jamie, rindo. - O comboio é teu, filho.

O pequeno Jamie passou a maior parte da viagem voltado para a janela, de olhos arregalados, maravilhado com a vasta paisagem que deslizava velozmente.

- É a terra de Deus - observou o pai. - Encheu-a de minerais preciosos para nós, enterrados no solo à espera que os recolhamos. Aquilo que encontrámos até agora não passa do começo.

Quando chegaram à Cidade do Cabo, o garoto ficou assombrado com as multidões e os edifícios imponentes. Jamie levou-o à McGregor Shipping Line e indicou-lhe meia dúzia de navios que carregavam e descarregavam no porto.

- Pertencem-nos.

No regresso a Klipdrift, o jovem Jamie ansiava por revelar tudo o que vira.

- O pai é dono de toda a cidade! Havias de gostar, mãe. Virás connosco, na próxima vez.

- Com certeza, querido - murmurou Margaret, abraçando-o.

Jamie passava muitas noites fora de casa e ela sabia que visitava o bordel de Madame Agnes. Constara-lhe que adquirira um apartamento para uma das mulheres, a fim de a poder procurar quando entendesse, com maior discrição. Embora não tivesse a certeza da veracidade da afirmação, Margaret só sabia que lhe apetecia matar a prostituta, se porventura se confirmasse.

No intuito de manter o equilíbrio mental, ela resolveu interessar-se pela cidade. Assim, recolheu fundos para a construção de uma igreja e inaugurou uma missão destinada a auxiliar as famílias dos pesquisadores necessitadas. Quando pediu ao marido que utilizasse uma das suas carruagens pessoais para os transportar gratuitamente de regresso à Cidade do Cabo, nos casos em que se lhes esgotava o dinheiro e a esperança, ele protestou:

- Propões que desperdice dinheiro? Que recorram ao mesmo meio de transporte da vinda: a pé.

- Não estão em condições de efectuar grandes caminhadas - argumentou Margaret. - E se ficarem, a cidade terá de lhes custear a alimentação e o vestuário.

- Está bem - capitulou ele, finalmente. - Mas é uma ideia insensata.

- Obrigada, Jamie.

Acompanhando-a com a vista enquanto se afastava, não pôde evitar uma ponta de orgulho nela. “Dava uma esposa excelente para alguém...”, cogitou.

A prostituta à qual Jamie montara um apartamento era Mag-gie, a que se sentara ao lado de Margaret, no dia em que esta fora convidada por Madame Agnes. Ele considerava irónico o facto de a mulher ter o mesmo nome de sua esposa, sobretudo porque não possuíam qualquer ponto comum. Maggie era uma loura de vinte e um anos, rosto atraente e corpo sensual, que se movimentava na cama com a voracidade e a sofreguidão de uma pantera. Jamie entregara uma quantia substancial a Madame Agnes para que lha dispensasse e a prostituta recebia uma mesada generosa. Por outro lado, ele usava da maior discreção quando a visitava, quase sempre à noite e depois de se certificar de que não o observavam. Na realidade, porém, numerosas pessoas estavam ao corrente da situação, mas abstinham-se de tecer comentários. Tratava-se da cidade de Jamie McGregor e assistia-lhe o direito de proceder como quisesse.

Naquela noite, não experimentava o mínimo prazer. Deslocara-se ao apartamento animado da perspectiva de longas horas inebriantes e deparara-se-lhe Maggie dominada por acentuado mau humor. Encontrou-a estendida na cama ampla, o roupão cor-de-rosa insuficiente para encobrir os recantos sinuosos e excitantes, e foi acolhido pelo desabafo:

- Estou farta de me manter fechada entre estas malditas quatro paredes. Não passo de uma escrava ou prisioneira! Em casa de Madame Agnes, ao menos, divertia-me um pouco. Porque não me levas contigo, nas tuas viagens?

- Já to expliquei. Não posso...

- Tretas! - saltou da cama e postou-se diante dele, numa atitude de desafio. - Levas o teu catraio a toda a parte. Sou menos que ele?

- És - articulou Jamie, em reflexão perigosamente calma, dirigindo-se ao bar e pegando na garrafa de brande para encher o quarto cálice da noite, quantidade muito superior àquela a que se achava habituado.

- Não significo absolutamente nada para ti! - vociferou ela. - Sou um mero monte de estrume - e inclinou a cabeça para trás, soltando uma risada desagradável. --•• O escocês moralão!

- Vê se te acalmas!

- Estás sempre a criticar-me. Nunca digo nem faço nada acertado. Julgas-te meu pai, porventura?

- Voltas para a casa de Madame Agnes amanhã mesmo - decidiu Jamie, cansado do desafio de palavras. - Vou preveni-la do teu regresso - e, pegando no chapéu, encaminhou-se para a porta.

- Não te livras de mim com essa facilidade, bastardo! - rugiu Maggie, seguindo-o, enfurecida.

- Acabo de o fazer.

Quando se encontrou na rua, ele descobriu que vacilava e sentia o espírito enevoado. Talvez tivesse emborcado mais de quatro brandes. Na verdade, perdera-lhes a conta. Lembrou-se do corpo capitoso de Maggie e experimentou uma erecção.

Uma vez em casa, no momento em que passava diante da porta fechada do quarto de Margaret, lobrigou um clarão amarelado através da frincha inferior. De súbito, imaginou-a deitada, envolta apenas na camisa de dormir. Ou talvez em coisa nenhuma. Recordou-se de como o seu corpo apetitoso se contorcera debaixo dele entre o arvoredo da margem do rio Orange. Por fim, impelido pelos vapores do álcool, abriu a porta e entrou.

Margaret estava de facto deitada, lendo ao clarão de um candeeiro de petróleo, e ergueu os olhos com uma expressão de surpresa.

- Há alguma novidade?

- Já um homem não pode visitar a esposa sem provocar estranheza? - retorquiu ele em voz arrastada.

Ela usava um roupão transparente, e Jamie descortinou os seios túrgidos aparentemente empenhados em perfurar o tecido. “Tem um corpo admirável”, admitiu. E principiou a despir-se.

- Que fazes? - balbuciou Margaret, saindo da cama de olhar arregalado.

Sem responder, ele obrigou-a a deitar-se de novo e estendeu-se a seu lado, completamente desnudo.

- Como te desejo, Maggie!

Na confusão de ébrio, não estava muito seguro de qual das duas Maggies desejava. Travou-se breve luta, cuja vitória não oferecia dúvidas desde o início. Finalmente, já rendida, Margaret puxou-o para si e sussurrou:

- Oh, Jamie querido! Necessito tanto de ti...

Por seu turno, ele reflectia: “Não te devia ter tratado tão mal. De manhã, dir-te-ei que não voltas para casa da Madame Agnes...”

Quando acordou, Margaret descobriu que estava só. No entanto, ainda sentia o corpo vigoroso do marido no seu íntimo e evocava as suas palavras: “Como te desejo, Maggie!” Afinal, não se equivocara desde o princípio. Ele amava-a. Merecera a pena esperar, ao longo de todos aqueles anos de dor, solidão e humilhação.

Permaneceu o resto do dia num estado de êxtase. Tomou banho, lavou o cabelo e mudou várias vezes de ideias acerca do vestido que mais agradaria a Jamie. Dispensou a cozinheira, a fim de poder preparar as iguarias preferidas do marido. Por último, pôs a mesa para o jantar com requintes extremos, empenhada em que fosse um serão memorável.

No entanto, Jamie não foi comer a casa, nem apareceu em toda a noite. Margaret esperou-o na biblioteca até às três horas da madrugada e acabou por se ir deitar.

Quando ele chegou, na noite seguinte, cumprimentou-a polidamente e dirigiu-se ao quarto do filho. Ela enrugou a fronte, perplexa, e em seguida voltou-se para o espelho, o qual lhe revelou que nunca estivera tão atraente. Todavia, no momento em que se aproximou para observar os olhos, não os reconheceu. Eram os de uma estranha.

 

- Tenho uma notícia maravilhosa para si, Mistress McGregor - declarou o Dr. Tecger, com um sorriso. - Vai ter um filho.

Margaret sentiu o choque da revelação, sem saber se devia rir ou chorar. “Uma notícia maravilhosa?” Era impensável contribuir com mais um filho num matrimónio sem amor.

A humilhação afigurava-se-lhe insustentável. Impunha-se que encontrasse uma saída e, enquanto pensava nisso, acudiu-lhe uma vaga de náusea que a inundou de transpiração.

- A indisposição matinal? - observou o médico.

- Acho que sim.

- Tome estes comprimidos - recomendou, entregando-Lhe uma pequena embalagem. - Atenuam um pouco o enjoo. Está em condição excelente, Mistress McGregor. Não tem nada que se preocupar. Vá para casa e comunique a boa nova ao seu marido.

- Tem razão. É o que vou fazer.

Encontravam-se à mesa do jantar, quando resolveu anunciar:

- Fui hoje ao médico. Vou ter um filho.

Sem proferir palavra, Jamie atirou o guardanapo para o lado, levantou-se e abandonou a sala. Foi naquele momento que Margaret compreendeu que o podia odiar tão profundamente como o amava.

Foi uma gravidez difícil e ela passava grande parte do tempo na cama, fatigada e fraca. Permanecia deitada, hora após hora, imaginando Jamie a seus pés, empenhado em que lhe perdoasse, e voltando a praticar o amor furiosamente. Mas não passava de fantasias. A realidade consistia em que se encontrava encurralada. Não tinha para onde ir e, de qualquer modo, ele nunca permitiria que levasse o filho consigo.

Jamie completara sete anos e tornara-se um rapaz bem-parecido, de espírito vivo e sentido de humor. Entretanto, aproximara-se mais da mãe, como se pressentisse a infelicidade que a assolava. Preparava pequenos presentes para ela na escola e oferecia-lhos, enquanto Margaret sorria com gratidão, tentando emergir da depressão. Quando o filho perguntava o motivo pelo qual o pai passava as noites fora de casa e nunca a convidava para sair, limitava-se a responder:

- Teu pai é um homem muito importante. Está sempre muito ocupado.

“As nossas relações são um problema apenas meu e não permitirei que Jamie o odeie por isso.”

A gravidez tornava-se cada vez mais visível e, quando Margaret saía, pessoas conhecidas abordavam-na e observavam:

- Já não falta muito, Mistress McGregor. Aposto que será outro belo rapaz como o Jamie. Seu marido deve sentir-se muito contente.

Todavia, nas suas costas, comentavam:

- Coitada. Está com um aspecto doentio. Deve ter descoberto que ele mobilou um apartamento para a amante.

Por seu turno, ela tentava preparar o filho para o acontecimento.

- Vais ter um irmão ou irmã para brincar. Não te parece estupendo?

- E tu mais alguém para te fazer companhia - replicou o garoto, abraçando-a.

Margaret teve de desenvolver esforços para dominar as lágrimas.

As dores de parto principiaram às quatro da madrugada. Mrs. Talley apressou-se a mandar chamar Hannah e a criança nasceu ao meio-dia. Era uma rapariga saudável, com a boca da mãe e o queixo do pai, num rosto avermelhado encimado por cabelos pretos anelados. Margaret decidiu chamar-lhe Kate, reflectindo: “É um nome vigoroso e ela vai precisar de energias. Tenho de levar os meus filhos daqui. Ainda não sei como, mas hei-de descobrir um meio.”

David Blackwell irrompeu no gabinete de Jamie McGregor sem bater e este ergueu os olhos, surpreendido.

- Que se passa?

- Há tumultos na Namíbia!

- O quê? - levantou-se com brusquidão. - Que aconteceu?

- Um dos rapazes negros foi surpreendido quando tentava roubar um diamante. Produziu uma incisão no sovaco e ocultou-o lá. Para lhe dar uma lição, Zimmerman mandou-o chicotear diante dos outros operários. Por fim, o rapaz morreu. Tinha doze anos.

- Santo Deus! - a expressão de Jamie era de cólera intensa. - Determinei que fosse suspenso o emprego do chicote em todas as minas.

- Eu próprio adverti Zimmerman.

- Despeça esse bastardo.

- Não conseguimos localizá-lo.

- Porquê?

- Foi levado pelos negros. A situação está fora do nosso domínio.

- Fique aqui e oriente os assuntos correntes até ao meu regresso - indicou, pegando no chapéu.

- Não me parece prudente visitar o local, Mister McGregor. O nativo que Zimmerman matou era da tribo Baralong. Os seus membros não perdoam nem esquecem. Eu podia...

Todavia, Jamie já se afastava.

Quando se encontrava a quinze quilómetros do campo de diamantes, Jamie McGregor avistou o fumo. Todas as cabanas da Namíbia tinham sido incendiadas. “Os imprudentes! Destroem as suas próprias casas!” À medida que a carruagem se acercava, chegou-lhe aos ouvidos o som de detonações e gritos. Por entre a confusão geral, agentes da autoridade alvejavam os indivíduos de cor que tentavam desesperadamente pôr-se em fuga. Os brancos estavam numa minoria de um para dez, mas possuíam armas de fogo.

Quando o chefe da Polícia, Bernard Sothey, avistou Jamie, acudiu ao seu encontro e asseverou:

- Não se preocupe, Mister McGregor. Havemos de exterminar todos esses bastardos.

- De modo algum! Ordene aos seus homens que suspendam o tiroteio.

- O quê? Se...

- Faça o que lhe digo! - rugiu Jamie, vendo, com profunda consternação, uma negra tombar sob uma chuva de balas. - Mande suspender o fogo!

- Muito bem.

O homem transmitiu as indicações necessárias a um graduado e, em poucos minutos, os estampidos extinguiram-se por completo; mas já havia corpos estendidos por todos os lados.

- Se quer ouvir a minha opinião... - começou.

- Não estou interessado. Vá buscar o chefe deles.

Dois polícias levaram à sua presença um jovem negro algemado e coberto de sangue, mas sem vestígios de medo, o qual se postou diante de Jamie, alto e empertigado, de olhos flamejantes, e este recordou-se do termo que Banda empregara para se referir ao orgulho no dialecto banto: isiko.

- Sou Jamie McGregor - fez uma pausa, mas o outro limitou-se a cuspir no chão. - O que acaba de acontecer não foi da minha responsabilidade, mas quero compensá-los dos prejuízos.

- Diga isso às viúvas deles!

- Onde está Zimmerman? - inquiriu, virando-se para Sothey.

- Ainda não o descobrimos.

Jamie apercebeu-se do clarão no olhar do negro e compreendeu que o capataz não seria encontrado.

- Vou fechar o campo de diamantes por três dias - comunicou ao homem na sua frente. Conversa com os teus companheiros, elabora uma lista das suas reivindicações e analisá-la-ei atentamente. Prometo agir com a maior imparcialidade. Alterarei tudo o que não estiver certo - fez nova pausa, enquanto o outro o olhava com uma expressão de cepticismo. - Nomearei um novo capataz e mandarei estabelecer condições de trabalho decentes. No entanto, espero que os teus homens retomem a actividade dentro de três dias.

- Quer dizer que o deixa partir em liberdade? - exclamou o chefe da Polícia. - Matou alguns dos meus subordinados.

- Haverá um inquérito rigoroso e...

Jamie foi interrompido pelo ruído de um cavalo a galope, montado por David Blackwell, cuja expressão angustiada lhe provocou um pressentimento de alarme.

- Seu filho desapareceu, mister McGregor!

O mundo pareceu tornar-se subitamente gelado.

Metade da população de Klipdrift prontificou-se a participar nas pesquisas, explorando os arrabaldes, ravinas e bosques, mas não havia o mínimo indício do garoto.

Jamie parecia um alucinado, enquanto reflectia: “Afastou-se demasiado de casa e perdeu-se. Estou certo de que não tardará a aparecer...”

Entrou no quarto de Margaret, que se encontrava deitada, com o bebé nos braços, a qual perguntou:

- Há alguma novidade?

- Não, mas hei-de encontrá-lo.

Ele fixou o olhar na filha por um momento e retirou-se em silêncio.

Mrs. Talley surgiu pouco depois, torcendo as mãos com desespero.

- Não se apoquente, Mistress McGregor. Jamie já é crescido e sabe cuidar de si - inclinou-se para a frente e retirou Kate dos braços da mãe. - Tente dormir um pouco.

Levou-a para o quarto em que se encontrava o berço, aconchegou a roupa e afastou-se.

À meia-noite, a janela foi aberta silenciosamente para dar passagem a um homem, que se aproximou do berço, envolveu a criança num cobertor e ergueu-a nos braços.

Em seguida, Banda retirou-se tão discretamente como surgira.

Foi Mrs. Talley quem descobriu que Kate desaparecera, e começou por pensar que Mrs. McGregor a fora buscar durante a noite. Por conseguinte, dirigiu-se ao quarto desta última e perguntou:

- Onde está o bebé?

A expressão do rosto de Margaret indicou-lhe instantaneamente o que acontecera.

Quando passou mais um dia sem vestígios do filho, Jamie sentiu-se na iminência de um colapso. Por fim, procurou David Blackwell e murmurou em voz trémula:

- Acha que lhe terá acontecido alguma coisa?

- Não sei, Mistress McGregor - foi a resposta, num tom que tentava revelar-se convincente.

No entanto, sabia. Prevenira o patrão de que os bantos nunca esqueciam nem perdoavam, e um indivíduo daquela casta fora cruelmente assassinado. De uma coisa não tinha a mínima dúvida: se eles tinham levado o pequeno Jamie, este sofrera uma morte horrível, pois costumavam vingar-se ao mesmo nível do mal sofrido.

Jamie regressou a casa ao amanhecer, esgotado. Chefiara uma equipa de busca composta por habitantes da cidade, pesquisadores e polícias e haviam passado a noite à procura do garoto em todos os lugares concebíveis.

David aguardava-o na biblioteca e não perdeu tempo com rodeios:

- Sua filha foi raptada, Mister McGregor.

Jamie olhou-o em silêncio, o rosto dominado por profunda palidez. Por último, rodou nos calcanhares e afastou-se.

Havia quarenta e oito horas que não se deitava, pelo que se afundou na cama e adormeceu quase imediatamente. Encontrava-se estendido à sombra de uma gigantesca árvore frondosa e, ao longe, através da savana, um leão movia-se na sua direcção, enquanto o filho o sacudia. “Acorda, pai. Vem aí um leão!” O animal movia-se agora mais rapidamente e o garoto sacudia-o com mais força. “Acorda!”

Jamie abriu os olhos e viu Banda na sua frente. Preparava-se para falar, mas o negro cobriu-lhe a boca com a mão.

- Nem uma palavra! - murmurou, permitindo que se soerguesse.

- Onde está o meu filho?

- Morreu - Banda fez uma pausa, enquanto Jamie via o quarto oscilar à sua volta. - Lastimo profundamente, mas não cheguei a tempo de o evitar. Os brancos derramaram sangue dos bantos, que resolveram vingar-se.

- Meu Deus! - Jamie ocultou o rosto nas mãos. - Que lhe fizeram?

- Abandonaram-no no deserto - Banda exprimia-se numa inflexão amargurada. - Encontrei o corpo e sepultei-o.

- Não é possível!

- Tentei salvá-lo.

Jamie inclinou a cabeça com lentidão, aceitando a realidade pungente.

- E minha filha? - inquiriu em voz átona.

- Levei-a antes que eles viessem buscá-la. Agora, encontra-se de novo no quarto, adormecida. Não corre perigo, se você cumprir o que prometeu.

- Cumprirei - afirmou, o rosto convertido numa máscara de ódio. - Mas quero apanhar os homens que mataram meu filho, para que expiem o crime.

- Nesse caso, terá de mandar executar toda a minha tribo - declarou Banda, com uma expressão impenetrável.

Não passava de um pesadelo, mas ela mantinha os olhos fechados com firmeza, pois sabia que se os abrisse tudo se tornaria real e os filhos estariam mortos. Por conseguinte, entregava-se a um jogo. Conservaria as pálpebras cerradas, até que sentisse a mão do pequeno Jamie pousada na sua e o ouvisse dizer:

- Estamos aqui, mãe. Não corremos perigo.

Havia três dias que se achava na cama, recusando falar ou ver pessoa alguma. O Dr. Teeger visitara-a várias vezes, sem que Margaret se apercebesse. A meio da noite, ouviu um ruído no quarto do filho e apurou os ouvidos. Pouco depois, registou-se novo som. O pequeno Jamie voltara!

Levantou-se com prontidão e atravessou apressadamente o corredor em direcção ao quarto do garoto. Através da porta, apercebeu-se de gemidos abafados, e, alarmada, fez rodar o puxador.

O marido encontrava-se estendido no chão, o rosto e o corpo contraídos, com um dos olhos fechado, ao passo que o outro a fitava grotescamente. Tentava falar, mas as palavras brotavam como sons animais incoerentes.

- Oh, Jamie... Jamie! - balbuciou Margaret.

- As notícias são más, Mistress McGregor - declarou o Dr. Teeger. - Seu marido sofreu um colapso grave. Tem cinquenta por cento de probabilidades de sobreviver, mas se tal acontecer não passará de um vegetal. Tomarei as providências necessárias para que dê entrada numa clínica particular, onde receberá a assistência apropriada.

- Não!

- Não, quê? - articulou, fitando Margaret com perplexidade.

- Quero-o aqui comigo.

Reflectiu por um momento e aquiesceu.

- Muito bem. Procurarei uma enfermeira para...

- Não é necessário. Eu própria cuidarei dele.

- Desconhece a situação, Mistress McGregor. Seu marido deixou de ser uma pessoa em funcionamento normal. Está completamente paralisado e manter-se-á assim para sempre.

- Cuidarei dele - reiterou Margaret, com obstinação. Jamie pertencia-lhe finalmente.

 

Jamie McGregor viveu exactamente mais um ano desde o dia em que sofreu o colapso, e foi o período mais feliz da vida de Margaret. O marido achava-se totalmente incapacitado, sem poder mover-se ou falar. Ela preocupava-se com todas as suas necessidades e conservava-se a seu lado, dia e noite. Durante o dia, conduzia-o à sala de costura numa cadeira de rodas e não parava de lhe falar, ao mesmo tempo que se entretinha fazendo malha. Abordava todos os pequenos problemas domésticos pelos quais ele nunca se interessara por falta de tempo e revelava-lhe o desenvolvimento da pequena Kate. À noite, transferia o corpo esquelético de Jamie para o quarto e depositava-o suavemente na cama, a seu lado.

Entretanto, David Blackwell dirigia a Kruger-Brent, Ltd., e, de vez em quando, procurava Margaret para que assinasse documentos. Nessas ocasiões, experimentava uma sensação pungente ao observar a incapacidade física e mental de Jamie, ao qual considerava que devia tudo o que era.

- Escolheste bem, querido - comentou ela ao marido. - David é um colaborador excepcional - pousou o trabalho e sorriu. - Parece-se um pouco contigo. Não receavas sonhar os projectos mais arrojados e todos se concretizaram. A companhia não pára de se expandir - voltou a pegar nas agulhas. - Kate começa a falar. Pareceu-me ouvir-lhe dizer “mamã”, esta manhã.

Jamie mantinha-se imóvel, como que petrificado, o olhar fixando um ponto indefinido na sua frente.

Na manhã seguinte, quando acordou, Margaret descobriu que ele morrera.

- Repousa, meu amor, repousa... - murmurou, estreitando-o nos braços. - Sempre te amei, profundamente. Espero que chegasses a compreendê-lo. Adeus, querido.

Agora, encontrava-se só. O marido e o filho tinham-na deixado. Restavam apenas ela e a filha. Dirigiu-se ao quarto contíguo e contemplou a criança que dormia no berço. Katherine. Kate. O nome derivava do grego e significava límpida ou pura, costumando atribuir-se às santas, freiras e rainhas.

- Qual das três coisas serás? - proferiu em voz alta. Decorria uma época de grande expansão na África do Sul,

mas também de agitação crescente. Registava-se uma fricção de longa data no Transval entre os Bóeres e os Ingleses, que culminou com o conflito aberto. Na quinta-feira, 12 de Outubro de 1899, data do sétimo aniversário de Kate, foi declarada a guerra e, três dias mais tarde, o Estado Livre de Orange sofria o primeiro ataque. David tentou convencer Margaret a abandonar a África do Sul com a filha, mas ela negou-se a partir.

- Meu marido encontra-se aqui - alegou com firmeza. Reconhecendo a incapacidade para a demover da decisão,

ele limitou-se a anunciar:

- Vou juntar-me aos Bóeres. Acha que pode cuidar das coisas?

- Sem dúvida. Farei o possível para que a companhia funcione normalmente.

David alistou-se na manhã seguinte.

Os Ingleses contavam com uma guerra fácil e rápida, pouco mais do que uma operação de limpeza, pelo que se lançaram nela confiantes. No aquartelamento em Hyde Park, Londres, realizou-se um jantar de despedida, com uma ementa especial em que se via um soldado britânico segurando a cabeça de um javali numa bandeja e a seguinte descrição:

JANTAR DE DESPEDIDA Ao ESQUADRÃO DO CABO

27 de Novembro de 1899

EMENTA

Ostras de Pintas Azuis Sopa de Estuque

Sapo na Toca

Cabrito à Mafeking

Nabos do Transval. Molho do Cabo

Faisões de Pretória

Molho Branco

Pudim da Paz. Gelados Maciços Queijo Holandês

Sobremesa

(E, favor não atirar cascas para debaixo das mesas)

Gemidos Bóeres - Long Tom

Holandeses Esfolados

Vinho de Laranjeira

No entanto, estava-lhes reservada uma surpresa. Os Bóeres encontravam-se no seu território e eram duros e resolutos.

 

* Jogo de palavras entre boar (javali) e bóer (bur).

 

A primeira batalha da guerra foi travada em Mafeking, pouco mais que uma aldeia, e pela primeira vez os Ingleses começaram a vislumbrar o que se lhes erguia pela frente. Acto contínuo, seguiram mais tropas de Inglaterra, que cercaram Kimberley, e só conseguiram avançar em direcção a Ladysmith, que tomaram, após luta encarniçada. Os canhões dos locais tinham maior alcance que os dos agressores, pelo que se tornou necessário recorrer à artilharia dos navios de guerra britânicos. Assim, as peças foram desembarcadas e utilizadas pelos marinheiros a centenas de quilómetros das suas unidades.

Em Klipdrift, Margaret mantinha-se ansiosamente ao corrente de cada batalha, e ela e as pessoas à sua volta viviam dos rumores, variando o seu estado de espírito da euforia ao desespero, consoante a natureza das notícias. Até que, uma manhã, um dos empregados entrou no gabinete da companhia e comunicou:

- Consta que os Ingleses avançam para aqui. Vão matar-nos a todos!

- Que ideia! - redarguiu Margaret. - Não se atrevem a tocar-nos.

Cinco dias depois, achava-se convertida em prisioneira de guerra. Ela e Kate foram transferidas para Paardeberg, uma das centenas de campos de prisioneiros que haviam surgido na África do Sul. Os detidos mantinham-se num vasto campo aberto rodeado por arame farpado, guardados por soldados britânicos, em condições deploráveis.

- Não te preocupes, querida - murmurou Margaret, apertando Kate nos braços. - Não te há-de acontecer nada.

Todavia, nenhuma delas acreditava nestas palavras. Cada dia que passava constituía um catálogo de horrores. Viam os companheiros de infortúnio morrer às dezenas, centenas e finalmente milhares, à medida que a febre grassava no campo. Não havia médicos nem medicamentos para os feridos e a comida escasseava. Foi um pesadelo constante, que se prolongou por cerca de três anos lancinantes. O que mais custava a suportar era a sensação de desamparo absoluto. Margaret e Kate encontravam-se à inteira mercê dos captores. Dependiam deles para as refeições e para o alojamento e até para a conservação da vida. A garota vivia imersa em terror, vendo as outras crianças morrer e receando que não tardasse a suceder-lhe o mesmo. Não dispunha de meios para se proteger e à mãe, e tudo aquilo representou uma lição que jamais esqueceria. Poder. Quem o possuía, tinha comida, medicamentos, liberdade. Enquanto assistia à morte dos que a rodeavam, identificava o poder com a vida. “Hei-de tê-lo, um dia. Ninguém poderá voltar a tratar-me assim.”

As batalhas violentas prosseguiam - Belmont, Graspan, Stormberg, Spioenkop -, mas os destemidos Bóeres acabaram por se revelar incapazes de resistir ao poderio do Império Britânico. Em 1902, após quase três anos de guerra sangrenta, tiveram de capitular. Combateram cinquenta e cinco mil bóeres e perderam a vida trinta e quatro mil dos seus soldados, mulheres e crianças. Mas o que encheu os sobreviventes de indignação quase selvagem foi o conhecimento de que vinte e oito mil deles morreram em campos de concentração britânicos.

No dia em que as portas foram abertas, Margaret e Kate regressaram a Klipdrift. Poucas semanas mais tarde, num domingo cálido e sereno, foi a vez de David Blackwell se apresentar. A guerra amadurecera-o, mas continuava a ser o mesmo homem ponderado no qual Margaret se habituara a confiar.

- Lamento não as ter podido proteger - declarou, amargurado, quando se inteirou das vicissitudes que ela e filha tinham sofrido.

- Isso pertence ao passado, David. Temos de pensar apenas no futuro.

E o futuro era a Kruger-Brent, Ltd.

Para o mundo, o ano de 1900 representava uma ardósia limpa em que se escreveria História, uma nova era que prometia paz e esperança ilimitadas para todos. Principiara um novo século, que trazia consigo uma série de inventos surpreendentes e revolucionadores da vida em todo o Globo. Os automóveis a vapor e os eléctricos foram substituídos pelo motor de combustão. Surgiram os submarinos e os aeroplanos. A população mundial explodiu para um bilião e meio de almas. Era o período próprio para o crescimento e a expansão e, durante os seis anos imediatos, Margaret e David aproveitaram devidamente todas as oportunidades.

Entretanto, Kate desenvolvia-se quase sem assistência, pois a mãe achava-se muito ocupada com a direcção da companhia, coadjuvada por David, para poder preocupar-se com ela. Assim, tornara-se uma criança irreprimível, obstinada, e intratável. Certa tarde, quando regressava a casa de uma reunião de negócios, Margaret surpreendeu a filha de catorze anos no pátio enlameado, envolvida em renhida luta com dois rapazes.

- Valha-me Deus! - murmurou, abismada. - É esta a rapariga que um dia dirigirá os destinos da Kruger-Brent! Bem podemos rogar à Providência para que não nos desampare!

 

Kate e David 1906-1914

Kate McGregor trabalhava, à noite, no seu gabinete da sede da Kruger-Brent International, em Joanesburgo, quando ouviu o som de sereias da Polícia. Pousou os documentos que examinava, aproximou-se da janela e espreitou. Três carros-patrulhas e uma furgoneta detiveram-se à entrada do edifício com um chiar de pneus no asfalto e uma dezena de homens uniformizados apeou-se com prontidão para cobrir as portas de acesso. Era meia-noite e as ruas achavam-se desertas. Kate lançou uma olhadela ao seu reflexo na vidraça. Com vinte e dois anos, era uma mulher atraente, possuidora dos olhos cinzentos do pai e o corpo torneado da mãe.

Momentos depois, bateram à porta e ela proferiu:

- Entre - declarou, após o que viu surgir dois polícias, um dos quais exibia a insígnia de superintendente. - Que aconteceu? - inquiriu.

- Peço desculpa por a importunarmos a esta hora tardia, Miss McGregor. Sou o superintendente Cominsky.

- Qual é o problema, superintendente?

- Fomos informados de que um assassino evadido entrou neste edifício, há poucos minutos.

- Neste edifício? - repetiu ela, com uma expressão chocada.

- Exacto. Está armado e é perigoso.

- Nesse caso, agradecia-lhe que o encontrasse e levasse - observou, com uma ponta de impaciência.

- É precisamente a minha intenção. Apercebeu-se de algum ruído suspeito?

- Não. No entanto, encontrava-me só e há muitos lugares onde uma pessoa se pode esconder. Recomende aos seus homens que revistem tudo minuciosamente.

- Sem dúvida, Miss McGregor - e o superintendente voltou-se para o corredor, ordenando: - Principiem na cave e sigam até ao terraço - e dirigindo-se de novo a Kate: - Há algum gabinete fechado à chave?

- Penso que não, de contrário tratarei de o abrir. Verificou que ela se achava enervada e, no fundo, não a censurava por isso. Ainda ficaria mais apreensiva se soubesse como o homem que perseguiam estava desesperado.

- Havemos de o encontrar - prometeu com firmeza. Kate tornou a pegar nos documentos que estudava, mas descobriu que não conseguia concentrar-se, ouvindo os polícias moverem-se por todo o edifício, de um gabinete para o outro. “Conseguirão descobri-lo?” A ideia fê-la estremecer.

Entretanto, eles actuavam com lentidão, metodicamente, esquadrinhando todos os esconderijos possíveis. Quarenta e cinco minutos mais tarde, o superintendente Cominsky reapareceu e ela leu-lhe a expressão correctamente.

- Não o encontraram!

- Ainda não, mas não se apoquente...

- Lamento, mas estou apoquentada. Se há um assassino no edifício, quero que o descubram.

- Consegui-lo-emos. Restam os cães.

Soaram latidos no corredor e, no momento imediato, apareceu um polícia com dois corpulentos pastores-alemães.

- Os cães percorreram todo o prédio, superintendente. Farejaram tudo excepto este gabinete.

Cominsky virou-se para Kate.

- Ausentou-se daqui recentemente?

- Fui ao arquivo buscar uns documentos. Parece-lhe que ele pode?... - e ela interrompeu-se com um estremecimento. - É melhor não descurar nenhuma possibilidade.

O superintendente fez um sinal ao subordinado, que soltou os animais da trela e indicou:

- Busquem.

Acto contínuo, os cães pareceram alucinados. Precipitaram-se para uma porta fechada e puseram-se a ladrar com excitação.

- Valha-me Deus! - balbuciou Kate. - Está ali!

- Abre a porta - ordenou Cominsky, puxando da pistola. O polícia acercou-se, empunhando igualmente a arma, e fez rodar o puxador. O compartimento, sem dúvida destinado a arrecadação, achava-se deserto. Todavia, um dos cães correu para outra porta, diante da qual estacou, rosnando.

- Que há do outro lado? - perguntou o superintendente.

- Uma casa de banho.

O polícia apressou-se a abri-la, mas não avistaram vivalma no interior.

- Nunca os vi comportarem-se assim - articulou, meneando a cabeça, enquanto os cães se moviam em redor freneticamente. - Captaram o rasto, mas ele não aparece.

Por fim, os animais aproximaram-se de uma gaveta da secretária e continuaram a ladrar com persistência

- Está solucionado o mistério - observou Kate, com um sorriso forçado. - Escondeu-se na gaveta.

- Lastimo tê-la incomodado, Miss McGregor - disse Cominsky, embaraçado. Voltou-se para o polícia e ordenou: - Leve-os daqui para fora.

- Retiram-se? - perguntou ela, numa inflexão apreensiva.

- Garanto-lhe que não corre o menor perigo. Os meus homens passaram o edifício a pente fino. Posso assegurar-lhe que ele não se encontra aqui. Foi um falso alarme. As minhas desculpas.

- Não haja dúvida de que vocês sabem tornar excitante o serão de uma mulher - comentou ela, secamente.

Kate conservou-se junto da janela até que as três viaturas da Polícia se afastaram, após o que abriu a gaveta da secretária e extraiu um par de sapatos de lona manchados de sangue. Em seguida dirigiu-se a uma porta com a indicação Entrada Proibida a Pessoas Não Autorizadas, no fundo do corredor, e entrou. A sala continha apenas um cofre-forte enorme embutido na parede, onde a Kruger-Brent, Ltd. guardava os diamantes antes de serem expedidos para os diferentes destinos. Em movimentos rápidos, compôs as letras do segredo e puxou a porta gigantesca. Nas paredes, alinhavam-se dezenas de pequenos cofres repletos de pedras preciosas e, no centro, via-se Banda, semiconsciente.

- Já se foram - informou Kate, ajoelhando a seu lado. O negro descerrou as pálpebras com lentidão e conseguiu

esboçar um sorriso. Permitiu que ela o ajudasse a levantar e comprimiu os lábios no momento em que moveu o braço envolto numa ligadura manchada de sangue.

- Podes calçar os sapatos? - Kate retirara-lhos antes e, para confundir os cães que decerto apareceriam, utilizara-os para se deslocar em torno do seu gabinete, acabando por os ocultar na gaveta da secretária. - Vem. Tens de sair daqui.

- Eu desenrasco-me sozinho - declarou ele abanando a cabeça com veemência. - Se descobrem que me ajudou, fazem-lhe passar um mau bocado.

- Não te preocupes com isso - e vendo-o lançar uma olhadela em torno do cofre, sugeriu: - Se queres levar algum diamante, serve-te à vontade.

- Seu pai fez-me uma oferta semelhante, há muito tempo.

- Eu sei.

- Não preciso de dinheiro. Tenho apenas de abandonar a cidade por uns tempos.

- Como tencionas sair de Joanesburgo?

- Hei-de descobrir um meio.

- A Polícia bloqueou todas as saídas. Não tens a mínima hipótese, sem ajuda.

- Já me auxiliou mais do que devia - persistiu Banda, calçando os sapatos.

- Se te apanham, matam-te. Vens comigo.

Kate sabia que não se equivocava acerca do bloqueio das saídas da cidade. A captura do negro constituía uma prioridade suprema, e as autoridades tinham recebido ordens para o apanhar, vivo ou morto.

- Espero que tenha em vista um plano melhor do que o de seu pai - comentou Banda em voz débil, em resultado da perda de sangue.

- Não fales. Poupa as energias. Deixa tudo a meu cargo - e ela revelava uma confiança que não sentia totalmente, mas ele encontrava-se nas suas mãos e não permitiria que lhe acontecesse coisa alguma. Deplorava que David estivesse ausente, mas teria de se desembaraçar da crítica situação sem o seu auxílio. - Vou levar o carro para a porta das traseiras - anunciou após breve pausa. - Deixa passar dez minutos e segue para lá. Estará a porta da retaguarda aberta, para que subas e te estendas no chão. Há uma manta para te cobrires.

- Mas eles hão-de revistar todos os carros que abandonem a cidade.

- Não utilizaremos esse meio de transporte. Parte um comboio para a Cidade do Cabo às oito da manhã, ao qual mandei atrelar a minha carruagem pessoal.

- Vai levar-me aí?

- Precisamente.

- Vocês, os McGregor, adoram realmente a excitação - murmurou o negro, com um sorriso.

Meia hora mais tarde, Kate conduzia o carro em direcção à estação de caminho-de-ferro, com Banda deitado no solo da retaguarda, dissimulado por uma manta. Não experimentou qualquer dificuldade em transpor as barreiras levantadas pelas autoridades, mas agora, no momento em que entrava no parque de estacionamento perto da linha, avistou um clarão à sua frente e verificou que o caminho se achava bloqueado por vários polícias, um dos quais se acercou no instante em que travou.

- Superintendente Cominsky?

- Miss McGregor! Que faz aqui?

- Talvez me julgue pateta, mas o que aconteceu há pouco assustou-me - declarou Kate, fingindo-se apreensiva. - Resolvi, portanto, ausentar-me da cidade até que capturem o assassino. Ou já o encontraram?

- Não, infelizmente, embora não me restem dúvidas de que o conseguiremos. Palpita-me que tentará escapar-se no comboio. Não lhe servirá de nada, claro.

- Oxalá não se engane.

- Aonde vai?

- A minha carruagem pessoal encontra-se num desvio aí adiante. Penso seguir nela até à Cidade do Cabo.

- Quer que um dos meus homens a acompanhe?

- Obrigada, superintendente, mas não vejo necessidade. Agora que sei que estão na pista do homem, posso respirar melhor.

Cinco minutos depois, Kate e Banda achavam-se em segurança na carruagem, imersa na escuridão.

- Não convém acender a luz - referiu ela, enquanto o ajudava a instalar-se numa das camas. - Aqui, não corres perigo até de manhã. Quando o comboio principiar a andar, escondes-te na casa de banho.

- Entendido.

- Conheces algum médico que te possa observar, quando chegarmos à Cidade do Cabo?

- Chegarmos? -ecoou ele, arqueando as sobrancelhas.

- Julgavas que te deixava ir só e perdia a parte mais excitante da aventura?

Inclinou a cabeça para trás e soltou uma gargalhada: “Não pode negar de quem é filha.”

Quando amanheceu, uma locomotiva conduziu a carruagem particular para a retaguarda do comboio que partiria com destino à Cidade do Cabo.

Às oito horas em ponto, a composição abandonou a estação. Entretanto, Kate comunicara ao pessoal que não queria ser incomodada, pois o ferimento de Banda voltava a sangrar e ela necessitava proceder à substituição da ligadura. Por outro lado, não tivera ensejo de conversar com ele desde o serão anterior, quando irrompera, exausto, no seu gabinete.

- Explica-me o que aconteceu, Banda.

O negro olhou-a e reflectiu: “Por onde hei-de principiar?” Como poderia fazer-lhe compreender a existência dos trek-boers, bóeres nómadas que expulsavam os bantos das suas terras ancestrais? Ou teria porventura principiado tudo com o gigantesco Oom Paul Kruger, presidente do Transval, o qual afirmara, num discurso pronunciado no Parlamento sul-africano, que “temos de mandar nos pretos e permitir-lhes apenas que sejam uma raça dominada”? Ou ainda na época do grande construtor do império Cecil Rhodes, cuja máxima consistia em “a África para os brancos”? Como lhe seria possível resumir a história do seu povo numa frase? Por fim, acudiu-lhe uma maneira:

- A Polícia assassinou o meu filho.

A descrição foi surgindo, embora com certa dificuldade. O filho mais velho de Banda, Ntombenthle, participava num comício, quando as autoridades surgiram para o dispersar. Em resultado disso, foram disparados alguns tiros e registaram-se tumultos. Ntombenthle figurava entre os presos e, na manhã seguinte, apareceu enforcado na cela.

- Garantiram que se suicidou, mas sei que o assassinaram.

- Tão jovem, meu Deus! - exclamou Kate, lembrando-se das inúmeras vezes que tinham brincado juntos. - Lastimo profundamente. Mas porque te perseguem?

- Quando o mataram, comecei a agrupar os negros para me vingar. Não podia ficar de braços cruzados. A Polícia chamou-me inimigo do Estado, prendeu-me por um roubo que não pratiquei e condenaram-me a vinte anos de prisão. Eu e mais três conseguimos evadir-nos. Um guarda foi atingido mortalmente a tiro e atribuem-me a culpa, embora nunca possuísse uma arma de fogo em toda a minha vida.

- Acredito. A primeira coisa a fazer é levar-te para um lugar seguro.

- Lamento envolvê-la nisto.

- Não me envolveste em nada. És meu amigo.

- O primeiro branco que me chamou amigo foi seu pai. - Banda exibiu um sorriso de nostalgia. - Como tenciona fazer-me sair do comboio, na Cidade do Cabo?

- Não é para aí que vamos.

- Mas disse...

- Como mulher, assiste-me o direito de mudar de ideias. A meio da noite, quando o comboio se deteve na estação de

Worcester, Rate mandou desatrelar a carruagem e conduzi-la para um desvio. Ao amanhecer, dirigiu-se à cama de Banda, e encontrou-a vazia. O negro desaparecera, disposto a não a comprometer mais profundamente. Apesar de deplorar o facto, ela estava persuadida de que não se deixaria apanhar pelas autoridades, pois dispunha de muitos amigos. “David há-de orgulhar-se de mim”, foi o seu pensamento imediato.

- Não percebo como pudeste ser tão estúpida! - vociferou ele, quando Kate regressou a Joanesburgo e lhe descreveu o episódio. - Não só arriscaste a tua segurança pessoal como colocaste a companhia em perigo. Sabes o que a Polícia faria se encontrasse Banda aqui?

- Sei - replicou ela, com uma expressão de desafio. - Matava-o.

- Será possível que não compreendas nada? - David passou a mão pela fronte, num gesto de frustração.

- Enganas-te. Compreendo que és um homem frio, sem sentimentos.

- Não passas de uma criança.

Kate ergueu a mão para o esbofetear, mas ele apressou-se a segurar-lha.

- Tens de aprender a dominar-te.

Estas palavras ecoaram-lhe na cabeça: “Tens de aprender a dominar-te.”

Ela tinha quatro anos e achava-se no auge de uma troca de socos com um rapaz que se atrevera a importuná-la, quando David surgiu e afugentou este último. No momento em que Kate pretendia correr no seu encalço, ele segurou-a pelo braço e recomendou:

- Tens de aprender a dominar-te. As meninas bem-com-portadas não se entregam a cenas de pugilismo.

- Não sou uma menina bem-comportada. Larga-me.

- Vai mudar de roupa e lavar-te, antes que tua mãe te veja.

- Aplicava-lhe um correctivo, se não interviesses - asseverou Kate, lançando um olhar pesaroso na direcção tomada pelo antagonista.

David olhou-a em silêncio por um momento e inclinou a cabeça com lentidão.

- Provavelmente, aplicavas mesmo.

Mais serena, permitiu que lhe pegasse ao colo e a levasse para casa. Gostava de estar nos braços dele. Na realidade, agradava-lhe tudo a seu respeito. Era o único adulto que a compreendia e, sempre que se encontrava na cidade, consagrava-lhe algum tempo. Em momento de descontracção, Ja-mie descrevera a David as suas aventuras com Banda e agora o rapaz repetia-lhas.

- Fala-me outra vez da jangada que construíram. E ele comprazia-a com prontidão.

- E os tubarões... Conta-me aquilo do mis do mar... Daquele dia em que...

Kate tinha poucas oportunidades de ver a mãe, sempre ocupada com os assuntos da Kruger-Brent, Ltd.

Margaret conversava com o marido todas as noites, como acontecera ao longo do ano que precedera a sua morte.

- David é de uma utilidade extraordinária, Jamie, e ainda cá estará quando a companhia passar para as mãos de Kate. Embora me custe afligir-te, confesso que não sei o que fazer com essa rapariga...

Kate era obstinada, irrequieta e impossível de dominar, recusando-se a obedecer à mãe ou a Mrs. Talley. Se lhe escolhiam um vestido, trocava-o imediatamente por outro. Também não se alimentava convenientemente. Comia o que e quando lhe apetecia, indiferente a rogos ou ameaças. Se a obrigavam a comparecer a uma festa de aniversário, encontrava sempre uma maneira para provocar distúrbios. Não tinha amigas. Negava-se a frequentar as aulas de bailado, preferindo praticar o râguebi com adolescentes. A partir do momento em que começou a frequentar a escola, Margaret era convocada pela directora pelo menos uma vez por mês e necessitava de empregar todos os meios de persuasão para que Kate não fosse expulsa.

- Não a compreendo - desabafava a mulher. - Apesar de invulgarmente inteligente, revolta-se contra tudo. Não sei o que faça com ela.

E Margaret via-se forçada a partilhar da sua opinião.

A única pessoa capaz de manter Kate na linha era David.

- Ouvi dizer que te convidaram para uma festa de anos, esta tarde - observou ele.

- Detesto essas coisas.

- Eu sei - agachou-se até ficar ao nível dela. - Mas o pai da festejada é meu amigo, e fico mal situado se não compareceres e te portares como uma senhora.

- É um bom amigo?

- Sim.

- Então, vou.

E as suas maneiras naquela tarde foram impecáveis.

- Não compreendo como o consegue - comentava Margaret. - É um autêntico acto de ilusionismo.

- Trata-se de uma fase passageira - afirmava ele, rindo. - Há-de livrar-se dela. O essencial é não lhe quebrar a voluntariedade.

- Aqui para nós, em certas ocasiões eu gostava de lhe quebrar o pescoço - era, com frequência, o comentário final dela, com um sorriso malicioso.

Quando tinha dez anos, Kate anunciou, um dia:

- Quero conhecer Banda.

- Não é possível - redarguiu David, surpreendido. - A herdade dele fica muito longe.

- Acompanhas-me, ou tenho de fazer a viagem sozinha? Na semana seguinte, partiram. A herdade tinha dimensões

apreciáveis e Banda cultivava nela trigo, dedicando-se igualmente à criação de carneiros e avestruzes. Os alojamentos consistiam em cabanas circulares com paredes de barro, enquanto postes suportavam o tecto cónico coberto com colmo. O negro encontrava-se à entrada, observando-os, enquanto Kate e David se apeavam da carruagem.

- Adivinhava que era filha de Jamie McGregor, mesmo que não mo dissessem - declarou, contemplando a rapariga com gravidade.

- E eu reconhecia-te imediatamente - replicou ela. - Vim agradecer-te por salvares a vida a meu pai.

- Desconfio que exageraram - Banda soltou uma gargalhada. - Entre, para conhecer a família.

A esposa era uma banto atraente chamada Ntame e havia dois filhos: Ntombenthle, de dezassete anos, e Magena, de dezasseis. O primeiro podia considerar-se uma miniatura do pai, com os mesmos traços fisionómicos regulares e porte empertigado.

Kate passou toda a tarde a brincar com os dois rapazes e, por fim, jantaram na cozinha da pequena mas imaculada cabana. Por seu turno, David sentia uma ponta de desconforto por se sentar à mesa com uma família de negros. Respeitava Banda, mas, em obediência à tradição, não devia haver confraternização entre as duas raças. Além disso, preocupavam-no as actividades políticas do anfitrião, pois constava que era discípulo de John Tenga Javabu, o qual pugnava por mudanças sociais drásticas. Como os proprietários das minas não conseguiam recrutar nativos em número suficiente, o Governo impusera uma taxa de dez xelins a quem não trabalhasse nelas, o que suscitava tumultos por toda a África do Sul.

Ao fim da tarde, David propôs:

- É melhor iniciarmos o regresso, Kate. Aguarda-nos uma longa tirada.

- Ainda é cedo - e a rapariga voltou-se para Banda. - Conta-me aquilo dos tubarões.

A partir de então, sempre que David se encontrava na cidade, obrigava-o a acompanhá-la à herdade do negro.

A convicção de David de que Kate se libertaria da fase de obstinação tardava em se concretizar. Ao invés, parecia acentuar-se cada dia que passava. Recusava-se terminantemente a participar nas actividades próprias das raparigas da sua idade e insistia em que ele o levasse às minas, quando não preferia a pesca, a caça ou o campismo. Um dia em que pescavam no Vaal e ela capturou uma truta de dimensões apreciáveis, David comentou:

- Devias ter nascido rapaz.

- Não digas disparates. Depois, não podia casar contigo – e vendo-o soltar uma gargalhada divertida, ela persistiu: - Não tenhas a mínima dúvida de que havemos de nos casar um com o outro.

- Duvido. Para já, sou vinte e dois anos mais velho, o suficiente para ser teu pai. Um dia, encontrarás um rapaz bem-parecido...

- Não me interessa encontrar nenhum rapaz bem-parecido. Há muito que te escolhi.

- Se falas a sério, vou revelar-te o segredo para conquistares o coração de um homem.

- Qual é? - quis saber, ansiosa.

- Através do estômago. Limpa essa truta e almocemos.

Uma vez por semana, Margaret convidava David para jantar na espaçosa moradia. Em regra, Kate preferia comer na cozinha com o pessoal, onde não necessitava de se preocupar com as maneiras à mesa, mas naquele dia optava pela companhia da mãe, unicamente porque ele também comparecia. Na maioria das vezes, David ia só, conquanto ocasionalmente levasse uma mulher, que Kate ficava a detestar desde o primeiro instante.

Mais tarde, conseguiu dirigir-se-lhe discretamente e observava:

- Aposto que desencantaste a tua companheira numa visita a casa de Madame Agnes.

Quando Kate contava catorze anos, a directora do colégio mandou chamar Margaret mais uma vez.

- Orgulho-me de dirigir um estabelecimento respeitável e receio que sua filha exerça uma influência maligna.

- Que fez ela, agora? - perguntou Margaret, com um suspiro de resignação.

- Ensina às colegas expressões que nunca tinham ouvido. Devo mesmo acrescentar que nem eu própria as conhecia. Não compreendo onde as aprendeu.

“Mas compreendo eu. Na rua, com os seus companheiros de brincadeira. É altura de pôr ponto final nisto”.

- Agradecia que falasse com sua filha a sério, Mistress McGregor. Fecharei os olhos por mais esta vez, mas...

- Deixe. Tenho uma ideia melhor. Enviá-la-ei para um colégio interno.

Quando Margaret comunicou a ideia a David, este esboçou um sorriso malicioso.

- Duvido que ela fique contente.

- Não há outra solução. Agora, a directora queixa-se da sua linguagem. Ouve-a aos pesquisadores, com os quais convive constantemente. Kate começa a parecer-se com eles em tudo, incluindo o cheiro. Para ser franca, não a compreendo. Não vislumbro porque procede assim. É bonita, inteligente e...

- Talvez seja inteligente de mais.

- De qualquer modo, vou interná-la num colégio. Quando chegou a casa naquela tarde e se inteirou da decisão materna, a rapariga enfureceu-se.

- Queres livrar-te de mim!

- Evidentemente que não, querida. Penso apenas que estarás melhor.

- Em parte alguma posso estar melhor do que aqui, onde tenho todos os amigos. Pretendes separar-me deles.

- Se te referes a esses maltrapilhos...

- Não são maltrapilhos. Valem tanto como as outras pessoas.

- Evitemos as discussões inúteis. Vais para um internato e acabou-se.

- Antes a morte!

- Como queiras. Encontrarás uma tesoura aguçada na sala de costura e, se procurares bem, creio que descobrirás veneno algures.

- Não me faças isso, por favor, mãe! - balbuciou Kate, rompendo em lágrimas.

- É para teu bem, minha filha - murmurou Margaret, apertando-a nos braços. - Em breve terás idade para casar e nenhum homem escolherá uma moça que fala e se veste como tu.

- É falso. David não se importa.

- Que tem ele a ver com isto?

- Vamos casar.

Exalou um suspiro de frustração.

- Vou dizer a Mistress Talley que prepare as tuas coisas.

Dentre a meia dúzia de internatos para raparigas existentes em Inglaterra, Margaret decidiu que o de Cheltenham, em Gloucestershire, era o mais indicado para Kate. Situava-se numa propriedade espaçosa rodeada por muros elevados e, segundo o prospecto publicitário, fora fundado para as filhas de nobres. David tinha relações profissionais com o marido da directora, Mrs. Keaton, pelo que não encontrou dificuldades para obter a admissão da rapariga.

Quando tomou conhecimento do local que lhe fora destinado, Kate explodiu uma vez mais.

- Ouvi falar desse antro! É um horror. Voltarei de lá como uma daquelas bonecas inglesas presunçosas. Tens essa ideia em vista?

- A minha única ideia é que aprendas boas maneiras - assegurou-lhe Margaret.

- Não preciso delas para nada. Bastam-me os miolos para suprir todas as insuficiências.

- Não é isso que interessa mais aos homens nas mulheres - volveu, secamente. - E não esqueças que te estás a tornar uma mulher.

- Não me interessa. Por que raio não me deixas sossegada?

- Proíbo-te que empregues essa linguagem na minha presença.

E os duelos verbais entre mãe e filha repetiram-se com in-termitências até ao dia em que Kate teve de partir. Como David necessitava de se deslocar a Londres em viagem de negócios, Margaret solicitou-lhe:

- Importa-se de a acompanhar? Só Deus sabe onde iria parar, se ninguém a escoltasse.

- Com o maior prazer - afirmou ele.

- És como a minha mãe! - vociferou Kate. - Estás em pulgas para te livrares de mim!

- Enganas-te - corrigiu David. - Posso esperar.

Viajaram numa carruagem privada de Klipdrift à Cidade do Cabo e daí de barco até Southampton, ao longo de quatro semanas. Embora o amor-próprio não lhe permitisse confessá-lo, Kate sentia-se encantada com a companhia de David. “É como uma lua-de-mel, com a diferença de que não estamos casados. Por enquanto!”

A bordo do navio, ele passava grande parte do tempo a trabalhar no seu camarote, enquanto ela se enroscava no sofá e o observava em silêncio, contente por se achar a seu lado.

Um dia perguntou:

- Não te chateias com tantos números?

- Não se trata apenas de números - redarguiu David, pousando a caneta e erguendo os olhos. - São histórias.

- De que espécie?

- Para quem os souber interpretar, são histórias de companhias que compram ou vendem, pessoas que trabalham para nós. Milhares de indivíduos por todo o mundo ganham a vida através da companhia que o teu pai fundou.

- Pareço-me com ele?

- Sim, em vários aspectos. Era um homem obstinado, independente.

- E eu sou uma mulher obstinada e independente?

- Digamos, antes, uma turbulenta mimada. O homem que casar contigo não conhecerá um momento de descanso.

“Pobre David...”, cismou ela, com um sorriso sonhador. Na sala de jantar, na sua derradeira noite no mar, ele perguntou:

- Porque te mostras tão difícil?

- Achas que sou?

- Bem sabes que sim. Enlouqueces tua mãe.

- A ti também? - sussurrou Kate, pousando a mão na dele.

- Pára com isso - e David sentiu-se corar. - Não te entendo.

- Entendes perfeitamente.

- Porque não és como as outras jovens da tua idade?

- Preferia morrer. Não me quero parecer com ninguém.

- Nisso, tens conseguido o teu objectivo!

- Juras não casar com ninguém até eu ser suficientemente adulta para ti? Prometo desenvolver-me o mais depressa possível. Limita-te a não conhecer ninguém que possas amar, por favor.

Enternecido pelo tom subitamente grave da interlocutora, ele pegou-lhe na mão e proferiu:

- Quando casar, desejarei que minha filha seja exactamente como tu.

Todavia, Kate levantou-se com brusquidão e, num tom que vibrou em toda a sala de jantar, vociferou:

- Vai para o raio que te parta, David Blackwell!

E encaminhou-se apressadamente para a saída, acompanhada pelos olhares assombrados de todos.

Passaram três dias juntos em Londres e ela adorou cada minuto de que se compuseram.

- Reservo-te uma surpresa - anunciou ele. - Consegui bilhetes para a peça Mistress Wiggs of lhe Cabbage Patch.

- Agradeço-te a atenção, mas prefiro ir ao Gaiety.

- Aí levam uma revista musical imprópria para a tua idade.

- Depois de a ver te direi se tens razão - insistiu Kate, com obstinação.

Por conseguinte, foram ao Gaiety.

Kate adorava o aspecto de Londres: a mistura de automóveis e tipóias, as mulheres com os seus trajos dispendiosos e elegantes e os homens de smoking ou sobrecasaca. Jantaram no Ritz, mais tarde cearam no Savoy e, no momento de se retirarem, ela reflectiu: “Havemos de voltar aqui juntos.”

Uma vez em Cheltenham, foram introduzidos no gabinete de Mrs. Keaton, à qual, após as saudações iniciais, David disse:

- Quero agradecer-lhe por admitir Kate.

- Estou certa de que gostaremos de a ter connosco. De resto, é com prazer que satisfaço um pedido de um amigo de meu marido.

Naquele momento, Kate compreendeu que fora ludibriada. Era David que a queria longe de casa e providenciara para que ficasse ali.

Sentia-se tão revoltada e amargurada que não quis despedir-se dele.

 

O colégio de Cheltenham era insuportável. Havia regras para tudo. As raparigas tinham de usar uniformes idênticos, que se prolongavam até aos tornozelos. O dia escolar durava dez horas e cada minuto estava rigidamente estruturado. Mrs. Keaton dirigia as alunas e o pessoal com mão de ferro. Elas encontravam-se ali para aprender boas maneiras, disciplina, etiqueta e decoro, a fim de, um dia, atraírem maridos convenientes.

Numa das cartas à mãe, Kate escreveu: “É uma autêntica prisão. As minhas companheiras são horríveis. Só sabem falar de vestidos e rapazes, e as professoras não passam de monstros. Não conseguirão manter-me cá. Hei-de fugir!”

Conseguiu escapar à vigilância por três vezes, mas acabou sempre por ser encontrada e remetida à procedência.

Numa reunião semanal do pessoal docente, quando o nome dela foi mencionado, uma das professoras afirmou:

- Esta rapariga é indomável. Penso que a devíamos recambiar para a África do Sul.

No entanto, Mrs. Keaton replicou:

- Concordo consigo, mas encaremos o caso como um desafio. Se conseguirmos disciplinar Kate McGregor, não voltaremos a ter problemas com qualquer internada.

Por conseguinte, a rapariga continuou no colégio.

Ante o assombro das professoras, Kate manifestou interesse pela herdade pertencente ao colégio, onde se cultivavam legumes e criavam galinhas e porcos, havendo igualmente algumas vacas e cavalos. Passava lá todo o tempo que podia e, quando se inteirou, Mrs. Keaton ficou profundamente satisfeita.

- Afinal, era uma simples questão de paciência - declarou numa reunião. - Ela encontrou finalmente o seu interesse na vida. Um dia, casará com um proprietário rural, ao qual será extremamente útil.

Na manhã seguinte, Oscar Denker, encarregado da herdade, procurou a directora e informou:

- Uma das raparigas, Kate McGregor, precisa ser afastada de lá.

- Porquê? - estranhou Mrs. Keaton. - Constou-me que se interessa muito pelos trabalhos.

- Sabe em que consiste o seu único interesse? Em ver os animais fornicar, se me permite a expressão.

- O quê?

- É como lhe digo. Observa-os com um prazer doentio.

- Com mil raios!

Kate ainda não perdoara a David por a ter enviado para o exílio, mas sentia muito a sua falta. “O meu destino determinou que me apaixonasse por um homem que odeio”, reflectia com amargura. Contava os dias da separação como uma prisioneira ansiosa por chegar à data da libertação. Entretanto, receava que ele cometesse algum acto irreparável, como, por exemplo, casar com outra mulher enquanto ela permanecia desterrada no maldito colégio. “Se o fizer, mato os dois. Não. Só a ela. Hão-de prender-me e enforcar-me, mas, quando me encontrar no cadafalso, ele compreenderá que me ama. Mas será demasiado tarde e suplicará que lhe perdoe. "Sim, David querido. Estás perdoado. Foste cego ao ponto de não ver que tinhas um amor profundo na palma da mão, e deixaste-o voar como se fosse uma avezinha, que vai agora ser executada. Adeus, David." Todavia, no derradeiro instante, serei indultada e ele tomar-me-á nos braços e levar-me-á para um país exótico, onde a comida não se compare à horrível mistela servida em Cheltenham.”

Um dia, recebeu uma carta dele comunicando que visitaria Londres e a procuraria. Acto contínuo, deu largas à imaginação e descobriu uma dezena de subentendidos nas linhas que acabava de ler. “Porque vem a Inglaterra? Para estar comigo, claro. Porque me visita? Porque compreendeu finalmente que me ama e não pode continuar longe de mim. Vai arrebatar-me deste antro insuportável.” Por conseguinte, continha a alegria com dificuldade, e a sua fantasia era tão real que no dia da chegada dele começou a despedir-se das colegas, com a explicação:

- O meu namorado vem buscar-me.

Elas olhavam-na com incredulidade, sem todavia se pronunciarem, à excepção de Georgina Christy, que fungou desdenhosamente e acusou:

- É mais uma das tuas mentiras.

- Espera e verás. Ele é alto e simpático e está louco por mim.

Quando chegou, David ficou intrigado com a curiosidade de que era alvo por parte das raparigas, que o observavam, sorriam maliciosamente e murmuravam umas às outras.

- Parece que nunca viram um homem - comentou, quando se encontrou a sós com Kate. Olhando-a com desconfiança, perguntou: - Disseste alguma coisa a meu respeito?

- Que ideia! Porque faria uma coisa dessas? Almoçaram na ampla sala de jantar do colégio e David

pô-la ao corrente do que se passava em casa.

- Tua mãe manda-te beijos e aguarda com ansiedade as férias grandes para voltar a ver-te.

- Como está ela?

- Bem, mas trabalha muito.

- Qual a situação da companhia?

- A melhor possível - asseverou, surpreendido com a pergunta. - Porquê?

- Porque um dia me pertencerá e compartilhá-la-emos juntos”, pensou ela, ao mesmo tempo que respondia:

- Por mera curiosidade.

- Não comes? - estranhou David, vendo que ela conservava o prato intacto.

Na verdade, Kate não estava interessada na comida, pois aguardava com ansiedade o momento mágico em que ele diria: “Vem comigo, Kate. Já és uma mulher e desejo-te. Casaremos imediatamente.”

Todavia, a refeição chegou ao fim sem que a ansiada declaração se produzisse.

Só no instante em que consultou o relógio e anunciou que tinha de se retirar, sob pena de perder o comboio, ela compreendeu, com uma sensação de horror, que não tencionava levá-la consigo. O bastardo deixá-la-ia apodrecer naquela prisão infecta!

Por seu turno, ele ficara satisfeito com a visita. Kate mostrava-se uma rapariga inteligente e comunicativa, e a rebelião que outrora manifestava parecia dominada. Antes de se despedirem, pousou a mão na dela com afecto e inquiriu:

- Precisas de alguma coisa?

- Sim, podes fazer-me um grande favor - retorquiu ela, com um olhar incendiário. - Desaparece da minha vida para sempre!

E afastou-se com notável dignidade, de cabeça erguida, deixando-o boquiaberto.

Margaret não podia negar que tinha saudades de Kate. Apesar de se tratar de uma rapariga irrequieta e rebelde, reconhecia que era o único ser vivo que estimava. “Será uma mulher importante”, admitia com orgulho, “mas quero que tenha as maneiras de uma senhora.”

Quando a filha se apresentou, nas férias grandes, perguntou-Lhe:

- Que tal te dás no colégio?

- Detesto-o! É como se estivesse rodeada por uma centena de amas.

- As tuas colegas pensam da mesma maneira?

- Ora! - articulou Kate, com uma expressão de desdém. - Gostava que as visses. Estiveram sempre metidas em redomas. Não sabem nada da vida.

- Nesse caso, deves ter um ambiente horrível - observou Margaret, com uma ponta de sarcasmo.

- Não faças pouco de mim, por favor. Nunca estiveram na África do Sul. Os únicos animais selvagens que viram foi no parque zoológico. Não fazem a mínima ideia do que seja uma mina de diamantes ou de ouro.

- Não tiveram a tua sorte.

- Ri-te, mas quando me tornar como elas, hás-de arrepender-te.

- Achas possível?

- De modo algum - Kate exibiu um sorriso malicioso. - Julgas que endoideci?

Ainda não havia uma hora que chegara e já se encontrava no pátio jogando râguebi com os filhos do pessoal doméstico, enquanto Margaret a observava da janela e reflectia: “Estou a desperdiçar dinheiro. Nunca mudará.”

Naquela noite, durante o jantar, a rapariga perguntou:

- David está na cidade?

- Creio que regressa amanhã da Austrália.

- Então, vem jantar na sexta-feira?

- É provável - Margaret estudou o semblante da filha e aventurou: - Gostas dele, hem?

- Suporto-o - foi a resposta seca, com um encolher de ombros. - Simpatizo com ele como ser humano, mas detesto-o como homem.

Na sexta-feira, quando David se apresentou para jantar, Kate precipitou-se para a porta, a fim de o abraçar, e murmurou-lhe ao ouvido:

- Perdoo-te. Tive tantas saudades tuas! Sentiste a minha falta?

Ele respondeu afirmativamente, ao mesmo tempo que pensava: “Na verdade, senti muito a sua ausência!” Nunca conhecera ninguém como aquela rapariga. Apesar de a ver crescer com escassas ausências, cada reencontro constituía uma revelação. Estava prestes a completar dezasseis anos e principiava a apresentar a configuração de adulta. Podia mesmo considerar-se uma beldade, com espírito acutilante e voluntariosa. “Será um quebra-cabeças para o homem que a levar...”, não pôde deixar de admitir.

Enquanto comiam, ele perguntou:

- Como vão as coisas no colégio?

- O melhor possível. Estou a aprender muito. As professoras são maravilhosas e tenho muitas amigas - e Kate fez uma pausa, ignorando a expressão perplexa da mãe. - Deixas-me ir contigo às minas?

- É assim que queres passar as férias?

- Exacto.

A deslocação às minas exigia um dia inteiro, o que significava que estaria ao lado de David durante todo esse tempo.

- Se tua mãe aprova...

- Por favor, mãe!

- Pois sim, querida. Indo com ele, sei que estarás em segurança.

Ao mesmo tempo, Margaret reflectia que não podia sentir-se tão tranquila quanto à segurança de David.

A mina de diamantes da Kruger-Brent, nas proximidades de Bloemfontein, era um complexo gigantesco, com centenas de operários entregues às diversas operações.

- É uma das mais lucrativas da companhia - explicou David, quando se achavam no gabinete do capataz, aguardando alguém que os acompanhasse às profundezas do solo. Numa das paredes, via-se uma vitrina cheia de diamantes de todas as cores e dimensões. - Cada pedra tem uma característica distinta. As provenientes das margens do Vaal são de aluvião e têm as faces polidas pela erosão de séculos.

“Está mais atraente que nunca”, reflectia Kate. “Adoro as suas sobrancelhas!”

- Apesar de procederem de diferentes minas, podem identificar-se pelo aspecto - prosseguiu ele. - Repara nesta. O tamanho e a tonalidade amarelada indicam que veio de Paardspan. As De Beer têm uma superfície oleosa e a forma de dodecaedros.

“É brilhante. Sabe tudo.”

- Esta outra veio da mina de Kimberley, porque é um oc-taedro.

“O capataz pensará que somos amantes? Oxalá que sim!”

- A cor de um diamante serve para lhe determinar o valor e refere-se segundo uma escala que vai de um a dez. Em primeiro lugar, figura o azul-esbranquiçado e, em último, o castanho.

“E cheira tão bem! É um odor másculo. Adoro os seus braços e ombros. Quem dera...”

- Kate!

- Sim, David? - articulou com embaraço.

- Estás a prestar atenção?

- Com certeza - afirmou, indignada. - Não me escapou uma única palavra do que disseste.

Passaram as duas horas seguintes nas entranhas da mina, após o que foram almoçar, o que constituía a ideia dela de um dia divinal.

Quando a filha regressou, ao fim da tarde, Margaret perguntou:

- Divertiste-te?

- Imenso! O trabalho nas minas é realmente fascinante. Meia hora depois, espreitou casualmente pela janela e viu-a

lutar com o filho de um dos jardineiros.

Na época escolar subsequente, as cartas de Kate do colégio revelaram-se prudentemente optimistas. Fora nomeada capitã das equipas de hóquei e lacrasse ' e figurava no quadro de honra. O colégio não era tão mau como supusera ao princípio e até havia algumas colegas realmente simpáticas. Pedia autorização para levar duas delas nas férias grandes, ideia que agradou a Margaret. Agora, os seus sonhos concentravam-se apenas em Kate. “Jamie e eu pertencemos ao passado. Ela é o futuro. E que belo futuro será!”

 

' Jogo de origem canadiana, no qual a bola é jogada com uma raqueta em forma de L. (N. do T.)

 

Quando Kate regressou a casa nas férias, todos os rapazes a assediavam em busca do privilégio da sua companhia, mas ela não se mostrava interessada. David encontrava-se na América, e aguardava com impaciência que voltasse. No dia em que se apresentou, a rapariga foi recebê-lo à entrada, e ele sentiu-se surpreendido com o calor da reacção que se lhe deparou no momento em que a abraçou. Em seguida, retrocedeu um passo e contemplou-a. Havia algo de diferente nela, uma expressão no olhar que não conseguia definir e o embaraçava vagamente.

Nas poucas vezes em que as viu naquelas férias, achava-se rodeada por rapazes e especulava involuntariamente acerca de qual seria o felizardo. Dias depois, necessitou de se deslocar uma vez mais à Austrália e, quando regressou a Klipdrift, Kate já seguia a caminho da Inglaterra.

No último ano no colégio, David surgiu inesperadamente, uma tarde. Em regra fazia-se preceder de uma carta ou telegrama, mas desta vez não houvera qualquer advertência prévia.

- Que surpresa maravilhosa! - exclamou Kate. - Devias ter-me prevenido, para...

- Venho buscar-te - anunciou ele com gravidade.

- Há alguma novidade?

- Tua mãe está muito mal.

Ela conservou-se como que petrificada por um momento e murmurou:

- Vou fazer as malas.

Kate ficou chocada com o aspecto da mãe, pois vira-a poucos meses antes e parecera-lhe de excelente saúde. Agora, apresentava-se pálida e magra e o clarão voluntarioso dissipara-se do olhar. Dir-se-ia que o cancro que lhe devorava a carne também consumira a alma.

- Oh, mãe... - proferiu a rapariga, sentando-se na borda da cama e pegando na mão de Margaret. - Não sei como exprimir...

- Estou preparada, minha filha. No fundo, creio que o tenho estado desde a morte de teu pai. Queres ouvir um disparate? Sempre me preocupei com a possibilidade de ninguém cuidar dele como devia. Agora, posso fazê-lo eu.

Margaret foi sepultada três dias depois, e a sua morte abalou Kate profundamente. Perdera o pai e o irmão sem os conhecer, meras personagens obscuras do passado. O passamento da mãe, porém, era real e doloroso. Tinha dezoito anos e achava-se repentinamente só no mundo, perspectiva que se lhe afigurava assustadora.

No cemitério, diante da sepultura, resistiu corajosamente às lágrimas que pretendiam jorrar, mas uma vez em casa sentiu-se incapaz de as conter e rompeu em soluços.

- Foi sempre maravilhosa para mim e eu não passei de uma filha ingrata.

- Também foste uma filha maravilhosa - murmurou David, numa tentativa para a consolar.

- Só lhe causei preocupações. Daria tudo para me poder redimir. Eu não queria que ela morresse.

Ele aguardou que desabafasse por completo e, quando a viu mais calma, disse:

- Embora te custe a crer, essa dor desaparecerá, um dia. E sabes o que restará? Recordações gratas. Lembrar-te-ás de todas as coisas agradáveis que tu e ela partilharam.

- É possível. Mas neste momento sofro horrivelmente. Na manhã seguinte, discutiram o futuro dela.

- Tens família na Escócia - recordou David.

- Não! Não é a minha família. São parentes - comentou Kate, numa inflexão de amargura. - Quando meu pai quis partir para aqui, zombaram dele. Ninguém o ajudou, à parte a mãe, que já morreu. Não tenho nada de comum com aquela gente.

- Tencionas completar os estudos? - e sem dar ensejo a que ela respondesse, acrescentou: - Penso que tua mãe o desejaria.

- Nesse caso, voltarei para lá - e baixou os olhos para o chão, articulando entre dentes: - Raios partissem o colégio.

- Também, já não falta muito.

Kate concluiu o curso com uma classificação elevada e David esteve presente na festa de encerramento.

Quando se encontravam na carruagem privada, no trajecto de Joanesburgo para Klipdrift, ele observou:

- Tudo isto será teu dentro de poucos anos: esta carruagem, as minas, a companhia. Podes considerar-te uma mulher extremamente rica. Se resolveres vender tudo, obterás muitos milhões de libras - olhou-a com curiosidade e concluiu: - A menos que prefiras ficar à testa das operações. Em breve terás de tomar uma decisão.

- Já ponderei o assunto - redarguiu Kate, com um sorriso. - Meu pai era um pirata. Um velho pirata maravilhoso. Lamento não o ter conhecido. Não venderei a companhia. E queres saber porquê? Porque o pirata lhe deu os nomes de dois guardas que tentaram matá-lo. Não te parece uma ideia extraordinária? Às vezes, de noite, quando não consigo dormir, penso em meu pai e em Banda rastejando através do mis do mar e julgo ouvir as vozes dos guardas: Kruger- Brent... - meneou a cabeça. - Nunca a venderei. Pelo menos, enquanto te mantiveres nela e velares por tudo.

- Ficarei até deixares de precisar de mim - prometeu David, com uma expressão solene.

- Decidi matricular-me numa escola comercial.

- Numa escola comercial? - ecoou ele, surpreendido.

- Estamos em 1910 - lembrou Kate. - Há várias em Joanesburgo que admitem raparigas.

- Mas...

- Perguntaste o que faria com o meu dinheiro. Quero merecê-lo.

 

A escola comercial constituiu uma aventura nova e excitante. Quando frequentara Cheltenham, Kate encarara o facto como uma obrigação, um mal necessário. Agora, era diferente. Em todas as aulas aprendia algo que lhe seria útil quando dirigisse a companhia. O curso incluía contabilidade, gestão, comércio internacional e administração de empresas. Uma vez por semana, David telefonava, a fim de se inteirar de como corriam as coisas, e ela respondia:

- Maravilhosamente. É uma experiência excitante.

Um dia, trabalharia ao lado dele, até altas horas da noite, e, quando menos esperasse, David voltar-se-ia para ela e confessar-lhe-ia: “Tenho sido um pateta, querida. Queres casar comigo?” No instante imediato, estariam nos braços um do outro.

Mas isso ainda vinha longe. Para já, tinha muito que aprender, pelo que se concentrava firmemente nos estudos.

O curso comercial prolongou-se por dois anos, e Kate regressou a Klipdrift a tempo de celebrar o seu vigésimo aniversário. David foi esperá-la à estação e ela lançou-lhe os braços ao pescoço num gesto impulsivo.

- Estou tão contente de te ver!

- Alegra-me que voltasses finalmente - articulou ele, mas arrependendo-se com prontidão.

- Que tens?

- Nada. Simplesmente, as jovens não abraçam os homens em público.

- Compreendo - murmurou Kate, depois de o olhar em silêncio por um momento. - Prometo não tornar a embaraçar-te.

No percurso para casa, David observou-a dissimuladamente. Na verdade, convertera-se numa mulher atraente, inocente e vulnerável, e prometeu a si próprio nunca se aproveitar disso.

Na manhã de segunda-feira, Kate instalou-se no seu novo gabinete na Kruger-Brent, Ltd. Afigurava-se-lhe que mergulhara subitamente num universo exótico e bizarro, com costumes e linguagem próprios. Havia um surpreendente estendal de divisões, subsidiários, departamentos regionais, insenções alfandegárias e sucursais no estrangeiro. Os produtos que a companhia manufacturava ou possuía pareciam intermináveis. Existiam igualmente fábricas, ranchos de gado, uma via-férrea, uma linha de navegação e, evidentemente, a fundação da fortuna da família: diamantes, ouro, zinco, platina e magnésio extraídos sem interrupção, que ingressavam nos cofres da companhia.

Poder.

Era quase excessivo para se poder abarcar na totalidade. Kate, sentada no gabinete de David, assistia atentamente, enquanto ele tomava decisões que afectavam milhares de pessoas dispersas pelo mundo. Os responsáveis das várias divisões apresentavam sugestões, mas estas eram refutadas com frequência.

- Porque discordas deles? - quis saber Kate. - Não cumprem a sua obrigação?

- Claro que cumprem, mas não é essa a questão. Cada um encara o seu departamento como o centro do mundo, como convém. No entanto, alguém tem de formar uma visão global e decidir o que interessa mais à companhia. Anda daí. Vamos almoçar com uma pessoa que precisas de conhecer.

David conduziu-a à espaçosa sala de jantar contígua ao gabinete dela, onde os aguardava um rapaz de rosto esguio e olhar incisivo.

- Este é Brad Rogers - informou David. - Brad, aqui tem a sua nova patroa, Kate McGregor.

- Tenho muito gosto em conhecê-la, Miss McGregor - disse o rapaz, estendendo a mão.

- É a tua arma secreta - explicou David a Kate. - Sabe tanto acerca da Kruger-Brent, Ltd. como eu. Se alguma vez me afastar, ele suprirá a minha falta.

• Se alguma vez me afastar...”. A possibilidade obrigou a rapariga a estremecer involuntariamente. “Ele nunca abandonaria a companhia”. Não obstante, só pensou nisso ao longo da refeição e, no final, não conseguiu recordar-se do que comera.

Após o almoço, trocaram impressões sobre a África do Sul.

- Teremos problemas em breve - advertiu David. - O Governo acaba de promulgar o imposto individual.

- Em que consiste, exactamente? - perguntou Brad Rogers.

- Os negros, os mestiços e os indianos têm de pagar duas libras por cada membro da família, o que representa mais de um mês de salário.

Kate lembrou-se de Banda e acudiu-lhe uma onda de apreensão. Todavia, não tardaram a abordar outros tópicos.

A nova vida agradava-lhe imensamente. Cada decisão envolvia o risco de milhões de libras. Os negócios de alto nível constituíam uma combinação de argúcia, coragem para jogar uma cartada e instinto para saber quando desistir ou ir para a frente.

- Os negócios são um jogo - afirmava David. - Estão envolvidas apostas fantásticas e temos de competir com peritos. Quem quiser ganhar precisa de aprender a ser um mestre do jogo.

Era precisamente isso que Kate estava disposta a fazer. Aprender.

Ela vivia só na vasta moradia, apenas com a companhia do pessoal doméstico. O ritual dos jantares das sextas-feiras com David prosseguiu, mas, quando Kate o convidava em qualquer outro dia, ele invocava um pretexto para recusar. Durante as horas de expediente, estavam juntos constantemente, mas mesmo nessas ocasiões ele parecia ter erguido uma barreira entre ambos, uma muralha que ela se sentia incapaz de transpor.

Quando completou vinte e um anos, todas as acções da Kruger-Brent International foram transferidas para Kate, a qual passou assim a dispor do controlo oficial da companhia.

- Jantemos juntos, esta noite, para comemorar o acontecimento - propôs a David.

- Desculpa não aceitar a sugestão, mas tenho muito trabalho para pôr em dia.

Por conseguinte, ela jantou só, sem conseguir determinar o motivo. “A culpa será minha ou dele?” David tinha de ser surdo, cego e mudo para não adivinhar o seu afecto de longa data. Impunha-se que tomasse medidas para rectificar a situação.

A companhia negociava o estabelecimento de uma linha de navegação nos Estados Unidos e David sugeriu:

- Porque não vais com Brad a Nova Iorque ultimar as negociações? Era uma boa experiência para ti.

Embora preferisse que ele a acompanhasse, o amor-próprio impediu-a de o revelar. Ocupar-se-ia de tudo sem a sua ajuda. De resto, nunca visitara a América e ansiava por fazê-lo.

O acordo foi estabelecido sem problemas, e Kate recordou-se da recomendação de David no sentido de que aproveitasse a oportunidade para conhecer o país.

Ela e Brad visitaram companhias subsidiárias em Detroit, Chicago, Pitsburgo e Nova Iorque, e Kate sentia-se abismada com a dimensão e a energia dos Estados Unidos. O ponto alto da digressão consistiu na excursão a Dark Harbor, Maine, numa ilhota encantadora denominada Islesboro, na baía Penobscot. Fora convidada para jantar na residência do artista Charles Dana Gibson, onde compareceram doze pessoas, todas com moradias na ilha.

- Este lugar tem uma história interessante - revelou o dono da casa a Kate. - Há anos, os residentes costumavam fazer-se transportar de Boston em pequenas embarcações costeiras. Aguardava-os uma carruagem que os conduzia às diferentes residências.

- Quantas pessoas vivem actualmente na ilha?

- Cerca de cinquenta famílias. Viu o farol, quando ofer-r y boat acostou?

- Sim.

- É ocupado por um homem e o seu cão. Quando passa um barco, o animal vai lá fora e toca a sineta.

- Está a brincar - disse ela, rindo.

- De modo algum. E, por estranho que pareça, o cão é surdo como uma porta. Por conseguinte, pousa a orelha na sineta, para verificar se vibra.

- Dá a impressão de que se trata de um ambiente fascinante.

- Merece a pena ficar e dar uma volta, pela manhã.

- Porque não? - assentiu, cedendo a um impulso.

Kate pernoitou no único hotel da ilha e, no dia seguinte, alugou uma tipóia, conduzida por um ilhéu. Partiram do centro de Dark Harbor, que consistia num armazém de artigos gerais, uma loja de ferragens e um pequeno restaurante, e, transcorridos poucos minutos, atravessavam uma bela área arborizada. Entretanto, ela apercebia-se de que nenhuma das pequenas ruas sinuosas tinha nome, e o mesmo acontecia com os receptáculos de correio, o que a levou a perguntar ao cocheiro:

- As pessoas não se perdem, devido à falta de indicações?

- Não. Toda a gente sabe onde as coisas se situam.

- Compreendo - murmurou, lançando-lhe um olhar de través.

Na extremidade inferior da ilha, passaram diante de um cemitério e Kate pediu ao homem que parasse.

Em seguida, apeou-se e percorreu as passagens entre as sepulturas, entretendo-se a ler algumas lápides.

“JOB PENDLETON, FALECIDO A 25 DE JANEIRO DE 1796, AOS 47 ANOS”. O epitáfio era do seguinte teor:

 “Debaixo desta pedra, pouso a cabeça imerso no sono eterno. Que Deus abençoe a cama.”

“JANE, MULHER DE THOMAS PENDLETON, FALECIDA A 25 DE FEVEREIRO DE 1802, AOS 47 ANOS”.

Pairavam espíritos de outro século, de uma era há muito extinta. “CAPITÃO WILLIAM HATCH, AFOGADO NO SOUND DE LONG ISLAND EM OUTUBRO DE 1866, AOS 30 ANOS”. Seguia-se o epitáfio: “Enfrentou tempestades furiosas e cruzou todos os mares embravecidos.”

Kate conservou-se demoradamente no cemitério, saboreando o silêncio e a paz. Por fim, regressou à tipóia, que reatou a marcha.

- Como é o Inverno aqui? - perguntou, passados uns minutos.

- Frio. A baía costumava gelar e as pessoas vinham do continente de trenó. Agora, temos oferry, claro.

Contornaram uma curva e surgiu, junto da água, em baixo, uma atraente moradia de dois pisos rodeada por rosas silvestres e papoilas. Os estores das oito janelas da frente estavam pintados de verde e junto da porta dupla havia bancos brancos e seis vasos com gerânios vermelhos. O conjunto assemelhava-se a algo extraído de um conto de fadas.

- A quem pertence aquela casa?

- Ao velho Dreben, que enviuvou há poucos meses.

- Quem mora lá agora?

- Ninguém, suponho.

- Sabe se está à venda?

O homem olhou a passageira por um momento e replicou:

- Se estiver, compra-a de certeza o filho de uma das famílias já instaladas aqui. Os ilhéus não simpatizam com os forasteiros.

Não podia ter pronunciado palavras mais apropriadas para estimular o espírito competitivo de Kate, a qual, menos de uma hora depois, se avistava com um advogado que representava o proprietário.

- É por causa da casa Dreben - explicou ela. - Está à venda?

O interpelado franziu os lábios e declarou:

- Sim e não.

- Que quer dizer com isso?

- Está, mas há várias pessoas interessadas.

 “As famílias antigas da ilha”, cogitou Kate, que persistiu:

- Apresentaram uma oferta?

- Ainda não, mas...

- Então, apresento eu.

- É uma casa dispendiosa.

- Indique o preço.

- Cinquenta mil dólares.

- Vamos vê-la por dentro.

O interior da casa era ainda mais atraente do que ela previra. O vestíbulo achava-se virado ao mar, através de uma parede de vidro. A um lado, havia um amplo salão de baile e, no outro, uma sala de estar com uma vasta lareira. Não faltava a biblioteca de decoração conservadora, a vasta cozinha e, a seguir, a copa e uma arrecadação. No rés-do-chão, situavam-se seis quartos para o pessoal e uma casa de banho e, no piso superior, uma suite e quatro quartos de menores dimensões. O conjunto era muito maior do que Kate calculara. -Mas quando David e eu tivermos filhos, precisaremos de todo este espaço”, reflectiu. O terreno adjacente estendia-se até à baía, onde se localizava uma doca privada.

- Fico com ela - anunciou, sem hesitar. Decidiu chamar-lhe Cedar Hill.

Ansiava por regressar a Klipdrift, para transmitir a nova a David. Durante a viagem, dominava-a uma excitação invulgar. A casa que acabava de adquirir em Dark Harbor constituía um sinal, um símbolo de que eles casariam um com o outro, e sabia que David também adoraria a moradia.

Na tarde em que chegou a Klipdrift com Brad, Kate precipitou-se imediatamente para o gabinete de David. Ao vê-lo, sentado à secretária, com o habitual ar eficiente, sentiu o coração palpitar desordenadamente e só então se apercebeu de como sentira a sua falta.

- Sê bem-vinda! - exclamou ele, levantando-se. E antes que ela tivesse ensejo de proferir palavra, acrescentou: - Quero que sejas a primeira a saber. Vou casar!

 

Tudo principiara com naturalidade, seis semanas antes. A meio de um dia particularmente atarefado, David foi informado de que Tim O'Neil, amigo de um importante comprador de diamantes americano, se encontrava em Klipdrift e lhe solicitava que o recebesse e porventura levasse a jantar. Embora não gostasse de perder tempo com turistas, reconheceu que não devia contrariar o cliente e, dada a impossibilidade de delegar a fastidiosa missão em Kate, ausente na América do Norte com Brad Rogers, telefonou para o hotel onde O'Neil se alojara e convidou-o para jantar naquela noite.

- Vim com minha filha - esclareceu o americano. - Espero que não se importe que me acompanhe.

- De modo algum - replicou David polidamente, conquanto não lhe apetecesse ter de aturar uma criança.

Combinaram encontrar-se na sala de jantar do Grand Hotel e, quando ele chegou, O'Neil e a filha já se achavam sentados à mesa. O pai era um indivíduo bem-parecido, de cabelos grisalhos, provavelmente com pouco mais de cinquenta anos, mas a rapariga, Josephine, foi imediatamente considerada a mulher mais bonita que David jamais vira. Aparentava trinta anos, com um corpo deslumbrante, cabelos louros sobre os ombros e olhos azul-claro.

- Desculpem o atraso - balbuciou, perturbado. - Surgiu um assunto inesperado.

- Às vezes, são os mais excitantes - observou ela, divertida com a reacção que provocara. - Meu pai diz que é um homem muito importante, Mister Blackwell.

- Nem por isso... e agradecia que me tratasse por David.

- É um bom nome. Sugere grande voluntariedade. Antes do final da refeição, David já decidira que Josephine

era muito mais do que uma mera mulher bonita. Possuía inteligência, espírito e o condão subtil de o pôr à vontade. Na realidade, pressentia que se interessava genuinamente por ele, pois dirigia-lhe perguntas de natureza pessoal que nunca ouvira dos lábios de outra mulher. Por conseguinte, não se surpreendeu quando, no termo do serão, descobriu que já se enamorara parcialmente dela.

- Onde residem? - perguntou a Tim O'Neil.

- Em São Francisco.

- Regressam em breve? - desta vez, esforçou-se por envolver a interrogação numa aura de formalidade.

- Para a semana.

- Se Klipdrift é tão interessante como promete, talvez o convença a ficarmos mais algum tempo - interpôs Josep-hine, com um sorriso cativante.

- Nesse caso, tratarei de redobrar os motivos de interesse - prometeu David. - Gostavam de visitar uma mina de diamantes?

- Adorávamos! - afirmou ela.

Outrora, ele acompanhava pessoalmente os visitantes importantes às minas, mas acabara por confiar a tarefa a subordinados. Agora, porém, propôs impulsivamente:

- Amanhã, convém-lhes?

Tinha várias entrevistas marcadas para o dia seguinte, mas, de repente, haviam perdido toda a importância.

David conduziu os O'Neil no elevador que terminava o percurso quatrocentos metros abaixo da superfície.

- Há um pormenor que sempre me intrigou - disse Jo-sephine. - Por que se avaliam os diamantes em carates?

- O termo “carate” foi inspirado na semente da carob1 - explicou David -, devido à sua consistência no peso. Um carate é igual a duzentos miligramas.

- Sinto-me absolutamente fascinada.

Ele não pôde deixar de perguntar a si mesmo se Josephine se referia apenas aos diamantes. A sua proximidade era inebriante. Cada vez que a contemplava, experimentava uma nova sensação excitante.

- Deviam visitar os arredores, o campo - sugeriu. - Se não têm qualquer compromisso para amanhã, acompanhá-los-ei com o maior prazer.

Antes que o pai se pudesse pronunciar, Josephine declarou:

- É uma óptima ideia.

A partir de então, David encontrou-se com ela e o pai todos os dias e, à medida que o tempo passava, o amor que sentia acentuava-se. Nunca conhecera uma mulher tão fascinante.

 

' Alfarroba. (N. do T.)

 

Uma noite, quando foi buscar os O'Neil para jantar, David ouviu o americano alegar:

- Hoje, sinto-me um pouco em baixo. Importa-se que não os acompanhe?

- De modo algum - e David esforçou-se por dissimular a satisfação. - Compreendo perfeitamente.

- Tentarei evitar que se aborreça - prometeu Josephine, com um sorriso malicioso.

Ele levou-a a um restaurante inaugurado recentemente. A sala encontrava-se repleta, mas o chefe de mesa reconheceu-o e apressou-se a indicar um lugar perto do conjunto musical que amenizava o ambiente.

- Dançamos? - sugeriu David.

- Com todo o gosto - assentiu Josephine.

No momento imediato, achava-se nos braços dele, que se sentiu transportado a uma atmosfera de magia.

- Amo-a, Josephine! - acabou por desabafar.

- Não diga isso, por favor.

- Porquê?

- Porque não poderia casar consigo.

- Ama-me?

- Estou louca por si, querido - sussurrou ela, os olhos azuis emitindo um clarão irresistível. - Não o nota?

- Então, qual o motivo?

- Nunca conseguiria habituar-me a Klipdrift. Terminava por endoidecer.

- Podia experimentar.

- Sinto-me tentada, mas sei o que aconteceria. Se casasse consigo e tivesse de viver aqui, convertia-me numa neurasténica e acabávamos por nos odiar. Prefiro que nos separemos assim.

Josephine olhou-o em silêncio por um momento e aventurou:

- Vê alguma possibilidade de se adaptar a São Francisco?

- Que faria lá? - articulou ele, reflectindo que se tratava de uma ideia impraticável.

- Quero que converse com o meu pai. Tomaremos o pequeno-almoço juntos.

- Josephine falou-me do que se passou, ontem à noite - informou Tim O'Neil. - Tudo indica que se lhes depara um problema, mas talvez eu possa apresentar uma solução, se estiver interessado.

- Sem dúvida.

- Sabe alguma coisa acerca de alimentos congelados? - perguntou extraindo um maço de documentos de uma pasta.

- Receio bem que não.

- As primeiras experiências na matéria efectuadas nos Estados Unidos datam de mil oitocentos e sessenta e cinco. A dificuldade consistia em transportar os alimentos a longas distâncias, sem que descongelassem. Dispúnhamos de carruagens frigoríficas, mas ninguém descobria um meio de refrigerar camiões - pousou os dedos nos documentos. - Até agora. Acabo de receber a patente do método que revolucionará toda a indústria alimentar.

- Confesso que não consigo interpretá-los - declarou David, depois de consultar os papéis.

- Isso não interessa, pois não procuro um perito técnico. Tenho-os em abundância. O que pretendo é o financiamento e alguém que dirija as operações. Não se trata do sonho de um visionário. Troquei impressões com especialistas na matéria, que foram unânimes em reconhecer o valor da descoberta. Preciso de uma pessoa como você.

- A central da companhia será em São Francisco - esclareceu Josephine.

David conservou-se silencioso por um momento, assimilando o que acabava de escutar. Por fim, observou:

- Diz que obteve a patente?

- Exacto. Está tudo a postos para arrancar.

- Importa-se de me emprestar estes documentos, para que os mostre a alguém.

- Nada tenho a objectar.

A primeira coisa que David fez foi inteirar-se da idoneidade do americano, e revelaram-lhe que possuía reputação sólida em São Francisco. Dirigira o departamento científico do Berkeley College e desfrutava do respeito geral. David ignorava tudo o que se referia a congelação de produtos alimentares, mas tencionava elucidar-se.

- Voltarei dentro de cinco dias, querida. Gostava que tu e teu pai esperassem.

- O tempo que quiseres - assentiu Josephine. - Vou ter saudades tuas.

- E eu tuas - admitiu David, com maior sinceridade do que ela supunha.

Ele seguiu de comboio para Joanesburgo e avistou-se com Edward Broderick, proprietário da maior fábrica de carne enlatada da África do Sul.

- Queria ouvir a sua opinião acerca disto - declarou David, mostrando-lhe os documentos. - Preciso de saber se pode resultar.

- Não percebo patavina de alimentos congelados ou camiões frigoríficos, mas conheço quem está familiarizado com o assunto. Se quiser voltar à tarde, terei aqui dois peritos para lhe dissiparem as dúvidas.

David tornou a visitar Edward Broderick às quatro daquela tarde. Ao mesmo tempo, apercebia-se de um certo nervosismo e incerteza, porque não estava bem ciente de como desejava que a reunião se desenrolasse. Duas semanas antes, teria soltado uma gargalhada, se alguém sugerisse que, um dia, abandonaria a Kruger-Brent, Ltd., companhia que fazia parte da sua própria vida. E riria ainda com mais gosto se esse alguém acrescentasse que dirigiria uma pequena empresa de alimentos congelados em São Francisco. A situação poderia considerar-se inconcebível, se não existisse um pormenor decisivo: Josephine O'Neil.

Edward Broderick achava-se acompanhado de dois homens, que se apressou a apresentar:

- O doutor Crawford e Mister Kaufman. Trocaram apertos de mão e David perguntou:

- Tiveram oportunidade de examinar os documentos?

- Sem dúvida - aquiesceu o dr. Crawford. - Não descurámos um pormenor.

- E?...

- Diz Mister Broderick que foi concedida a patente pelo departamento competente dos Estados Unidos.

- É verdade.

- Pois bem, Mister Blackwcll. Quem a obteve acumulará uma fortuna apreciável em pouco tempo. É como todas as grandes invenções. Tão simples que admira que ninguém se lembrasse disso antes.

David inclinava a cabeça com lentidão, assolado por emoções em conflito.

No fundo, não sabia como reagir, pois, em parte, desejara que a decisão lhe fosse retirada das mãos. Se o invento de Tim O'Neil carecesse de valor, subsistiria uma possibilidade de convencer Josephine a ficar na África do Sul. Todavia, o que o pai dela afirmara correspondia à verdade. Assim, a decisão competia unicamente a David.

Não pensou noutra coisa durante a viagem de regresso a Klipdrift. Se aceitasse a oferta, teria de abandonar a companhia e iniciar vida nova. Por outro lado, apesar de americano por nascimento, os Estados Unidos constituíam um país estranho para ele. Desempenhava um cargo importante numa das firmas mais poderosas do mundo, gostava do trabalho que executava, Jamie e Margaret haviam-no tratado como pais e, além disso, não podia esquecer Kate. Preocupara-se com ela desde que nascera. Vira-a desenvolver-se de uma garota arra-pazada até uma jovem atraente. Na realidade, a vida da rapariga era um álbum fotográfico no seu espírito. Voltando as páginas, evocara-a aos quatro anos, aos oito, aos dez, aos catorze, aos vinte e um, vulnerável e imprevisível.

Quando o comboio se imobilizou na estação de Klipdrift, David tomara uma resolução. Abandonaria a Kruger-Brent, Ltd.

Seguiu directamente para o Grand Hotel e subiu à suite dos O'Neil, cuja porta foi aberta por Josephine.

- David!

Ele tomou-a nos braços e beijou-a com voracidade, sentindo a pressão do seu corpo ávido.

- Tive tantas saudades tuas! - murmurou ela. - Não quero voltar a separar-me de ti.

- Não haverá mais separações - afirmou David, pausadamente. - Vou para São Francisco.

Aguardou com ansiedade crescente que Kate regressasse dos Estados Unidos. Agora que tomara a decisão, estava impaciente por enveredar pela nova vida e casar com Josephine.

Por fim, a rapariga surgira e ele anunciara-lhe:

- Vou casar.

Kate ouviu as palavras através de um rugido surdo.

Parecia-lhe subitamente que desmaiaria, e pousou a mão no tampo da secretária para se apoiar. “Quero morrer. Deixa-me morrer já, meu Deus!”

Não obstante, reunindo energias que julgava dissipadas, conseguiu esboçar um sorriso e dizer:

- Fala-me dela - orgulhava-se da firmeza da voz. - Quem é?

- Chama-se Josephine O'Neil e encontra-se de visita ao país, com o pai. Tenho a certeza de que serão boas amigas. É uma mulher extraordinária.

- Deve ser, para que a ames.

- Há outra coisa - e David hesitou. - Vou sair da companhia.

- O facto de casares não significa... - começou ela, sentindo o mundo desmoronar-se à sua volta.

- Não se trata disso. O pai de Josephine vai iniciar uma nova actividade em São Francisco e necessita de mim.

- Ah... vais viver para São Francisco.

- Exacto. Brad Rogers pode ocupar o meu lugar sem dificuldade e formaremos um grupo de gestão para o auxiliar. Não tenho palavras para exprimir o pesar que esta decisão me provoca.

- Compreendo perfeitamente. Deves... deves amá-la muito. Quando ma apresentas?

Ele sorriu ao verificar que a notícia era aceite sem problemas.

- Esta noite, se estiveres disponível para jantar connosco. Kate conseguiu conter as lágrimas até que se encontrou só.

Jantaram os quatro na mansão McGregor. No instante em que viu Josephine, Kate empalideceu de desolação: “Não admira que ele a ame o suficiente para a desposar!” Na verdade, a americana era positivamente deslumbrante. O simples facto de se achar na sua presença fazia que ela se sentisse embaraçada e hedionda. E, para agravar a situação, Josephine mostrava-se graciosa e cordial, além de que amava obviamente David. “Raios para tudo isto!”

Durante a refeição, Tim O'Neil elucidou Kate sobre a nova firma, e, no final, ela admitiu:

- Parece um projecto interessante.

- Sem, todavia, atingir a envergadura da Kruger-Brent, Limited, Miss McGregor. Principiaremos do zero, mas, com David à testa das operações, havemos de prosperar rapidamente.

- Sim, estando ele à frente de tudo, o êxito é garantido. O serão desenrolou-se numa atmosfera angustiante para

Kate. No mesmo momento cataclísmico, perdia o homem que amava e a única pessoa indispensável para Kruger-Brent, Ltd. Apesar disso, conversava com normalidade, embora mais tarde não conseguisse recordar o que fizera ou dissera. Só sabia que cada vez que David e Josephíne olhavam um para o outro ou se tocavam tinha vontade de pôr termo à vida.

Quando regressavam ao hotel, a americana afirmou sem azedume:

- Ela ama-te, David.

- Kate? - ele exibiu um sorriso de incredulidade. - Somos apenas amigos de longa data. Além disso, estou convencido de que gostou de ti.

“Os homens são tão ingénuos”, reflectiu ela, sorrindo igualmente.

Tim O'Neil e David reuniram-se no gabinete deste último, na manhã seguinte, a fim de trocarem impressões sobre o futuro.

- Preciso de cerca de dois meses para arrumar os meus assuntos aqui - declarou David. - Estive a pensar no financiamento indispensável para arrancarmos. Se recorrermos a uma companhia de grande envergadura, somos devorados depois de nos concederem uma pequena parcela. Acho que nós próprios devíamos financiar o empreendimento. Calculo que necessitaremos de oitenta mil dólares para as operações iniciais. Como economizei o equivalente a quarenta mil, temos de arranjar outro tanto.

- Disponho de dez mil - informou Tim O'Neil. - E tenho um irmão que me emprestará mais cinco mil.

- Nesse caso, faltam-me vinte e cinco mil dólares. Tentaremos obtê-los de um banco.

- Vamos partir para São Francisco imediatamente, a fim de prepararmos as coisas para quando você chegar.

Josephine e o pai seguiram para os Estados Unidos dois dias mais tarde e Kate sugeriu:

- Oferece-lhes a carruagem da companhia até à Cidade do Cabo, David.

- É uma ideia generosa da tua parte.

Na manhã em que a americana partiu, ele experimentou a sensação de que lhe arrancavam uma parte da sua vida e ansiou pelo dia em que se lhe reuniria.

As semanas seguintes foram consagradas a diligências para constituir uma equipa de gestão para coadjuvar Brad Rogers. Este, Kate e David elaboraram uma lista de possíveis candidatos e passaram longas horas analisando o currículo de cada um.

- ...Taylor é um técnico, mas não possui experiência de gestão.

- E Simmons?

- Tem qualidades prometedoras, mas ainda não está suficientemente maduro.

- Babcock?

- Não parece mau. Discutamo-lo a fundo.

- E quanto a Peterson?

- Carece de espírito de sacrifício. Preocupa-se demasiado consigo próprio.

Ao pronunciar estas palavras, David não pôde evitar uma ponta de remorso, pois preparava-se para abandonar Kate.

O estudo da relação de candidatos prosseguiu e, no final de um mês, achava-se reduzida a quatro homens. Todos eles desempenhavam cargos em delegações situadas no estrangeiro, pelo que foram convocados a fim de serem entrevistados. As trocas de impressões com os dois primeiros desenrolaram-se satisfatoriamente e Kate assegurou a David e a Brad:

- Qualquer deles me satisfaz.

Na manhã em que se deveria realizar a terceira entrevista, David surgiu no gabinete dela, profundamente pálido.

- O meu lugar ainda está vago?

- Que se passa? - perguntou ela, alarmada.

- Uma coisa inesperada - articulou ele, afundando-se numa cadeira.

- O quê?

- Acabo de receber uma carta de Tim O'Neil. Vendeu o negócio.

- Que queres dizer?

- Exactamente o que ouviste. Aceitou uma oferta de duzentos mil dólares pelos direitos de exploração do seu invento da Three Star Meat Packing Company de Chicago - o tom de David achava-se impregnado de amargura. - A companhia gostava de assegurar os meus serviços para dirigir as operações. O'Neil afirma que lamenta o contratempo que me provoca, mas não podia recusar uma soma tão elevada.

- E Josephine? - perguntou Kate, olhando-o com intensidade. - Que diz? Deve estar furiosa com o pai.

- Também recebi carta dela. Casará comigo, assim que chegar a São Francisco.

- E não tencionas ir?

- Claro que não! - explodiu ele. - Até aqui, tinha alguma coisa para oferecer. Podia transformar a firma numa companhia de grande envergadura. Infelizmente, eles estavam muito ansiosos por arrecadar uma quantia avultada.

- Não és justo ao dizer “eles”.

- O'Neil nunca aceitaria a oferta sem a aprovação de Josephine.

- Confesso que não sei o que dizer.

- Basta que digas que ia cometendo o maior erro da minha vida.

Kate pegou na lista de candidatos e principiou a rasgá-la com lentidão.

Nas semanas subsequentes, David mergulhou profundamente no trabalho, numa tentativa para esquecer a amargura e a mágoa. Entretanto, recebeu várias cartas de Josephine O'Neil, que depositou no cesto de papéis sem as abrir. Contudo, não conseguia esquecê-la, e Kate, consciente da desolação do amigo, não perdia a oportunidade de lhe fazer sentir que se achava presente, se necessitasse dela.

Tinham-se escoado seis meses desde que David recebera a carta de Tim O'Neil e, entretanto, aquele e Kate continuavam a trabalhar juntos. Ela esforçava-se por agradar ao companheiro de todas as maneiras possíveis. Trajava em conformidade com o que julgava representar as suas preferências, projectava viagens em comum e, numa palavra, diligenciava tornar-lhe a existência o mais feliz possível. No entanto, não obtinha o mínimo resultado e, por último, perdeu a paciência.

Encontravam-se no Rio de Janeiro para investigar as possibilidades da descoberta de um novo mineral, e, uma noite, após o jantar, reuniram-se no quarto de Kate para examinar uns relatórios. Ela enfiara um quimono e chinelos para se sentir mais confortável e, quando terminaram, David espreguiçou-se e anunciou:

- Estou derreado. Acho que me vou deitar.

- Não te parece chegado o momento de tirares o luto? - observou Kate, em voz átona.

- Qual luto? - inquiriu ele, surpreendido.

- Por Josephine O'Neil!

- Há muito que desapareceu da minha vida.

- Então, procede em conformidade.

- Que queres que faça?

Kate acabou por se enfurecer, em virtude da cegueira de que ele dava provas, assim como por todo o tempo perdido.

- Beija-me, por exemplo!

- O quê?

- Não sou a tua patroa? - rugiu, acercando-se. - Ordeno-te que me beijes.

E, rodeando-lhe o pescoço com os braços, colou os lábios aos dele. Ao princípio, sentiu-o resistir e tentar retrair-se, porém, a reacção não tardou e passou a colaborar.

- Kate...

- Estava a ver que nunca mais me propunhas isso - sussurrou ela, começando a soltar o cinto do quimono.

Casaram seis semanas depois, na cerimónia de maior pomba a que Klipdrift jamais assistira. Celebrou-se na igreja mais importante da cidade, após o que se realizou uma recepção no recinto do Município. Havia montanhas de comida e inúmeras grades de cerveja, juntamente com uísque e champanhe, enquanto uma orquestra abrilhantava a festa, que se prolongou até de madrugada. Quando o Sol despontou, Kate e David afastaram-se discretamente.

- Vou a casa acabar de fazer as malas - informou ela. - Passa por lá dentro de uma hora.

Por entre a claridade pálida da alvorada, Kate entrou na vasta mansão e dirigiu-se ao seu quarto, no primeiro andar, onde se aproximou de um quadro pendurado na parede e exerceu pressão em determinado ponto da moldura. Acto contínuo, a tela começou a deslizar para o lado e expôs um cofre embutido. Após uma pausa, ela abriu-o e extraiu um documento. Era o contrato da compra da Three Star Meat Packing Company de Chicago, por Kate McGregor. Junto dele, encontrava-se outro referente à aquisição, por aquela firma, dos direitos de exploração do invento de Tim O'Neil por duzentos mil dólares. Hesitou por um momento e voltou a guardá-los no cofre. Agora, David pertencia-lhe. Sempre lhe pertencera. E à Kruger-Brent, Ltd. Juntos, torná-la-iam a companhia mais poderosa do mundo.

Exactamente como Jamie e Margaret McGregor teriam desejado.

 

Kruger-Brent, Ltd. 1914-1945

Encontravam-se na biblioteca, onde outrora Jamie gostava de se sentar com um cálice de brande na sua frente, e David argumentava que não havia tempo para uma verdadeira lua-de-mel.

- Alguém tem de olhar pela loja.

- De acordo, Mister Blackwell. Mas quem olhará por mim?

Kate enroscou-se sobre os joelhos do marido, que sentiu o calor do seu corpo através do vestido, enquanto os documentos que examinava deslizavam para o chão. Em seguida, ela levantou-se e despiu-se com estudada lentidão, após o que estendeu as mãos e principiou a desabotoar-lhe a camisa.

- Possui-me, David! - gemeu, entregando-se-lhe.

A espessa carpeta afigurou-se-lhes apropriada para o que pretendiam. Kate estremeceu levemente no momento em que ele a penetrou e assolou-a uma vaga de sensações inebriantes que culminaram num êxtase indefinível. “Morri e fui para o Céu...”, reflectiu no instante da explosão final.

Percorreram praticamente todo o mundo, visitando, entre outras cidades, Paris, Zurique, Sydney e Nova Iorque, ao serviço da companhia, mas aproveitando igualmente alguns momentos para si próprios. Conversavam até altas horas da noite, faziam amor e exploravam-se mutuamente os corpos e os espíritos. Kate constituía um prazer inesgotável para David. Acordava-o de madrugada para o obrigar a actividades sexuais pagãs e, poucas horas depois, participava numa conferência de negócios, mais lúcida e eficiente do que qualquer dos outros presentes. Possuía uma propensão especial para os negócios, tão rara como inesperada. Ao princípio, tratavam-na com condescendência tolerante, que não tardava a converter-se em respeito. Ela experimentava uma satisfação especial em se dedicar às manobras e maquinações do jogo, e David via-a empregar argumentos que venciam indivíduos mais experientes. Na verdade, Kate dispunha de todos os instintos de uma vencedora. Sabia o que queria e como obtê-lo. Poder.

Culminaram a lua-de-mel com uma semana gloriosa na casa de Cedar Hill, em Dark Harbor.

Foi a 28 de Junho de 1914 que começou a admitir-se a possibilidade de uma guerra, quando eles haviam sido convidados para uma residência de campo em Sussex. Decorria a época em que as pessoas endinheiradas preferiam residir fora das cidades, e os hóspedes de fim-de-semana deviam obedecer a um ritual. Os homens trajavam formalmente para o pequeno-almoço, mudavam de indumentária para o período que medeava até ao almoço e a operação voltava a repetir-se ao longo do dia, sendo exigido o smoking ou sobrecasaca para o jantar.

- Safa! - protestou David. - Sinto-me como um pavão.

- Um pavão muito atraente, querido. Quando chegarmos a casa, podes andar nu.

- Não quero esperar tanto tempo - declarou ele, apertando-a nos braços.

Ao jantar, surgiu a notícia de que Francisco Ferdinando, herdeiro do trono austro-húngaro, e a esposa, Sofia, tinham sido assassinados.

O anfitrião, Lord Maney, comentou:

- É sempre deplorável ouvir que mataram uma mulher. Em todo o caso, ninguém vai envolver-se numa guerra por causa de um pequeno país balcânico.

E passaram a trocar impressões acerca do críquete. Mais tarde, na cama, Kate perguntou:

- Achas que vai haver guerra?

- Devido à morte de um arquiduque qualquer? Claro que não.

A previsão de David revelou-se errada. O Império Austro-Húngaro, suspeitando de que a sua vizinha Sérvia instigara o conluio para assassinar Ferdinando, declarou-lhe guerra, e, em Outubro, a maior parte das potências mundiais estavam envolvidas no conflito. Era uma contenda de uma espécie nova. Empregavam-se pela primeira vez veículos mecanizados, como aeroplanos, porta-aviões e submarinos.

No dia em que a Alemanha declarou guerra, Kate observou:

- Pode ser uma oportunidade excelente.

- Porquê? - perguntou David, enrugando a fronte.

- As nações vão precisar de armas e munições...

- Não as obterão de nós - interrompeu com firmeza. - O negócio que temos chega perfeitamente. Não vamos arrecadar lucros à custa do sangue dos outros.

- Estás a dramatizar a situação. Alguém tem de fabricar armamento.

- Enquanto eu pertencer à companhia, não seremos nós. Não quero discutir mais o assunto. Está encerrado!

“Isso é o que tu pensas!...” reflectiu ela. “Porque será um idealista tão ingénuo?”

Por seu turno, David pensava: “Está mudada. Dantes, não revelava essa indiferença pela sorte dos outros.”

Os dias que se seguiram foram difíceis para ambos. Ele deplorava o vazio emocional criado entre ambos, mas não sabia como transpô-lo. Kate era demasiado orgulhosa e obstinada para ceder, porque sabia que tinha razão.

O presidente Wilson prometera manter os Estados Unidos fora do conflito, mas quando os submarinos alemães começaram a torpedear navios de passageiros desarmados e as atrocidades cometidas pelos germânicos se difundiram, acentuou-se a pressão para que a América abandonasse a neutralidade. “Tornemos o mundo seguro para a democracia”, era o slogan.

David aprendera a voar na África do Sul e quando se constituiu a Esquadrilha Lafayette, em França, com pilotos americanos, anunciou a Kate:

- Tenho de me alistar.

- Não é a tua guerra! - bradou ela, apavorada.

- Em breve será. Os Estados Unidos não se podem manter afastados por muito tempo. Sou americano e quero participar já.

- Mas tens quarenta e seis anos!

- Ainda me considero capaz de pilotar um avião. E eles precisam da ajuda de todos.

Kate não encontrou qualquer meio de o dissuadir e passaram os últimos dias juntos em perfeita comunhão, esquecendo as divergências. Amavam-se e só isso importava.

Na véspera da partida para a França, David declarou:

- Tu e Brad Rogers podem dirigir os negócios tão bem como eu. Talvez até melhor.

- Se te acontecer alguma coisa, não resisto.

- Não me há-de acontecer nada - e abraçou-a com ternura. - Voltarei coberto de condecorações!

A ausência de David constituiu um martírio para Kate. Tardara muito tempo a conquistá-lo e, agora, em cada segundo pairava o pavoroso receio de o perder. Conservava-o sempre a seu lado. Reconhecia-o na cadência da voz de um desconhecido, numa risada repentina na rua, numa frase, num perfume, até numa canção. Encontrava-se em toda a parte. Escrevia-lhe longas cartas todos os dias e, quando recebia uma dele, lia-a e relia-a até se achar quase irreconhecível. Ele afirmava que tudo corria bem. Os Alemães desfrutavam de superioridade no ar, mas a situação não tardaria a inverter-se. Circulavam rumores de que a América em breve interviria.

“Não permitas que te suceda nada, meu amor, de contrário odiar-te-ei eternamente.”

Kate tentava olvidar a solidão e a amargura imergindo profundamente no trabalho. No início da guerra, a França e a Alemanha possuíam as forças armadas mais bem equipadas da Europa, mas os Aliados dispunham de maiores efectivos humanos, recursos e material. Quanto à Rússia, com o exército mais numeroso, achava-se mal guarnecida de armamento e pior comandada.

- Precisam todos de auxílio - afirmou ela a Brad Rogers. - Há que fornecer-lhes tanques, armas e munições.

- David é da opinião... - começou ele, com desconforto.

- Na sua ausência, somos nós que tomamos as decisões. No entanto, Brad sabia perfeitamente o que isto significava

na realidade. “Quem decide sou eu.”

Kate não compreendia a atitude do marido quanto ao fabrico de armamento. Os Aliados necessitavam dele e ela considerava seu dever patriótico fornecer-lho. Conferenciou com os dirigentes de meia dúzia de nações amigas e, transcorrido um ano, a Kruger-Brent, Ltd., iniciava o fabrico de armas, tanques, bombas e munições. A companhia transformava-se rapidamente num dos maiores impérios industriais do mundo e, quando se inteirou dos números relativos às receitas, ela disse a Brad Rogers:

- Já viu isto? David terá de reconhecer que se enganava.

Entretanto, a África do Sul atravessava um período agitado. Os chefes dos partidos tinham manifestado o seu apoio aos Aliados e aceitado a responsabilidade de defender o país da Alemanha, mas a maioria dos Africânderes opunha-se ao auxílio à Grã-Bretanha. Não podiam esquecer o passado tão rapidamente.

Por outro lado, na Europa, a guerra corria mal para os Aliados e a luta na frente ocidental atingira um ponto morto. Ambos os lados se fixavam nas suas posições, protegidos por trincheiras que atravessavam a França e a Bélgica, e os soldados conheciam privações. A chuva enchia as escavações de água e lama e os ratos abundavam. Ciente disto, Kate congratulava-se por o marido combater no ar.

A 6 de Abril de 1917, o presidente Wilson declarou guerra à Alemanha e a predição de David tornou-se realidade. A América começou a mobilizar.

O primeiro corpo expedicionário americano, chefiado pelo general John J. Pershing, iniciou o desembarque em França a 26 de Junho daquele ano. Os nomes de novos lugares passaram a fazer parte do vocabulário de toda a gente: Saint-Mi-hiel... Château-Thierry... Meuse-Argonne... Belleau Wood... Verdun... Os Aliados tinham-se tornado uma força irresistível e, a 11 de Novembro de 1918, o conflito conheceu finalmente o seu termo. O mundo encontrava-se seguro para a democracia.

David pôde empreender o regresso a casa.

Quando desembarcou do transporte de tropas em Nova Iorque, Kate esperava-o. Olharam-se em silêncio por um momento eterno, ignorando o ruído da multidão à sua volta, e, por último, caíram nos braços um do outro. Vendo-o mais magro e de expressão fatigada, ela reflectiu: “Como senti a sua falta!” Tinha uma infinidade de perguntas para lhe fazer, mas podiam ficar para mais tarde.

- Vou levar-te para Cedar Hill - anunciou. - É o lugar perfeito para repousares.

Conduziu o marido através da casa, que remodelara especialmente para o receber, falando-lhe quase sem interrupção, o que não a impedia de observar que se mostrava invulgarmente reservado. Quando completaram a visita, ela perguntou:

- Gostas das modificações que introduzi?

- Sem dúvida. Agora, sentemo-nos, porque quero conversar contigo.

- Tens algum reparo a fazer? inquiriu, dominada por um pressentimento ominoso.

- Segundo apurei, tornámo-nos fornecedores de munições de metade do mundo.

- Espera até veres os livros – Kate começou. - Os lucros...

- Não me refiro a isso. Se a memória não me atraiçoa, eram excelentes, antes de eu partir. Assentámos em que não nos envolveríamos no fabrico de material de guerra.

- Tu é que assentaste. Eu não. - Kate esforçava-se por dominar a irritação. - Os tempos mudam e temos de nos adaptar.

Ele olhou-a em silêncio por um momento e volveu:

- Tu mudaste?

Deitada na cama, naquela noite, Kate perguntava a si própria se fora ela quem mudara ou o marido. Tornara-se mais forte ou ele mais fraco. Recordou a argumentação de David contra a fabricação de armamento e considerou-a frágil. No fundo, alguém necessitava de fornecer a mercadoria aos Aliados, além do que a operação envolvia lucros fabulosos. Que acontecera ao sentido dele dos negócios? Sempre o encarara como um dos homens mais argutos que conhecera, mas agora pensava que se achava mais capacitada para dirigir a companhia.

Passou a noite quase totalmente em claro e, de manhã, após o pequeno-almoço, ela e David percorreram as imediações da casa.

- Agrada-me estar aqui - confessou ele. - É realmente encantador.

- Quanto à nossa conversa de ontem...

Os factos estão consumados. Procedeste como te pareceu melhor, na minha ausência.

“Teria feito o mesmo, se estivesses presente!“ Kate absteve-se de concretizar a dúvida em voz alta. Agira daquela maneira em obediência aos interesses da companhia. “A Kruger-Hrent terá maior significado para mim que o meu casamento?“ O temor impediu-a de procurar a resposta.

 

Os cinco anos imediatos assistiram a um período de expansão mundial incrível. A Kruger-Brent, Ltd. fora fundada com base em diamantes e ouro, mas enveredara pela diversificação e estendera as raízes por todo o Globo, pelo que o seu centro nervoso deixara de se situar na África do Sul. A companhia adquirira recentemente um império editorial, uma empresa de seguros e um milhão de hectares de terrenos arborizados para a obtenção de madeira.

Uma noite, Kate desferiu uma cotovelada em David, que acordou sobressaltado.

- Temos de transferir a sede da companhia.

- Hem? - articulou ele, estremunhado.

- O fulcro mundial dos negócios situa-se actualmente em Nova Iorque. É aí que a nossa sede se deve encontrar. A África do Sul fica muito longe de tudo. De resto, agora que dispomos do telefone e do cabo submarino, podemos comunicar com qualquer das sucursais em poucos minutos.

- Porque não pensaria eu nisso? - grunhiu, e voltou a adormecer.

Nova Iorque era um mundo excitante. Nas visitas anteriores à cidade, Kate sentira o seu palpitar acelerado, mas viver lá equivalia a estar no centro de um vértice gigantesco. A terra parecia girar mais rapidamente e tudo se movia a um ritmo mais veloz.

Ela e David escolheram um local em Wall Street para sede da companhia e os arquitectos iniciaram os trabalhos. Por seu turno, Kate recorreu a outro para restaurar uma mansão estilo Renascença francesa do século XVI, na Quinta Avenida.

- A cidade é muito ruidosa - queixou-se David.

E não exagerava. O som das máquinas de rebitar atroava os ares em todas as áreas de Nova Iorque, à medida que os arranha-céus se erguiam em sucessão ininterrupta. Na verdade, a cidade tornara-se a Meca dos negócios de todo o mundo, quartel-general da marinha mercante, seguros, comunicações e transportes. Irradiava uma vitalidade ímpar. Kate adorava tudo aquilo, mas pressentia a amargura do marido.

- Isto é o futuro, querido. Nova Iorque desenvolve-se e nós com ela.

- Até onde pretendes chegar?

- Até onde for possível.

No fundo, ela não compreendia a razão pela qual ele formulara a pergunta. A finalidade do jogo consistia em ganhar, o que só se conseguia vencendo todos os outros jogadores. Esta realidade afigurava-se-lhe óbvia. Como se explicava que David não a descortinasse? Apesar de ser um excelente homem de negócios, faltava-lhe alguma coisa: o apetite, a compulsão para conquistar, para ser o maior e o melhor. Jamie McGregor possuía esse espírito e Kate também. Conquanto não compreendesse exactamente o que acontecera, num determinado ponto da sua vida a companhia convertera-se no amo e ela na escrava.

Quando tentou explicar a David o que sentia, este soltou uma gargalhada e afirmou:

- Trabalhas em excesso.

Ao mesmo tempo, porém, reflectia: “Cada vez se parece mais com o pai!” E, sem entender bem o motivo, o facto apresentava-se-lhe vagamente preocupante.

Como podia uma pessoa trabalhar em excesso? Kate achava-se convencida de que não existia "maior prazer no mundo. Era nessas ocasiões que se sentia mais viva. Cada dia que surgia trazia um novo conjunto de problemas, cada um dos quais constituía um desafio, um puzzle para resolver, um novo jogo para ganhar. E ela actuava maravilhosamente. Era arrastada por algo fora de toda a capacidade de imaginação. Não tinha nada de comum com o dinheiro ou a satisfação de um acto cumprido, mas com o poder. Um poder que dominava as vidas de milhares de pessoas de todos os recantos da Terra, tal como a sua existência fora outrora dominada. Enquanto dispusesse de poder, nunca necessitaria verdadeiramente de ninguém. Tratava-se de uma arma temível para além de tudo o concebível.

Era convidada para jantar com reis, rainhas e presidentes, todos interessados no seu auxílio, na sua boa vontade. Uma nova fábrica Kruger-Brent podia representar a diferença entre a pobreza e a riqueza. Poder. A companhia tinha vida própria, como um gigante em crescimento que exigia alimento, e por vezes tornavam-se necessários sacrifícios, pois não existia possibilidade de agrilhoar esse gigante. Kate compreendia tudo, agora, perfeitamente. Possuía um ritmo, um palpitar, que lhe comunicara para sempre.

Em Março, um ano depois de se terem instalado em Nova Iorque, sentiu-se indisposta e deixou-se convencer por David a consultar o médico.

- Chama-se John Harley - acrescentou. - Apesar de jovem, já conquistou reputação excelente.

Harley era um indivíduo magro, de semblante carregado, que aparentava vinte e seis anos, menos cinco que Kate, a qual começou por advertir:

- Não tenho tempo para estar doente!

- Tomarei a informação em consideração, Mistress Blackwell - replicou o médico, secamente. - Para já, deixe-me examiná-la - e, em seguida, recolheu sangue para alguns testes e declarou: - Não creio que seja algo de cuidado. Espero ter os resultados dentro de dois ou três dias. Telefone-me quarta-feira.

Kate tratou de ligar para o consultório logo de manhã, e o Dr. Harley anunciou jovialmente:

- Tenho notícias excelentes para lhe transmitir, Mistress Blackwell. Está grávida.

Foi um dos momentos mais excitantes da vida dela, e apressou-se a informar o marido.

Este mostrou-se invulgarmente excitado e, apertando-a nos braços com ternura, profetizou:

- Há-de ser uma rapariga e parecer-se exactamente contigo.

Entretanto, reflectia: “É precisamente o que lhe convém. Agora, ficará mais em casa. Tornar-se-á mais uma esposa.”

Kate, por seu turno, cismava: “Há-de ser um rapaz, que um dia assumirá a direcção da Kruger-Brent.”

A medida que a data do parto se aproximava, ela conservava-se mais tempo em casa, embora continuasse a comparecer no seu gabinete todos os dias.

- Deixai os negócios a meu cargo e repousa - aconselhava David.1

Todavia, não conseguia compreender que os negócios representavam a melhor forma de repouso para Kate.

- Vou fazer o possível para que seja a vinte e cinco - prometeu ela, pois o nascimento achava-se previsto para a segunda metade de Dezembro. - Não podemos desejar melhor prenda de Natal.

“Será um Natal perfeito”, cogitava. Era dirigente de uma grande empresa, casara com o homem que amava e teria um filho dele. Se havia alguma ironia na ordem de prioridades, não se apercebia disso.

O corpo avolumara-se, dificultando-lhe os movimentos, pelo que cada vez lhe era mais penoso deslocar-se ao escritório, mas, quando David ou Brad Rogers sugeriam que ficasse em casa, replicava que o cérebro continuava a funcionar normalmente. Dois meses antes da data calculada para o parto, o marido visitou a África do Sul em viagem de inspecção à mina de Pniel, devendo regressar a Nova Iorque na semana seguinte.

Kate encontrava-se sentada à secretária do seu gabinete, quando Brad Rogers entrou sem se fazer anunciar.

- Perdemos o negócio Shannon! - aventurou ela, ao observar-lhe a expressão grave.

- Não. Acabo de receber a notícia... Registou-se um acidente... uma explosão numa mina.

- Onde? - acudiu-lhe um pressentimento alarmante. - Teve consequências graves? Há vítimas?

Brad encheu os pulmões de ar antes de revelar:

- Meia dúzia de mortos. David é um deles.

As palavras pareceram encher a sala e ricochetear nas paredes, aumentando de intensidade, até que se converteram em sons ensurdecedores nos ouvidos de Kate, numa espécie de cataratas do Niágara que a sufocavam, absorvendo-o para o seu centro devorador.

Por fim, tudo se tornou obscuro e silencioso.

O bebé nasceu uma hora mais tarde, com dois meses de antecedência, e Kate chamou-lhe Anthony James Blackwell, em homenagem ao pai de David. “Amo-te, meu filho, por ti, e amar-te-ei por teu pai.”

Um mês depois, a mansão na Quinta Avenida achava-se pronta para ser habitada, e ela e o filho, juntamente com o pessoal doméstico, instalaram-se. Dois castelos de Itália haviam sido despojados do recheio para a decorar.

Em 1928, quando Tony completara quatro anos, Kate enviou-o para um colégio infantil. Era um garoto bem-parecido, de ar solene, com os olhos cinzentos e o queixo voluntarioso da mãe. Recebeu lições de música e, aos cinco anos, frequentou aulas de bailado. Alguns dos melhores momentos que passaram juntos desenrolaram-se na casa de Cedar Hill, em Dark Harbor. Kate adquiriu um iate ao qual chamou Corsair e levava Tony a passear ao longo da costa do Maine. No entanto, era o trabalho que lhe proporcionava maior prazer.

Existia algo de místico na companhia que Jamie McGregor fundara. Tinha vida própria, era absorvente. Kate considerava-a o seu amante, que nunca morreria num dia de Inverno, para a deixar só no mundo. Viveria eternamente. Ela providenciaria nesse sentido e, um dia, transmiti-la-ia ao filho.

O único factor de perturbação na vida de Kate era a sua terra natal. Na verdade, preocupava-se profundamente com a África do Sul, onde os problemas raciais se acentuavam, o que a inquietava cada vez mais. Havia dois campos políticos: os verkramptes - de vistas estreitas, pró-segregacionistas - e os verligtes - os iluminados, que queriam melhorar a situação dos negros. O primeiro-ministro, James Hertzog, e Jan Smuts tinham formado uma coligação e combinado o seu poder para obter a promulgação de uma nova lei, segundo a qual os indivíduos de cor deixavam de poder votar e possuir terras. Milhões de pessoas pertencentes a diferentes grupos minoritários eram afectadas pelo novo diploma. As áreas que não continham materiais, centros industriais ou portos destinavam-se a negros, mestiços e indianos.

Kate combinou um encontro com várias entidades governamentais sul-africanas e declarou:

- Esta lei é uma bomba de relógio. Pretendem manter oito milhões de pessoas escravizadas.

- Não se trata de escravatura, Mistress Blackwell. Fazemo-lo para bem delas.

- Sim? Como explicam isso?

- Cada raça tem alguma coisa para contribuir. Se os pretos se misturarem com os brancos, perderão a individualidade. Queremos protegê-los.

- Que disparate! A África do Sul tornou-se um inferno racista.

- Não é verdade. Pretos de outros países percorrem milhares de quilómetros para se fixarem no nosso. Chegam a pagar seis libras por documentos de admissão falsos. Encontram-se muito melhor aqui do que em qualquer outra parte do mundo.

- Nesse caso, compadeço-me deles.

- São crianças primitivas, Mistress Blackwell. Creia que é para o seu bem.

Kate retirou-se frustrada e profundamente apreensiva pelo futuro do seu país.

Mas também se preocupava com Banda, cujo nome figurava constantemente nos jornais. A Imprensa sul-africana chamava-lhe morrião escarlate e havia um tom de admiração na descrição das suas proezas. Escapara várias vezes à Polícia disfarçando-se de operário, motorista e porteiro, organizara um exército de guerrilha e encabeçava a lista de indivíduos mais procurados pelas autoridades. Um artigo incerto no Cape Times revelava que fora levado em triunfo através de uma aldeia habitada por negros aos ombros de manifestantes. Deslocava-se de localidade em localidade para falar a multidões de estudantes, mas, sempre que a Polícia se apercebia da presença de Banda, este desaparecia. Constava que dispunha de um grupo de guarda-costas de centenas de amigos e seguidores e dormia numa casa diferente cada noite. Kate sabia que só a morte o impediria de prosseguir a sua cruzada.

Impunha-se que contactasse com ele. Nessa conformidade, mandou chamar um dos seus capatazes negros mais antigos na firma, merecedor da sua inteira confiança, e perguntou-Lhe:

- Parece-te que podes localizar Banda” William?

- Só se quiser ser localizado.

- Tenta. Preciso falar com ele.

- Verei o que consigo.

Na manhã seguinte, o capataz comunicou:

- Se estiver livre, logo à noite, um carro levá-la-á a determinado ponto, fora da cidade.

 

' Scarlet Pimpernel, pseudónimo de um aristocrata inglês que salvou numerosas pessoas da guilhotina, durante a Revolução Francesa. (N. do T.)

 

Kate foi conduzida a uma pequena povoação cento e vinte quilómetros ao norte de Joanesburgo, onde o motorista deteve o veículo diante de uma casa de madeira, na qual ela entrou. Banda aguardava-a e tinha exactamente o mesmo aspecto da última vez que o vira. “E já conta sessenta anos”, pensou Kate. Apesar de permanecer em fuga constante às autoridades desde longa data, apresentava-se sereno e despreocupado.

- Cada vez que a vejo está mais bonita - observou, com um sorriso.

- Mas estou a envelhecer - redarguiu ela, rindo, - Faltam-me poucos anos para completar quarenta.

- O tempo continua a não lhe provocar marcas da sua passagem.

Foram para a cozinha e, enquanto Banda preparava café, Kate disse:

- Não me agrada o que está a acontecer. Onde irá tudo isto parar?

- Será cada vez pior - articulou ele com simplicidade. - O Governo nega-se a estabelecer diálogo connosco. Os brancos destruíram as pontes entre eles e nós e um dia descobrirão que necessitam delas para que comuniquemos. Já temos alguns heróis: Nehemiah, Tile, Mokone, Richard Msimang. Tratam-nos como gado destinado ao matadouro.

- Nem todos os brancos pensam assim - afirmou Kate. - Vocês têm amigos que lutam para mudar este estado de coisas. Acabarão por triunfar, mas é necessário tempo.

- O tempo é como a areia numa ampulheta. Escoa-se.

- Que aconteceu a Ntame e a Magena?

- Minha mulher e o meu filho estão escondidos - explicou Banda, com uma ponta de amargura. - A Polícia concentra os seus esforços em diligências para me encontrar.

- Que devo fazer para os ajudar? Não posso ficar inactiva. Precisas de dinheiro?

- Faz sempre jeito.

- Providenciarei nesse sentido. Que mais?

- Reze por todos nós.

Ela regressou a Nova Iorque na manhã seguinte.

Quando Tony atingiu idade suficiente para viajar, Kate passou a levá-lo nas viagens de negócios, durante as férias escolares. O garoto adorava visitar museus e podia passar horas consecutivas diante de telas e estátuas dos grandes mestres. Em casa, desenhava reproduções do que vira, mas o acanhamento impedia-o de as mostrar à mãe.

Possuía um temperamento agradável e uma leve timidez que agradava às pessoas. Kate orgulhava-se do filho, que obtinha sempre as melhores notas nos estudos e aceitava as suas felicitações como um estímulo para fazer cada vez melhor.

Em 1936, no décimo segundo aniversário de Tony, ela regressou de uma viagem ao Médio Oriente precisamente a tempo de participar na festa. Assim que o viu, abraçou-o com fervor e perguntou:

- Tens passado um dia agradável?

- Sim, mamã. M-aravilhoso.

Estremeceu de admiração e olhou-o com estranheza, pois nunca o ouvira gaguejar.

- Sentes-te bem?

- M-muito b-bem, o-obrigado.

- Evita gaguejar. Fala mais devagar.

- Po-pois sim, ma-mamã.

A deficiência agravou-se nas semanas subsequentes e Kate decidiu levá-lo ao Dr. Harley, o qual, após um exame minucioso, declarou:

- Fisicamente, não lhe encontro nada. Estará sob alguma pressão?

- Que ideia! Porque pergunta?

- É um garoto muito sensível. A gaguez constitui com frequência uma manifestação física de frustração, de incapacidade para enfrentar a vida.

- Engana-se, doutor. Tony figura sempre no topo do quadro de honra do colégio. No último período, obteve três prémios: melhor atleta, melhor aluno na matéria geral e primeiro classificado no domínio das artes.

- Hum... - o médico fez uma pausa, olhando a interlocutora pensativamente. - Que costuma fazer quando ele gagueja?

- Corrijo-o, claro.

- Sugiro que não o faça. Isso só serve para lhe aumentar a tensão.

- Se tem algum problema psicológico, garanto-lhe que não é por causa da mãe! - asseverou ela, irritada. - Adoro-o e ele sabe que o considero a criança mais fantástica do mundo.

Era precisamente esse o fulcro do problema. Nenhuma criança resistiria a semelhante situação sem denunciar algum efeito. O Dr. Harley baixou os olhos para a ficha na sua frente e murmurou:

- Ele tem doze anos, não é?

- Exacto.

- Talvez não fosse má ideia que abandonasse o ambiente familiar, por uma temporada. Um colégio interno algures era o lugar ideal. Há estabelecimentos excelentes, na Suíça.

Na Suíça! A hipótese de o filho se achar tão longe dela era assustadora. Uma criança tão pequena, ainda sem preparação para se desembaraçar sem ajuda! Não obstante, articulou a meia voz:

- Vou pensar nisso.

Naquela tarde, cancelou uma reunião e seguiu para casa mais cedo. Tony, que se encontrava na sala de estudo, entretido com o trabalho de casa, anunciou:

- Ti-tive ho-je um vinte, mamã!

- Gostavas de estudar na Suíça?

- Po-posso? - balbuciou, o olhar iluminado por um clarão de entusiasmo.

Seis semanas mais tarde, Kate acompanhava o filho ao navio que cruzaria o oceano, depois de o matricular no Instituto Lê Rosey, em Rolle, pequena localidade nas margens do lago de Genebra. Conservou-se no cais de Nova Iorque até que o enorme paquete desapareceu no horizonte, reflectindo: “Raios para isto! Vou ter muitas saudades dele.” Por fim, rodou nos calcanhares e regressou à limusina que a conduziria ao escritório.

Kate gostava de trabalhar com Brad Rogers, que tinha quarenta e seis anos, mais dois do que ela. Haviam-se tornado amigos ao longo dos anos e estimava-o pela devoção que sempre manifestara pela Kruger-Brent, Ltd. Era solteiro e costumava acompanhar uma variedade de amigas, mas Kate apercebeu-se gradualmente de que a amava. Em mais de uma ocasião, ouvira-o proferir observações ambíguas, mas fingia não se dar conta, para manter as suas relações num nível impessoal de negócios, atitude que infringiu uma única vez.

Brad passara a encontrar-se com alguém regularmente, comparecendo ao trabalho todas as manhãs fatigado e distraído, o que resultava prejudicial para a companhia. Transcorrido um mês sem que a situação desse mostras de se alterar, ela decidiu que se impunham medidas drásticas, sobretudo ao recordar-se de que David estivera prestes a abandonar a firma por causa de uma mulher. Não permitiria que Brad chegasse a esse extremo.

Kate planeara deslocar-se, só, a Paris, a fim de adquirir uma companhia de importações-exportações importante, mas à última hora pediu-lhe que a acompanhasse. Passaram o dia da chegada em reuniões e, à noite, jantaram num restaurante de luxo, após o que ela sugeriu que a seguisse à sua suite no Hotel George V, a fim de analisarem os relatórios da nova companhia.

Uma vez sós, Brad declarou:

- Há uns pontos que me parecem merecer estudo mais profundo.

- Deixemos isso, agora - murmurou Kate, deslizando para os seus braços. - Podemos começar por tratar de assuntos mais agradáveis.

- Meu Deus! Há tanto tempo que a desejava...

- Eu também ansiava por este momento.

Não perderam tempo em transferir-se para o quarto contíguo. Kate era uma mulher sensual, mas há muito que toda a sua energia sexual fora aproveitada noutras actividades. O trabalho absorvia-a e satisfazia-a por completo. Necessitava de Brad por outras razões.

Ele colocou-se-lhe em cima e ela abriu as pernas, sentindo o órgão erecto penetrá-la, o que não se lhe afigurou agradável nem desagradável.

Principiou a executar o ritmo clássico de semelhantes momentos, enquanto Kate pensava: “Pedem muito pela companhia e não reduzem um cêntimo, porque estão ao corrente do meu interesse.”

Brad acompanhava os movimentos rítmicos de palavras ternas e as reflexões dela prosseguiam. “Eu podia suspender as negociações e aguardar que me procurassem. Mas suponhamos que não voltavam a dar notícias? Devo arriscar-me a perder a oportunidade?”

Apercebendo-se de que o ritmo aumentara de intensidade, passou a colaborar mais abertamente, sem todavia interromper o raciocínio íntimo. “Não. Eles encontravam outro comprador com facilidade. É melhor pagar o que pedem. Compensarei o excesso vendendo uma das suas subsidiárias.” Registou-se uma exclamação abafada e ele proferiu:

- Foi maravilhoso. Não lhe agradou?

- Não encontro palavras para o descrever.

Kate conservou-se nos braços de Brad toda a noite, reflectindo e planeando, enquanto ele dormia. De manhã, quando acordou, disse-lhe:

- Essa mulher com quem tem andado ultimamente...

- Está com ciúmes! - exclamou ele, encantado. - Não pense mais nela. Prometo que não a voltarei a ver.

Kate não tornou a ir para a cama com Brad, e quando ele não compreendia por que se esquivava, limitava-se a alegar:

- Eu desejava imenso, mas receio que depois deixássemos de poder trabalhar juntos. Temos de nos sacrificar ambos pela firma.

E Brad viu-se forçado a aceitar esta explicação.

À medida que a companhia se expandia, Kate estabelecia fundações de beneficência que contribuíam para liceus, igrejas e colégios. Ao mesmo tempo, ia enriquecendo a sua colecção de arte, adquirindo obras de artistas da Renascença e pós-Renascença, como Rafael, Ticiano, Tintoretto e El Grego, e da escola barroca, como Rubens, Caravaggio e Van Dyck.

A colecção Blackwell era reputada como a mais valiosa das particulares de todo o mundo. Reputada, porque nenhum estranho, à parte convidados especiais, tivera ensejo de a admirar. Além disso, Kate não permitia que a fotografassem, nem a discutia com a Imprensa. A vida pessoal da família Blackwell achava-se vedada ao público. Os próprios empregados domésticos ou da companhia estavam proibidos de ventilar o assunto. No entanto, tornava-se impossível evitar os rumores e a especulação, pois Kate Blackwell era um enigma intrigante - uma das mulheres mais ricas e poderosas do mundo. Circulavam milhares de interrogações a seu respeito, mas poucas respostas.

Um dia, ela telefonou à directora do Instituto Lê Rosey e disse:

- Gostava de saber como está meu filho.

- O melhor possível, Mistress Blackwell. É um aluno excelente e...

- Não me refiro a isso - hesitou, relutante em admitir a possibilidade de um ponto fraco na família. - Tem gaguejado?

- De modo algum. Fala normalmente.

Exalou um profundo suspiro de alívio. Nunca duvidara de que se tratava de uma deficiência temporária. O dr. Harley equivocara-se redondamente.

Tony regressou a casa quatro semanas mais tarde, e Kate esperava-o no aeroporto. O garoto apresentava bom aspecto, e, ao vê-lo, invadiu-a uma onda de orgulho maternal.

- Olá, querido. Como estás?

- Be-bem, mãe. E t-tu?

Nas férias que passava em casa, Tony conservava-se longas horas diante das telas que a mãe adquirira na sua ausência. Sentia-se abismado com os trabalhos dos mestres e encantado com os impressionistas franceses: Monet, Renoir, Manet e Morisot, que lhe evocavam um mundo mágico. Comprou um conjunto de tintas e pincéis e um cavalete e principiou a pintar. Todavia, continuava a julgar horrível tudo o que produzia e recusava-se a mostrá-lo a quem quer que fosse. De modo algum se podia comparar com as obras-primas dos artistas.

- Um dia, tudo isto será teu, querido - declarou Kate. A perspectiva de tal vir a acontecer infundiu uma sensação

de desconforto ao garoto de treze anos. A mãe não compreendia. As telas nunca lhe pertenceriam verdadeiramente, porque nada fizera para as merecer. Animava-o o desejo firme de abrir caminho na vida pelos seus próprios meios. Acudiam-Lhe emoções ambivalentes relacionadas com o afastamento dela, pois tudo o que lhe dizia respeito era sempre excitante. Encontrava-se no centro de um vértice, transmitindo ordens, concluindo negócios incríveis, levando-o a lugares exóticos ou apresentando-o a pessoas interessantes. Constituía uma figura impressionante, de que se orgulhava imensamente. Considerava-a a mulher mais fascinante do mundo e assolava-o uma impressão de culpa por só gaguejar na sua presença. Kate não fazia a menor ideia do respeito que infundia ao filho, até que, um dia, numa das visitas a casa, durante as férias, o ouviu perguntar:

- Go-governas o m-mundo, mãe?

- Que ideia! - ela soltou uma risada. - O que te levou a fazer uma pergunta tão disparatada?

- To-todos os meus a-amigos falam de ti. És re-realmente algo de especial.

- Sou apenas a tua mãe, querido!

Tony desejava agradar a Kate mais do que tudo no mundo. Sabia o que a companhia representava para ela e que tencionava ceder-lhe o lugar um dia, o que o enchia de pesar, por estar convencido de que nunca a conseguiria substituir. Não era esse o futuro que tinha em mente.

No entanto, quando tentava explicar-lho, a mãe limitava-se a rir.

- Ainda és muito novo para decidires o teu futuro. E ele passava a gaguejar mais do que nunca.

A ideia de vir a ser um pintor excitava-o. Poder reproduzir os belos segredos da Natureza e conservá-los para a posteridade representava uma esperança que lhe incutia alento suplementar. Queria ir estudar para Paris, mas reconhecia que devia abordar o assunto com a maior prudência.

Passavam momentos maravilhosos juntos. Kate era a castelã de vastas propriedades, tendo adquirido vivendas em Palm Beach e na Carolina do Sul e uma coudelaria no Kentucky, que visitavam durante as férias de Tony. Nos dias em que um dos seus cavalos participava numa corrida, compareciam no hipódromo e entusiasmavam-se com o desenrolar das operações.

- Vencemos, querido! - exclamou Kate uma ocasião, no final de uma prova. - Lembra-te disto. O importante na vida é vencer - e, quase sem se deter: - A Kruger-Brent, Limited, será tua, mais tarde. Dirigi-la-ás e...

- Não a quero di-dirigir, mãe. Os negócios e o poder não me in-interessam.

- Pateta! - explodiu. - Que sabes tu dos negócios ou do poder? Julgas que percorro o mundo para espalhar o mal ou prejudicar o próximo? Consideras a Kruger-Brent uma máquina de fazer dinheiro impiedosa que esmaga tudo o que se lhe atravessa no caminho? Fica sabendo de uma coisa, meu rapaz. É o que existe de melhor, depois de Jesus Cristo.

Somos a ressurreição. Salvamos vidas às centenas de milhares. Quando abrimos uma fábrica num país ou numa comunidade em apuros, os habitantes obtêm meios para construir escolas, bibliotecas e igrejas e proporcionar aos filhos todo o bem-estar possível - respirava com dificuldade, dominada pela indignação. - Abrimos fábricas onde as pessoas passam fome e estão desempregadas e, graças a nós, podem ter vidas decentes e conservar a cabeça erguida. Tornamo-nos os seus salvadores. Que não te torne ouvir desdenhar os negócios e o poder!

E o rapaz apenas encontrou coragem para articular:

- Es-está bem, m-mãe.

Ao mesmo tempo, porém, pensava com obstinação: “Hei-de ser um artista.”

Quando o filho completou quinze anos, Kate sugeriu que passasse as férias grandes na África do Sul, onde nunca estivera.

- Não me posso ausentar daqui neste momento, mas hás-de achá-lo um país fascinante. Tratarei dos preparativos imediatamente.

- Esperava pa-passar as férias em D-Dark Harbor.

- Fica para o ano - insistiu com firmeza. - Este Verão, prefiro que visites Joanesburgo.

Pôs-se em contacto com o superintendente da companhia naquela cidade e elaboraram um itinerário meticuloso para Tony. Cada dia foi planeado com um objectivo em vista: tornar a viagem tão excitante quanto possível para o rapaz, para que compreendesse que o seu futuro se situava à testa da firma.

Mais tarde, Kate recebia relatórios diários dos movimentos do filho: descera a uma das minas de ouro, passara dois dias nos campos de diamantes, efectuara uma digressão guiada às fábricas da Kruger-Brent, participara num safari no Quénia...

Poucos dias antes do termo das férias, telefonou ao gerente da companhia em Joanesburgo e inquiriu:

- Que tal se dá ele?

- Tem-se divertido muito. Na verdade, esta manhã até perguntou se podia ficar mais algum tempo.

- É uma notícia maravilhosa! - exclamou, encantada.

No final das férias, Tony dirigiu-se a Southampton, Inglaterra, onde tomou um avião da Pan American Airways System com destino aos Estados Unidos.

Kate interrompeu uma reunião importante para o ir esperar e sentiu-se satisfeita com a expressão de entusiasmo que lhe observou:

- As férias foram boas, querido?

- A África do Sul é um pa-país fantástico, m-mãe. Sabias que me levaram de avião ao deserto da Namíbia, onde o avô roubou os diamantes ao bisavô V-Van der Merwe?

- Não os roubou - corrigiu ela. - Apoderou-se simplesmente daquilo a que tinha direito.

- Pois foi - disse Tony, com um sorriso malicioso. - Não havia mis do m-mar, mas ainda têm guardas e cães. Ne-negaram-se a dar-me um diamante.

- Não precisas que te dêem coisa alguma. Um dia, pertencer-te-ão todos. Gostaste de tudo, hem? - Kate sentia-se plenamente satisfeita com o entusiasmo do filho acerca da sua herança. - Que te agradou mais?

- As cores. Pin-pintei uma paisagem do local. Custou-me ter de pa-partir. Quero voltar lá para pin-pintar com mais vagar.

- Pintar? - tentou mostrar-se interessada. - É um passatempo estupendo.

- Não é isso, m-mãe. Quero ser pintor. Pensei a fu-fundo no assunto. Irei estudar para Paris. Creio que te-tenho algum talento.

- Não acredito que pretendas passar o resto da vida a pintar - articulou em voz tensa.

- Sem dúvida, m-mãe. É a única coisa que me interessa. E Kate compreendeu que perdera a partida.

“Tem o direito de viver a sua vida”, admitia ela. “Mas como posso permitir que cometa um erro tão horrível?” Em Setembro, a decisão foi arrebatada das mãos de ambos. A Europa voltou a estar em guerra.

- Quero que te matricules na Escola de Finanças e Comércio Wharton - anunciou Kate. - Dentro de dois anos, se ainda te apetecer ser artista, terás a minha bênção.

Estava convencida de que entretanto o filho mudaria de ideias. Afigurava-se-lhe inconcebível que desejasse passar a vida com um pincel na mão diante de um cavalete, quando podia dirigir a empresa mais excitante do mundo. No fundo, pertencia à família Blackwell.

Para ela, a Segunda Guerra Mundial constituiu mais uma grande oportunidade. Havia falta de equipamento militar e materiais em todo o mundo e a Kruger-Brent podia satisfazer todas as necessidades. As fábricas da companhia entraram em laboração permanente.

Tinha a certeza de que os Estados Unidos não conseguiriam manter a neutralidade. O presidente Franklin D. Roosevelt apelou para o sentido patriótico da nação no sentido de que se tornasse um grande baluarte da democracia e, a 11 de Março de 1941, o Congresso aprovou a Lei do Arrendamento e Empréstimo. Entretanto, as remessas destinadas aos Aliados através do Atlântico achavam-se ameaçadas pelo bloqueio alemão, cujos submarinos atacavam e afundavam dezenas de navios mercantes.

A Alemanha parecia um aríete demolidor imparável. Desafiando o Tratado de Versalhes, Adolf Hitler construíra uma das máquinas de guerra mais temíveis da História. Recorrendo a uma nova técnica - a Blitzkrieg -, os nazis atacaram a Polónia, a Bélgica e a Holanda em rápida sucessão, após o que esmagaram a Dinamarca, a Noruega, o Luxemburgo e a França.

Kate entrou em acção, quando foi informada de que os judeus que trabalhavam nas fábricas da Kruger-Brent confiscadas pelos Alemães eram presos e deportados para campos de concentração. Efectuou dois telefonemas e, na semana seguinte, partia a caminho da Suíça. À sua chegada ao Hotel Baur au Lac de Zurique, aguardava-a a mensagem de que o coronel Brinkmann pretendia falar-lhe. Na realidade, tratava-se de um antigo gerente da sucursal da companhia em Berlim, que, quando a fábrica fora ocupada pelos nazis, recebera a patente de coronel e tornara a ocupar o cargo de outrora.

Pouco depois, apresentou-se no hotel um homem magro, de expressão incisiva e cabelos louros curtos.

- Tenho muito gosto em voltar a vê-la, Frau Blackwell. O meu governo incumbiu-me de lhe transmitir um recado. Estou autorizado a assegurar-lhe a restituição das fábricas, assim que ganharmos a guerra. A Alemanha será a maior potência industrial do mundo, e convém-nos a colaboração de pessoas como a senhora.

- E se a perderem?

O coronel Brinkmann permitiu-se um sorriso condescendente.

- Sabe tão bem como eu que isso não pode acontecer. Os Estados Unidos mostram-se suficientemente prudentes para não se imiscuírem nos assuntos da Europa e espero que mantenham essa atitude.

- Acredito - Kate fez uma pausa. - Constou-me que os judeus são enviados para campos de concentração e exterminados. É verdade?

- Mera propaganda britânica, pode crer. Não nego que die Juden são internados em campos de trabalho, mas dou-lhe a minha palavra de oficial de que os tratamos como merecem.

Ela cismou sobre o significado destas palavras e prometeu a si própria averiguá-lo.

No dia seguinte, Kate avistou-se com um comerciante alemão chamado Otto Bueller, de cinquenta e cinco anos, ar distinto e semblante amargurado. O encontro verificou-se num pequeno café perto da banhof, onde o alemão escolheu uma mesa discreta ao canto.

- Ouvi dizer que estabeleceu uma rede clandestina para ajudar judeus a transferirem-se para países neutrais - começou ela, a meia voz. - É verdade?

- De modo algum, Mistress Blackwell. Um acto dessa natureza representaria uma traição ao Terceiro Reich.

- Também me chegou aos ouvidos que necessita de fundos para que funcione com eficiência.

- Uma vez que essa rede não existe - declarou Otto Bueller, com um encolher de ombros -, não necessito de fundos.

Ao mesmo tempo, os olhos esquadrinhavam a sala à sua volta com visível nervosismo. Tratava-se de um homem que respirava e dormia com o perigo todos os momentos da sua vida.

- Tinha a esperança de o poder ajudar - persistiu Kate. - A Kruger Brent, Limited, possui fábricas em muitos países neutrais e aliados. Se alguém conseguisse fazer chegar refugiados até lá, eu providenciaria para que lhes dessem trabalho.

O outro levou a xícara aos lábios com lentidão e quando a pousou disse em inflexão átona:

- Desconheço tudo isso a que se refere. A política é um foco de perigo, nos tempos que correm. No entanto, se está interessada em auxiliar alguém em situação difícil, tenho um tio na Inglaterra que sofre de uma doença incurável. Todos os meses paga contas de farmácia elevadíssimas, e é um homem de poucas posses.

- Mais ou menos quanto?

- Cinquenta mil dólares. Haveria necessidade de tomar providências para que o dinheiro para essas contas fosse depositado em Londres e transferido para depósitos num banco suíço.

- Não é impossível.

- Meu tio ficar-lhe-á muito grato.

Cerca de oito semanas mais tarde, uma corrente pouco numerosa mas constante de refugiados judeus principiou a afluir a países aliados, para ingressar em fábricas da Kruger-Brent.

Tony abandonou os estudos no final do primeiro semestre e dirigiu-se ao gabinete da mãe para a informar.

- Es-esforcei-me ao máximo, mas to-tomei uma decisão inabalável. Quero estudar pintura. Quando a guerra terminar, seguirei para Paris. Sei que contrario os teus pro-projectos, mas preciso de viver a minha vida. Penso que me posso tornar um bom pin-pintor. Até agora, fiz o que determinaste. Portanto, deves conceder-me uma oportunidade. Fui admitido no Instituto de Arte de Chi-chicago.

O espírito dela achava-se imerso num turbilhão avassalador. O que Tony pretendia fazer representava uma pura perda de tempo.

- Quando tencionas partir? - conseguiu apenas articular.

- As aulas começam no dia quinze de Dezembro.

- Quantos são hoje?

- Se-seis.

No domingo, 7 de Setembro de 1941, esquadrilhas de bombardeiros Nakajima e caças Zero da Armada Imperial japonesa atacaram Pearl Harbour e, no dia seguinte, os Estados Unidos encontravam-se em guerra. Naquela tarde, Tony alistou-se no Corpo de Fuzileiros e foi enviado para Quântico, Virgínia, onde frequentou o curso de oficiais, antes de embarcar com destino ao Pacífico Sul.

Kate tinha a impressão de que vivia à beira de um abismo. Durante todo dia, assolavam-na as pressões próprias da direcção da companhia, mas pairava-lhe permanentemente na mente o receio de receber a informação de que o filho fora ferido ou morto.

A guerra com o Japão desenrolava-se de forma pouco satisfatória. Bombardeiros nipónicos atacaram bases americanas em Guam, Midway e Wake. Em Fevereiro de 1942, tomaram Singapura e não tardaram a esmagar a Nova Bretanha, a Nova Irlanda e as ilhas Salomão. O general Douglas MacArthur foi obrigado a retirar das Filipinas. Por seu turno, as poderosas forças do Eixo conquistavam gradualmente o mundo e despontavam sombras tenebrosas em toda a parte. Kate temia que Tony fosse feito prisioneiro e torturado. Apesar de todo o seu poder e influência, nada podia fazer além de orar. Cada carta que recebia dele constituía um farol de esperança, um sinal de que poucas semanas antes ainda vivia. “Aqui, ninguém nos diz nada”, escrevia. “Os Russos ainda resistem? O soldado japonês é brutal, mas temos de o respeitar. Não receia a morte...

“Que se passa nos Estados Unidos? Os operários das fábricas entraram realmente em greve, para que lhes elevem os salários?

“As nossas tropas executam um trabalho excelente, nestas paragens. Os rapazes são todos heróis...

“Utiliza a tua influência para que nos enviem algumas centenas de F4U, os novos caças da Marinha. Tenho saudades tuas...”

A 7 de Agosto de 1942, os Aliados desencadearam a sua primeira acção ofensiva no Pacífico. Os fuzileiros desembarcaram em Guadalcanal, nas ilhas Salomão, e avançaram ininterruptamente para reconquistar as outras ilhas tomadas pelos japoneses.

Na Europa, os Aliados saboreavam uma sequência quase permanente de vitórias. A 6 de Junho de 1944, foi iniciada a invasão da Europa Ocidental, com desembarques de tropas americanas, inglesas e canadianas nas praias da Normandia e, um ano depois, a 7 de Maio de 1945, a Alemanha rendia-se incondicionalmente.

A 6 de Agosto do mesmo ano, foi lançada em Hiroxima uma bomba atómica possuidora de força destrutiva superior a vinte mil toneladas de TNT. Três dias mais tarde, outro engenho nuclear destruía a cidade de Nagasáqui. A 14 de Agosto, verificou-se a rendição dos japoneses. A longa e sangrenta guerra chegara finalmente ao fim.

Três meses depois, Tony regressava a casa. Ele e Kate encontravam-se em Dark Harbor, sentados no terraço sobranceiro à baía sulcada de graciosas velas brancas, e ela reflectia que a guerra o modificara. O filho apresentava uma maturidade nova. Deixara crescer um pequeno bigode e tinha um aspecto másculo. Em torno dos olhos, exibia pequenas rugas que outrora não possuía. Estava persuadida de que aqueles anos no mar lhe haviam proporcionado tempo para reconsiderar a decisão de não ingressar na companhia.

- Quais são os teus planos? - aventurou-se por fim a perguntar.

- Como estava a dizer, quando fomos interrompidos grosseiramente pela guerra - redarguiu ele, com um sorriso -, vou pa-para Paris.

 

Tony 1946-1950

Não era a primeira vez que Tony visitava Paris, mas agora as circunstâncias diferiam. A Cidade da Luz fora ofuscada pela ocupação alemã, mas evitara a destruição ao considerarem-na cidade aberta. Os habitantes haviam sofrido profundamente, e conquanto os nazis tivessem saqueado o Louvre, Tony encontrou Paris relativamente intacta. De resto, agora viveria lá, faria parte da cidade, em vez de ser um mero turista. Podia instalar-se no apartamento de Kate na Avenida Foch, poupado pela ocupação, mas preferiu alugar outro numa casa antiga restaurada, perto de Montparnasse, que consistia numa saleta com lareira, um pequeno quarto e uma cozinha minúscula sem frigorífico. Entre o quarto e esta última, situava-se a casa de banho, com uma banheira para chuveiro, um bidé rachado e uma sanita temperamental, com uma tampa revolucionária difícil de conservar na posição apropriada.

Quando a dona da casa principiou a apresentar desculpas pelo aspecto geral, ele interrompeu-a, assegurando que considerava tudo perfeito.

Passou todo o sábado no Mercado das Pulgas '. Segunda e terça-feira, percorreu as lojas de artigos em segunda mão, na margem esquerda, e na quarta dispunha de todo o mobiliário básico de que necessitava: um sofá-cama, uma mesa que conhecera melhores dias, duas poltronas, um guarda-fato de estilo indefinido e uma mesa oscilante e duas cadeiras para a cozinha. “A mãe ficava horrorizada se visse isto”, pensou. Podia ter o apartamento repleto de antiguidades inapreciáveis, mas isso equivaleria a armar em artista americano excêntrico em Paris.

A diligência seguinte consistia em frequentar uma boa escola de arte, e a mais prestigiada de toda a França era a École dês Beaux-Arts, particularmente exigente no tocante a quem admitia, e Tony acalentava reduzidas esperanças nesse capítulo.

 

' Equivalente à nossa Feira da Ladra.

 

Não obstante, necessitava de provar à mãe que tomara a decisão certa. Levou lá três das suas telas e teve de aguardar quatro semanas para saber se fora aceite. No final desse período, a concierge entregou-lhe uma carta da escola, na qual o convocavam para a segunda-feira seguinte.

A École dês Beaux-Arts situava-se num amplo edifício de pedra de dois pisos, com uma dezena de salas de aula cheias de alunos. Tony apresentou-se ao director, Maítre Gessand, um homem de estatura elevada e olhar amargurado, praticamente sem pescoço e os lábios mais finos que ele jamais vira.

- As suas telas são de amador - declarou em tom formal. - No entanto, prometem. A nossa comissão seleccionou-o mais pelo que não figura nelas. Compreende?

- Não muito bem, maítre.

- Acabará por compreender, com o tempo. Vou destiná-lo a Maítre Cantai, que será seu professor nos próximos cinco anos... se você aguentar tanto tempo.

“Hei-de aguentar”, prometeu Tony a si mesmo.

Maítre Cantai era um homem de pequena estatura, com cabeça totalmente calva, que cobria com uma boina roxa, olhos castanhos, nariz bolboso e lábios grossos como salsichas.

- Os americanos são diletantes, bárbaros - proferiu à guisa de saudação. - Para que veio?

- Para aprender.

Emitiu um grunhido de dúvida como única resposta.

Havia vinte e cinco alunos na aula, na sua maioria franceses. Tony lançou uma olhadela aos vários cavaletes dispostos em torno da sala e escolheu um perto da janela sobranceira a um bistro. Em seguida, procurou o modelo, mas não conseguiu descortiná-lo.

- Podem começar - indicou Maítre Chantal.

- Não trouxe as minhas tintas - informou Tony.

- Não precisa delas. O primeiro ano destina-se a aprender a desenhar convenientemente. - O maìtre apontou para diversas peças de gesso da anatomia humana, obtidas de estátuas gregas dispersas pela sala. - Desenharão isto. Se porventura lhes parece muito fácil, prestem atenção ao seguinte. Mais de metade de vocês serão eliminados antes do final do ano. No primeiro aprenderão anatomia. No segundo, os poucos que passarem trabalharão com modelos vivos e óleos. No terceiro, em que a frequência já será muito reduzida, pintarão comigo, segundo o meu estilo, aperfeiçoando-o largamente, bem entendido. No quarto e no quinto anos, procurarão o estilo próprio. E, agora, toca a trabalhar.

Não necessitou de repetir a ordem, pois todos se debruçaram sobre os cavaletes. De vez em quando, ele descrevia um circuito pela sala, a fim de emitir comentários críticos. Quando chegou ao lugar de Tony, exclamou:

- Isto não serve! O que vejo é o exterior de um braço. Interessa-me o interior. Os músculos, os ossos e os ligamentos. Quero ver que há sangue a circular lá dentro. Sabe como deve proceder?

- Sim, maítre. Pensa-se, vê-se, sente-se, e depois desenha-se.

Quando não estava na aula, Tony costumava ficar no apartamento, entretido a fazer esboços. Podia manter-se a desenhar de manhã à noite. O facto incutia-lhe uma sensação de liberdade que nunca conhecera. O simples acto de se sentar diante de um cavalete com um pincel na mão fazia-o julgar-se um deus. Tinha possibilidade de criar mundos completos com uma das mãos. Formava uma árvore, uma flor, um ser humano, um universo. Era uma experiência arrebatadora. Nascera para aquilo. Quando não pintava, achava-se nas ruas em exploração da fabulosa cidade. Agora, era a sua, o lugar onde nascia a sua arte. Havia duas Paris, divididas, pelo Sena, em margem esquerda e margem direita, que constituíam mundos separados. Esta última destinava-se às pessoas abastadas, estabelecidas na vida. A outra pertencia aos estudantes, aos artistas. Era Montparnasse, o Boulevard Raspail e Saint-Ger-main-des-Prés. O Café Flore, Henry Miller e Elliot Paul. Para Tony, tratava-se do lar. Sentava-se durante horas no Boule Blanche ou em La Coupole com outros estudantes e discutiam o seu mundo arcano.

- Ouvi dizer que o director de arte do Museu Guggenheim está em Paris e compra tudo o que lhe aparece.

- Manda-o esperar por mim!

Liam todos as mesmas revistas, que compartilhavam, em virtude do seu preço elevado: Studio e Cahiers d'Art, Formes et Couleurs e Gazette dês Beaux-Arts.

Tony aprendera francês no Instituto Lê Rosey e resultava-lhe fácil criar amizade com outros estudantes da sua classe, pois todos partilhavam uma paixão comum. Não faziam a mínima ideia de quem era a família dele e aceitavam-no como pertencente ao mesmo nível. Artistas pobres que lutavam pela vida reuniam-se no Café Flore e no Lês Deus Magots, no Boulevard Saint-Germain, e comiam em Lê Pot d'Etian, na Rue dês Canettes ou na Rue de 1'Université. Nenhum dos outros vira jamais o interior do Lassere ou do Maxim's.

Em 1946, gigantes praticavam a sua arte em Paris. Uma vez por outra, Tony vislumbrava Pablo Picasso, e, um dia, ele e um amigo avistaram Marc Chagall, um homem corpulento de cinquenta e poucos anos e cabelos revoltos que começavam a tornar-se grisalhos. Encontrava-se sentado à mesa de uma esplanada, imerso em animada conversa com um pequeno grupo.

- Tivemos sorte em o ver - murmurou o amigo de Tony. - É muito raro vir a Paris. Vive em Vence, perto da costa do Mediterrâneo.

Havia também Max Ernst, saboreando um aperitivo noutra esplanada, e o insigne Alberto Giacometti, que percorria a Rue de Rivoli, parecido com uma das suas esculturas, alto, magro e ossudo. Tony conheceu Hans Belmer, que começava a tornar-se popular com as suas pinturas eróticas de raparigas que se convertiam em bonecas desmembradas. No entanto, o seu momento mais excitante foi porventura aquele em que lhe apresentaram Braque. O artista mostrou-se cordial, mas a emoção quase privou Tony do uso da fala.

Os futuros génios invadiam as novas galerias de arte, estudando a sua competição. A Galeria Drousand-David exibia trabalhos de um jovem artista desconhecido chamado Bernard Buffet, que estudara na École dês Beaux-Arts, Soutine, Utril-lo e Dufy. Os estudantes afluíam ao Salão de Outono e à Galeria Charpentier, onde trocavam impressões sobre os seus rivais bem sucedidos.

A primeira vez que visitou o apartamento do filho, Kate ficou abismada, e, embora tivesse a prudência de não emitir comentários reflectiu: “Raios para isto! Como pode um membro da minha família viver num antro destes?” Em voz alta, todavia, declarou:

- Tem um aspecto utilitário. Mas vejo que não há frigorífico. Onde conservas a comida?

- No pa-parapeito da janela.

Aproximou-se da janela, abriu-a e estendeu a mão para uma maçã.

- Espero não te desfalcar de um dos teus assuntos.

- Claro que não, m-mãe - replicou Tony, rindo.

- Agora - sugeriu ela, cravando os dentes no fruto -, fala-me dos teus estudos.

- Por enquanto, pouco tenho para dizer. Este ano, só fa-fazemos desenhos.

- Gostas de Maitre Cantai?

- É ma-maravilhoso. Mas parece-me mais importante saber se ele gosta de mim. Só cerca da terça parte dos alunos passará ao ano seguinte.

E continuaram a conversar sem que Kate aludisse uma única vez à possibilidade de ele ingressar na companhia.

Maitre Cantai não era um homem que costumasse proferir encómios com facilidade. Assim, o melhor elogio com que Tony podia contar não ia além de “Já vi pior” ou “Quase começo a ver por baixo”.

No final do período escolar, Tony figurava entre os oito aprovados para frequentar o segundo ano. Para comemorar o facto, ele e os outros sete visitaram um cabaré de Montmar-tre, embriagaram-se e passaram a noite com umas jovens inglesas que efectuavam uma digressão turística em França.

Quando as aulas recomeçaram, Tony passou a trabalhar com óleos e modelos vivos, o que lhe fez parecer que se libertara da escola pré-primária. Depois de um ano de desenhos de partes da anatomia humana, afigurava-se-lhe que conhecia todos os músculos, nervos e glândulas do corpo. Aquilo não era desenhar, mas copiar. Agora, com um pincel na mão e um modelo vivo na sua frente, principiava a criar, e o próprio Maitre Cantai se revelava impressionado.

- Tem o sentir - admitiu com relutância. - Agora, precisamos aperfeiçoar a técnica.

Havia cerca de uma dúzia de modelos que posavam nas aulas e os que Maitre Cantai utilizava com mais frequência eram Carlos, um rapaz que estudava medicina, Annette, uma morena de busto generoso e uma camada de acne nas costas, e Dominique Masson, uma loura de contornos harmoniosos, a qual também servia de modelo a vários pintores conhecidos, sendo a favorita de todos. Invariavelmente, após as aulas, os alunos assediavam-na numa tentativa para que aceitasse o convite para os acompanhar.

- Nunca misturo o prazer com o trabalho - declarava ela. - De resto, não seria justo que saísse com algum de vocês - acrescentava., com um sorriso malicioso. - Viram o que tenho para oferecer, mas estou a zero quanto aos vossos atributos.

Uma tarde, quando os outros já se haviam retirado e Tony terminava um retrato de Dominique, esta aproximou-se por detrás inesperadamente e comentou:

- Tenho o nariz muito comprido.

- Achas? Vou modificá-lo.

- Não lhe mexas. Esse está óptimo. O comprido é o meu.

- Esse é que não posso alterar - observou ele, com um sorriso.

- Um francês teria dito: “O teu nariz é perfeito, chérie”.

- Gosto dele, e não sou francês.

- Vê-se. Nunca me convidaste para sair. Confesso que não compreendo porquê.

- Não... não sei. Talvez porque todos os outros o fazem e nunca aceitas.

- Toda a gente sai com alguém - concluiu ela, sorrindo, e afastou-se.

Tony notou que, sempre que ficava até mais tarde, Dominique ia vestir-se e depois se colocava atrás dele para o observar.

- És muito bom - anunciou, um dia. - Hás-de ser um pintor importante.

- Obrigado. Oxalá não te enganes.

- A pintura reveste-se de muita importância para ti, oui?

- Oui.

- Achas que alguém que se tornará um pintor importante me convidaria para jantar? - e apercebendo-se da expressão de surpresa no rosto dele, a rapariga advertiu: - Como pouco, para conservar a linha.

- Com o maior prazer - declarou Tony, rindo.

Jantaram num bistro próximo do Sacré-Coeur e discutiram pintores e a pintura em geral. Ele sentia-se fascinado com as histórias que Dominique lhe contava acerca de artistas conhecidos e, quando tomavam café au lait, ela afirmou:

- Considero-te tão bom como qualquer deles.

Embora extraordinariamente satisfeito, Tony apenas conseguiu articular:

- Ainda tenho um longo caminho a percorrer. Quando abandonavam o bistro, ela perguntou:

- Não me levas a ver o teu apartamento?

- Se quiseres. Mas olha que não é grande coisa.

Uma vez chegados, contemplou a desarrumação que imperava e admitiu:

- Tens razão. Não é grande coisa. Quem se ocupa disto?

- Vem uma mulher fazer a limpeza, uma vez por semana.

- Despede-a. Está tudo num verdadeiro caos. Não tens uma amiga?

- Não.

Observou Tony pensativamente por um momento e inquiriu:

- És invertido, por acaso?

- De modo algum.

- Ainda bem, porque era uma pena. Arranja-me um balde com água e sabão.

Dominique iniciou a limpeza e a arrumação do apartamento, até que lhe imprimiu um aspecto quase irreconhecível. Quando se considerou satisfeita, voltou-se para Tony e anunciou:

- Por hoje, chega. Agora, preciso de me lavar - esclareceu, após o que entrou na casa de banho e abriu a torneira da minúscula banheira. - Como te ajeitas nisto?

- Dobro as pernas.

- Gostava de assistir.

Quinze minutos depois, reapareceu apenas com uma toalha em torno da cintura, e Tony reflectiu que nunca tivera oportunidade de a admirar devidamente. Por estranho que parecesse, a presença da toalha tornava-a mais apetitosa.

- Gostavas de fazer amor comigo? - sugeriu ela, adivinhando-lhe a reacção.

- Muito.

- Então, vamos a isso - condescendeu, libertando-se da toalha.

Tony nunca conhecera uma mulher como Dominique, que dava tudo e não exigia nada em troca. Aparecia quase todas as noites, a fim de cozinhar para ele, e quando comiam fora insistia em frequentar bistros pouco dispendiosos ou snack-bars.

- Tens de economizar - recomendava. - Até os bons artistas sentem dificuldades nos primeiros tempos. E tu és bom, chéri.

Visitavam Lês Halles a altas horas da noite e saboreavam sopa de cebola no Pied de Cochon. Iam ao Musée Carnavalet e a locais que os turistas não frequentavam, como o Cimetière Père-Lachaise, onde repousavam Oscar Wilde, Chopin, Ho-noré de Balzac e Marcel Proust. Desciam às catacumbas e aproveitaram um fim-de-semana para percorrer o Sena numa barcaça pertencente a um amigo de Dominique.

Esta constituía uma companhia encantadora. Possuidora de notável sentido do humor, animava Tony com as suas observações jocosas, quando o via deprimido. Parecia conhecer toda a gente em Paris e levava-o a reuniões interessantes, onde lhe apresentava as figuras mais proeminentes do momento, como o poeta Paul Éluard e André Breton, responsável da prestigiosa Galeria Maeght.

Se Tony manifestava disposição para pintar à noite, ela apressava-se a posar para ele, embora tivesse trabalhado todo o dia. Era a primeira vez que podia estar certo de que alguém o estimava por si próprio, sem a mínima relação com os seus antecedentes familiares. Receava dizer à rapariga que era herdeiro de uma das maiores fortunas do mundo, pois poderia perder aquilo que obtivera com ela. Não obstante, no dia do seu aniversário, não resistiu à tentação de lhe oferecer um casaco de pele de lince.

- É a melhor prenda de anos de toda a minha vida! - exclamou Dominique, vestindo-o e rodopiando na sala. De súbito, porém, imobilizou-se e perguntou: - Onde arranjaste o dinheiro para o comprar?

No entanto, ele achava-se preparado e explicou:

- Foi roubado. Não por mim, acredita. Comprei-o a um receptador, perto do Museu Rodin. Não me custou muito mais que um bom casaco de algodão em Au Printemps.

A rapariga olhou-o em silêncio por uns instantes e rompeu numa gargalhada.

- Hei-de usá-lo, ainda que vamos ambos parar à cadeia! - rodeou-lhe o pescoço com os braços e bradou: - Grande pateta! Meu querido e fantástico pateta!

Tony decidiu para consigo que merecera a pena mentir.

Uma noite, Dominique sugeriu que fosse viver com ela. Devido ao facto de trabalhar na École dês Beaux-Arts e servir de modelo a alguns dos artistas mais conhecidos de Paris, podia manter um apartamento moderno e espaçoso na Rua Prêtres-Saint Severin.

- Não deves continuar num lugar destes - acrescentou. - É horrível. Instala-te comigo e não terás de pagar aluguer. Posso lavar-te a roupa, cozinhar para ti e...

- Nem pensar. Obrigado.

- Porquê?

“Como poderia ele explicar-lhe?” Ao princípio, não haveria inconveniente de maior em lhe revelar que era rico, mas agora era demasiado tarde. Dominique suporia que se divertira à sua custa. Por conseguinte, declarou:

- Era como se vivesse à tua custa. Já te devo muitos favores.

- Nesse caso, mudo-me eu para aqui. Quero viver a teu lado.

E fê-lo no dia seguinte.

Existia uma intimidade simples e maravilhosa entre ambos. Passavam fins-de-semana no campo e alojavam-se em pequenas pousadas, onde Tony instalava o cavalete e pintava paisagens. Nunca se haviam sentido tão felizes.

Entretanto, o trabalho dele progredia admiravelmente. Uma manhã, Maitre Cantai pegou numa das telas de Tony e mostrou-a aos alunos.

- Vejam este corpo. Apercebemo-nos da sua respiração. Tony aguardou com mal contida ansiedade o momento de

poder informar Dominique, quando chegou ao apartamento.

- Sabes como consegui finalmente captar a respiração? Tendo o modelo nos braços, todas as noites.

- Não acredito que precises de mais três anos de aulas - redarguiu ela, depois de soltar uma gargalhada. - Toda a gente vê isso, na escola, incluindo Cantai.

O receio de Tony residia em que não fosse suficientemente bom, limitando-se a ser mais um pintor cujo trabalho se perderia na torrente de pinturas apresentadas por milhares de artistas de todo o mundo, diariamente. A perspectiva afigurava-se-lhe intolerável. Ao mesmo tempo, acudia-lhe ao espírito a recomendação da mãe, segundo a qual o importante era vencer.

Por vezes, quando concluía um trabalho, invadia-o uma sensação de euforia e pensava: “Tenho talento. Tenho realmente talento!” Noutras ocasiões, contemplava o que acabava de executar e decidia: “Não passo de um amador.”

Com o encorajamento de Dominique, adquiria confiança crescente naquilo que efectuava. Entretanto, completara cerca de duas dúzias de pinturas, em que predominavam as paisagens e as naturezas-mortas. Havia também uma de Dominique, estendida, desnuda, debaixo de uma árvore, o corpo acariciado pelo sol. Viam-se um casaco e uma camisa de homem em segundo plano, e o observador compreendia que ela aguardava o amante.

Quando contemplou o resultado, ela exclamou:

- Tens de promover uma exposição!

- Enlouqueceste. Ainda não reúno as condições necessárias.

- Enganas-te, mon cher.

Naquela tarde, quando chegou ao apartamento, Tony descobriu que a rapariga não se encontrava só. Acompanhava-a Anton Goerg, um indivíduo magro, de estômago dilatado e olhos castanhos protuberantes, proprietário da Galeria Goerg, na Rue Dauphine. As telas de Tony achavam-se dispersas à sua volta.

- Que se passa? - quis saber o recém-chegado.

- Passa-se que, na minha opinião, o seu trabalho é brilhante, monsieur - e o homem desferiu-lhe uma palmada nas costas. - Terei o maior prazer em promover-lhe uma exposição na minha galeria.

Tony desviou os olhos para Dominique, que o fitava com um sorriso de alegria.

- Não sei o que dizer.

- Já disse - redarguiu Goerg. - Nestas telas.

Tony e Dominique passaram metade da noite imersos na discussão do assunto.

- Penso que ainda não chegou o momento oportuno - alegava ele. - Os críticos crucificavam-me.

- Não concordo, chéri. O ambiente é o ideal para ti.

Trata-se de uma pequena galeria, e só as pessoas do bairro poderão admirar os teus trabalhos e julgá-los. Não tens nada a perder. Goerg não sugeria a exposição se não te reconhecesse talento. Pensa, como eu, que serás um artista importante.

- Está bem - acabou por capitular. - Quem sabe? Até sou capaz de vender uma tela.

O telegrama era do seguinte teor: “CHEGO PARIS SÁBADO. JANTAREMOS JUNTOS. MÃE.”

O primeiro pensamento de Tony quando viu Kate entrar no estúdio foi: “É uma bela mulher!” Na realidade, ela completara cinquenta e cinco anos e apenas exibia uns vestígios grisalhos nas têmporas, irradiando um ar de vitalidade impressionante. Uma ocasião, perguntara-lhe porque não voltara a casar e obtivera a resposta com prontidão:

- Houve apenas dois homens importantes na minha vida. Teu pai e tu.

Agora, no pequeno apartamento de Paris, diante da mãe, Tony proferiu:

- Te-tenho muito go-gosto em voltar a ver-te, m-mãe.

- Estás com um aspecto absolutamente maravilhoso! A barba fica-te muito bem - e ela deu uma risada e acariciou-lha. - Lembras Abe Lincoln - olhou em volta com curiosidade. - Vejo que arranjaste uma mulher a dias competente. Dá a impressão de que te mudaste.

Em seguida, aproximou-se do cavalete e contemplou demoradamente a tela por concluir, enquanto Tony aguardava a reacção com ansiedade.

Por fim, Kate exprimiu-se em voz pausada:

- É brilhante. Realmente brilhante.

Consagraram as duas horas seguintes ao exame das outras pinturas, discutindo-as pormenorizadamente. Ao cabo de numerosas palavras encomiásticas intermitentes, ela anunciou:

- Vou preparar uma exposição. Conheço alguns proprietários de galerias que...

- Obrigado, m-mãe, mas não é ne-necessário. Tenho uma pre-prevista para sexta-feira.

- Estupendo! - abraçou o filho com entusiasmo. - Onde?

- Na Galeria Go-Goerg.

- Nunca ouvi falar dela.

- É pequena, mas ainda não es-estou em condições de apresentar os meus trabalhos na Hammer ou na Wil-wildenstein.

- Discordo - apontou para a pintura de Dominique debaixo da árvore. - Só esta...

Naquele momento, ouviu-se o som da porta de entrada e a voz de Dominique, ansiosa:

- Estou com o cio, chéri! Despe-te já para... - nesse instante, avistou Kate. - Oh, merde! Não sabia que tinhas visitas.

Seguiu-se um breve silêncio embaraçoso, cortado finalmente por Tony:

- Apresento-te minha m-mãe. M-mãe, esta é Do-domini-que Masson.

As duas mulheres observaram-se sem proferir palavra por alguns segundos, até que Dominique murmurou:

- Tenho muito gosto em conhecê-la, Mistress Blackwell.

- Estava a admirar o seu retrato pintado por meu filho - redarguiu Kate, à guisa de retribuição.

E estabeleceu-se novo silêncio carregado.

- Tony falou-lhe da sua próxima exposição, Mistress Blackwell?

- Sim. Foi uma surpresa muito agradável para mim.

- Po-podes ficar para assistir, mãe?

- Daria tudo para estar presente, mas tenho uma reunião da administração em Joanesburgo, depois de amanhã, a que não posso de modo algum faltar. Se soubesse mais cedo, tomava providências para a adiar.

- Não faz m-mal - disse Tony. - Compreendo perfeitamente.

Receava que ela aludisse a mais pormenores sobre a companhia diante de Dominique, mas o pensamento de Kate concentrava-se nas telas.

- É importante que as pessoas apropriadas compareçam na exposição.

- Quem são as pessoas apropriadas, Mistress Blackwell?

- Os formadores de opinião, os críticos - replicou, virando-se para a rapariga. - Alguém como André d'Usseau deve estar presente.

Referia-se ao crítico mais respeitado em França, um leão feroz que guardava o templo da arte, cujas impressões podiam favorecer ou destruir um artista de um dia para o outro. Era convidado para assistir à inauguração de todas as exposições, mas só comparecia às de maior projecção. Os proprietários de galerias e pintores tremiam enquanto a sua opinião não vinha a lume. Era um mestre do bon mot e as suas tiradas sarcásticas circulavam por Paris em asas envenenadas. André d'Us-seau podia considerar-se o homem mais odiado nos círculos da arte e, ao mesmo tempo, o mais venerado.

- Não vai às ga-galerias de importância secundária - esclareceu Tony.

- Mas tem de ir a essa! Pode tornar-te famoso num abrir e fechar de olhos.

- Ou reduzir-me a pó.

- Não acreditas em ti? - bradou Kate, olhando-o com assombro.

- Claro que acredita - interpôs Dominique. - Mas não se atreve a esperar que D'Usseau compareça.

- Posso procurar uns amigos que o devem conhecer.

- Isso era divinal! - e os olhos da rapariga iluminaram-se. Virando-se para Tony, acrescentou: - Já pensaste no que representaria a sua presença?

- Ó esquecimento definitivo?

- Falo a sério. Sei do que ele gosta e estou certa de que adoraria os teus trabalhos.

- Não efectuarei qualquer diligência, a menos que o desejes - advertiu Kate.

- Sem dúvida que deseja, Mistress Blackwell.

- Te-tenho medo - Tony respirou fundo. - Mas, que diabo! Vamos a isso.

- Verei o que consigo - e Kate contemplou a tela no cavalete por um longo momento e voltou-se para o filho, com uma expressão de amargura no olhar. - Tenho de deixar Paris, amanhã. Podemos jantar juntos, esta noite?

- Sem dúvida. Estamos livres.

- Vamos ao Maxines ou prefere?... - começou, dirigindo-se a Dominique.

- Conhecemos um pequeno restaurante, perto daqui - acudiu Tony, com prontidão.

Afinal, entraram num bistro da Place Victoire, onde a comida era boa e o vinho excelente. As duas mulheres pareciam entender-se satisfatoriamente e o rapaz orgulhava-se de ambas. “É uma das melhores noites da minha vida. Estou com a minha mãe e a mulher com quem casarei.”

Na manhã seguinte, Kate telefonou do aeroporto:

- Contactei com meia dúzia de pessoas, mas nenhuma me forneceu uma resposta concreta acerca de André d'Usseau. No entanto, qualquer que seja o resultado, orgulho-me de ti, querido. As telas são maravilhosas. Até breve.

- Até breve, m-mãe.

A Galeria Goerg era espaçosa apenas o suficiente para se furtar à classificação de intime. Duas dezenas de telas de Tony foram penduradas nas paredes, numa preparação de última hora para a abertura. Numa mesa de tampo de mármore, viam-se fatias de queijo, biscoitos e garrafas de Chablis. Os únicos ocupantes da sala eram Anton Goerg, Tony, Domini-que e uma jovem assistente incumbida de pendurar os últimos quadros.

- O convite menciona as sete horas - disse o primeiro, consultando o relógio. - As pessoas devem começar a chegar a todo o momento.

Tony, que não esperara estar nervoso, reflectia: “E não estou. Entrei em pânico!”

- E se não aparecer ninguém? - aventou.

- Ficamos com todos estes aperitivos para nós - volveu Dominique, acariciando-lhe a face.

Com efeito, principiaram a chegar pessoas. Isoladamente ao princípio, e depois em maior número, enquanto Goerg, postado à entrada, as saudava com efusão. Por seu turno, Tony cogitava: “Não têm aspecto de compradores de objectos de arte.” O seu olhar arguto dividia-se em três categorias: os artistas e estudantes de arte, que compareciam a todas as exposições para tomar o pulso à concorrência, os negociantes, empenhados em difundir informações detractoras sobre os aspirantes a pintores, e a multidão de curiosos, composta em larga medida por homossexuais e lésbicas, que pareciam passar a vida na periferia do mundo da arte. “Não conseguirei vender uma única tela”, acabou por pensar.

De súbito, apercebeu-se de que Goerg lhe fazia sinal para que se aproximasse e segredou a Dominique:

- Não me apetece conhecer esta gente. Vieram todos para me reduzir a tiras.

- Não digas disparates. Vieram mas foi para te serem apresentados. Trata-os com amabilidade.

Nessa conformidade, mostrou-se amável. Foi apresentado a todos, sorriu com abundância e pronunciou as frases apropriadas em resposta aos elogios que lhe dirigiam. “Mas tratar-se-á na verdade de elogios?” Ao longo dos anos, desenvolvera-se um vocabulário nos círculos da arte para abarcar as exposições de artistas desconhecidos. Frases que diziam tudo e nada.

- Uma pessoa sente-se identificada com o assunto...

- Nunca tinha visto um estilo como o seu...

- A isto é que eu chamo pintar!...

- Trata-se de um tema arrebatador...

- Não acredito que alguém conseguisse fazer melhor... Entretanto, continuava a chegar gente, e Tony perguntava a

si próprio se a atracção residia na curiosidade pelos seus trabalhos ou nos aperitivos e no vinho gratuitos. Até àquele momento, não fora vendido um único quadro, mas o queijo e o vinho desapareciam a olhos vistos.

- Seja paciente - recomendava Goerg. - Eles estão interessados. Primeiro, têm de captar o aroma das pinturas. Quando vêem uma que lhes agrada, começam a rondá-la, até que perguntam o preço. Nessa altura, mordem o anzol!

- Isto parece mais uma pescaria - disse Tony a Domini-que.

Por fim, Goerg procurou-o, para anunciar:

- Vendemos uma! A paisagem da Normandia, por quinhentos francos.

Foi um momento que Tony recordaria toda a vida. Alguém comprara um quadro seu! Alguém apreciara suficientemente o seu trabalho para dar dinheiro por ele, pendurá-lo em sua casa ou no escritório, viver com ele, mostrá-lo aos amigos. Tratava-se de um pequeno fragmento de imortalidade. Era uma maneira de viver mais de uma vida, de estar em mais de um lugar ao mesmo tempo. Um artista coroado de êxito encontrava-se em centenas de lares, escritórios e museus de todo o mundo, para proporcionar prazer a milhares, por vezes milhões, de pessoas. Tony sentia-se como se tivesse entrado no panteão de Da Vinci, Miguel Ângelo e Rembrandt. Deixara de ser um amador para se tornar um profissional. Alguém dera dinheiro pelo seu trabalho...

Pouco depois, Dominique acercou-se, excitada.

- Acabas de vender outra, chéri!

- Qual? - quis saber ele, com ansiedade.

- A floral.

O ruído das conversas, que fora aumentando gradualmente, extinguiu-se de súbito, como que em obediência a um sinal, e todos os olhares se concentraram na entrada.

André d'Usseau acabava de fazer a sua aparição. Aparentava uns cinquenta e cinco anos, mais alto que o francês médio, de expressão leonina e cabelos abundantes revoltos. Usava uma capa sem mangas e chapéu estilo Borsalino e seguia-o uma comitiva de oportunistas. Automaticamente, todos começaram a desviar-se para que a importante personagem passasse. Com efeito, não havia um único dos presentes que não soubesse de quem se tratava.

- Afinal, veio! - sussurrou Dominique, apertando o braço de Tony.

Goerg nunca fora alvo de semelhante honra e, quase transtornado, curvava-se diante do insigne crítico.

- Que prazer inesperado, Monsieur D'Usseau - balbuciava. - Permita-me que lhe ofereça uma taça de vinho - e amaldiçoava-se intimamente por não ter adquirido bebidas de melhor qualidade.

- Obrigado, mas vim apenas para satisfazer os meus olhos - replicou o grande crítico. - Desejava conhecer o artista.

Tony sentia-se demasiado aturdido para dar um passo, e Dominique teve de o impelir para a frente.

- Ei-lo - anunciou Goerg. - Monsieur André d'Usseau, este é Tony Blackwell.

- Muito prazer... - articulou Tony, a meia voz. - Agradeço a gentileza de ter comparecido.

D'Usseau inclinou a cabeça ligeiramente e aproximou-se das telas nas paredes, acompanhado pelos olhares curiosos e ávidos de todos. Examinou cada uma demoradamente, antes de passar à seguinte, enquanto Tony desenvolvia esforços desesperados para lhe ler a expressão. No entanto, o crítico não enrugava a fronte nem sorria. Fez uma pausa mais longa diante do nu de Dominique e prosseguiu, até completar o circuito da sala. Por último, dirigiu-se a Tony e limitou-se a declarar:

- Estou contente por ter vindo.

Escassos minutos depois de se retirar, todos os quadros expostos tinham sido vendidos. Acabava de nascer um grande artista e todos queriam participar no nascimento.

- Nunca tinha assistido a nada assim - confessou Goerg. - André d'Usseau visitou a minha galeria. A minha galeria! Amanhã, toda cidade lerá a notícia nos jornais. “Estou contente por ter vindo.” Ele não costuma desperdiçar palavras. O momento exige champanhe. Celebremo-lo!

Mais tarde, naquela noite, Tony e Dominique tiveram a sua celebração privada. Anichada nos braços dele, ela admitia:

- Dormi com diversos pintores, mas com nenhum tão célebre como tu virás a ser. Amanhã, Paris em peso saberá quem és.

E não se equivocava.

Às cinco horas da madrugada seguinte, vestiram-se apressadamente e saíram para comprar o matutino que acabava de chegar ao quiosque mais próximo. Tony abriu-o na secção artística e descobriu sem dificuldade a crítica que lhe interessava, assinada por André d'Usseau, a qual leu em voz alta:

“A noite passada, foi inaugurada uma exposição de um jovem pintor americano, Anthony Blackwell, na Galeria Goerg, a qual constituiu uma experiência excepcional, para o autor destas linhas. Assisti a tantas mostras de pintores talentosos que já esquecera o aspecto de uma tela má. A memória foi-me avivada ontem à noite...”

- Não leias mais, por favor - murmurou Dominique, tentando arrancar o jornal das mãos de Tony, que se tornara lívido.

- Larga! - vociferou ele. E continuou a ler:

“Ao princípio, pensei que se tratava de uma brincadeira. Custava-me a crer que alguém tivesse o arrojo de exibir semelhantes trabalhos de amador e chamar-lhes arte. Esquadrinhei-os em busca de um indício de talento, mas debalde. Deviam pendurar o pintor em vez das telas. Recomendo a Mr. Blackwell que regresse à sua verdadeira profissão, a qual decerto consiste em pintar paredes.”

- Não acredito - disse Dominique. - É impossível que não visse o talento. O bastardo! - e rompeu em soluços.

Tony sentia a impressão de que tinha o peito cheio de chumbo e experimentava dificuldade em respirar.

- Ele viu-o - afirmou. - E reconheceu-o - a voz denunciava profunda amargura. - É isso o que mais me magoa. Fui um imbecil!

- Aonde vais? - perguntou ela, vendo que se afastava.

- Não sei.

Tony vagueou pelas ruas, sem se aperceber das lágrimas que lhe deslizavam pelas faces. Dentro de poucas horas, todos os parisienses interessados pela arte teriam lido a crítica, e seria alvo de comentários jocosos. Mas o que mais lhe custava era que se iludira a si próprio. Chegara a acreditar realmente que tinha um futuro brilhante à sua frente como pintor. Pelo menos, André d'Usseau impedira-o de cometer esse erro. Por fim, entrou num bar e embriagou-se metodicamente.

Quando regressou ao apartamento, eram cinco horas da madrugada seguinte e Dominique esperava-o com profunda ansiedade.

- Onde estiveste? Tua mãe tentou contactar contigo. Parecia preocupadíssima.

- Leste-lhe a crítica?

- Sim. Insistiu, mas...

Naquele momento, o telefone tocou, e a rapariga, depois de se entreolharem, levantou o auscultador.

- Estou... Sim, Mistress Blackwell. Acaba de chegar. Estendeu-o a Tony, que o aceitou, após breve hesitação.

- Sim, m-mãe?

- Escuta, querido - a voz de Kate achava-se alterada pela apreensão. - Posso obrigá-lo a retractar-se...

- Isto não é uma operação de negócios. Trata-se de um crí-crítico exprimindo uma opinião segundo a qual eu mereço que me en-enforquem.

- Custa-me que estejas tão amargurado. Não consigo... - interrompeu-se, dominada pela emoção.

- Não te preocupes, m-mãe. Foi um capricho que não resultou. Fiquei com ódio a D'Usseau, mas é o melhor crítico de arte do mundo. Devo reconhecê-lo. No fundo, impediu-me de cometer um erro grave.

- Gostava de poder dizer alguma coisa para te animar...

- Ele já disse tudo. Foi preferível inteirar-me agora do que dentro de dez anos. Te-tenho de abandonar esta cidade.

- Espera aí por mim. Sigo amanhã para Joanesburgo e acompanhar-me-ás até Nova Iorque.

- Pois sim - Tony pousou o auscultador e voltou-se para Dominique. - Tenho muita pena. Escolheste o homem errado.

Ela conservou-se silenciosa, limitando-se a contemplá-lo com os olhos dominados por uma amargura indizível.

Na tarde seguinte, Kate Blackwell preenchia um cheque no escritório da sucursal da Kruger-Brent, na Rue Matignon, enquanto o homem sentado na sua frente exalava um suspiro.

- É pena, porque o seu filho tem realmente talento, Mistress Blackwell. Podia tornar-se um pintor importante.

- Há dezenas de milhares de pintores no mundo, Mon-sieur D'Usseau - replicou ela, glacialmente. - Meu filho não nasceu para se incorporar nessa multidão - e fez deslizar o cheque ao longo do tampo da secretária na direcção do interlocutor. - Cumpriu a sua parte do acordo e eu acabo de cumprir a minha. A Kruger-Brent patrocinará museus de arte em Joanesburgo, Londres e Nova Iorque e o senhor encarre-gar-se-á de escolher as telas... por uma comissão generosa, evidentemente.

No entanto, muito depois de o francês se haver retirado, Kate permanecia sentada sob o efeito de uma tristeza irreprimível. Amava o filho profundamente, e se alguma vez ele descobrisse... Reconhecia o risco a que se expusera, mas não podia permitir, de braços cruzados, que Tony voltasse as costas à herança. Necessitava de o proteger por qualquer preço. Os interesses da companhia exigiam todos os meios para alcançar esse fim. Por fim, levantou-se, sentindo uma súbita e enorme fadiga. Eram horas de o ir buscar e levar para casa. Ajudá-lo-ia a recompor-se, para que pudesse cumprir a tarefa para a qual nascera: dirigir a companhia.

 

Nos dois anos que se seguiram, Tony Blackwell sentiu que se encontrava num instrumento de tortura gigantesco que não o conduzia a parte alguma. Era o herdeiro aparente de um império impressionante. O império da Kruger-Brent expandira-se, para incluir fábricas de papel, uma companhia aérea, bancos e uma rede de hospitais. Ele aprendera que um nome constituía uma chave que abria todas as portas. Havia clubes, organizações e diques sociais onde a moeda corrente não era o dinheiro ou a influência, mas o nome apropriado. Tony fora aceite como sócio do Union Club, do Brook e do Links Club. Cumulavam-no de atenções aonde quer que se dirigisse, mas considerava-se um impostor, pois nada fizera para merecer tudo aquilo. Achava-se na sombra gigantesca do avô e assolava-o a impressão de que o comparavam constantemente com ele. Afigurava-se-lhe injusto, porque já não havia campos de minas para transpor rastejando, guardas que o alvejassem ou tubarões ameaçadores. As velhas histórias de heroicidade não tinham nada de comum com ele. Pertenciam a outro século, outra época, outro lugar, actos heróicos praticados por um desconhecido.

Tony trabalhava com afinco insuperável na Kruger-Brent, Ltd., numa tentativa para se libertar de recordações demasiado pungentes para suportar. Escreveu várias vezes a Dominique, mas as cartas foram devolvidas intactas. Telefonou a Maítre Cantai e obteve a informação de que ela já não trabalhava como modelo na escola. Desaparecera.

Tony executava a sua missão com perícia e método, sem paixão nem amor, e se sentia um vazio profundo no seu íntimo, ninguém o suspeitava. Nem sequer Kate, que recebia relatórios semanais dele e ficava satisfeita com o que lia.

- Tem uma aptidão natural para os negócios - afirmou Brad Rogers.

Para ela, as longas horas que o filho consagrava ao trabalho provavam que gostava do que fazia. Cada vez que pensava como estivera na iminência de comprometer o futuro, estremecia e congratulava-se por o ter salvo a tempo.

Em 1948, o Partido Nacionalista assumiu plenos poderes na África do Sul, com a segregação em todos os locais públicos. A migração era controlada rigorosamente, com a separação de famílias para satisfazer as conveniências governamentais. Cada negro tinha de se munir de um bewyshoek, o qual, mais do que um salvo-conduto, constituía o seu salva-vidas, certificado de nascimento, licença para trabalhar e recibo de impostos. Por outras palavras, regulava-lhe os movimentos na vida. Registavam-se tumultos crescentes no país, reprimidos impiedosamente pela Polícia. De vez em quando, Kate lia nos jornais casos de sabotagem e agitação a que o nome de Banda se achava invariavelmente ligado. Continuava a desempenhar as funções de dirigente na resistência, apesar da idade. “Compreende-se que lute pelo seu povo”, pensava ela. “É Banda!”

Kate celebrou o seu quinquagésimo sétimo aniversário com Tony, na residência da Quinta Avenida, e pensou: “Este belo rapaz de vinte e quatro anos, sentado na mesa diante de mim, não pode ser meu filho. Sou demasiado jovem.” Entretanto, ele erguia a taça num brinde:

- A m-minha fantástica m-mãe. Feliz aniversário!

- Diz antes “à minha fantástica e velha mãe”.

“Não tardarei a retirar-me da actividade, mas ele tomará o meu lugar. O meu filho!”

Por insistência dela, Tony mudara-se para a mansão da Quinta Avenida, sob o pretexto de que era demasiado grande para viver só. Além disso, prometera reservar-lhe toda a ala leste e o isolamento de que necessitasse, e ele considerara mais fácil aceder do que argumentar.

Tomavam o pequeno-almoço juntos todas as manhãs e o tópico abordado era sempre a Kruger-Brent, Ltd. Tony surpreendia-se com o facto de a mãe se preocupar tão apaixonadamente com uma entidade sem rosto nem alma, uma colecção amorfa de edifícios, máquinas e números registados em livros. “Onde residirá a magia?” Com toda a miríade de mistérios do mundo para explorar, porque desejaria alguém desperdiçar uma vida inteira acumulando riqueza para a juntar a outras riquezas, reunindo poder que se situava para além do poder? Via-se forçado a admitir que não a entendia. Não obstante, amava-a. E tentava corresponder às suas esperanças.

O voo da Pan American de Roma para Nova Iorque decorrera sem qualquer novidade. Tony gostava de viajar de avião, por o julgar um meio de transporte agradável e eficiente. Debruçara-se sobre os relatórios das aquisições no estrangeiro desde o momento da descolagem, ignorando o jantar e a hospedeira, que de vez em quando se aproximava para lhe oferecer bebidas, almofadas ou outra coisa susceptível de atrair o interesse do importante passageiro.

Uma mulher de meia-idade no assento ao lado dele lia uma revista e, no momento em que voltava a página, Tony lançou-Lhe uma olhadela e estremeceu ao ver um modelo que apresentava um vestido de baile. Era Dominique. Não podia haver a mínima dúvida, e sentiu as pulsações acelerarem-se.

- Queira desculpar - proferiu, polidamente. - Empresta-me a revista, quando terminar de a ler?

Na manhã seguinte, telefonou ao costureiro autor do vestido e obteve o nome da agência publicitária a que recorrera, com a qual se apressou a contactar.

- Tento localizar um dos vossos modelos - explicou à telefonista. - Pode?...

- Um momento, por favor.

No instante imediato, surgia uma voz masculina na linha:

- Em que lhe posso ser útil?

- Trata-se de uma fotografia publicada no último número da Vogue. É de um modelo que exibe um vestido do costureiro Rothman. Foram vocês que trataram disso?

- Sim.

- Pode dar-me o nome da agência desse modelo?

- Deve tratar-se da Carleton Blessing - e o homem mencionou um número de telefone.

Transcorrido menos de um minuto, Tony falava com uma mulher da agência.

- Interessa-me localizar um dos vossos modelos. Dominique Masson.

- Lamento, mas não fornecemos informações de natureza pessoal.

E a ligação foi cortada, antes que ele pudesse acrescentar algo. Tinha de haver uma maneira de entrar em contacto com Dominique. Por fim, dirigiu-se ao gabinete de Brad Rogers e perguntou:

- Conhece a agência Carleton Blessing?

- Sem dúvida. Pertence-nos.

- O quê?

- Encontra-se à sombra de uma das nossas subsidiárias.

- Quando a adquirimos?

- Há uns dois anos. Mais ou menos na altura em que você ingressou na companhia. Qual é o seu interesse nela?

- Queria localizar um dos seus modelos. Trata-se de uma velha amiga.

- Nada mais fácil. Vou ligar para lá e...

- Não. Eu encarrego-me disso. Obrigado, Brad. Entretanto, Tony sentia-se invadido por uma agradável sensação de antecipação.

À tarde, visitou os escritórios da agência Carleton Blessing c, sessenta segundos depois de se identificar, encontrava-se sentado no gabinete de um tal Tilton, o presidente.

- É uma honra inesperada, Mister Blackwell. Espero que não haja nenhum problema. Os nossos lucros do último trimestre...

- Não venho em missão oficial. Interessa-me um dos vossos modelos. Dominique Masson.

- É uma das melhores - a expressão do homem iluminou-se. - Sua mãe sabe escolher o pessoal.

- Desculpe... - articulou Tony, julgando ter ouvido mal.

- Sua mãe insistiu pessoalmente em que contratássemos Dominique. Foi uma condição implícita na aquisição da nossa firma pela Kruger-Brent. Está tudo mencionado nos arquivos. Se lhe interessa consultar o processo...

- Não é necessário - não conseguia encontrar uma explicação para o que escutava. “Que motivo levaria a mãe?...” - Pode dar-me o endereço de Dominique?

- Decerto, Mister Blackwell. Hoje, teve de se deslocar a Vermont, em serviço - informou Tilton, consultando uma agenda -, mas deve regressar amanhã à tarde.

Tony aguardava à entrada do prédio de apartamentos, quando um sedan negro se imobilizou e a rapariga desceu. Acompanhava-a um homem de porte atlético, com a mala dela na mão. Dominique estacou abruptamente no momento em que avistou Tony e exclamou:

- Meu Deus! Que... que fazes aqui?

- Preciso falar contigo.

- Fica para outra vez, amigo - interveio o atleta. - Temos uma tarde muito atarefada.

- Manda-o embora - indicou Tony, sem o olhar.

- Quem diabo se julga, para?...

- Deixa-nos, por favor, Ben - rogou ela. - Telefono-te à noite.

O outro hesitou por um momento e acabou por encolher os ombros.

- Está bem - e afastou-se, após uma mirada incendiária a Tony.

- É melhor entrarmos - sugeriu Dominique, voltando-se de novo para Tony.

O apartamento era um duplex espaçoso, com decoração moderna, que decerto custara uma pequena fortuna.

- Não se pode dizer que vivas mal - comentou ele.

- Sim, tive sorte - e os dedos dela moviam-se nos botões da blusa com nervosismo. - Queres uma bebida?

- Não, obrigado. Tentei contactar contigo, depois de deixar Paris.

- Mudei-me.

- Para a América?

- Sim.

- Como conseguiste trabalho na Carleton Blessing?

- Bem... respondi a um anúncio - explicou, cada vez mais embaraçada.

- Quando viste a minha mãe pela primeira vez?

- No teu apartamento, em Paris. Não te lembras que?...

- Basta de mentiras! - Tony sentia uma cólera surda propagar-se a todas as fibras do corpo. - Terminou a comédia. Nunca bati numa mulher, mas se insistes em dizer falsidades, palavra de honra que ficas com a cara imprópria para ser fotografada por uns tempos.

Agora, não houve hesitação na resposta:

- Quando foste admitido na École dês Beaux-Arts. Ela conseguiu que me aceitassem como modelo.

Experimentou uma sensação pungente no estômago, mas desenvolveu esforços para prosseguir.

- Para que nos conhecêssemos?

- Sim, mas...

- E pagou-te para que te tornasses minha amante e fingisses amar-me?

- Exacto. A guerra tinha acabado pouco antes e eu estava sem dinheiro. Procura compreender a situação. Mas acredita que o meu amor por ti não era fingido...

- Limita-te a responder às minhas perguntas, sem comentários desnecessários. Qual a finalidade de tudo isso?

- Tua mãe queria que te vigiasse.

Tony recordou-se da ternura dela... - proporcionada pelo dinheiro da mãe - e sentiu-se dominado pela vergonha. Não passara de um títere, controlado e manipulado pela progenitora, que nunca se preocupara com ele. Não era seu filho, mas o seu príncipe coroado, o herdeiro natural. A única coisa que contava para ela era a companhia.

Com um derradeiro olhar a Dominique, rodou nos calcanhares e afastou-se, enquanto ela o acompanhava com o olhar ofuscado pelas lágrimas. “Não menti quando disse que te amava. Nisso, fui sincera.”

Kate encontrava-se na biblioteca, quando Tony surgiu, extremamente embriagado.

- Fa-falei com Dominique. Vo-cês as duas devem ter rido como loucas à mi-minha custa.

- Tony... - começou ela, alarmada.

- A partir de agora, não quero que te tor-tornes a imiscuir na mi-minha vida pessoal, ouviste?

Viu-o retirar-se em passos incertos e acudiu-lhe um presságio desagradável.

 

No dia seguinte, Tony alugou um apartamento em Green-wich Village e pôs termo aos jantares sociais com a mãe, mantendo as suas relações a um nível rigorosamente impessoal, de negócios. De vez em quando, Kate efectuava uma tentativa de reconciliação, que o filho ignorava.

Apesar de assolada por profunda amargura, estava convencida de que procedera da melhor maneira para Tony, tal como acontecera numa ocasião em relação a David. Não podia permitir que abandonassem a companhia. O filho era o único ser humano do mundo que ela amava, e observava com pesar que se tornava cada vez mais insular, refugiando-se no seu íntimo e rejeitando os outros. Não tinha amigos e, em contraste com a cordialidade e comunicabilidade do passado, mostrava-se frio e reservado. Erguera uma muralha à sua volta que ninguém lograva transpor. “Precisa de uma esposa que se preocupe com ele. E de um filho que continue a herança. Tenho de o ajudar.”

Brad Rogers entrou precipitadamente no gabinete de Kate e anunciou:

- Vai haver mais problemas.

- Que aconteceu?

- O Parlamento da África do Sul ilegalizou o Conselho Representativo dos Nativos e aprovou a Lei Comunista - explicou, pousando um cabograma na secretária.

- Meu Deus! - o diploma nada tinha a ver com o comunismo. Referia simplesmente que quem discordasse de qualquer medida governamental e tentasse alterá-la incorria em transgressão da Lei Comunista e podia ser detido. - É a sua maneira de enfraquecer a resistência dos negros. Se... - foi interrompida pela recepcionista, através do intercomunicador.

- Há uma chamada do estrangeiro para si. Trata-se de Mister Pierce, de Joanesburgo.

Jonathan Pierce era o gerente da sucursal da firma na capital sul-africana, e Kate apressou-se a pegar no auscultador.

- Olá, Johnny! Como vai?

- Eu bem, mas lamento não poder dizer o mesmo da situação por cá.

- Que aconteceu?

- Acabo de ser informado pela Polícia de que capturaram Banda.

Kate encontrava-se a bordo do primeiro voo para Joanesburgo, depois de recomendar aos advogados da companhia que vissem o que podiam fazer por Banda. No entanto, receava que nem o poder e o prestígio da Kruger-Brent fossem suficientes para o auxiliar. Com efeito, fora considerado inimigo do Estado, e ela não se atrevia a pensar no que consistiria o castigo aplicado. Em todo o caso, impunha-se que pelo menos lhe falasse e oferecesse todo o apoio ao seu alcance.

Assim que o avião aterrou em solo sul-africano, Kate dirigiu-se aos escritórios da firma e telefonou ao director das prisões, que informou:

- Ele encontra-se num bloco de isolamento e não pode receber visitas. No seu caso, porém, vou ver o que consigo.

Na manhã imediata, ela achava-se na prisão de Joanesburgo, sentada diante de Banda, que estava algemado, e havia uma espessa chapa de vidro entre ambos. Kate não sabia bem o que esperava ver, todavia ele não apresentava um ar desesperado e sorriu ao dizer:

- Tinha a certeza de que viria. É como seu pai. Não consegue estar longe do barulho, hem?

- Olha quem fala - redarguiu ela. - Raios para isto! Como te vamos tirar daqui?

- Num caixão. É a única maneira de me deixarem sair.

- Disponho de um batalhão de bons advogados que...

- Não merece a pena. Desta vez, apanharam-me com as mãos na massa. Agora, tenho de me resignar.

- Não compreendo.

- Sempre fui alérgico às prisões. Ainda não construíram uma capaz de me conter.

- Não cometas loucuras, Banda. Eles não hesitavam em matar-te.

- Lembre-se que fala com um homem que sobreviveu a tubarões, a um campo de minas e a cães de guarda - ele deixou transparecer uma ponta de nostalgia no olhar. - Sabe uma coisa? Creio que foi o melhor período da minha vida.

Quando Kate se apresentou para nova visita, no dia seguinte, o director da prisão declarou:

- Sinto muito, Mistress Blackwell, mas Banda foi transferido, por razões de segurança.

- Para onde?

- Não estou autorizado a revelá-lo.

No outro dia, quando se levantou, pegou no jornal e leu a notícia que figurava na primeira página: “Chefe rebelde abatido na tentativa de fuga da prisão”. Uma hora mais tarde, encontrava-se no gabinete do director da prisão, que explicou:

- Banda perdeu a vida nas circunstâncias reveladas pela Imprensa. Não há nada a acrescentar.

“Enganas-te. Há mais. Muito mais!” Banda morrera, mas ter-se-ia porventura extinguido o sonho de liberdade do seu povo?

Dois dias depois, Kate regressava a Nova Iorque, não sem antes se ter ocupado de todos os preparativos para o funeral. A bordo do avião, voltou-se para a janela, a fim de contemplar a sua terra amada pela última vez. O solo era vermelho e fértil e encerrava nas suas entranhas tesouros que excediam os sonhos dos homens mais ambiciosos. No entanto, dir-se-ia que fora lançada uma maldição sobre o território. “Não tornarei a pôr cá os pés”, prometeu a si própria. “Nunca!”

Uma das responsabilidades de Brad Rogers consistia em orientar o Departamento de Planeamento de Longo Alcance da Kruger-Brent. Na realidade, tinha uma propensão especial para descobrir firmas que constituíam aquisições lucrativas.

Um dia do princípio de Maio, entrou no gabinete de Kate e depositou duas pastas de cartolina sobre a secretária.

- Deparou-se-me uma coisa interessante. Duas companhias. Se conseguíssemos ficar com qualquer delas, seria uma proeza.

- Obrigada, Brad. Darei uma olhadela nisto, esta noite. Assim, ela jantou só e analisou os relatórios confidenciais

sobre as duas firmas: Wyatt Oil & Tool e International Technology. Os elementos eram extensos e pormenorizados e terminavam com as iniciais NIV, que, segundo o código da companhia, significavam “Não Interessada na Venda” e exigiriam diligências excepcionais para conseguir a sua aquisição. Cada uma delas era dirigida por um indivíduo abastado e competente, o que eliminava qualquer tentativa para empregar os processos normais. Tratava-se de um desafio, situação que não se deparava a Kate desde longa data. Quanto mais pensava no assunto, maior a excitação que as possibilidades lhe suscitavam. A Wyatt Oil & Tool pertencia a um texano chamado Charlie Wyatt e as suas actividades incluíam poços de petróleo, uma empresa de utilidade pública e dezenas de outros ramos lucrativos. Não subsistia a mínima dúvida: representaria uma aquisição excelente para a Kruger-Brent, Ltd.

Quanto à International Techonology, tinha à testa o conde alemão Frederick Hoffmann. A companhia principiara com uma pequena fundição de aço, em Essen, e com o passar dos anos expandira-se num vasto grupo que abarcava estaleiros navais, fábricas de petroquímica, uma frota de petroleiros e uma divisão de computadores.

Apesar da sua vasta envergadura, a Kruger-Brent só podia digerir um dos dois gigantes, e Kate sabia qual lhe interessava. No entanto, no final do relatório figurava a ominosa advertência: NIV.

“Veremos”, reflectiu com determinação.

Na manhã imediata, mal entrou no gabinete mandou chamar Brad Rogers.

- Gostava de saber como conseguiu estas folhas de balanço confidenciais, mas respeito o segredo profissional - começou, com um sorriso malicioso. - Fale-me de Charlie Wyatt e de Frederick Hoffmann.

- Wyatt nasceu em Dállas. É um homem de temperamento autoritário e impetuoso, arguto como poucos. Principiou do zero, teve sorte em alguns empreendimentos arriscados, foi-se expandindo e hoje metade do Texas pertence-lhe.

- Que idade tem?

- Quarenta e sete.

- Filhos?

- Uma rapariga, de vinte e cinco, que, segundo as minhas informações, é uma autêntica brasa.

- Casada?

- Divorciada.

- E Frederick Hoffmann?

- E dois anos mais novo que Wyatt. Ostenta o título de conde e pertence a uma família distinta que remonta à Idade Média. Enviuvou há algum tempo e o avô começou com uma modesta fundição de aço. Hoffmann herdou-a do pai e transformou-a num império. Foi um dos primeiros a enveredar pelo ramo dos computadores e possui numerosas patentes de miniprocessadores. Cada vez que utilizamos uma dessas máquinas, o nosso conde recebe direitos de exploração.

- Tem filhos?

- Também uma rapariga, de vinte e três anos.

- Como é ela?

- Não consegui averiguar. Trata-se de uma família muito fechada, que só se move dentro dos seus círculos restritos - Brad hesitou. - Talvez estejamos a perder tempo neste caso. Tomei umas bebidas com dois dirigentes de ambas as companhias e apurei que tanto Wyatt como Hoffmann não estão interessados na venda, fusão ou trabalho em conjunto. Como pode verificar pela sua posição financeira, só um louco pensaria o contrário.

No entanto, a sensação de desafio achava-se presente uma vez mais, estimulando Kate de forma irresistível.

Dez dias depois, foi convidada pelo presidente dos Estados Unidos para participar numa conferência de industriais em Washington, a fim de discutirem as possibilidades de auxílio a países subdesenvolvidos. Acto contínuo, Kate fez uma chamada telefónica, e, transcorrido pouco tempo, Charlie Wyatt e o conde Frederick Hoffmann recebiam convites idênticos.

Ela formara uma impressão mental do texano e do alemão e verificou que não se equivocara muito. Nunca conhecera um habitante do Texas tímido, e Charlie Wyatt não constituía uma excepção. Era um homem quase gigantesco, com corpo de praticante de râguebi, que o deixara engordar em excesso. Kate compreendeu que ele não construíra o seu império em resultado de mera sorte nas operações que empreendera. Tratava-se de um génio no campo dos negócios. Dez minutos de conversa bastaram para a convencer de que aquele homem não faria coisa alguma que não desejasse. Ninguém lograria levá-lo a desfazer-se da sua companhia. Não obstante, descobriu-lhe o calcanhar de Aquiles, o que bastava para os seus desígnios.

Frederick Hoffmann era a antítese de Wyatt, um indivíduo bem-parecido, de ar aristocrático e maneiras irrepreensíveis. Superficialmente, deixava transparecer cordialidade e deferência. No íntimo, porém, Kate pressentiu um núcleo de aço.

A conferência em Washington prolongou-se por três dias e decorreu o melhor possível. As reuniões desenrolavam-se sob as vistas do vice-presidente, e o presidente efectuou uma breve aparição. Todos os presentes se sentiram impressionados com Kate Blackwell, uma mulher atraente e carismática, chefe de um império industrial que construíra, e, sobretudo, fascinados, como ela pretendia.

Quando conseguiu achar-se a sós com Charlie Wyatt por um momento, perguntou:

- A sua família acompanhou-o?

- Vim com minha filha, que necessitava fazer umas compras .

- Ah, sim? - ninguém teria suspeitado de que Kate até se encontrava ao corrente do género de vestido que a rapariga comprara naquela manhã. - Promovo um pequeno jantar, na sexta-feira, em Dark Harbor, e gostaria que comparecesse com ela, para passarem o fim-de-semana.

- Ouvi falar na importância da sua organização, Mistress Blackwell - o texano não hesitou um segundo. - Teremos muito gosto.

- Óptimo. Providenciarei para que sigam para lá de avião, amanhã à noite.

Dez minutos depois, ela conversava com Frederick Hoffmann.

- Encontra-se só em Washington, Mister Hoffmann, ou veio com sua esposa?

- Enviuvei há vários anos - esclareceu o alemão. - No entanto, trouxe minha filha.

- Promovo uma recepção em Dark Harbor - Kate sabia que eles se alojavam na suite quatrocentos e dezoito do Hotel Hay Adams. - Teria o maior prazer em contar com a vossa presença para o fim-de-semana.

- Convém-me regressar à Alemanha sem demora - Hoffmann fez uma pausa e observou a interlocutora por uns instantes, até que esboçou um sorriso. - Mas mais dois ou três dias nos Estados Unidos não me levarão à bancarrota.

- Esplêndido. Ocupar-me-ei do vosso transporte.

Era costume de Kate realizar uma pequena festa em Dark Harbor cada dois meses, a que compareciam as pessoas mais interessantes e poderosas do mundo. Agora, estava empenhada em que fosse uma reunião de cariz especial e o único problema consistia em que Tony estivesse presente. Nos últimos meses, ele raramente se preocupava em assistir e, nas escassas excepções, retirava-se na primeira oportunidade. Agora, porém, era imperioso que não faltasse e protelasse a partida para o mais tarde possível.

Quando lhe mencionou a festa, ele apressou-se a declarar secamente:

- Não po-posso ir. Sigo para o Ca-Canadá, segunda-feira, e tenho muitos assuntos a tratar até lá.

- É importante - insistiu Kate. - Charlie Wyatt e Frederick Hoffmann prometeram comparecer e...

- Sei de quem se trata. Fa-falei com Brad Rogers. Não existe a mí-mínima hipótese de adquirir qualquer de-dessas companhias.

- Em todo o caso, quero tentar.

- Qual te in-interessa mais?

- A Wyatt Oil & Tool, que podia contribuir para aumentar os nossos lucros em quinze por cento, pelo menos. Quando os países árabes compreenderem que têm o mundo entre a espada e a parede, formarão um cartel e os preços do petróleo subirão às nuvens.

- E a In-International Techonology?

- É uma boa companhia, mas a outra reveste-se de mais interesse - declarou ela, com um encolher de ombros. - Preciso de ti lá, Tony. O Canadá pode esperar uns dias.

Ele detestava as reuniões daquela natureza, com as conversas fúteis intermináveis, homens fanfarrões e mulheres predatórias. No entanto, desta vez tratava-se de uma diligência de negócios.

- Está bem - acabou por capitular.

Todas as pedras se achavam nos seus lugares do tabuleiro.

Os Wyatt seguiram para o Maine num Cessna da companhia e, à chegada doferryboat, havia uma limusina que os conduziu a Cedar Hill, onde Kate os aguardava à entrada. Brad Rogers não se equivocara. A filha, Lucy, era uma autêntica “brasa”, alta, de cabelos pretos e olhos castanhos num rosto perfeito. O vestido, saído das mãos de um costureiro dispendioso, moldava um corpo de linhas deslumbrantes. Kate apresentou-a a Tony e observou a reacção deste último. Todavia ele conservou-se impávido. Saudou os Wyatt com deferência formal e acompanhou-os ao bar.

- Que bela sala! - exclamou Lucy. - Passa muito tempo nesta mansão?

- Não - foi a resposta seca de Tony. Apercebendo-se do perigo iminente de a reserva do filho

comprometer os seus interesses, Kate tratou de intervir.

- As suas recordações mais agradáveis referem-se a esta casa. O trabalho absorve-o tanto, coitado, que raramente tem oportunidade de saborear esta atmosfera aprazível. Não é verdade?

- Sem dúvida - assentiu ele, com uma expressão glacial. - Neste momento, por exemplo, devia estar no Canadá...

- Mas adiou a viagem para os conhecer.

- Sinto-me honrado - declarou Charlie Wyatt. - Tenho ouvido falar de seu filho, Mistress Blackwell - com um sorriso, acrescentou: - Suponho que não lhe interessa vir trabalhar para o Texas.

- Não creio que isso seja exactamente o que minha mãe tem em vista para mim - alegou Tony.

- Acredito - o texano soltou uma gargalhada e virou-se de novo para Kate. - Sua mãe é uma mulher incomparável. Gostava que visse enrodilhar toda a gente na reunião da Casa Branca e...

Interrompeu-se no instante em que Frederick Hoffmann e a filha, Marianne, entravam na sala. A rapariga era uma versão pálida do pai, com o mesmo semblante aristocrático. Tinha cabelos louros que se prolongavam até aos ombros e usava um vestido de chiffon branco. Ao lado de Lucy Wyatt, quase passava despercebida.

- Queiram desculpar o atraso - proferiu o alemão. - O avião ficou retido em La Guardiã.

- Que pena! - exclamou Kate, que providenciara para que tal acontecesse, a fim de os Wyatt chegarem em primeiro lugar. - Que tomam?

- Um scoth, por favor - pediu o conde Hoffmann.

- E você? - perguntou ela a Marianne.

- Nada, obrigada.

Os outros convidados começaram a surgir pouco depois e Tony passou a circular entre eles, em obediência às suas funções de anfitrião atencioso. Ninguém, à parte a mãe, suspeitava do reduzido significado que aquelas reuniões tinham para ele. Não era que estivesse enfastiado. Achava-se simplesmente isolado de tudo o que ocorria à sua volta. Perdera o prazer proporcionado pelo convívio, circunstância que preocupava Kate profundamente.

Tinham sido preparadas duas mesas na vasta sala de jantar. Ela instalou Marianne Hoffmann entre um magistrado do Supremo Tribunal e um senador, numa, e Lucy Wyatt à direita de Tony, na outra. Todos os homens presentes - solteiros e casados - concentravam os olhares na filha do texano. Kate apercebia-se dos esforços da rapariga para conversar com o filho, deixando transparecer que simpatizava com ele, o que representava um bom começo.

Na manhã seguinte, sábado, durante o pequeno-almoço, Wyatt disse a Kate:

- Tem um iate estupendo, Mistress Blackwell. Quanto mede?

- Não sei bem - ela voltou-se para Tony. - Que comprimento tem o Corsair?

- Vinte e cinco metros - informou o interpelado, reflectindo que a mãe estava perfeitamente ao corrente.

- No Texas, não ligamos aos barcos. Estamos sempre com muita pressa. Viajamos quase sempre de avião.

- Gostava que me deixasse mostrar-lhe a ilha, do mar - observou Kate. - Podemos fazê-lo no iate, amanhã.

- Excelente ideia! - aprovou o texano.

Entretanto, Tony assistia aos manejos da mãe sem se pronunciar. Acabava de efectuar uma das primeiras jogadas importantes, e perguntava a si próprio se Wyatt se teria apercebido. Talvez não. Apesar de ser um homem de negócios arguto, nunca enfrentara ninguém como Kate Blackwell.

Pouco depois, esta virou-se para o filho e para Lucy e sugeriu:

- Porque não aproveitam o tempo estupendo que faz para dar uma volta na lancha?

- Agradava-me imenso - afirmou a rapariga, antes que Tony tivesse ensejo de abrir a boca.

Todavia, ele advertiu:

- Não posso, porque espero um telefonema importante. Esforçando-se por dissimular o desagrado, Kate voltou-se

para Marianne Hoffmann.

- Ainda não vi o seu pai, esta manhã.

- Foi explorar a ilha. Costuma levantar-se muito cedo.

- Ouvi dizer que gosta de montar a cavalo. Temos uma coudelaria muito satisfatória.

- Agradeço-lhe, Mistress Blackwell, mas prefiro andar por aí, se não vê inconveniente.

- Claro que não. Esteja à sua vontade - concentrou-se de novo no filho. - Não queres mesmo levar Miss Wyatt a dar um passeio? - inquiriu numa inflexão áspera.

- Não posso, como já expliquei.

Embora pequena, tratava-se de uma vitória. A batalha fora travada, e Tony não fazia tenção de a perder. A mãe já não dispunha do poder de o iludir. Utilizara-o como peão outrora e ele estava bem ciente de que pretendia fazê-lo de novo, mas desta vez os seus esforços não resultariam. Desejava adquirir a Wyatt Oil & Tool, que o texano não pretendia vender, mas Kate julgara encontrar uma maneira de o vencer por intermédio do seu único ponto fraco: a filha. Se Lucy ingressasse na família Blackwell, tornar-se-ia inevitável a fusão das duas firmas.

No final do pequeno-almoço, Kate levantou-se e propôs ao filho:

- Enquanto o teu telefonema não chega, porque não mostras os jardins a Miss Wyatt?

Eíle reconheceu que não existia possibilidade de se esquivar graciosamente, pelo que assentiu, decidido a abreviar a visita.

Por seu turno, a mãe virou-se para Charlie Wyatt e perguntou:

- Interessa-se por livros raros? Temos uma vasta colecção, na biblioteca.

- Interessa-me tudo o que quiser mostrar-me - redarguiu ele, com um largo sorriso.

Como que obedecendo a uma inspiração de última hora, ela voltou-se para Marianne Hoffmann.

- Quer acompanhar-nos?

- Obrigada, mas prefiro dar uma volta por aí, como disse. Não se preocupe comigo.

- Claro que não.

Tony reflectiu que estas palavras da mãe se revestiam da maior sinceridade. A alemã não figurava nos seus projectos, pelo que tratava de a marginalizar. Fazia-o numa atitude amável, sorridente, que encobria uma firmeza implacável que ele detestava.

- Vamos, Tony? - sugeriu Lucy.

- Com certeza.

Encaminharam-se para a porta, e preparavam-se para a transpor, quando ele ouviu a mãe dizer aos outros:

- Fazem um par admirável.

Dirigiram-se para o molhe onde o Corsair se encontrava acostado, percorrendo uma extensa área repleta de flores e árvores.

- É um lugar celestial - murmurou Lucy.

- Pois é.

- Não temos flores destas, no Texas.

- Não?

- É um ambiente tranquilo e pacífico.

- Tem razão.

De súbito, deteve-se e fitou o companheiro, com uma expressão agastada.

- Disse alguma coisa que a ofendesse? - viu-se ele na necessidade de perguntar.

- Não disse absolutamente nada. É isso que considero ofensivo. Não consigo arrancar-lhe mais do que monossílabos ou palavras secas. Faz-me ficar com a impressão de que pretendo caçá-lo.

- E pretende?

- Adivinhou - a rapariga soltou uma risada. - Se pudesse ensiná-lo a falar, talvez nos entendêssemos - e vendo-o esboçar um sorriso, inquiriu. - Em que pensa?

- Em nada de especial.

Na realidade, Tony pensava na mãe e no que lhe custava perder.

Entretanto, Kate acompanhava Charlie Wyatt na visita à biblioteca, em cujas estantes se viam primeiras edições de Oliver Goldsmith, Laurence Sterne, Tobias Smollett e John Donne, juntamente com um in-fólio de Ben Johnson. O texano percorria com a vista os tesouros que o rodeavam, até que se imobilizou diante de um volume encadernado do Endymion, de John Keats.

- É um exemplar da Roseberg - afirmou, voltando-se para Kate.

- Exacto - confirmou ela, surpreendida. - Há apenas dois conhecidos.

- O outro encontra-se na minha biblioteca.

- Era de prever - articulou, rindo. - Os seus ares de texano do petróleo conseguiram iludir-me.

- Sim? São uma camuflagem excelente.

- Onde estudou?

- Primeiro na Escola de Minas do Colorado e depois em Oxford como bolseiro - e Wyatt contemplou Kate em silêncio, por um momento. - Constou-me que foi você que sugeriu a minha presença na conferência da Casa Branca.

- Limitei-me a mencionar o seu nome.

- Foi um gesto que não posso deixar de agradecer. E, agora que estamos sós, porque não me explica exactamente o que tem em mente?

Tony encontrava-se no seu gabinete de trabalho, uma pequena dependência a meio do corredor do rés-do-chão, afundado numa poltrona de espaldar elevado, examinando uns documentos, quando sentiu a porta abrir-se e entrar alguém.

Era Marianne Hoffmann, e antes que ele pudesse revelar a sua presença, ouviu-a soltar uma exclamação abafada.

Acabava de ver os quadros na parede. Tratava-se de trabalhos de Tony, os poucos que trouxera do apartamento de Paris, e só permitira que estivessem expostos naquela saleta. Viu a rapariga mover-se em redor para os contemplar, mas era demasiado tarde para o poder evitar.

- Não acredito - murmurou ela, finalmente. Assolou-o uma irritação repentina, pois sabia que não eram

maus a esse ponto. De súbito, fez um movimento na poltrona e o couro rangeu, obrigando Marianne a voltar-se.

- Peço desculpa - balbuciou. - Não sabia que estava aqui alguém.

- Não tem importância - retorquiu Tony, com certa brusquidão, pois desagradava-lhe que invadissem o seu santuário. - Procurava alguma coisa?

- Não. Vagueava simplesmente. A sua colecção de quadros devia encontrar-se num museu.

- Excepto estes.

Intrigada, a rapariga voltou a observá-los e distinguiu a assinatura.

- São seus!

- Lamento que não lhe agradem.

- Acho-os fantásticos! Não compreendo. Se sabe pintar tão bem, porque decidiu fazer outra coisa? Considero os seus trabalhos, não bons, mas maravilhosos! - calou-se por um momento, mas ele não reagiu visivelmente. - Em tempos, quis ser pintora e cheguei a estudar com Oskar Kokoschka durante um ano. Finalmente, desisti, porque reconheci que nunca atingiria o nível que pretendia. Mas você! - virou-se de novo para os quadros. - Esteve em Paris?

- Sim.

- Que pena...

- Ah, estão aqui? - Kate acabava de assomar à entrada e olhava-os com curiosidade. Por fim, aproximou-se de Marianne e prosseguiu: - Procurei-a por toda a parte. Seu pai diz que adora as orquídeas e quero que visite a nossa estufa.

- Obrigada, Mistress Blackwell, mas...

- Ocupa-te dos outros convidados, Tony - indicou, sem prestar atenção às objecções da rapariga.

Ele experimentava uma fascinação especial pela maneira como a mãe manobrava as pessoas. Na realidade, agia com uma suavidade admirável, sem desperdiçar um único movimento. A operação principiara com a chegada dos Wyatt antes dos Hoffmann e continuara com a colocação de Lucy ao lado dele a todas as refeições e as conferências a sós com Charlie Wyatt. A filha deste era uma moça atraente e constituiria a esposa ideal para o futuro chefe da Kruger-Brent.

Meneando a cabeça num gesto de amargura, Tony perguntava-se qual seria o movimento seguinte de Kate. Na verdade, não necessitou de esperar muito tempo para se inteirar.

Encontravam-se no terraço, tomando cocktaiLs, quando ela revelou ao filho:

- Mister Wyatt convidou-nos para passar o próximo fim-de-semana no seu rancho. Não achas uma ideia maravilhosa? - acrescentou, com uma expressão de prazer. - Nunca estive num rancho do Texas.

Ora, a Kruger-Brent possuía um rancho no Texas que tinha provavelmente o dobro da superfície do dos Wyatt.

- Espero que também vá - interpôs o texano, dirigindo-se a Tony.

- Por favor... - sussurrou Lucy.

Parecia uma conspiração. Ao mesmo tempo, porém, era um desafio. Por conseguinte, ele decidiu enfrentá-lo.

- Com o maior prazer.

“Se Lucy tem em mente seduzir-me, perde o seu tempo”, pensou. A mágoa provocada pela mãe e por Dominique haviam-Lhe implantado uma desconfiança tão profunda nas mulheres, que a sua única associação com elas passara a manifestar-se através das prostitutas dispendiosas, sem dúvida as mais sinceras, pois só desejavam o dinheiro e mencionavam a quantia desde o princípio. Tony esportulava o preço pedido e obtinha aquilo que pagava. Sem complicações, lágrimas ou embustes.

Lucy Wyatt teria uma surpresa.

Domingo de manhã, Tony dirigiu-se à piscina para nadar um pouco e verificou que Marianne Hoffmann já se encontrava na água, com um fato de banho branco que lhe acentuava os contornos do corpo esbelto. Quando o avistou, acercou-se em braçadas graciosas e sorriu-lhe.

- Bom dia.

- Bom dia. Nada muito bem.

- Adoro praticar desportos. Herdei-o de meu pai. Ergueu-se para a borda da piscina e ele estendeu-lhe uma

toalha, ao mesmo tempo que perguntava:

- Já tomou o pequeno-almoço?

- Não. Pensei que a cozinheira não se levantava tão cedo.

- Isto é um hotel com serviço de copa permanente.

- Um sistema muito útil - Marianne voltou a sorrir.

- Onde vive?

- Na maior parte do tempo, em Munique. Possuímos um schloss, um castelo, nos arredores.

- Onde se criou?

- Isso já é mais complicado. Durante a guerra, mandaram-me para um colégio na Suíça. Depois, fui para Oxford, estudei na Sorbona e vivi alguns anos em Londres - olhou-o sem pestanejar. - E você?

- Bem, saltitei entre Nova Iorque, Maine, Suíça, África do Sul, uns anos no Pacífico durante a guerra, Paris... - Tony interrompeu-se, como se decidisse que falara de mais.

- Desculpe se me intrometo no que não devo, mas não compreendo porque desistiu de pintar.

- Contos largos - replicou secamente. - Vamos ao pequeno-almoço.

Comeram sós, no terraço sobranceiro à baía, ao mesmo tempo que conversavam despreocupadamente. Marianne parecia interessada no que lhe dizia respeito e Tony experimentava uma atracção estranha por ela.

- Quando regressa à Alemanha? - perguntou em dado momento.

- Para a semana. Vou casar.

- Ah! - a revelação apanhou-o desprevenido. - Quem é ele?

- Um médico que conheço desde criança. Obedecendo a um impulso irresistível, aventurou:

- Quer jantar comigo, em Nova Iorque?

Ela observou-o por instantes e ponderou a resposta antes de aquiescer:

- Com todo o gosto.

- Então, fica combinado - concluiu Tony, sorrindo.

Jantaram num pequeno restaurante à beira-mar, em Long Island. Ele desejava Marianne só para si, fora do raio de acção da mãe. Embora se tratasse de um serão inofensivo, se ela o descobrisse não hesitaria em envenená-lo. Era um assunto privado entre os dois e, durante o breve lapso de tempo que perdurasse, ninguém o perturbaria. A companhia de Marianne agradava-lhe ainda mais do que previra. “Quando regressa à Alemanha?” “Para a semana. Vou casar.”

Nos cinco dias que se seguiram, viram-se com frequência. Tony cancelou a viagem ao Canadá, conquanto não soubesse explicar claramente porquê. Supusera que se tratava de uma forma de rebelião contra o plano da mãe, uma vingança mesquinha, mas se isso correspondera à verdade, no início, tudo se alterara depois. Cada vez se sentia mais atraído pela rapariga. Admirava-lhe a sinceridade, qualidade que desesperara de voltar a encontrar.

Como ela era uma turista em Nova Iorque, ele acompanhava-a a toda a parte. Os dias sucediam-se quase sem que se apercebessem, até que chegou sexta-feira, quando Tony devia partir para o rancho dos Wyatt.

- Quando regressa à Alemanha?

- Segunda-feira de manhã - informou Marianne, sem a mínima alegria na voz.

Ele seguiu para Houston naquela tarde. Podia ter ido com a mãe num dos aviões da companhia, mas preferira evitar todas as situações que o obrigassem a ficar a sós com ela. Pela parte que lhe dizia respeito, Kate não passava de uma associada na firma: brilhante, poderosa, simulada e perigosa.

No Aeroporto William P. Hobby de Houston, aguardava-o um Rolls Royce que o conduziu ao rancho, guiado por um motorista de calça Levi's e camisa de meia-manga.

- A maior parte dos convidados prefere voar directamente para o rancho - explicou o homem. - Mister Wyatt possui um aeródromo excelente. Daqui, é cerca de uma hora até ao portão da propriedade e mais meia até à residência.

Tony pensava que ele exagerava, mas não tardou a mudar de opinião, pois o território dos Wyatt parecia mais uma cidade que um rancho. Transpuseram o portão principal por uma estrada privativa e, transcorridos trinta minutos, começaram a passar por edifícios de geradores, celeiros, currais, casas de hóspedes e bangalós do pessoal. A residência era uma construção imponente de um único piso, e Tony considerou-a deprimentemente hedionda.

Kate já chegara e encontrava-se sentada no terraço sobranceiro a uma piscina do tamanho de um pequeno lago, parecendo imersa em animada conversa com Charlie Wyatt. Quando avistou o recém-chegado, o texano interrompeu-se abruptamente a meio de uma frase, e Tony pressentiu que era o tópico abordado.

- Vem aí o seu rapaz! Fez boa viagem, Tony?

- Óptima, obrigado.

- Lucy esperava que viesse mais cedo.

- Ah, sim? - articulou, com um olhar de través à mãe.

- Vai haver um churrasco em vossa honra - volveu Wyatt. - Convidei praticamente todas as pessoas importantes da região.

Naquele momento, Lucy surgiu à entrada, de calça jeans e blusa branca cingidas, que lhe realçavam os inequívocos atributos físicos, como Tony não pôde deixar de admitir para consigo.

- Julgava que nunca mais aparecia! - exclamou, pegando-lhe no braço.

- Peço desculpa pelo atraso, mas tive de ultimar uns assuntos.

- Não tem importância, agora que chegou - a rapariga exibiu um sorriso cativante. - Que lhe apetece fazer, esta tarde?

- Que tem para oferecer?

- Tudo o que quiser - proferiu num murmúrio. Entretanto, Kate e Wyatt observavam-nos com sorrisos de

satisfação.

O churrasco atingiu um nível espectacular, mesmo atendendo aos padrões texanos. Apresentaram-se cerca de duzentos convidados, que se faziam transportar em aviões particulares, Mercedes ou Rolls Royce. Duas orquestras tocavam simultaneamente em diferentes áreas do recinto. Meia dúzia de bartenders serviam champanhe, uísque, refrigerantes e cerveja, enquanto quatro “chefes” preparavam a comida ao ar livre. Além disso, havia várias longas mesas repletas de sobremesas de quase todas as qualidades concebíveis.

Cada vez que se voltava, Tony esbarrava num empregado da casa que lhe oferecia bebidas ou aperitivos. Dava a impressão de que o pessoal doméstico igualava os convidados em número. Ao mesmo tempo, acudiam-lhe aos ouvidos fragmentos de conversas.

- O tipo veio propositadamente de Nova Iorque para me levar à certa, mas tratei de o prevenir: “Tenho muita pena, amigo. Não entro em acordos referentes a petróleo com firmas a leste de Houston...”

- É preciso cuidado com os fulanos de falas mansas. Se não nos precavemos, enrolam-nos...

Em dado momento, Lucy acercou-se dele e comentou:

- Não o vejo comer - olhou-o com apreensão. - Sente-se mal?

- De modo algum. É uma reunião impressionante.

- Ainda não viu nada. Espere até à hora do fogo-de-artifício.

- Fogo-de-artifício?

- Exacto. Desculpe este ajuntamento, mas meu pai quis impressionar sua mãe. Amanhã, já cá não estão.

“Nem eu”, pensou Tony, cada vez mais convencido de que a sua comparência no rancho constituíra um erro. Se a mãe estava tão empenhada em absorver a Wyatt Oil & Tool, que arranjasse outra maneira de o conseguir. Esquadrinhou a multidão com a vista e localizou-a no meio de um grupo de admiradores. Não havia dúvida de que continuava atraente, apesar de estar quase com sessenta anos. Na realidade, Kate Black-well parecia muito divertida, mas Tony sabia que ela detestava solenemente tudo o que a circundava. “Mas não hesita em fazer todos os sacrifícios para alcançar aquilo que pretende.” Pensou em Marianne e na aversão que experimentaria por semelhante orgia insensata. Ao lembrar-se dela, todavia, sentiu um profundo desconforto. “Vou casar com um médico que conheço desde criança.”

Meia hora depois, quando Lucy voltou a procurá-lo, já ia caminho de Nova Iorque.

Telefonou a Marianne de uma cabina do aeroporto.

- Preciso falar-lhe.

- Muito bem - foi a resposta, sem a mínima hesitação.

Tony não conseguira afastá-la do pensamento por um único instante. Separado dela, assolava-o a solidão, a sensação de que lhe faltava uma parte de si mesmo. Tinha o pressentimento aterrador de que, se a deixasse partir, ficaria perdido para sempre. Necessitava-a como a ninguém em toda a sua vida.

Encontraram-se no apartamento dele, e quando a viu entrar, Tony sentiu um desejo que julgava extinto para sempre. Ao contemplá-la, compreendeu que a sensação era compartilhada, e não havia palavras capazes de exprimir o milagre operado.

Ela anichou-se-lhe nos braços, e a emoção de ambos assemelhava-se a uma torrente que os arrastava numa explosão gloriosa, uma erupção e um contentamento para além de qualquer descrição. Flutuavam juntos numa suavidade aveludada que não conhecia tempo nem lugar, perdidos numa glória e numa magia maravilhosas e mútuas. Mais tarde, esgotados, permaneceram deitados, mantendo-se num amplexo de profunda ternura.

- Vou casar contigo, Marianne.

- Tens a certeza? - murmurou ela, olhando-o atentamente. - Há um problema, querido.

- O teu compromisso?

- Não. Posso desfazê-lo, sem dificuldade. Refiro-me a tua mãe.

- Ela não tem nada a ver...

- Deixa-me acabar. Pretende que cases com Lucy Wyatt.

- Isso é o plano dela. O meu encontra-se aqui.

- Ficava a odiar-me. Não quero que tal aconteça.

- Não te interessa saber o que eu quero? E o milagre recomeçou.

Escoaram-se quarenta e oito horas antes de Kate Blackwell voltar a ter notícias de Tony, que desaparecera do rancho Wyatt sem se despedir, para regressar a Nova Iorque, deixando o texano perplexo e a filha furiosa. Depois de apresentar desculpas, aceites com relutância, Kate partiu igualmente e, uma vez em casa, ligou ao apartamento de Tony. No entanto, não obteve resposta em todo esse dia nem no seguinte.

Ela encontrava-se no seu gabinete, quando o telefone tocou, e adivinhou quem era mesmo antes de levantar o auscultador.

- Estás bem, Tony?

- Perfeitamente, mãe.

- De onde falas?

- Ando em lua-de-mel. Casei com Marianne Hoffman, ontem - registou-se um longo silêncio. - Mãe?

- Sim?

- Podias dar-me os parabéns ou pronunciar uma das frases habituais nestas ocasiões - articulou Tony, com uma ponta de amargura.

- Com certeza. Desejo-te as maiores felicidades, filho.

- Obrigado - e a ligação foi cortada.

Kate conservou o aparelho na mão por um momento e acabou por pousá-lo, após o que premiu um botão do intercomunicador.

- Pode chegar aqui, Brad? - e assim que este entrou no gabinete, anunciou: - Tony telefonou agora mesmo.

- Com a breca! - bradou ele, ao observar-lhe a expressão de triunfo. - Não me diga que conseguiu!

- O trabalho foi todo dele - declarou Kate, modestamente. - Temos o império Hoffmann servido numa bandeja.

- Custa-me a crer! - Brad afundou-se numa poltrona. - Como o convenceu a casar com Marianne Hofmann?

- Foi muito simples. Empurrei-o na direcção que não me convinha.

No fundo, porém, ela sabia que se tratava da direcção acertada, pois Marianne seria uma esposa maravilhosa para o filho. Dissiparia as trevas que o consumiam.

Lucy sofrera uma histerectomia.

Marianne, por seu turno, dar-lhe-ia um filho.

 

Seis meses após o casamento de Tony e Marianne, a companhia Hoffmann foi absorvida pela Kruger-Brent, Ltd. A assinatura formal dos contratos realizou-se em Munique, num gesto de consideração para com Frederick Hoffmann, que ficaria à testa da subsidiária na Alemanha. Tony não pudera dissimular a surpresa causada pela passividade com que a mãe aceitara o enlace. Apesar de não costumar perder com graciosidade, mostrara-se cordial para com a nora, quando ela e Tony regressaram da lua-de-mel nas Baamas, e até se confessara encantada com a união. E o que mais o intrigava era a circunstância de a atitude parecer sincera. No fundo, talvez não a compreendesse como sempre supusera.

O matrimónio constituiu um êxito brilhante desde o princípio. Marianne satisfazia uma necessidade de longa data do marido, e todos os que o rodeavam se apercebiam da mudança operada nele, em particular Kate.

Quando Tony efectuava viagens de negócios, ela acompanhava-o. Observando-lhes a felicidade, Kate reconhecia: “Procedi o melhor possível no interesse de meu filho.”

Foi Marianne quem se encarregou de eliminar o fosso que se cavara entre Tony e a mãe. Quando regressaram da lua-de-mel, anunciou o desejo de convidar Kate para jantar, mas ele tentou opor-se:

- Não a conheces. É capaz...

- Quero precisamente conhecê-la. Por favor, querido. Tony acabou por ceder e preparou-se para um serão difícil

e mesmo tenso, mas verificou com admiração que a mãe se mostrava feliz entre eles. Na semana seguinte, foi a sua vez de os convidar e a partir de então os jantares converteram-se num ritual.

Kate e a nora tornaram-se amigas. Conversavam ao telefone diversas vezes por semana e almoçavam juntas com frequência.

Tinham combinado encontrar-se num restaurante, no dia em que Kate pressentiu algo de anormal em Marianne, ao vê-la entrar.

- Um uísque duplo - pediu esta última ao empregado. - Sem gelo.

- Que aconteceu? - inquiriu Kate, ciente de que a outra raramente consumia bebidas alcoólicas.

- Fui consultar o doutor Harley.

- Suponho que não está doente? - articulou, com uma sensação de alarme.

- Não. Simplesmente...

A verdade surgiu entrecortada por hesitações. Tudo principiara uns dias antes. Sentira-se indisposta e procurara o médico...

- Acho-lhe um aspecto saudável - declarou o dr. Harley. - Que idade tem, Mistress Blackwell?

- Vinte e três.

- Há algum caso de perturbação cardíaca na família?

- Não.

- Cancro? - continuou, inscrevendo anotações numa ficha.

- Tão-pouco.

- Seus pais são vivos?

- Apenas o meu pai. Minha mãe morreu num acidente.

- Teve papeira?

- Não.

- Sarampo?

- Sim, aos dez anos.

- Tosse convulsa?

- Não.

- Sofreu alguma intervenção cirúrgica?

- Apenas para extrair as amígdalas, aos nove anos.

- À parte isso, nunca esteve hospitalizada?

- Não. Ou, melhor, uma vez. Mas por pouco tempo.

- Qual o motivo?

- Pertencia à equipa feminina de hóquei do colégio e, durante uma partida, perdi os sentidos, só acordando no hospital. Estive internada dois dias. Não foi nada de importância.

- Magoou-se durante o jogo?

- Não. Fiquei inconsciente, sem motivo aparente.

- Que idade tinha?

- Dezasseis. O médico disse que devia tratar-se de alguma perturbação glandular própria da adolescência.

O dr. Harley inclinou-se para a frente e perguntou:

- Quando recuperou os sentidos, sentiu alguma impressão em qualquer dos lados do corpo?

Marianne reflectiu por um momento e inclinou a cabeça.

- Sim, no direito. Mas desapareceu passados poucos dias. Não me voltou a incomodar.

- Teve dores de cabeça? Visão enevoada?

- Sim, mas também passou - começou a sentir-se alarmada. - Parece-lhe que tenho alguma coisa grave, doutor?

- Antes de me pronunciar, gostava de proceder a uns testes... para jogar pelo seguro.

- De que género?

- Um agiograma cerebral, por exemplo. Não é nada de especial. Podemos tratar disso imediatamente.

Três dias mais tarde, ela recebia um telefonema da enfermeira do médico, que a convocou para uma consulta.

- Solucionámos o mistério - anunciou o dr. Harley, mal a viu.

- É de facto grave?

- Nem por isso. O agiograma indica que sofreu um pequeno colapso. Tecnicamente, chama-se aneurisma e é muito comum nas mulheres, sobretudo nas adolescentes. Um pequeno vaso do cérebro rebentou e derramou pequenas quantidades de sangue. Foi a pressão daí resultante a responsável pelas dores de cabeça e a visão enevoada. Por sorte, essas coisas curam-se espontaneamente.

Marianne escutava com apreensão crescente, até que perguntou:

- Que quer dizer, com exactidão? Pode repetir-se?

- É pouco provável - o dr. Harley esboçou um sorriso. - A menos que tencione voltar a praticar o hóquei, pode fazer uma vida absolutamente normal.

- Eu e Tony costumamos andar a cavalo e jogar o ténis. Acha que?...

- Desde que não exagere, não corre perigo. Pode entregar-se a desportos dessa natureza, assim como ao sexo, sem problemas.

- Graças a Deus - e Marianne soltou um suspiro de alívio.

No entanto, quando se levantava para sair, o médico acrescentou:

- Há só uma coisa, Mistress Blackwell. Se planeia ter filhos, sugiro que recorra a adoptivos.

- Disse que podia fazer uma vida normal - argumentou ela, estremecendo.

- Dá-se, porém, o caso de a gravidez aumentar o volume vascular enormemente e, durante as últimas seis a oito semanas, verifica-se uma elevação suplementar da tensão arterial. Ora, em virtude do aneurisma, o risco atingiria um ponto inaceitável. Podia tornar-se não só perigoso como fatal. As adopções são fáceis, nos tempos actuais. Posso encarregar-me...

Todavia, Marianne deixara de escutar o que ele dizia. Tinha apenas presentes as palavras de Tony: “Havemos de ter uma filha. Uma rapariga exactamente como tu.”

- ... Não consegui ouvir mais - explicou Marianne. - Saí a correr do consultório e vim para aqui directamente.

Kate desenvolvia esforços prodigiosos para não deixar transparecer o que sentia. Era um abalo demolidor, mas devia haver uma saída. Havia sempre solução para tudo.

- Bem! - exclamou com um sorriso. - Esperava muito pior.

- Mas eu e Tony desejamos tanto ter um filho!

- O doutor Harley é um alarmista. Você teve pequenos problemas, há anos, e ele pretende envolvê-los de uma importância inexistente - pegou na mão da nora. - Sente-se bem, suponho?

- Sentia, até...

- Não voltou a ter desmaios?

- Decerto que não.

- Isso significa que tudo passou. Pertence ao passado. Aliás, ele próprio afirmou que essas coisas se curavam espontaneamente.

- Também mencionou os riscos.

- Os riscos existem sempre que uma mulher engravida. Aliás, a vida está cheia deles. O essencial é decidir quais merece a pena correr, não acha?

- Talvez - admitiu Marianne, pensativamente. De súbito tomou uma decisão. - Tem razão. Não diremos nada a Tony, para lhe evitar preocupações desnecessárias. O segredo fica entre nós.

- Sem dúvida - assentiu Kate, ao mesmo tempo que reflectia: “Apetecia-me matar John Harley por a ter assustado.”

Três meses depois, Marianne engravidou, enquanto Tony ficava encantado, Kate silenciosamente triunfante e o dr. Harley horrorizado.

- Vou tomar as medidas convenientes para o aborto imediato - anunciou este último.

- Não, doutor - redarguiu ela. - Sinto-me bem e vou ter a criança.

Quando informou a sogra da sugestão do médico, esta última dirigiu-se ao consultório para o increpar:

Que ideia foi essa de recomendar o aborto a minha

nora?

- Expliquei-lhe que, se leva a gravidez até ao fim, corre o risco de morrer.

- É uma conjectura. Não pode ter a certeza. Há-de correr tudo bem. Portanto, evite alarmá-la.

Oito meses mais tarde, às quatro da madrugada de princípios de Fevereiro, Marianne entrou em parto prematuramente. Os seus gemidos acordaram Tony, que começou a vestir-se com rapidez, enquanto recomendava:

- Não te preocupes, querida. Levo-te ao hospital num instante.

- Depressa, por favor - murmurou ela, cujas dores se tornavam excruciantes.

Ao mesmo tempo, perguntava a si própria se não devia ter comunicado ao marido a natureza da conversa que tivera com o dr. Harley. Mas não. Como Kate afirmara, a decisão competia-lhe exclusivamente. A vida era tão maravilhosa que Deus não permitiria que lhe acontecesse alguma coisa.

Quando Marianne e Tony chegaram ao hospital, encontrava-se tudo preparado. Ele acompanhou-a a uma sala de espera, de onde a levaram para os exames preliminares. O obstetra, dr. Mattson, mediu-lhe a tensão arterial, enrugou a fronte e repetiu a operação. Em seguida, voltou-se para a enfermeira a seu lado e indicou:

- Mande levá-la para a sala de partos, sem demora!

Tony acabava de recorrer à máquina que se achava no corredor, para obter um maço de tabaco, quando uma voz áspera proferiu atrás dele:

- Mas é o nosso Rembrandt!

Reconheceu o homem que vira com Dominique à entrada do apartamento desta. Como lhe chamara? Sim, Ben. De momento, fitava-o com uma expressão de antagonismo. Ciúme? Que lhe teria ela dito? Nesse instante Dominique fez a sua aparição e comunicou a Ben:

- A enfermeira diz que Micheline não pode receber visitas. Voltaremos... - de súbito, avistou Tony e interrompeu-se. - Que fazes aqui?

- Minha mulher entrou em parto.

- Foi sua mãe que preparou a situação? - interpôs Ben.

- Que quer dizer?

- Dominique explicou-me que ela trata de todos os seus assuntos.

- Pára com isso, Ben!

- Porquê? Não é verdade? Não foi o que disseste?

- De que está ele a falar? - inquiriu Tony, virando-se para Dominique.

- Não faças caso. Vamos, Ben.

No entanto, este parecia divertir-se com a perplexidade de Tony e prosseguiu:

- Quem me dera ter uma mãe assim. Se quer um modelo atraente para a cama, ela compra-lho. Se deseja promover uma exposição de quadros em Paris, trata disso num ápice.

- Endoideceu.

- Parece-lhe? - dirigiu-se à rapariga. - Ele não sabe?

- Não sei o quê? - bradou Tony.

- Nada.

- Ele afirma que minha mãe preparou a minha exposição em Paris. É verdade? - e vendo a expressão de Dominique,

insistiu: - Responde!

- Pagou a Goerg para que me deixasse expor as telas?

- Mas gostou realmente delas.

- Explica-lhe aquilo do crítico - sugeriu Ben.

- Basta!

Dominique rodou nos calcanhares para se afastar, porém, Tony segurou-a pelo braço.

- Espera! Foi também minha mãe que providenciou para que ele aparecesse na exposição?

- Foi - e a voz dela convertera-se num murmúrio quase inaudível.

- Mas considerou os meus trabalhos horríveis.

- Não, Tony. André d'Usseau disse a tua mãe que te podias ter tornado um artista.

- Ela pagou-lhe para que me destruísse?! - vociferou ele, incrédulo.

- Estava convencida de que agia em conformidade com o teu interesse futuro.

A enormidade do acto da mãe afigurava-se-lhe esmagadora. “Tudo o que me disse era mentira. Nunca teve em mente permitir que vivesse a minha vida”. E André d'Usseau! Como podia deixar-se comprar um homem daqueles? Mas evidentemente que Kate conhecia o preço de toda a gente. Oscar Wilde referia-se a pessoas como ela quando descrevera alguém que estava ao corrente do preço de tudo e do valor de nada. Todos os seus manejos tinham sempre a Kruger-Brent como alvo. E a Kruger-Brent era Kate Blackwell. Por fim, Tony voltou as costas a Dominique e a Ben e afastou-se com ar desvairado.

Na sala de operações, os médicos lutavam desesperadamente para salvar a vida de Marianne, cuja tensão arterial baixara de forma alarmante, ao mesmo que as palpitações do coração se tornavam desordenadas. Administraram-lhe oxigénio e uma transfusão de sangue, mas não obtiveram o mínimo efeito. Ela estava inconsciente, em virtude de uma hemorragia cerebral, quando nasceu o primeiro bebé, e morta três minutos depois, no momento em que veio ao mundo o segundo.

Tony ouviu uma voz distante chamá-lo e voltou-se. Era o dr. Mattson, que anunciou:

- Tem duas belas e saudáveis filhas, Mister Blackwell.

- E Marianne? - a expressão do médico fê-lo estremecer. - Está bem?

O dr. Mattson respirou fundo e meneou a cabeça com lentidão.

- Lastimo, mas os nossos esforços resultaram infrutíferos. Faleceu na...

- O quê? - Tony segurou o interlocutor pelas bandas do casaco e sacudiu-o com violência. - Mente! Minha mulher não morreu!

- Mister Blackwell...

- Onde está ela? Quero vê-la!

- De momento, não é possível. Estão a prepará-la para...

- Matou-a, bastardo!

Principiou a agredir o obstetra, o que obrigou dois internos a intervir e a segurar-lhe os braços com firmeza.

- Acalme-se, Mister Blackwell.

- Quero ver minha mulher! - rugia Tony, debatendo-se como um louco.

- Larguem-no - ordenou o dr. Harley, aproximando-se. - Deixem-nos sós.

O dr. Mattson e os dois internos retiraram-se, enquanto Tony chorava como uma criança.

- Ma-mataram Marianne, John! Assassinaram-na!

- Ela morreu, Tony, e lamento-o profundamente, mas ninguém a matou. Preveni-a há meses de que, se deixasse a gravidez prosseguir, arriscaria a vida.

- Não... não compreendo.

- Marianne não lhe explicou? Sua mãe não disse nada?

- Minha mãe? - balbuciou Tony, estupefacto.

- Considerou-me alarmista e aconselhou Marianne a não fazer caso das minhas recomendações - o médico calou-se por uns segundos. - Vi as gémeas. São admiráveis. Quer que?...

Todavia, Tony afastava-se sem lhe prestar atenção.

- Bom dia, Mister Blackwell - saudou o mordomo, abrindo a porta a Tony.

- Bom dia, Lester.

- Há alguma novidade? - perguntou, apercebendo-se do aspecto desgrenhado do recém-chegado.

- Não. Está tudo em ordem. Importa-se de me trazer um café?

- Imediatamente.

Tony aguardou que o mordomo se encaminhasse para a cozinha e obedeceu à voz na sua cabeça que lhe comandava os movimentos.

Entrou na sala dos trofeus, abriu a vitrina que continha a colecção de armas de fogo e contemplou os numerosos instrumentos de morte.

Continuando a obedecer à voz íntima, pegou num revólver e examinou o tambor, para se certificar de que estava carregado.

“Ela deve estar lá em cima, Tony.”

Dirigiu-se para a escada e principiou a subi-la em passos firmes. Agora, sabia que a mãe não era culpada do mal que espalhava à sua volta. Estava possessa e ele tencionava curá-la. A Kruger-Brent arrebatara-lhe a alma e Kate não tinha a mínima responsabilidade dos seus actos. Ela e a companhia haviam-se convertido num corpo único e quando a matasse, a firma também morreria.

Fez uma pausa diante da porta e abriu-a. A mãe vestia-se diante do espelho, quando o ouviu entrar.