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Planeta Criança



Poesia & Contos Infantis

 

 

 


A PALAVRA / Irving Wallace
A PALAVRA / Irving Wallace

                                                                                                                                                   

                                                                                                                                                  

 

 

Biblio VT

 

 

 

Tinha acabado de chegar ao aeroporto john F. Kennedy, e no momento em que apresentava o bilhete para Chicago à verificação, o funcionário que se encontrava ao balcão das instalações da companhia de aviação entregou-lhe um recado urgente.

Telefone para o seu escritório. Importante.

Receando o pior, com o coração a bater em ritmo acelerado correu para a cabina mais próxima e marcou apressadamente o número do seu escritório em Manhattan.

Ouviu a voz da sua telefonista.

 

 

 

 

- Steven Randall e Companhia. Serviço de relações públicas.

- Daqui fala Randall - disse impacientemente. - Ligue o telefone para a Wanda.

Momentos depois a ligação estava feita e entrou em contacto com a sua secretária.

- Wanda, que se passa? É a respeito do meu pai?

- Não... não... desculpe, era meu dever ter sido mais explicita... perdoe-me a negligência. Não, não há mais notícias sobre a sua família. Trata-se de outra coisa, assunto de negócios... pensei que talvez fosse melhor pô-lo ao corrente antes de levantar voo. A chamada chegou logo depois do senhor ter partido para o aeroporto. E... soou-me a coisa importante.

Randall sentiu"se imediatamente aliviado e aborrecido. -Wanda, que mais pode haver de mais importante depois de tudo porque hoje passei? Não me sinto com disposição para negócios...

- Patrão, não me dê uma descompostura. Apenas pensei que...

- Está bem, as minhas desculpas. Mas despache-se, ou acabarei por perder o maldito avião. Vamos, desembuche. De que trata esse negócio tão importante?

- Possivelmente será uma nova conta. Foi o cliente em pessoa que telefonou. Quando lhe expliquei que o patrão tinha que sair da cidade devido a um caso urgente respondeu"me que compreendia, mas insistiu na necessidade de se avistar consigo logo que estivesse livre e dentro das mais próximas quarenta e oito horas.

- Bem, sabe perfeitamente que é impossível. Quem era? - já ouviu falar de George L. Wheeler, presidente da Mission House?

Ao ouvir o nome reconheceu-o imediatamente. -0 editor de obras religiosas?

-Esse mesmo. 0 maior deles. Uma pessoa bem grada no mercado. Palavra de honra que não o queria incomodar numa altura destas, mas o assunto pareceu-me tão invulgar, tão misterioso... e, tal como já lhe disse, o homem insistiu tratar-se de algo muito importante. Fartou-se de me recomendar que tentasse por-me em contacto consigo. Respondi-lhe que me era impossível prometer fosse o que fosse, a não ser que tentaria encontrá-lo para lhe transmitir a mensagem dele.

- Que mensagem? Afinal o que é que esse Wheeler deseja?

- Palavra de honra, patrão, tentei descobrir exactamente de que se trata, mas não consegui. 0 tipo mostrou"se muito reservado, para além de insinuar ser um assunto ultra-secreto de natureza internacionalmente importante. Finalmente acabou por explicar que se tratava do patrão representar um projecto altamente confidencial que engloba a publicação de uma nova Bíblia.

- Uma nova Bíblia? - explodiu Randal. - Então é esse o grande e importante negócio? Temos já um bilião de Bíblias. Que raio poderemos fazer com mais uma? Nunca ouvi semelhante pessegada. Eu feito palerma por causa de uma Bíblia? Não pense mais no assunto.

- Da melhor vontade que não pensaria mais no caso, patrão, mas não posso devido à mensagem do senhor Wheeler... a mensagem que ele insistiu para lhe transmitir. Uma mensagem tão estra nha, tão extravagante... Disse-me: «Se o Sr Randall for um indivíduo à maneira de S. Tomé, ver para crer, e quiser saber mais coisas a respeito do nosso projecto secreto, diga-lhe para abrir o Novo Testamento no Evangelho de S. Mateus 28:7. Isso dar-lhe-á uma pista a respeito daquilo que é o nosso projecto».

Completamente desesperado, Randall quase bramiu: -Wanda, não tenho a mais leve intenção de ler essa passagem, nem agora nem nunca. De modo que telefone para o tipo e...

- Patrão, não se excite, eu já a li! - interrompeu Wanda. Essa passagem de S. Mateus reza assim: «Ide, pois, imediatamente, e dizei aos seus discípulos que   já ressuscitou dos mortos. E eis que Ele vai adiante de vós para a Galileia; ali o vereis ... » Trata-se da passagem a respeito da Ressurreição de Cristo. Foi isso que mais me intrigou... que me despertou a curiosidade e me fez tomar a decisão de encontrá-lo no aeroporto antes de partir. 0 que faz com que o caso seja duplamente estranho foi a última coisa que Wheeler me disse antes de desligar. Escrevi o recado. Cá está ele. Reza assim: «E depois do Sr. Randall ler a passagem do Evangelho de S. Mateus, diga-lhe que pretendemos que se encarregue da Segunda Ressurreição». É tudo.

Era um enigma e soava a mistério e fantasmagoria ao ouvido num dia como aquele, considerando o que havia acontecido e aquilo que ainda tinha a enfrentar. A irritação amainou, e começou a pensar no que quereria o tal Wheeler.

-Quer então que eu me encarregue de tratar da Segunda Ressurreição? Mas de que raio é que se trata? Será o homem um desses maníacos religiosos?

- Pareceu-me bastante sóbrio e sério - respondeu Wanda. E pelo que disse fez com que o projecto soasse como... corno uma coisa destinada a abalar o mundo.

A memória de Randall voltou-se para o passado. Como tudo aquilo lhe era familiar! 0 túmulo estava vazio. 0 Senhor ressuscitara. Erguerase. Aparecera. A Ressurreição. Memorizando, havia sido a época mais significativa e mais segura da sua vida. Todavia, levara anos a libertar-se daquele fetichismo decrépito e estropiado.

Através da porta entreaberta da cabina chegou-lhe aos ouvidos a chamada que faziam pelos altifalantes.

-Wanda, estão a anunciar a última chamada para o meu voo. Tenho que me apressar.

- Que devo dizer ao Wheeler?

- Diga-lhe... diga-lhe que por enquanto ainda não foi capaz de me encontrar.

-Nada mais?

- Nada mais, até que consiga saber o que me aguarda em Chicago e Oak City.

-Espero que tudo corra bem patrão. -Veremos, Telefono-lhe amanhã.

Desligou, e ainda intrigado e vagamente inquieto pelo telèfonema de Wanda, estugou o passo a caminho do avião.

Voavam há mais de duas horas. Randall há muito que afastara do pensamento o tal Sr. Wheeler, a sua nova Bíblia e a sua enigmática Segunda Ressurreição.

-Estamos prestes a aterrar- lembrou-lhe a hospedeira de bordo.-Faz favor de apertar o cinto de segurança, Sr.... Sr. Randal.

Ela hesitara ao pronunciar o nome, como se se tentasse recordar se já o teria ouvido antes e se ele seria «Alguém». A rapariga era uma daquelas belezas texanas de abundantes seios e com um sorriso estereotipado. Randall pensou que sem o uniforme talvez fosse engraçada, a não ser que pertencesse ao número daquelas raparigas que, após dois copos, começam a dizer que não estão habituadas a sair com homens casados e que andam às voltas com um livro de Dostoiewski. Para si próprio disse que provavelmente seria uma outra Darlene. Mas não, quando pela primeira vez a conhecera ia para ano e meio, Darlene estava a ler Kahlil Gibran e, que ele soubesse, desde então não voltara a ler mais nada.

Esteve tentado a dizer à hospedeira que era «Alguém», embora tivesse a certeza de que não devia ser a espécie de «Alguém» que ela pretenderia. Além disso não interessava, naquela noite não, especialmente naquela noite.

Fez-lhe um sinal de assentimento com a cabeça e principiou, obedientemente, a apertar o cinto de segurança.

Não, não era considerado um «Alguém», reflectiu, excepto por certas pessoas que desejassem tomar-se celebridades ou continuarem a ser celebridades e por pessoas poderosas que tinham um produto ou até um país necessitado de promoção. 0 seu nome, Steven R. RandalI, raramente aparecia em letra impressa ou era mencionado na televisão, a sua fotografia jamais aparecera fosse onde fosse. 0 público lá fora via somente o que ele queria que visse, enquanto ele permanecia na sombra. E não se importava - mesmo no relativo a hospedeiras - devido a ser importante onde era preciso, onde a importância na verdade contava, e as pessoas interessadas sabiam que ele era importante.

Nessa manhã, por exemplo. Encontrara-se finalmente, cara a cara, com Ogden Towery III, daquelas pessoas que interessavam e que sabia que Steve Randall era importante, com uma importância que pesava um par de milhões de dólares. Tinham chegado aos termos finais respeitantes à absorção da Companhia Randa11, Relações Públicas, pelo monopólio internacional Towery, Empresas Cosmos. Haviam discutido em pé de igualdade em todos... bem, em quase todos os pontos relativos aos negócios menos em um.

Esse compromisso - Randall tentava minimizar a sua capitulação chamando-lhe compromisso -ainda o fazia estar inquieto, mesmo envergonhado. Fosse como fosse, a reunião dessa manhã fora uma antecipação do que prometia ser um dos dias mais infelizes da sua vida. Sentia-se infeliz porque, personagem importante como se julgava, experimentava uma sensação de desamparo a respeito da sua vida e acerca daquilo que o esperava no fim da viagem.

Para acabar com a introspecção, resolveu dar atençao ao que se passava dentro do avião. A hospedeira, sem cinta, belo traseiro, regressava à parte dianteira da cabina, distribuindo cordialidade a todos os outros corpos também apertados nos cintos de segurança. Pensou nas outros pessoas a bordo. Pareciam moderadamente felizes, e, pÔs-se a magicar se seriam capazes de ver que ele se sentia infeliz. Imediatamnte se sentiu grato pelo seu anonimato dado não ter disposição para falar com ninguém. Na verdade nem vontade tinha para o encontro com Clare, a sua irmã mais nova, que o devia esperar no Aeroporto O'Hare, de lágrima no olho e pronta a conduzi-lo de automóvel de Chicago até ao Wisconsin e a Oak City.

Sentiu o avião inclinar-se e começar a baixar. Compreendeu que o grande jacto estava quase a chegar ao seu destino, a «casa». Sim, a casa, literalmente. Regressava a casa por algum tempo,

não aparecia ocasionalmente ou estava de passagem; regressava a casa depois de estar ausente - por quanto tempo? - dois anos, dois ou três anos desde a sua última visita. 0 fim do curto mas ao mesmo tempo, longo voo desde Nova Iorque. 0 princípio do fim do passado. Tomava-se duro regressar a casa. Esperava que a sua estadia fosse breve e misericordiosa.

A hospedeira detivera-se no corredor, a seu lado, dizendo: -Estamos a aterrar, -Parecia aliviada, mais humana, menos plástica, uma terráquea com pensamentos terrestres. -Desculpe, mas tenho estado a magicar que o seu nome me é familiar. Não o terei visto nos jornais?

Afinal uma coleccionadora de «alguéns», pensou.

- Lamento desapontá-la, mas a última vez que o meu nome figurou nos jornais deve ter sido na coluna dedicada aos nascimentos.

A hospedeira sorriu embaraçada.

- Bom, Sr. RandalI, espero que tenha feito uma viagem agradável.

- Formidável.

Sim, formidável. A oitenta quilómetros dali o pai jazia em estado de coma. E, pela primeira vez desde que alcançara o êxito (mas certamente que o caso já lhe ocorrera antes, em anos recentes), Randall compreendeu que o dinheiro não o podia livrar de todas as preocupações nem solucionar todos os problemas, tanto como não podia salvar o seu casamento ou fazer com que dormisse às três da madrugada.

Ao mesmo tempo que se apoderava do dinheiro do filho, seu pai costumava dizer: «Meu filho, o dinheiro não é tudo». E acrescentava: «Deus é tudo». E permanecia de olhos voltados para Deus, dando a Deus o seu amor. Seu pai, o Reverendo Nathan RandalI, estava ao serviço de Deus. Recebia ordens do Grande Emério celeste.

Não era justo, não era justo.

Randall espreitou pela janela do avião, com os vidros polvilhados de gotas de chuva, e deu uma olhadela pela paisagem e pelos edifícios que eram apanhados pelo rodopio feérico das luzes do aeroporto.

Muito bem papá, pensou, o dinheiro não te pode tirar nem a ti nem à mamã desta enrascada. Portanto, o assunto é agora estritamente entre ti e o teu Criador. Mas coloca"te ao meu nível, papá: quando falas com Ele estás convencido que Ele te escuta?

Compreendeu que sempre esse desabafo não era justo, que não havia justiça nesse tardio azedume de criança, nessa recordação de um contínuo insucesso na rivalidade entre si e o Todo~Poderoso relativamente ao amor do Pai. E sempre tinha sido uma coisa Sem Discussão. Surpreendia-o nesse momento que essa espécie de ciúme ainda o afectasse. Tornava-se blasfemo - evocava a velha palavra bota-de-elástíco lançada do alto do púlpito - numa noite de crise.

Portanto esse sentimento estava errado, também ele se encontrava em erro. Na verdade havia passado belos tempos ao lado do pai. Bruscamente conseguiu lembrar-se com mais fidelidade do pobre velhote-aquele velhote um pouco tolo, sem prática do mundo, carinhoso, maravilhoso, honesto, dogmático, mal orientado, paciente, o seu velhote-e de repente amou-o mais do que o amara em todos aqueles anos.

Apeteceu-lhe chorar. Parecia impossível. Ali estava ele-o grande homem dos grandes momentos e da grande cidade, com um fato feito de encomenda, sapatos italianos, unhas arranjadas pela manicura, cartões de crédito, «cocktails», mulheres, automóveis de luxo, mandaretes, boas mesas-um fazedor de imagens sofisticados, verborreico, esfalfado, endurecido e apetecia-lhe chorar como aquele rapazito de Oak City.

A voz da hospedeira anunciava:

-Chegamos a Chicago. Fazem favor de verificar os vossos objectos pessoais. 0 desembarque far-se-á pela porta da frente do avião.

Randall assoou-se, agarrou na pasta de couro, levantou-se vacilante e colocou-se na bicha que ia avançando para a saída -aquela saída que o levaria a casa e a tudo o que esperava além.

Foi só depois do aeroporto O'Hare ter ficado para trás há cerca de quarenta e cinco minutos e quando um sinal luminoso na estrada indicou que estavam a entrar no estado de Wisconsin, que Clare finalmente acabou com os seus soluços e com o vão balbuciar das suas litanias de lamentos para mergulhar num agradável silêncio humanizante agarrada ao volante do carro.

No terminal do aeroporto, Clare atirara-se-lhe para os braços semidesmaiada, chorando e gemendo como uma Madalena. Nenhuma Electra dos tempos modernos manifestaria melhor a sua dor pública. Quase com rudeza, Randall ordenara-lhe que se dominasse o suficiente para lhe conseguir dizer em que estado estava o pai. Soube apenas - Clare evitava os termos médicos, sempre o fizera, como sendo ameaçadores-que se encontrava mal e que o Dr. Oppenheimer não fizera quaisquer previsões Sim, havia uma tenda de oxigénio, e claro, o papá estava inconsciente lá dentro, e, oh, meu Deus o papá tinha um aspecto como nunca tivera,

Depois daquela cena, dentro do carro e agarrada ao volante, por entre fungadelas, Clare continuava a pautar incessantemente a sua verborreia incessante. Como ela amava o papá, e a mamã, e o que iria ser dela, da mamã e do tio Hermann e de toda a família? Tinham estado no hospital todo o dia, desde que a doença se declarara ao princípio da madrugada. Ainda estava toda a gente no hospital, à espera dele, Steve. Estava lá a mamã, o tio Hermann - irmão da mamã -e o melhor amigo do pai, Ed Periot Johnson e o Reverendo Tom Carey, todos lá, todos à espera de Steve.

à espera dele, pensou RandalI, o êxito da família, o êxito de Nova Iorque que realizava milagres com o livro de cheques ou por intermédio dos seus conhecimentos. Teve vontade de perguntar a Clare se alguém estava à espera d'Aquele, Aquele que era tudo para o papá, a Quem o papá tudo dera, de quem dependera, no Qual fizera todos os seus investimentos a pensar no dia do Juizo Final, o Criador, Jeová, o Pai do Céu. Teve vontade de perguntar, mas conseguiu dominar-se.

-Julgo que já te contei tudo o que sei-dizia Clare.

Logo a seguir, a irmã, com os olhos postos na estrada molhada e escorregadia, de dedos crispados no volante, disse:

-Não demora muito. Estamos quase a chegar-acabando por mergulhar no silêncio.

Deixando a irmã a confabular com os seus íntimos demónios de culpa privada, Steve Rendall recostou-se bem no assento e fechou os olhos, bendizendo aquele interlúdio para poder estar sozinho.

Continuava a sentir dentro de si a carga emotiva que o acompanhara durante todo o dia, mas nesse momento podia analisá-la, e o mais curioso era que a dor pelo pai ocupava a parte mais pequena da sua infelicidade. Tentou procurar a razão da sua reacção tão pouco filial e acabou por decidir que o sofrimento era a mais intensa das emoções e por isso mesmo a de menor duração.

A extraordinária intensidade da dor torna-a tão autodestruidora que o instinto de sobrevivência de uma pessoa é obrigado a erguer-se e a lançar um manto sobre o sofrimento, furtando-o da mente e do coração. Ele Steve, lançara esse véu resistente sobre a sua aflição e deixara de consagrar ao pai os seus pensamentos. Naquele momento pensava em si próprio-como sua irmã o consideraria um herético se pudesse saber! -e magicava em todos os seus recentes infortúnios.

Não podia dizer exactamente o dia em que começara a perder o interesse no seu próspero negócio de relações públicas em plena ascensão, mas devia ter acontecido há um ou dois anos. Essa perda de interesse iniciara-se pouco antes, ou pouco depois, de ter discutido pela última vez com a mulher, Bárbara, quando haviam decidido separar-se e ela partira para S. Francisco onde tinha amigos, levando consigo Judy, a filha do casal.

Tentou situar no tempo o momento em que o facto ocorrera. judy acabara de completar os treze anos. Tinha agora quinze, por conseguinte fora há dois anos. Bárbara falara sombriamente de divórcio, mas sem que tivesse depois agido de acordo com tal ideia, de modo que tudo se situava numa mera separação. Randall não se importava com tal estado transitório, dado não poder conceber a concretização do divórcio. Não porque tivesse receio de perder a mulher, as relações entre ambos estavam para sempre condenadas, mas porque se preocupava com Bárbara na medida em que era o seu ego que estava em causa e lhe era merecedor dos maiores cuidados. Não pretendia um divórcio porque isso significaria admitir um fracasso. Mas mais importante ainda do que um malogro, significaria um afastamento radical em relação a sua filha Judy. Ora, muito embora Randall não visse a filha com muita frequência nem lhe tivesse dedicado grande parte do seu tempo, o facto é que a filha era uma pessoa humana e a representação de uma ideia, um prolongamento de si próprio, que ele valorizava e acarinhava.

A carreira profissional a que dedicara tanta energia e devoção, acabara finalmente por se tornar aborrecida e monótona, tão aborrecida e monótona como o seu casamento. Cada dia que passava nada mais era do que uma cópia do dia anterior. Uma pessoa entrava na sala de recepção, requintadamente decorada, onde a jovem recepcionista, marcadamente sexual e vestida a primor, se encontrava permanentemente a beber café com duas outras raparigas, ao mesmo tempo que conversavam frivolamente sobre jóias. Podiam ver-se os jovens e brilhantes agentes de publicidade sobraçando da mesma maneira as suas pastas, com as gabardinas dobradas nos braços da mesmíssima forma, dirigindo-se para os serviços onde se refastelavam como toupeiras nas suas macias tocas. Organizavam-se reuniões de trabalho nos modernos e luxuosos gabinetes desses jovens promotores, onde se deparava com secretárias em que superabundavam fotografias das mulheres e filhos, deixando antever que tudo aquilo não passava de um embuste e que provavelmente atraiçoavam todos os princípios de família.

Passara o tempo da excitação em conseguir novos clientes, novas contas. No seu trabalho lidara com toda a espécie de pessoas-a cantora negra em ascensão, o último grupo «rock», a caprichosa actriz inglesa, os mais rápidos carros de desporto, o detergente miraculoso, o país africano recém-independente que necessitava de uma indústria de turismo. 0 lançamento de personalidades de nomeada ou de produtos prometedores deixara de ser emocionante. Perdera o estímulo criador e a motivação do dinheiro. Tudo o que se fazia fora já antes feito. Tudo quanto lucrava o tomava mais rico, mas não suficientemente rico.

Randall sabia que estava afastado da prisão de,sesperante que submetia a classe média à sua canga, mas essa condenação a prisão perpétua parecia-lhe quase tão vazia como desumana. Todos os dias acabavam para ele tal como haviam começado, com despeito e ódio por aquela existência de dobadoira, de círculo vicioso. Inevitavelmente o seu desgosto privado por uma vida sem perspectivas, sem mulher, sem a sua Judy não só continuou como ainda se intensificou. Havia mais mulheres a quem possuir sem a mínima parcela de amor, mais bebidas alcoólicas, mais noites de insônia, mais restaurantes, bares, clubes nocturnos a frequentar, mas todos com a visão dos mesmos clientes habituais, dos mesmos rostos de homens e dos mesmos corpos de mulheres.

Recentemente, principiara a refugiar-se cada vez com mais insistência num velho sonho, um devaneio, um objectivo pelo qual tanto lutara outrora mas de que havia sido desviado. Desejava um refúgio, um lugar com verdes arvoredos, com apenas água pura para beber e sem oficina onde se pudesse reparar o relógio, um sítio idílico onde o New Yory Times chegasse com um atraso de duas semanas e onde tivesse que fazer uma longa caminhada a pé até à aldeia mais próxima para fazer um telefonema ou encontrar uma rapariga com quem pudesse dormir e com quem desejasse tomar o pequeno almoço na manhã seguinte. Pretendia escrever não publicidade exagerada e palavrosa mas verdadeiros livros eruditos numa máquina de escrever portátil sem valor a pensar em dinheiro como necessidade imediata, aprendendo a razão porque se torna tão importante continuar na Terra.

No entanto, era-lhe impossível encontrar a ponte que o levasse à concretização desse sonho. Dizia para si próprio que não tinha possibilidades de mudar de vida por não possuir economias que lho permitissem. De maneira que tentava arranjar esse dinheiro redentor e manter-se em linha com os seus anseios. Durante semanas engajava-se compulsivamente num método de. vida saudável. Nada de bebidas, de comprimidos, de tabaco, nada de deitar-se a horas tardias. Afadigava-se a praticar andebol.

Ia nos trinta e oito anos, um metro e oitenta, com uns olhos castanhos injectados de sangue e já com uns papos arroxeados, um nariz direito implantado entre umas coradas maçãs do rosto, um maxilar inferior forte e pronunciado que revelava já os primeiros sintomas de um duplo queixo e uma constituição física cheia de solidez. Nos seus períodos de vida saudável, quando começava a sentir-se   com vinte e oito anos em vez de trinta e oito, quando os olhos começavam a deixar de estar raiados de sangue e se atenuavam     os papos arroxeados por baixo deles, quando a cara redonda e balofa tomava uma feição quadrada, o queixo forma definida, o estômago diminuía de volume e os bíceps formavam verdadeira saliência muscular, quando tudo isso principiava a surgir... acabava por perder o incentivo na manutenção do regime espartano e da sua vida limpa e saudável.

jogava tal jogo de ganha-perde duas vezes por ano. Um jogo que há vários meses já não tentava sequer. Nessas esporádicas tentativas para regularizar a sua existência, tentara também limitar-se a ter uma só mulher. Uma ligação de carácter permanente. Fora desse modo, recordou, que Darlene Nicholson e o Kahlil Gibran havia penetrado na sua vida no mesmo momento em que Darlene entrara no seu apartamento em Manhattan.

Tornava-se-lhe particularmente difícil aguentar-se durante as horas de trabalho, que lhe preenchiam a maior parte do tempo. Wanda Smith, sua secretária particular, uma moça negra, alta e desempenada, com uma natureza enérgica mas bonacheirona e um busto bem desenvolvido, preocupava-se muito com as suas crises. Joe Hawkins, um portento de pilosidade, seu protegido e associado, preocupava-se com ele, Randall. Thad Crawford, o seu advogado de falinhas mansas e já encanecido, preocupava-se com ele. Reafirmava-lhes a todo o instante que não rebentaria, e trabalhava com regularidade todos os dias a fim de o provar. Mas o trabalho que fazia era duro e melancólico.

Porém, de vez em quando, embora com raridade, surgia um poço de luz na sua existência sombria. Um mês antes, por intermédio de Thad Crawford, travara conhecimento com um recém-formado em direito que todavia não exercia advocacia mas enveredara por uma profissão na verdade inédita no seio de uma democracia de carácter competitivo: profissão que constituía uma verdadeira ciência social e que se denominava Honestidade. Esse homem, no último estádio dos vinte anos, possuidor de uns olhos ardentes como carbúnculos e um fantástico bigode a cair"lhe para as comissuras dos lábios como o de uma foca, era Jim McLoughlin. Jim fundara uma coisa chamada Instituto Rakerl, com escritórios

 

' Raker esquadrinhador de velhas coisas; investigador; pessoa que procede a limpezas com um utensílio especial (N. do T.).

 

em Nova Iorque, Washington, Chicago e Los Angeles. A organização não dava dividendos, e o pessoal era constituído por jovens colegas advogados, por assistentes formados em comércio, antigos professores, jornalistas rebeldes, investigadores profissionais e filhos pródigos fugidos à opulenta comunidade industrial americana. Operando calmamente durante alguns anos, o Instituto Raker de Jim McLoughlin procedera a investigações, como um primeiro projecto a que se sucederiam muitos outros, a uma conspiração inconfessada e oculta da alta finança americana, através das suas indústrias e companhias de comandita, conspiração lançada contra o bem comum e contra o público consumidor em geral.

Durante o primeiro encontro, McLoughlin dissera a Randall: -As coisas chegaram a este ponto: durante décadas, os nossos dirigentes em empresas privadas, monopolistas virtuais, têm vindo a suprimir novas ideias, invenções, produtos que teriam baixado o custo de vida para o consumidor. Essas ideias e novas invenções morreram à nascença ou foram abafadas pelos grandes negociantes, dado que se tivessem chegado ao conhecimento do público liquidariam os fabulosos lucros das empresas particulares sustentadas pela alta finança. Em todos estes meses procedemos a um aturado trabalho detectivesco. Sabia que houve alguém que inventou uma pastilha capaz de produzir gasolina de alta qualidade para os veículos automóveis?

Randall respondera que há muito tempo vinha a ouvir boatos sobre o caso, mas que sempre considerara tais descobertas como pura fantasia.

McLoughlin, atalhara com decisão:

- Os homens de dinheiro sempre se esforçaram por levá-lo a pensar que essas descobertas não passavam de puras fantasias, como você disse. Mas pode acreditar no que estou a dizer: tais maravilhas existiram e continuam a existir. Um dos mais notórios exemplos é a pastilha de concentrado de gasolina. Um químico genial, completamente desconhecido, surgiu com uma fórmula de gasolina sintética e conseguiu reduzir os compostos químicos integrantes até ao tamanho de um pequeno comprimido. Você nada mais tinha a fazer do que encher o depósito com vulgar água da torneira, deitando-lhe para dentro a pastilha e obtinha setenta ou oitenta litros de combustível que não eram fautores de poluição e que provavelmente lhe custariam para aí uns dois cêntimos. julga então que as grandes companhias iriam consentir que o invento fosse lançado no mercado? Jamais em dias da sua vida -muito menos durante a vida deles-, porque isso significaria o fim da trilionária indústria petrolífera. Mas trata-se apenas de um caso. E quanto ao chamado fósforo perpétuo? Haveria na verdade um fósforo que lhe podia proporcionar quinze mil chamas? Pode apostar que sim e pode também apostar sem receio de perder que foi prontamente suprimido pelos grandes monopólios. Mas depois descobrimos mais, imensamente mais.

Randall sentira-se positivamente intrigado e interessado no caso.

- Que mais? - perguntara.

- Tivemos conhecimento de um têxtil, isto é de um tecido impossível de se gastar. De uma lâmina de barbear para a vida inteira sem sequer necessitar de ser afiada. Vários exemplos de pneus capazes de percorrerem cerca de quinhentos mil quilómetros sem nada perderem das suas qualidades e sem furarem. Uma lâmpada eléctrica especial capaz de se manter dez anos sem ter que ser substituída. Você pode calcular o que tais produtos podiam significar para os periclitantes orçamentos familiares? Mas não, a alta finança não iria permitir tal coisa. No decorrer dos anos têm sido comprados muitos inventores, reduzidos ao silêncio muitos outros, vitimados por chantagem ou destruídos - em dois casos desapareceram como o fumo e suspeitamos que foram assassinados. É verdade, Sr. RandalI, temos tudo muito bem documentado e vamos expor toda a repugnante roupa suja de tais supressões num livro branco - ou se preferir, num livro negro - que terá por título A Conspiração Contra Vós.

Randall saboreara o título, repetindo-o e murmurando:

- Formidável!

McLoughlin prosseguira:

- Na altura em que o nosso livro branco for editado os grandes tubares dos monopólios utilizarão todos os meios ao dispor deles a fim de evitarem que a nossa denúncia chegue ao conhecimento do público. Se isso falhar, tentarão desacreditá-la. Eis o motivo porque o procurei. Pretendo que se ocupe da promoção do Instituto Raker na publicação do seu primeiro livro branco. Desejo que transmita ao público tudo o que descobrimos -através de congressistas interessados no caso, repórteres da rádio e televisão, jornalistas, por meio de monografias impressas e de apadrinhamento de conferências explicativas. Pretendo que inutilize todos os esforços para tentarem reduzir-nos ao silêncio ou difamarem-nos. Quero que lance a nossa história no galarim da publicidade espalhada por todo o país até que se tome tão conhecida como o hino nacional, The Star-Spangled Banner. Certamente que não seremos clientes para o enriquecer, mas esperamos, depois de se inteirar das nossas actividades, que venha a ter a consciência de fazer parte de um significativo núcleo de pessoas que pela primeira vez se revelam na história da América. Tenho fé que venha a juntar-se a nós e que realize o trabalho que proponho.

À medida em que ia considerando o projecto, Randall sentia-se voltar à vida. Entrar na luta, realizar o trabalho? E de que maneira estava disposto a fazê-lo! Estava pronto a elaborar pormenores, a iniciar reuniões, logo que Jim McLoughlin e os seus cruzados estivessem preparados. McLoughlin dissera que em breve estariam preparados para o assalto à cidadela, talvez lá para o fim do ano. juntamente com uma equipa investigadora veterana, Jim estaria ocupado durante alguns meses no estudo relativo ao protótipo altamente secreto de um automóvel movido a vapor, sem poluição do ambiente e a baixo preço que há duas décadas estava suprimido pelos tipos do motor de combustão interna prevalecentes em Detroit. Além disso, iria proceder a verificações juntamente com os seus ajudantes de campo, colaboradores que se encontravam empenhados na avaliação de futuros projectos que englobavam outros poderosos escroques legais, defraudadores do sonho americano, incluindo-se entre esses gangsters autorizados algumas companhias de seguros, monopólios dos telefones, companhias de conservas alimentares, de aparelhagens domésticas e associações de crédito.

0 jovem e entusiasta McLoughlin dissera-lhe:

-Durante algum tempo não espere       ouvir falar de mim nem do meu pessoal. 0 nosso paradeiro será confidencial. Temos de trabalhar na sombra, disfarçadamente, foi uma coisa que bem cedo aprendi. De outra maneira, os grupos das grandes negociatas, bem como os seus lacaios espalhados pelos diversos departamentos governamentais não tardariam em soltar-nos às canelas os seus sabujos em movimentos de antecipação e para contrariarem o nosso trabalho. Houve um tempo em que julguei impossível uma tal política a nível estadual num governo do povo, pelo povo e para o povo. Pensava que o falar"se de coisas assim não passava na verdade de paranóia juvenil, de um absurdo melodramático. Mas não. Logo que o lucro desmedido se torna em sinónimo de patriotismo qualquer meio se afigura justificado para a sua preservação. Em nome do público, o público que vá para o inferno! De modo que para protegermos o público, para expormos à luz do dia as mentiras e fraudes, temos que agir como guerrilheiros. Pelo menos por enquanto. Uma vez que, por seu intermédio, possamos vir a terreiro, passarão então a prevalecer as práticas honestas e o bem público, e conseguiremos apoio e segurança em doses maciças. Manter-me-ei em contacto consigo, Sr. RandalI, ou pelos menos tentarei. Seja como for, peço-lhe que esteja preparado para irmos para a frente, com a sua ajuda, num prazo de seis ou sete meses, talvez em Novembro ou Dezembro e será esse o prazo definitivo. Randall concordara, sentindo uma genuína excitação.

-Está bem, procure-me então dentro de seis ou sete meses. Estarei pronto e à espera para desencadear a ofensiva.

Antes de franquear a porta, McLoughlin voltara-se para trás, dizendo:

-Passaremos a depender de si, Sr. Randall.

Eis que ainda mal começara o período de espera para a grande campanha promotora do Instituto Raker quando se desenhara, caída do céu aos trambolhões uma muito maior perspectiva de mudança de situação para Randa11. As empresas Cosmos, grupo internacional multibilionário sob a presidência de Ogden Towery III, irromperam como um furacão na existência de Randall. Tal como um ímã colossal, as Empresas Cosmos andavam a passar a pente fino os Estados Unidos e o mundo, atraindo e aglomerando para a sua esfera de influência pequenos negócios de reconhecido êxito a fim de engrandecerem o seu programa de diversificação. Procurando bastiões no sector das comunicações públicas, o grupo Towery considerara a Randall Associates como uma prometedora firma no campo das relações públicas. Conversações preliminares a nível de advogados foram iniciadas. Rapidamente se fizeram sentir progressos. E, antes da papelada legal ser assinada, só faltava um encontro entre o próprio Towery e Randall.

Ora fora precisamente nessa manhã, bem cedo, que Ogden Towery III surgira na Companhia Randall. Depois de ter examinado as premissas do negócio com os seus assistentes, acabara por se encerrar, numa reunião a sós, no escritório de RandalI, apresentável na sua mobília estilo HeppIewhite do século XVIII.

0 vago e distante Towery, uma lenda nos círculos financeiros, tinha o aspecto de um próspero rancheiro. Tratava-se de um homem do Oklahoma, que mantinha o seu típico chapéu, ligeiramente modificado, de abas largas colocado nos joelhos enquanto se ajeitava no fofo sofá de couro, falando secamente como um homem habituado a ser obedecido e escutado.

E Randall passara a escutá-lo atentamente, visto que considerava o seu visitante como um verdadeiro anjo salvador. Por obra e graça daquele bilionário, em poucos anos Randall poderia vir a possuir a fantasia há tanto sonhada, aquele paraíso, aquela felicidade com verdes arvoredos, sem telefone, com uma máquina de escrever portátil e com segurança para o resto da sua vida.

Fora já perto do final do monólogo de Towery que ocorrera o único momento desagradável -na verdade terrível.

Towery lembrara a Randall que embora as Empresas Cosmos passassem a ser proprietárias da firma, Randall ficaria a tomar conta da companhia por meio de um contrato de direcção assinado por cinco anos. Ao expirar o contrato poderia optar por ficar ou demir-se com dinheiro suficiente de contado e em acções para ser um homem rico e independente.

-Isto continuará a ser o seu negócio enquanto estiver connosco-dissera Towery a Randall. -Continuará pois a dirigir isto como o fez até agora. De resto não faria sentido que interferíssemos com um modo de gerência cheio de êxito. A minha política, em tudo aquilo de que me apodero, tem sido sempre de me manter à parte.

A partir daquele momento, Randall deixara de ser um mero assistente a escutar em silêncio. Fora assaltado por uma suspeita. Resolvera pois experimentar o seu anjo libertador, dizendo:

- Sr. Towery, aprecio imenso a sua atitude. Se bem compreendi, quis significar que a minha repartição poderá tomar as suas próprias decisões a respeito das operações a realizar e dos clientes a aceitar sem sermos vigiados e orientados pela Cosmos.

- Com certeza. Vimos os vossos contratos, a vossa lista de clientes. Se não aprovasse não estaria aqui.

-Bem, nem todos os clientes       figuram nos ficheiros que observou, Sr. Towery. Existem alguns   novos cujos cadastros ainda não foram formalizados. Tudo o que desejo é saber na verdade se nos vão deixar resolver as coisas como desejarmos, trabalhando como nos apetecer e com quem nos apetecer.

- Claro que sim. E porque não? - perguntara Towery, franzindo ligeiramente o cenho. -0 que é que o pode levar a pensar que nos preocuparíamos com tais coisas?

- É que por vezes aceitamos um cliente, tomamos conta de um caso que poderia ser considerado como sujeito a controvérsia. E eu estava a pensar...

Towery interrompeu-o rapidamente: -Por exemplo, que cliente e que caso?

-Há cerca de duas semanas realizei um acordo verbal com Jim McLoughlin para lançar e promover o primeiro relatório do Instituto Raker.

Towery empertigou-se no sofá. Mesmo sentado era muito alto. 0 seu rosto pareceu repentinamente moldado em bronze, bronze endurecido.

- Jim McLoughlin! - exclamou como se proferisse uma obscenidade.

-E o seu... e o Instituto Raker. Towery levantou-se.

-Esse ninho de comunistóides e anarquistas -pronunciou roucarnente. - Esse... esse McLoughlin. Como muito bem sabe assalariado por Moscovo. Bem, talvez não saiba.

- Não foi essa a impressão com que fiquei.

- Escute-me bem, Randall: Eu seí. Esses radicais, nem o meu mijo merecem. Não merecem um país como este. A partir do momento ern que comecem a fomentar complicações garanto-lhe que os correremos daqui para fora. - Olhou de soslaio para RandalI, e logo a seguir o rosto abriu-se"lhe num sorriso. - RandalI, não possuí as inforniações que nós temos e por isso é natural que tenha embarcado na coisa. Agora que já conhece os factos, julgo que não precisa de se preocupar com escumalha como essa.

Towery fez uma pausa para observar Randall atentamente e apercebeu-se que ele ficara agastado devido à perturbada reacção, amenizando imediatamente a sua arremetida com modos complacentes.

- Não se preocupe. Tudo se passará tal como lhe disse. Nada de interferências nos seus negócios... exceptuando quando virmos que alguém estará a tentar subvertê-lo, subvertendo a Cosmos no mesmo processo. De resto estou certo que o problema não voltará a impor-se. - Estendera a enorme, e larga mão. - Combinado, Sr. Randall? Tanto quanto me pode       dizer respeito, o senhor já faz parte da família. A partir daqui é trabalho para os nossos consultores jurídicos. Dentro de oito semanas estará tudo arranjado e assinado. Bom, e agora vou almoçar. - Piscara o olho maliciosamente. - Parabéns, Randall, o senhor vai ser um homem rico e independente!

Assim decorrera a entrevista. E depois, a sós, sentado na cadeira giratória da secretária, Steve Randall compreendeu que não tivera alternativa. Adeuzinho, Jim McLoughlin. e Raker. Viva, Ogden Towery e Cosmos. Não tivera nenhuma alternativa. Quando uma pessoa chegava aos trinta e oito anos, sentindo"se como se tivera setenta e oito, pois deixa de alinhar no joguinho da gente honesta se tal implicar pôr em perigo a única oportunidade de ser alguém. E só havia uma maneira de se ser alguém: independência e dinheiro.

Fora um momento terrível, um dos seus piores momentos, e sentira depois uma espécie de náusea. Dirigira-se para a sua casa de banho privativa e vomitara, dizendo depois para com os seus botões que lhe fizera mal qualquer coisa que comera ao pequeno-almoço. Voltara para a secretária sem experimentar melhoras. Precisamente nesse momento Wanda ligara para ele fazendo soar a campainha do intercomunicador, a anunciar-lhe que a irmã, Clare, estava a telefonar de Oak City,

Foi então que soube que o pai tivera um grave colapso, que ia a caminho do hospital e que ninguém sabia se sobreviveria. Nas horas seguintes, o dia transformou-se numa espécie de caleidoscópio de um rodopio de actividades. Entrevistas canceladas, marcação de lugar no avião, assuntos pessoais a arrumar, avisar Darlene, joe Hawkins e Thad Crawford do sucedido, um sem número de chamadas para Oak City e finalmente a corrida até ao aeroporto internacional John F. Kennedy.

E presentemente regressava daquela retrospectiva, dando-se conta que era noite no Wisconsin, que estava em Oak City e que a irmã o olhava de soslaio.

Dormiste? - perguntou ela. Não - respondeu ele.

Eis o hospital - disse apontando para a frente. - Não fazes ideia de quando tenho vindo a orar pelas melhoras do papá. Randall empertigou-se no assento quando Clare voltou o carro no parque de estacionamento cheio de automóveis, parque que se prolongava ao longo da fachada do Hospital do Bom Samaritano de Oak City.

Mal Clare localizou um espaço vazio e arrumou o carro, Randall saiu e fez uns movimentos com os braços para descontrair os músculos das costas. À espera no passeio, Randall deu-se conta pela primeira vez que o carro da irmã era um LincoIn Contínental, tipo sedan, novinho em folha.

Quando a irmã finalmente se juntou a ele, Randall fez um gesto na direcção do LincoIn.

- É quase um vagão de luxo, mana. Como é consegues ter uma coisa destas com o teu ordenado de secretária?

0 redondo e claro rosto de Clare vincou-se numa carranca de mau humor.

-Já que queres saber, foi o Wayne quem mo deu.

-Tens um patrão formidável. Espero que a mulher do Wayne tenha metade dessa generosidade relativamente aos amigos do marido.

Clare fitou-o.

-Dito por ti, isso é para fazer rir.

E desatou a caminhar com um passo firme e apressado pela álea circular que levava à entrada principal do hospital. Randall seguiu-a lentamente, arrependido   de ter atirado pedras ao telhado do vizinho uma vez que também o tinha.

já estava há mais de uma     hora no quarto particular para onde o Pai fora transferido após ter passado pela sala de observaçGes. Mantivera-se sentado na   desconfortável cadeira de costas direitas, por baixo da prateleira onde se encontrava um aparelho de televisão desligado, e junto à parede voltada para os pés da cama de onde pendia, emoldurada, uma reprodução do Sagrado Coração de Jesus. Naquele momento, quase vazio de emoções, com as pernas cruzadas, começava a sentir a perna direita dormente. Descruzou os membros inferiores. Principiava a sentir-se inquieto e apetecia--lhe imenso fumar.

Esforçou-se por se integrar na grande actividade que se estava a desenvolver em volta do leito do pai, mas como que hipnotizado, os seus olhos eram irremediavelmente atraídos para o corpo, coberto com uma manta, que se encontrava no interior da tenda de oxigénio.

0 pior momento daquela dolorosa experiência fora o primeiro vislumbre que tivera do progenitor. Penetrara naquele quarto arreigado à imagem do pai tal como o vira pela última vez.

0 Rev. Nathan RandalI, mesmo na casa dos setenta, apresen" tava uma figura imponente. Aos olhos do filho assemelhava-se a um desses magnificentes patriarcas descritos pelo Êxodo ou pelo Deuteronómio. Tal como Moisés no melhor da sua vetusta velhice, «o seu olhar não se ofuscara, nem a sua força natural declinara».

0 cabelo branco e fino ainda lhe tapava grande parte da alta a um desses magnificentes patriarcas descritos pelo Êxodo ou pelo de perdão, era marcado por uns serenos olhos azuis colocados numas feições que primavam pela regularidade, com excepção, talvez, do apêndice nasal, demasiado direito e cortante como a lâmina de uma faca. Randall nunca vira o pai sem aquelas profundas rugas que lhe vincavam o rosto, umas rugas que serviam para acentuar o seu ar de autoridade, muito embora não fosse um autoritário. 0 Rev. Dr. Randall possuíra sempre um ar difícil de definir, mas algo de privado, secreto, místico, sugerindo que era um dos escolhidos que estão em comunicação com Nosso Senhor Jesus Cristo, sendo membro privativo do sapiente conselho do Senhor. Alguns dos seus paroquianos metodistas mantinham essa opinião a respeito do Rev. Nathan RandalI, e por isso acreditavam nele e no seu Deus.

Ora essa límpida imagem que Steve Randall trouxera para aquele quarto de hospital, como que projectada num espelho, quebrara-se em miríades de pedaços. Por aquilo que podia observar através a transparência da tenda de oxigénio afigurava-se-lhe estar a ver uma ruína, um arremedo de ser humano, tal como aquelas encarquilhadas cabeças das múmias egípcias ou como aqueles sacos de ossos do campo de concentração de Dachau. 0 sedoso e brilhante cabelo branco mostrava-se baço, desbotado, amarelento. As pálpebras sulcadas de veias velavam uns olhos perdidos na inconsciência. 0 rosto apresentava"se esquálido, terroso, chupado. Ouvia-se-lhe a opressa respiração estertorosa. Ao que avaliara, em todos aqueles frágeis membros se viam inseridos tubos, agulhas.

Para Randall fora assustador ver alguém tão íntimo, uma pessoa do seu sangue e da sua carne, alguém tão invulnerável, tão seguro de si, tão crente, tão confiante, tão bom e tão merecedor do bem, reduzido àquela condição vegetativa e de tanto abandono.

Depois de alguns minutos, Randall voltara-se para esconder as lágrimas que sentia assomarem-se-lhe aos olhos, procurara a cadeira às apalpadelas, deixando-se cair no assento, e nunca mais se mexera. Houvera uma enfermeira franzina, de aspecto eslavo, possivelmente uma polaca, que operava com firmeza no perímetro do leito, ocupando-se com os frascos de soro suspensos nas suas armações, a ajustar tubagens e a consultar os gráficos clínicos. Decorrera certo tempo, que não podia definir, talvez meia hora ou mais, quando finalmente chegara o Dr. Morris Oppenheimer para se juntar à enfermeira privativa, Era um homem maciço e sólido, a ultrapassar a meia idade, movimentando-se com à-vontade, eficiência e confiança. Cumprimentara Randall com um rápido mas vigoroso aperto de mão, uma palavra de simpatia, e a promessa de relatar o mais breve possível o que havia quanto ao estado do seu doente.

Por momentos, Randall observou o médico no exame que fazia ao pai. A seguir, exausto, fechou os olhos com força e tentou recordar-se de uma oração apropriada àquele momento de aflição. Fora o Padre Nosso que estais no Céu, santificado seja o Vosso nome... mas a memória fraquejou. Não lhe acudia mais nada.

0 seu espírito, em viagem retrospectiva por todos os acontecimentos do movimentado dia, deteve-se culposamente na projecção dos desenvolvidos seios de Wanda, a sua secretária; retrocedeu depois até à noite anterior, quando beijara os seios de Darlene; envergonhado apagou da mente aquelas imagens de pecado e procurou situar o pai no passado mais próximo. Veio-lhe à ideia a última vez que visitara o pai e a mãe, talvez há mais de dois anos, e a visita anterior a essa, possivelmente há mais de três.

Ainda sentia o tormento que o devorara nessas duas visitas anteriores: o desânimo do pai por causa dele. 0 Reverendo não escondera o seu desagrado relativamente ao filho ter rompido o casamento, pela vida que levava, pelo seu cinismo e falha de fé.

Ao evocar a reprovação paterna, Randall ainda se sentia intimamente revoltado: afinal quem era o pai para o censurar, quando, a avaliar pelos padrões sociais convencionais, o pai representava o malogro e ele o êxito? Mas agora, esfriada a paixão da revolta por se ver censurado, considerava que o seu sucesso era meramente material. 0 pai julgara-o por uma bitola diferente, por um padrão que servia igualmente para se julgar a si próprio e a toda a gente, partindo desse princípio de rectidão. E segundo essa bitola, achara-o em falta, em pecado. Randall compreendia. Na verdade o pai possuía o grande componente humano que lhe faltava: a Fé. 0 pai possuía uma fé cega e ardente no Verbo, e através dele numa humanidade melhor e num melhor sentido e pureza de vida. Randall não tinha fé.

Pensou: «É precisamente isso, papá. Falta-me fé. Não acredito. Não confio em nada.»

Mas como era possível acreditar-se num Deus de Bondade? A sociedade era injusta, hipócrita, podre até ao âmago. Em grande maioria, os homens não passavam de animais à solta que se tornavam selvagens para sobreviverem ou que se escondiam para sobreviverem. E coisa alguma que o homem pudesse fabricar, desde o mito de uma hipotética ressurreição lá em cima do Céu-visto que o Inferno não precisava de ser criado, existia desde sempre na Terra - até aos falsos deuses que forjava, sim, coisa alguma poderia modificar a realidade do presente e o Nada que era o fim de todos os animais humanos. Parecia-se com aquele velho provérbio hebraico que um cliente judeu lhe citara certa vez: «Se Deus vivesse na terra, as pessoas iriam partir-lhe os vidros das janelas».

Caramba, papá, não é capaz de ver como as coisas são?

Pára de discutir com ele (quase que pronunciara mentalmente Ele), disse Randall para com os seus botões. Pára de discutir com o passado.

Randall abriu os olhos. Amargava-lhe a boca, tinha dificuldade em respirar e começavam a doer-lhe as costas. Sentia-se enjoado devido ao cheiro a desinfectantes que imperava no quartodesinfectantes e carne moribunda - o cheiro próprio dos hospitais. Sentia-se também fatigado da fúria e dor interiores, de não estar a fazer nada, de ser capaz de não fazer nada. Frustrava-o aquele papel de mero espectador. Aquilo não era um espectáculo para mirones. Achou que já bastava.

Levantou-se da cadeira. Deu um passo para falar ao médico e à enfermeira, para os avisar que ia para junto dos outros na sala de espera, mas o Dr. Oppenheimer estava absorvido a estudar os gráficos do doente e nesse momento entrou no quarto um especialista a empurrar à sua frente um aparelho portátil de cardiografia.

Coxeando, pois a perna ainda continuava dormente, Randall saiu, percorrendo o longo corredor até à sala de visitas. Parou à entrada para acender o seu cachimbo favorito, britânico, saboreando por uns segundos o perfumado e tranquilizante narcótico daquele fumo azulado. Depois, aprumando-se, atravessou o vestíbulo com decisão. Mas voltou a deter-se no limiar da porta da sala de visitas.

A sala era iluminada por lâmpadas fluorescentes, tinha cortinados com flores estampadas que lhe conferiam uma certa vida; estava mobilada com um sofá, cadeiras de vime, um aparelho de televisão antigo, mesinhas com os inevitáveis cinzeiros e revistas já muito velhas. Lá dentro estavam apenas os membros da família e os mais intimos amigos do pai.

Esparramada numa cadeira, com o rosto oculto atrás de uma revista cinematográfica, encontrava-se Clare. junto dela, ao lado do telefone de parede, falando em voz baixa com a mulher, encontrava-se o seu antigo condiscípulo e escolhido sucessor de seu pai, o Reverendo Tom Carey. Não muito distante, abancados a uma mesa a jogarem as cartas, estavam Ed Period Jonhson e o tio Herman.

Ed Period Johnson era o melhor amigo do Rev. Nathhan Randall. Muitos anos antes fundara o Oak Gyty Bugle, o periódico local, que continuava ainda a dirigir e editar e que surgia seis dias por semana. Ed dissera certa ocasião a Randall: «A melhor maneira de se poder dirigir um pequeno jornal provinciano é arranjar modo de toda a gente da cidadezinha ter o nome publicado pelo menos duas vezes por ano. A partir daí já não há que ter preocupações com a rivalidade desses pretensiosos jornais de Chicago.» 0 verdadeiro nome de johnson, o seu nome de baptismo, não era Ed Period mas sim Lucas (ou seria Lutero?), Randall não se lembrava muito bem. Anos antes, um dos seus repórteres começara a chamar-lhe Ed abreviatura de Editor, e dado ser uma abreviatura, certo gramático consciencioso acrescentara o Johnson era um sueco desajeitado, de rosto bexigoso e nariz arrebitado que ninguém conseguia ver sem os seus óculos de espessas lentes trifocais.

Em frente de Johnson, dispondo cuidadosamente as cartas em leque por naipes, estava sentado o tio Herman, irmão mais novo da mãe de Randall. 0 seu rosto continha uma perpétua expressão de total vacuidade, dando a impressão de um pote de o margarina. Randall recordava-se do único emprego que o tio

Herman aguentara. Durante algum tempo fora empregado de uma loja de bebidas alcoólicas em Gary, Indiana. Após ter sido despedido, mudara-se com armas e bagagens para o quarto reservado aos hóspedes em casa da irmã e nunca mais havia saído daquela casa. Ora o caso ocorrera quando Randall ainda andava no liceu.

0 tio Herman era a pessoa que aparava o relvado do jardim, quem fazia os arranjos na cerca e outras obras simples de interior, que desempenhava o papel de moço de recados, sendo ao mesmo tempo um devotado espectador dos jogos de futebol na televisão e o habitual consumidor das tortas caseiras. 0 pai de Randall nunca se preocupara com a sua presença em casa. De resto o tio Herman constituía um produto visível daquela caridade tão apregoada pelo reverendo nos seus serm5es: aquele que tiver dois casacos, reparta

 

' Para melhor compreensão, em português o nome seria: Ed Ponto Final Johnson. (N. do T.).

 

um deles por quem não tem nenhum; e aquele que tiver de comer, reparta também a sua refeição com quem não tem. E era assim que o reverendo procedia com o cunhado... árnen.

0 olhar de Randall deteve-se na mãe. já a tinha beijado e consolado à chegada, embora de fugida porque ela o empurrara praticamente para junto do pai. Dormitava encolhida a um canto do sofá. Sem o marido parecia estranhamente incompleta. 0 seu rosto era rechonchudo e bondoso, quase sem rugas não obstante encontrar-se nos últimos estádios dos sessenta. 0 seu corpo, que se afigurava destituído de formas, ocultava-se por baixo de um daqueles familiares vestidos de algodão azul, já muito usado mas impecavelmente limpo e calçava os mesmos sapatos cambados e correctivos que sempre lhe vira nos pés.

Randall amara-a sempre, e continuava a amar aquela criatura paciente, meiga, simples e discreta para quem ele nunca podia fazer nada de mal. Sarah Randall, a adorada esposa do adorado pregador, segundo Randall supunha tinha bastante reputação na comunidade. No entanto, para ele, não a podia conceber como um indivíduo separado, era unicamente a sua mãe. Quase lhe era impossível evocar uma imagem da progenitora como uma individualidade com opiniões, ideias e preconceitos próprios, salvo pelas recordações dos seus tempos de menino e moço. Como adulto, conhecia-a como alguém que escutava e se fazia eco do seu companheiro, que realizava os trabalhos domésticos que eram necessários fazer-se e cuja função primordial se resumia em estar presente no lar. Sentia-se sempre confusa e surpreendida, mas instintivamente satisfeita, com os êxitos do filho e modos de homem da grande cidade. 0 amor dela pelo filho era constante, cego, incondicional.

Randall resolveu sentar-se junto da mãe e esperar que ela acordasse. Quando atravessava a sala a cabeça de Clare espreitou por cima da revista.

-Steve. Onde é que estiveste este tempo todo? - junto do papi.

- 0 médico disse alguma coisa? - perguntou Ed Period Johnson voltando-se na cadeira.

- Tem tido muito que fazer. Vem aqui logo que termine. Subitamente acordada, Sarah Randall afastou-se do braço do sofá, onde estivera encostada, e alisou o vestido. Randall deu-lhe um beijo na face e colocou-lhe o braço por cima dos ombros.

- Não estejas preocupada, mamã, verás que tudo acabará bem. -Enquanto há vida, há esperança. 0 resto é com Deus.- Sarah Randall olhou para Tom Carey, que se encontrava nesse momento a telefonar.-Não é verdade, Tom?

-Tem toda a razão, Sr." Randall. As nossas orações serão ouvidas.

Steve Randall seguiu os olhos de Carey que se voltavam para a porta, levantando-se imediatamente.

0 Dr. Oppenheimer, ocupado a vestir o casaco, remexeu nos bolsos à procura de um cigarro, que encontrou. Só quando se preparava para acender um fósforo pareceu dar-se conta das Pessoas que se encontravam na sala e da tensão que a sua chegada despertara entre eles.

- Quem me dera ter alguma novidade para lhes dar! - disse o médico não se dirigindo a ninguém em particular. - Infelizmente ainda nada tenho para lhes dizer, por enquanto.

Fez um gesto para que Randall se sentasse, arrastou uma cadeira para junto do sofá, sentou-se e acendeu finalmente o cigarro, enquanto Clare, Johnson, o tio Herman e o Rev. Tom Carey se reuniam junto dele.

Dirigindo-se especialmente a Randall e à mãe, o Dr. Oppenheimer começou:

- Clinicamente falando, eis o mal que estamos a combater: Nathan sofreu esta manhã uma obstrução intracraniana cuja origem se desconhece. 0 colapso foi provocado pelo bloqueio de uma artéria-um coágulo de sangue numa das artérias que irrigam o cérebro. 0 resultado habitual dessa espécie de acidente cerebral é a perda de consciência, seguida geralmente por uma hemiplegia temporária, pelo menos.

Fez uma pausa para chupar o cigarro. Steve Randall aproveitou para perguntar:

-0 que é a hemiplegia?

-Paralisia de   um lado do corpo -normalmente a cara, o braço e a perna - , precisamente do lado do corpo oposto à parte do cérebro onde se verificou o acidente. Neste caso foi o lado esquerdo. Antes de Nathan entrar em coma, o seu lado esquerdo mostrou indicações de paralisia, mas os órgãos vitais estão em funcionamento. Até agora não registou também qualquer agravamento no seu estado. -Percorreu com os olhos o círculo de seres humanos que o rodeavam - e para já é tudo o que tenho para lhes dizer:

- 0 senhor, Dr. Oppenheimer, nem sequer nos disse qual a gravidade do caso. Podemos ao menos alimentar esperanças?

- perguntou, impacientemente, Randall.

- Não posso vaticinar o futuro - respondeu o médico encolhendo os ombros. -A minha profissão nada tem a ver com a de Nostradamus, Steve. Ainda é cedo de mais para me poder pronunciar. Sem dúvida que o estado dele é gravo, mas estamos a fazer tudo aquilo que os nossos meios permitem. Desde que não ocorra qualquer perturbação cardíaca, muito bem, julgo que lhe posso prever grandes possibilidades de escapar.

Voltou-se então declaradamente para Sarah Randall.

- Sarah, seu marido é um homem dotado de um organismo cheio de resistência. Tem vontade de viver, Tem fé. São factores para se ter em conta. Mas a si não lhe vou pintar a realidade com tintas cor-de-rosa. 0 estado de Nathan é grave. É uma coisa que ternos de aceitar. Mas em contrapartida existem diversos factores que podem pesar positivamente. De momento, nada mais podemos fazer do que manter a mais estrita vigilância; limitamo-nos a observá-lo e a esperar. Imensas pessoas, certas das quais bem conhecidas mundialmente, tiveram distúrbios do mesmo gênero e conseguiram sobreviver. Por exemplo, Louis Pasteur. Aos quarenta e seis anos, Pasteur sofreu um colapso seguido de paralisia, de modo não muito diferente do que afectou o seu marido. Todavia, conseguiu recuperar, e nos anos que se seguiram à doença manteve-se suficientemente activo para prosseguir na sua ascensional carreira para benefício da humanidade. Conseguiu ainda isolar o vírus da cólera das aves, procedeu a investigações laboratoriais sobre o antraz, foi o pioneiro da vacinação maciça, descobriu um tratamento para a hidrofobia e viveu até aos setenta e três anos. -Esmagou a ponta do cigarro num cinzeiro e levantou-se. Sarah, devemos pois ter esperanças.

-Rezarei-disse Sarah com decisão, ao mesmo tempo que Clare e Randall a ajudavam a levantar-se.

-Fará mais do que isso, Sarah-frisou o Dr. Oppenheimer. -Agora vá para casa e veja se consegue dormir como deve ser.

0 que mais importa é conservar as suas energias intactas... Clare, providencie para que sua mãe tome um calmante, um daqueles comprimidos que lhe receitei. Que o tome antes de se deitar... Steve, quanto a si lamento imenso que este nosso encontro se tenha verificado em momento tão crítico. No entanto, tal como disse, devemos aguardar o melhor. Manter-me-ei em contacto com a secretaria hospitalar e com a enfermeira especializada. Fique descansado que lhe comunicarei se houver qualquer alteração durante a noite. Caso contrário, voltaremos a ver-nos amanhã de manhã.

0 médico agarrou Sarah Randall por baixo do braço e levou-a para fora da sala de espera, falando com ela num tom reconfortante.

Por momentos os outros ficaram para trás. 0 tio Herman colara-se a Randall.

-Que vais fazer agora, Steve? Podemos arranjar-te uma cama no teu antigo quarto.

-Obrigado, mas não é preciso-disse Randall firmemente. -A minha secretária reservou-me um quarto no Oak City Hotel. De resto tenho uma série de chamadas telefónicas para fazer e de modo nenhum quero que toda a gente acorde por minha causa. -Prometera de facto a Darlene telefonar-lhe para o apartamento nova-iorquino, e queria também falar com o seu advogado Thad Crawford a respeito da transacção com Towery e as Empresas Cosmos. Todavia, o dia havia sido esgotante e sentia-se completamente arrombado. - Além disso também preciso de telefonar à Bárbara e à Judy para S. Francisco, elas foram sempre muito amigas do papá e acho que devo...

Clare interrompeu, -Deus meu, com tudo isto esqueci-me de te dizer que a Bárbara e a Judy estão cá, em Oak City.

- Como?

-Esqueci-me, Steve, desculpa. Fiquei tão atordoada que esqueci tudo o mais. Logo a seguir à chamada de aviso que te fiz, telefonei também para S. Francisco, Ficaram as duas impressionadíssímas, tanto que apanharam o primeiro avião para cá.

0 tio Herman contou-me que chegaram à hora de jantar e vieram directamente do aeroporto para o hospital. Viram o papá e estiveram durante algum tempo à tua espera, mas a Judy ficou tão enervada que a mãe resolveu levá-la para o hotel, precisamente na altura em que eu te ia buscar ao aeroporto.

- Onde é que elas estão hospedadas?

-No Oak Ritz, onde é que havia de ser? Há por aqui mais algum hotel decente? - disse o tio Herman. - Ora, Bárbara deu-me um recado para ti. Que não fosses para o hotel muito tarde. Quer falar contigo,

Randall consultou o relógio. Ainda não era meia-noite. Não era tarde. Bárbara devia estar a pé à espera dele. Desejou com todas as suas forças que aquele dia tremendo tivesse fim. Não sentia a mais leve disposição para se encontrar com a mulher depois de tanto tempo de separação, de tudo o que acontecera, mas não tinha maneira de evitar o encontro. Fosse como fosse, Judy também estava no hotel e naquela noite particularmente atroz sentia uma forte vontade de ver a filha.

- Okay. Quem é que me dá urna boleia até ao hotel?

A porta dos aposentos de Bárbara no hotel abriu-se e ela apareceu no limiar.

-Olá, Steve.

- Olá, Bárbara.

-Lamento imenso o acontecimento com Nathan. Amo-o como se fosse meu pai. Mas claro que coisas destas só acontecem às pessoas boas, não é verdade?... Bem, não fiquemos aqui embasbacados. Entra, Steve. Sinto-me contente de teres aparecido.

Ela não havia feito o mais leve movimento para o beijar e ele não fez o mínimo esforço para isso. Entraram para a sala de estar. 0 aposento era limpo mas pouco convidativo. Tinha um amontoado de cadeiras incaracterísticas, duas mesinhas baixas, um sofá, um móvel aberto que servia de bar, com alguns copos numa prateleira, junto a uma garrafa de uísque ainda intacta. Ao que se tornava óbvio, a mulher esperava-o.

Bárbara, que se encontrava a meio da sala, mostrava-se estranhamente silenciosa e calma. 0 seu aspecto não se havia modificado muito depois da separação. Quando muito, talvez aparentasse um ar mais cuidado, com os cabelos tratados e bem penteados. Tinha um cabelo castanho, liso, olhos castanhos também, pequenos, duros, incrustrados numa face sem qualquer sinal especial de beleza. Levando em consideração os seus trinta e seis anos, possuía uma figura bem proporcionada, de seios pequenos e cintura estreita. Envergava um fato saia"casaco, cópia de algum modelo caríssimo.

0 seu ar era muito S. Francisco, sem sinal de extravagâncias, o que parecia de louvar.

-Logo que chegámos a Oak fomos direitas ao hospitaldisse ela.-Imagino como te sentes, Steve. Ver Nathan naquele estado partiu-nos o coração. Judy não pôde suportar, afastou-se e começou logo a chorar. Somos muito amigas dele.

Talvez fosse ilusão sua, mas afigurou-se-lhe ter apanhado um realce especial nas palavras de Bárbara, naquele emprego da primeira pessoa do plural- chegámos, somos muito amigas dele. Agora Judy estava moldada naquele nós de mãe e filha, e adeus pai afastado e estranho. Bárbara conhecia-o bem, sabia onde ele era mais vulnerável e das duas uma: ou estava a servir-se daquela arma do nds para obter alguma coisa ou tratava"se de um simples estratagema para lhe lembrar que mãe e filha pertenciam urna à outra. Bom, e daí talvez não passasse de um excesso de imaginação da sua parte.

- Sim, é horrível o que aconteceu - disse ele. - Observou-a aberta e atentamente. -Já passou muito tempo. Parece que conseguiste sobreviver.

Ela sorriu. -Vou indo.

-E a Judy? Como está ela?

-Bem. Está na cama. Sentia-se esgotado pela comprida viagem e pelo que viu no hospital. Talvez já tenha adormecido. Mas queria ver-te. Fica para amanhã.

- Quero vê-Ia agora mesmo.

- Como queiras. Posso arranjar"te uma bebida?

-Estava a pensar convidar-te para irmos lá abaixo ao bar. Ainda está aberto.

- Se não te importas, Steve, prefiro ficar aqui. Estamos mais à vontade. Gostaria de ter uma pequena conversa contigo. Não demorará muito tempo, prometo.

Bom - pensou - então ela quer uma conversazinha? Recordou as conversazinhas dos dois em tempos idos. Quem seria que tinha dito - algum filósofo alemão com certeza - que o casamento era uma longa, longuíssima conversa entre dois seres de diferentes sexos? Gostaria que o seu casamento tivesse sido uma longa conversa, diálogo plácido, e não o que fora, uma realidade de conversazinhas furiosas nas quais ele sabia que estava a ser verbalmente castrado e ela se cria estar a sofrer uma histeroctomia oral.

-Como queiras- anuiu. -Arranja-me então um uísque com gelo.

Steve abriu cuidadosamente a porta do quarto e entrou. 0 aposento estava tenuamente iluminado por um candeeirito, velador na mesinha de cabeceira. Adaptou os olhos àquela meia-luz e acabou por descortinar a filha na cama, voltada para o lado direito.

Apoiou uni dos joelhos no chão junto ao leito para a ver melhor e de mais perto. Tinha a cabeça afundada na almofada, com a roupa muito chegada para a cara e o cabelo espalhado em cascata sedosa. Dormia. Aquele anjo, aquela parcela de si mesmo, aquela coisa rara e única feita por ele, de que podia orgulhar-se, era uma beleza de quinze anos, uma coisa fofa e querida. Observou-a atentamente, insistindo no rosto de linhas puras e de pele macia, o nariz delgado e perfeito, os generosos lábios entreabertos. Escutou-lhe a respiração ritmada.

Num súbito impulso, inclinou-se e roçou-lhe a face com os lábios. Quando se afastou dela, viu"lhc os olhos a abrirem-se.

- Olá... - murmurou com voz ensonada.

-Viva, minha querida. Senti a tua falta. Amanhã ao pequeno-almoço falamos os dois.

- Humm...

- Dorme. Vemo-nos amanhã. Boa-noite, Judy.

Quando se levantou ela já estava de novo mergulhada no sono. Voltou a contemplá-la durante um instante e depois saiu do quarto.

A saleta estava mais iluminada do que antes, e viu que Bárbara acendera os apliques da parede. Imaginou porquê. Bárbara estava sentada no sofá, com ambos os cotovelos megulhados na maciez de uma almofada que tinha no regaço e com as mãos em volta de um copo alto onde se vislumbrava um líquido cor de âmbar.

- A tua bebida está ali - disse designando um copo colocado num extremo da mesinha mais próxima.

-0 que é que estás a tomar? Um refresco? -0 mesmo que tu -respondeu.

A coisa prometia, pensou, enquanto dava a volta ao sofá para se ir sentar numa cadeira em frente dela. Bárbara há muitos anos que não compartilhava uma bebida forte com ele. Poderia tomar um ou dois copos em festas, mas nunca quando os dois estavam sozinhos, recusando-se sistematicamente a beber uísque com ele. Havia sido até uma forma de o censurar, de lhe fazer saber que detestava as suas bebidas, aquelas bebidas que levavam uma pessoa para longe, que ajudava um tipo a afastar-se da sua legítima mulher. E agora ali estava ela com um copo de Scotch na mão. Seria um sinal agradável ou de mau agoiro? Preferiu pensar no mau agoiro e manteve-se em guarda para o que desse e viesse.

- Estava a dormir? - perguntou ela.

- Estava. Mas acordou durante um momento. Tomaremos amanhã o pequeno-alrnoço juntos.

- Excelente.

Randall deu um sorvo no uísque.

- Como vai a Judy nesse novo colégio de Oakland em que depositavas tantas esperanças? Vai...

- Não vai bem nem mal - atalhou Bárbara. - Pura e simplesmente já lá não está. Há um mês que saiu.

Randall não escondeu a sua surpresa pela informação. -Então onde é que ela está agora?

-Em casa. Essa é uma das razões porque queria falar contigo esta noite. Judy foi expulsa do colégio.

- Expulsa? Mas que raio queres dizer com isso? - Não havia quaisquer indicações antecedentes para tal coisa. A sua Judy era perfeita, fora sempre perfeita, uma estudante dedícada sempre com altas notas. - Pretendes dizer que a escola prescindiu de educá-la?

-Pretendo dizer que a escola a expulsou. Não se trata de uma suspensão. -Fez uma pausa como que para dar ênfase à frase seguinte: - Foi uma expulsão definitiva motivada por drogas. Randall sentiu o rosto a arder.

-Mas de que raio estás tu a falar?

- Estou a falar de drogas, de comprimidos, pílulas, cânhamo, cristais, alucinatórios, drageias de várias cores, anfetaminas. Estou a falar, Steve de coisas que se ingerem e que se injectam. A Judy foi apanhada num período de alucinação e logo que o director a apanhou sóbria falou com ela, falou comigo e resolveu expulsá-la.

-Quer dizer que não lhe deram uma segunda oportunidade? Filhos da mãe, qualquer criança nestes dias pode andar descontrolada, estar influenciada por alguém, resolver experimentar...

Ela interrompeu-o.

-Steve, não se tratava de experiência. A tua filha drogava"se regularmente, era uma viciada. Também te posso dizer que não era influenciada por nenhuma companheira ou companheiro. De facto ela é que arrastou para o vício um par de colegas.

-Não posso acreditar nisso - disse ele abanando a cabeça. -Julgo melhor que te convenças.

-Bárbara, essas coisas não acontecem a uma miúda como a Judy. E onde é que tu estavas?

- E tu, Steve?     Onde estavas tu? - A réplica foi feita sem qualquer sentido de reprovação violenta, apenas num tom objectivo. - Desculpa. Perguntaste onde é que estava? Significa porque não é que não   me apercebi das coisas? Pois bem, porque a princípio é impossível notar-se qualquer coisa. Quem pode esperar uma coisa dessas numa filha? Nem sequer pensamos no caso. De resto nada disso é visível. Claro que detectei algumas mudanças, mas atribuía-as ao ambiente do novo colégio, ao excesso de estudo, às dificuldades iniciais em fazer amigos. A princípio parecia-me brilhantíssíma, alerta, cheia de confiança em si própria quando a via aos fins de semana, depois, algumas vezes, dei fé de que se apresentava irritável, enervada, deprimida - esmagada, como os viciados lhe chamam-e para o fim num estado de alheamento. Depois, de repente, fui chamada à escola e pronto.

-Porque é que não me telefonaste a contar o sucedido? Barbara fitou-o.

-Estive quase a fazê-lo, Steve, mas depois decidi que não te incomodava. Achei que de momento nada havia que pudesses fazer, e com certeza que também não havia nada que pudesses fazer a longo prazo. Não vi vantagem em que as nossas vidas voltassem a emaranhar-se. Não vi maneira de Judy poder ganhar alguma coisa com esse facto. Decidi que devia ser eu o arranjar-me e foi o que fiz.

Randall apertou bem nas mãos o copo e acabou a bebida. -Ela ainda continua nas drogas? Pareceu-me estar excelente. de bom aspecto. Não me pareceu drogada nem anormal...

-Não, não está. Está a caminho da recuperação. julgamos que ela está a voltar as costas ao vício. Por intermédio de pessoas amigas, consegui para Judy o maior auxilio possível. Foi duro, terrível, mas agora parece estar a recuperar. julgo que ela ainda fuma um bocado de marijuana, alguns cigarritos, ocasionalmente, em festas, mas nada de extraordinário, pelo menos nada de estupefacientes perigosos, como a cocaína e a morfina.

-Estou a compreender. - Randall considerou o copo vazio e viu o gesto de Bárbara.-Não te incomodes, não vale a pena levantares-te. Eu vou preparar outra bebida. Estou necessitado dela.

- Steve, sinto muito estar a falar-te em tudo isto depois do dia que tiveste. Mas tinha que aproveitar a oportunidade para te falar pessoalmente.

Randall deitou meio copo de Scotch.

-Claro que tinhas que me contar. -Regressou à cadeira.- Como é que conseguiste tirar a Judy da droga? Numa clínica? -Para te dizer a verdade, foi um homem, um homem que continua a tratar dela. Um psicólogo de S. Francisco, um especialista em casos de viciaçao por narcóticos. Chama-se Dr. Arthur Burke. Está a escrever...

-Não me interessa o que ele escreva. Judy anda ainda a tratar-se com ele?

-Anda. Esqueci-me de dizerte que tem também uma clínica. Seja como for, Judy gosta dele. Sente-se ligada a ele. Trata-se de um homem ainda novo, isto é, de meia idade, com um farto bigode e barba, um homem perfeitamente decente e franco. 0 Dr. Burke está confiante de que não só pode curá-la como voltar a integrá-la numa vido normal.

- Bom, suponho agora que as coisas se encaminham para me apontar como o único culpado. Pai muito ocupado, logo, como conclusão, filha viciada em estupefacientes.

- Não, Steve, a culpa não foi tua nem minha. Ou, melhor, talvez a culpa seja dos dois. É consequência do modo como as pessoas orientam a vida, do que acontece com os pais, daquilo que se proporciona ou não às crianças. E mais ainda (uma coisa que os pais não podem evitar): do estilo de vida da sociedade moderna, da espécie de futuro, ou da falta de futuro, que nos aguarda... e da rebeldia, fuga, desejo de se procurar um mundo melhor pelo alargamento da mente, encontrando outro nível de consciência, procurando um planeta perfeito dentro da caixa craniana. É dessa forma que se chega à droga, que se viaja pela infinidade do espaço em alucinação e, se houver sorte, é possível encontrar alguém que nos faça descer da órbita e voltar à terra antes que seja tarde demais. Bom, foi precisamente o que o Dr. Burke fez à Judy, auxiliou"a a sair da órbita, a voltar a terra firme. A nossa filha tornou a poder ser considerada como um membro da família humana, revendo todo o seu sistema de valores.

Randall encostara o vidro frio do copo ao nariz e esfregava-o com ele. E de repente, elevando-o até aos olhos e olhando através do vidro deu-se conta que Bárbara já não estava na frente dele. Baixou o copo e ficou ensimesmado a fitar o sofá.

- Steve -ouviu a voz dela.

Voltou a cabeça e viu-a caminhar do bar para o sofá trazendo consigo uma segunda bebida.

- Eh, estás com disposição para a pinga.

-É só hoje -disse ela sentando-se. -Olha, Steve, há outra coisa que gostaria de te dizer esta noite.

-Não achas que é muita coisa em tão pouco tempo. já me contaste o que se passou com a Judy...

-De certa maneira o que ainda tenho para te dizer relaciona-se também com a Judy. Ouve, deixa-me dizer-te o que quero rapidamente, Steve. Ficarei aliviada.

-Muito bem, despeja lá o saco. Que mais temos?

Bárbara olhou-o bem nos olhos, depois deu um sorvo no seu uísque.

- Steve, vou-me casar.

Steve não sentiu nada de especial ao ouvir semelhante declaração, na verdade até se sentiu divertido.

-Então casa-te e já sabes que vais para a gaiola. - Riu-se de modo perverso. - 0 que pretendo dizer é que já és casada. Será um acto de bigamia, Bárbara empertigou-se, endureceu a expressão.

- Steve, não brinques. 0 que te disse é uma coisa séria, muito séria mesmo. Quando certa vez me perguntaste pelo telefone se tinha relações com outros homens, respondi-te que de vez em quando. Mas agora, isto é ultimamente, tenho tido relações com um só homem. Precisamente com o Dr. Athur Burke de que te falei.

- Arthur... Arthur... Ah, o tal psicólogo da Judy, não é?

- Exactamente. Um homem encantador sob todos os aspectos. Simpatizarias com ele. Acontece que eu... eu quero-lhe muito. Como já te disse, a Judy gosta também dele. -Fixou o olhar no copo que tinha nas mãos. -Ela precisa de um lar, de uma família, de estabilidade. Em suma necessita de um pai.

Randall pousou o copo violentamente no tampo da mesinha. E quando falou, articulou as palavras lenta e acintosamente.

- Também tenho novidades para ti, minha doce pombinha sem fel: a Judy já tem um pai.

- Evidentemente que tem pai. Tu és pai dela e ela sabe muito bem isso. 0 Arthur também não desconhece o facto. Mas eu refiro-me a um pai autêntico, que viva sob o mesmo tecto que ela, no mesmo lar, uma pessoa que esteja sempre presente. Sabes, ela precisa daquele tipo de vida, de cuidados, de carinho que só uma família convencional lhe pode proporcionar.

- Ah, agora já percebi. Ouço os sons da boa lavagem ao cérebro. 0   tipo de vida, os cuidados, o amor... ora merda! É então essa a linguagem que ele utiliza, o seu trabalho asqueroso, o seu modo barato de tentar conquistar uma família, arranjar uma filha sem a merecer, hem? Se ele quer uma filha, que faça uma. Com a minha é que não se governa. Não, minha querida madama, com a minha Judy é que ele não fica.

- Steve, pensa bem. Sê razoável.

- Não me venhas dizer que estás a magicar tudo isso só para salvar a Judy. Que queres casar com esse tipo por causa da Judy, porque ela necessita de um pai!

-Não, Steve, essa não é a razão fundamental. Quero casar com o Arthur porque preciso de um marido, um marido como ele. Estou apaixonada e quero divorciar-me para poder casar como ele.

- Divorciar-te?... Randall sentia-se estonteado e furibundo.

- Nem penses nisso. Não te concedo o divórcio.

Levantou-se.

- S teve!

Ele pegou no copo vazio e dirigiu-se para o bar.

- Não. Digo-te já redondamente que não estou disposto a desistir da minha filha só porque a mãe precisa de alguém para a cama.

-Não sejas parvo. Tornas-te insuportável quando te embebedas e perdes a lucidez. Sabes bem que não preciso de arranjar um homem para a cama. De facto já tenho um. Tenho o Arthur e pretendo apenas legalizar a situação. Ele precisa de uma esposa, de um lar, e merece ter isso, tal como a Judy também merece. Se é a Judy que te dá cuidados, deves então colaborar a anuir em vez de nos fazeres a vida um inferno. Tiveste imensa oportunidades para nos mandares regressar, mas nunca mexeste sequer o dedo mínimo para fazer um sinal. E no momento em que queremos seguir a nossa vida é que estás a impedir-nos o caminho melhor. Por favor, peço-te, deixa-nos em paz de uma vez para sempre.

Randall mandou o conteúdo do copo pelas goelas abaixo.

- Não me venhas dizer que a Judy deseja ter o teu amante como pai.

- Pergunta-lhe.

- Claro que lhe heide perguntar, não te preocupes com isso. Mas tu que já te começaste a rebolar com esse tipo pela cama, não consideras também que isso significa alguma coisa?

Em pé, junto do bar, traçando círculos com a ponta do dedo nas bordas do copo, viu que Bárbara se levantava para ir buscar um maço de cigarros. Seguiu com os olhos os meneios daquele corpo de mulher que tão bem conhecia, e que ela andava a dar a outro homem.

Imprevistamente - ou deliberadamente...     sim, devia estar grosso-voltou atrás, enveredando pelas ruinas do seu casamento, até um momento particular que há muito jazia enterrado no poeirento sótão da sua memória dos anos de união: a última viagem que haviam realizado juntos ao estrangeiro. Certa noite em Paris -noite horrível, tremenda-já muito tarde tinham acabado por ir para a cama, um largo leito de casal com a cabeceira encostada a uma parede apainclada, situada num dos quartos de um hotel de luxo -para o caso o George V. Ou teria sido o Brístol? Bom, de qualquer forma uni deles... ou talvez o Plaza Athenée? Já não se lembrava qual. Deitados, erguiam-se entre eles como uma barreira inultrapassável o ressentimento c a indiferença. Estavam acordados mas fingiam dormir. Pouco depois, através a pouco espessa parede que ligava ao aposento contíguo, começara a chegar-lhes o som abafado de vozes. Um homem e uma mulher a falarem, frases indistintas... e logo a seguir o ranger das molas de uma cama e os gritinhos abafados, os gemidos de prazer da mulher e o pesado arfar do homem. Gemidos da mulher e ruidosa respiração do homem em ritmo com o constante ranger das molas; ruídos excitantes, ardentes, cheios de paixão carnal.

Tais sons eram como que punhais a trespassá-lo e ele sentira despeito, inveja tremenda daquele prazer. Sentira raiva e culpa, de mistura, por causa de ter aquele corpo de Bárbara ali a seu lado, naquela grande cama. Não podia observá-la, mas sabia que também ela, na escuridão estava a ouvir. Não havia processo de evitar aquilo. Os ruídos do quarto pegado zombavam dos seus próprios corpos frios, isolados em compartimentos estanques. Faziam ainda realçar mais o vazio de tantos anos. Randall odiou aquela mulher, uma estranha, ali ao lado dele, odiou as duas criaturas que se agigantavam do outro lado da parede naquele coito íntimo e interminável, e, acima de tudo, odiou-se a si mesmo pela incapacidade que sentia de poder amar a companheira. Teve vontade de saltar da cama, de se ver livre do corpo de Bárbara, de sair daquele quarto horrível, de se afastar daqueles sons carnais insultuosos. Mas não fora capaz de fazer um movimento. Depois do último suspiro, do último gemido de prazer, do outro lado da parede ficou a impor-se o silêncio da carne satisfeita... mas insuportável ainda.

Na noite seguinte, a primeira coisa que lhe acorrera ao espírito fora o fragmento de um poema de George Meredith que lhe causara calafrios:

Então, quando a meia-noite

fez adormecer com o incolor remédio do silncio o seu gigantesco coração prenhe de recordações e lágrimas

batendo o pesado compasso das horas sepulcrais, eles, da cabeça aos pés, ficaram imóveis, espreitando um passado vazio e morto que se estampava como um vão lamento na parede nua. Como esculpidas efígies podiam ver sobre o túmulo, do seu casamento a espada que os separava; Cada qual esperando essa outra espada que tudo corta.

E, naquela persistente escuridão, ele tinha a consciência que jaziam no túmulo do casamento. 0 pensamento dominante, antes da libertação do sono, fora a perfeita compreensão do vazio do casamento deles e da impossibilidade em continuarem a viver juntos. Para eles não havia futuro, segUndo soube com mais acuidade naquela noite. Nunca poderia, com toda a honestidade, voltar a amar e a possuir o corpo deitado a seu lado. Talvez fosse possível uma fraude. Talvez pudesse fingir o amor, mas não amá-lo livre e espontaneamente, nem sequer desejá-lo. Era urna intimidade vã, estéril. E ela também sabia a verdade. Naquela noite, antes de adormecer, compreendeu que o fim estava próximo - desceria a espada que tudo corta - e orou para que fosse ela a separar-se. Alguns meses depois, Bárbara deixara, com Judy, o apartamento de Nova Iorque e fora viver com a filha para S. Francisco.

Regressou ao presente. Com um olhar já turvado, viu-a atravessar a sala a fumar, medindo os passos dados, a evitar encontrar-lhe o olhar. Através da saia apreciou-lhe o contorno das coxas. Despiu-a mentalmente e pos a nu aquela carne familiar, com uma bacia de ossos salientes, tentando imaginar como aquele corpo em segundo mão, um corpo inflexível, sem entrega poderia estimular a paixão de alguém chamado Arthur, fazer acelerar-lhe a respiração e despertar um desejo violento. Aparentemente podia. Urna coisa extraordinária.

Afastou-se do bar e caminhou ao encontro dela. Os olhos de Bárbara cravaram-se nele, suplicantes.

- Steve, pela última vez, não te recuses ao divórcio. Por favor, liberta-me e não levantes problemas. Tu não precisas de mim para nada. Nunca utilizarás o direito de opção que, tens sobre mim. Logo, porque é que não me concedes a liberdade sem alaridos nem problemas, como fazem normalmente as pessoas decentes e civilizadas? Não discutamos. A tua recusa não deve ser só por causa da Judy. Poderás continuar a vê-Ia sempre que tenhas tempo disponível para lhe conceder. Será uma coisa que ficará escrita no acordo. Afinal o que é que te perturba? Deve haver alguma coisa. É a consumação do facto? Será que não podes admitir a ideia de fracassares em qualquer coisa. Vamos fala, de que se trata?

-Trata-se da Judy. Nada mais. Não sejas ridícula. Trata-se apenas de não querer que seja outro homem, um estranho, a educar a minha filha. Eis a minha decisão. Pelo menos até que ela faça vinte e um anos. Até lá nada de divórcio. Acabou-se... Talvez... -hesitou -...talvez tu e eu... nós... pudéssemos encontrar juntos uma solução, descobrirmos qualquer coisa.

-Não, Steve. Não te quero nunca mais. Quero o divórcio. -Muito bem! Pois sabe que não o terás.

Randall começou a dirigir-se para a porta, voltando-lhe as costas, mas ela agarrou-o por um braço para o obrigar a olhar para ela.

-Pois bem, muito bem então! -exclamou numa voz trémula. -Vais forçar-me a fazer aquilo que nunca desejei. Vais obrigar-me a pôr em juizo uma acção de divórcio contra ti.

- Não hesites nessa decisão. Encontrar-nos-emos no tribunal. Terás a devida réplica, e desde já te declaro que vai ser óptimo para me divertir. Foste tu que abandonaste o lar. Tu é que não soubeste vigiar a nossa filha. Permitiste que se envolvesse na droga até ser expulsa do colégio. Andas metida com outro homem e fazes porcarias com ele tendo em casa uma garota de quinze anos, Bárbara não me obrigues a apresentar toda esta roupa suja no tribunal.

Calou-se a aguardar a explosão, mas para sua surpresa a cara dela manteve o semblante calmo, seguro, nos olhos com que o fitava luzia algo que se assemelhava a piedade.

-Ouve, Steve, tu vais perder. Não é preciso esforçar-me muito para revelar a tua podridão. Aliás era coisa que eu nunca faria. Mas o meu advogado demonstrará em público quem tu na realidade és e o tribunal ficará conhecedor de toda a verdade-a maneira como te comportaste comigo, com a tua filha, o papel de marido e pai que nunca soubeste desempenhar. A tua conduta passada e presente. A tua vida irregular. 0 vício do álcool. Os teus casos amorosos. A rapariga que sustentas de casa e pucarinho em Nova lorque... e ela é ainda uma jovem. Perderás, Steve e até talvez percas a possibilidade de poder voltar a ver Judy. Espero que não sejas teimoso e obstinado de modo a permitires que tal coisa aconteça. Seria mau para todos nós, péssimo para a Judy, uma coisa terrível. E no fim de contas talvez a perdesses para sempre, fosse o que fosse que o tribunal decretasse.

Desprezou-a naquele momento, não pelo que ela tinha dito, mas pela sua segurança, a sua confiança, talvez pela justeza das suas palavras,

- Estás a tentar fazer chantagem comigo. Quando eu provar em tribunal que esse teu amante, esse Arthur não sei quê, utilizou as suas relações profissionais com a Judy para se conseguir insinuar na tua vida, para se apossar de ti e da nossa filha, podes crer que o juiz nunca te concederá a custódia da garota.

Bárbara teve um encolher de ombros de pena, dizendo:

- Bom, veremos. Steve, pensa no caso, pensa nele quando... quando estiveres perfeitamente sóbrio. E antes de partir diz-me qualquer coisa. Se não mudares de ideias e persistires em contestar o divórcio, terei então de tomar as minhas medidas a fim de pôr a acção em tribunal. Rogo a Deus que não permita que tal coisa aconteça. Essa noite rezarei também... - deteve-se abruptamente-Vai dormir um bocado. Talvez amanhã tenhas um dia igualmente mau.

Bárbara abriu-lhe a porta e esperou. Randall pousou o copo e dirigiu-sc para ela.

-Acaba o que ias a dizer-insistiu.

- Eu... claro está, rezarei pelas melhoras de teu pai. Rezarei pela Judy, como sempre faço. Mas acima de tudo, Steve, rezarei... por ti,

Randall odiou aquela atitude safada de beata superior e hipócrita. Com uma voz entaramelada disse-lhe:

- Guarda as orações para ti mesma. Vais precisar delas... no tribunal.

E saiu sem sequer lhe lançar um olhar.

Acordou de manhã com uma ressaca, dando-se imediatamente conta que dormira demasiado.

Enquanto tomava um bom banho de chuveiro, se limpava e se vestia, pensou que a ressaca não era devida ao que bebera na passada noite. Normalmente bebia muito mais, e costumava acordar relativamente fresco. Não, de facto tal estado advinha-lhe do mais profundo do ser, era um resíduo da vergonha que o sufocava, a vergonha pelo procedimento que tivera com Bárbara na noite anterior.

Objectivamente, podia perfeitamente ver que o pedido dela para um acordo de divórcio fora perfeitamente razoável. Podia justificar também a sua resistência. Não existiria nenhuma diferença a não ser que poderia perder a sua única filha se Bárbara se voltasse a casar. Ora tal perda seria absolutamente insustentável, especialmente devido a serem tão escassas as suas ligações dt carácter emocional. Fosse corno fosse, não concedera a Bárbara qualquer escolha alternativa. Pensou na hipótese de am compromisso. Bárbara não era obrigada a casar com Arthur. Sim, podia perfeitamente continuar a viver com o tipo, tal como já vinha a fazer-e porque não? Estavam em pleno século XX... e Judy não precisava de ter outro pai, devia continuar a saber que ele, RandalI, era o único pai ao cimo da terra.

Ah, lutaria contra Bárbara no tribunal, lutaria com unhas e dentes.

Não obstante, o que realmente lhe transmitia aquela sensação de pesadelo era o pensamento do seu procedimento infantil, vergonha da sua imaturidade e do seu comportamento mesquinho. Uma pessoa estranha ao caso que o tivesse observado diria que ele não passava de um filho da mãe, um verme. Tal pensamento modificava-o porque se não sentia assim tão mau. No íntimo sabia perfeitamente que não era mau, era muito melhor do que deixava as pessoas pensarem através as suas detestáveis birras, muito melhor do que o modo como se mostrara na visita anterior a essa que agora fazia ao pai, muito melhor do que se mostrara a passada noite com a mulher e como muito em breve seria considerado pelo magnífico Jim. McLoughlin do Instituto Raker quando ele soubesse da sua patifaria em aceitar a prepotência das Empresas Cosmos. Mas a verdade é que as pessoas não podem ser avaliadas por sentimentos que não se manifestam, são avaliadas pelo seu comportamento relativamente a determinado momento demonstrativo. E o facto é que ele enganava e magoava toda a gente que se relacionava com ele.

Quanto a nível social, também o seu comportamento merecia reparos. A trabalhar- excelente. Manifestava as suas verdadeiras potencialidades. Fora das horas de trabalho, nos contactos com pessoas que interessavam tornava-se perfeitamente irresponsável. Havia prometido à filha-e que coisa poderia ser mais importante? - que tomaria com ela o pequeno almoço naquela manhã. Na noite anterior esquecera completamente a promessa quando avisara a recepção de que não queria ser perturbado por quaisquer telefonemas com excepção de chamadas do Dr. Oppenheimer. Esquecera-se também de acertar o despertador para uma hora conveniente, daí a razão de ter dormido demais.

Antes de ligar para o serviço de quartos, tentou telefonar para Bárbara para saber se a judy ainda estava no hotel. Ninguém respondeu. Desanimado e sentindo-se miserável, estava agora instalado para comer o seu presunto com ovos e beber o seu café, tendo que tomar a refeição sozinho. Nessa altura tomou consciência que por baixo do jornal matutino se encontravam alguns bilhetinhos. 0 criado que trouxera o pequeno almoço, encontrara certamente as mensagens junto à porta e colocara-as em cima da mesinha.

Abriu-os. 0 primeiro dizia-lhe que telefonara de Nova lorque uma senhora chamada Darlene Nicholson. Já na noite anterior a recepção lhe entregara um recado semelhante. Nessa altura, depois da cena com Bárbara, não se sentira com disposição de telefonar para Darlene, e agora sentia-se demasiado aborrecido para ligar para Nova Iorque. Prometeu a si mesmo que entraria em comunicação com ela mais tarde. Havia um recado do tio Herman. 0 tio deslocara-se ao hotel no carro da família para lhe dar uma boleía até ao hospital como ficara combinado, mas não lhe tinha sido permitido que telefonasse para o quarto do sobrinho. Pela hora marcada na mensagem viu que o tio passara pelo rotel cerca de três horas antes. Bolas. A única coisa afinal agradável, ou de bom agoiro, era o caso de não ter recebido qualquer chamada do Dr. Oppenheimer.

Acabou apressadamente o pequeno almoço, enfiou o casaco desportivo de camurça e desceu no elevador até ao átrio. Estava certo de que encontraria Judy no hospital, mas para que não se desse o caso de um novo desencontro, dirigiu-se à recepção e escreveu uma nota a pedir desculpa à filha de não ter podido tomar o pequeno almoço com ela e pedindolhe para não se comprometer pois almoçariam os dois. Pedindo ao recepcionista que colocasse o bilhetinho no cacifo do quarto de Bárbara, Randall correu para fora do hotel, naquela morna e húmida manhã de Maio, fez sinal a um táxi e mandou seguir para o Hospital do Bom Samaritano da cidade de Oak City.

Ao chegar, subiu a dois e dois os degraus da escadaria de cimento da fachada frontal, entrou para um elevador, carregou no botão do segundo andar e, logo que o monstro parou, abriu a porta e enveredou pelo corredor, à direita. Mal tinha dado alguns passos quando viu, apreensivamente, que a mãe, a irma e o tio Herman estavam agrupados em volta do Dr. Oppcnheimer em frente do quarto particular do pai. Ed Period johnson e o Rev. Tom Carey estavam afastados alguns metros, entretidos numa grande conversa. Ã medida que se aproximava não podia impedir-se de pensar em algo de mal. Toda a gente reunida no corredor, não era coisa natural e parecia falar de uma emergência ou de uma mudança. Alguma coisa de certeza acontecera.

Chegado a alguns passos de distância, pôde ver melhor as caras e observar as expressões. Procurou sinais de dor e perturbação. Frio, muito frio. Admirou-se, tal como sentiu estranheza de não ver Bárbara nem Judy entre os presentes.

Furou pelo grupinho e sem delongas em cumprimentos interrompeu aquilo que o médico estava a dizer aos circunstantes para perguntar com ansiedade:

-Doutor, como está o papá? 0 que é que se passa?

As comissuras dos lábios do Dr. Oppenheimer abriram-se num rasgado sorriso.

- Boas notícias, Steve. Está a correr tudo pelo melhor. Seu pai recobrou a consciência às... humm... deviam ser cerca de seis horas. 0 cardiograma que lhe fizemos mostra as mais deterrninantes melhoras, A pressão sanguínea está muito perto do normal. 0 lado esquerdo está parcialmente paralisado e a fala tem uma certa dificuldade. Todavia, de um modo geral, podemos dizer que se tratou de uma recuperação notável. A partir de agora, se não advierem complicações todos os sintomas são manifestamente favoráveis.

Randall soltou um suspiro de alívio, como se lh tivessem tirado de cima um peso atormentador:

- Meu Deus! Graças a Deus...

Precipitou-se para a mãe e beijou-a, beijou Clare, que desatara a chorar, e piscou o olho para o tio Herman. Voltando~se repentinamente para o médico, agarrou-lhe a mão.

-É maravilhoso, um milagre. Nem sei corno exprímir-lhe a nossa gratidão.

0 Dr. Oppenheimer abanou a cabeça, embora os seus olhos manifestassem o apreço em que tivera aqueles cumprimentos.

- Obrigado, Steve, mas os louros pertencem inteirinhos a

seu pai. Estava precisamente a explicar a Sarah que a rapidez e o grau de recuperação estão nas mãos dele. A medicina não pode ir muito mais longe. Depois dele ir para casa - possivelmente dentro de duas, três ou quatro semanas - começará um programa de fisioterapia. Arranjar-se-á modo de poder ser perfeitamente aplicado em casa. Se ele cooperar, poderá chegar-se a um surpreendente grau de reabilitação. 0 objectivo do programa é restituir-lhe a mobilidade e a independência. Como eu estava a dizer à sua mãe, o principal factor reside no espírito de seu pai, na vontade que ele manifestar, no seu desejo de viver.

- Foram coisas que nunca lhe. faltaram - disse Randall.

- É certo - concordou o Dr. Oppenheimer. - Mas não esqueçamos que Nathan nunca enfrentou uma situação destas. Pode ter-se alterado a disposição psíquica; bom, seja como for o futuro de seu pai depende dele permanecer fundamentalmente o mesmo.

-Jesus sentiu-se abandonado na Cruz-era Sarah Randall quem falava com suavidade. -Ele morreu, e todavia voltou, ressuscitado para nos salvar a todos.

-Com a ajuda de Deus- acrescentou o tio Herman.

Sarab fitou o irmão.

- Nathan vai também ter a ajuda de Deus, Herman. E merece-a.

Embaraçado por aquela conversa sem tino, piedosa, embora viesse de sua mãe, Randall afastou-se dela e voltou a aproximar"se do médico.

-Gostaria de ver o meu pai. Poderei?

-Bem... por agora devia repousar o máximo possível. No entanto, se não for uma visita de mais de um ou dois minutos... está bem. É possível que esta noite já possam passar mais tempo ao pé dele,

Randall penetrou no quarto.

A transparente tenda de oxigénio estava aberta, e a enfermeira particular estava a puxar para cima o cobertor, alisando o leito, escondendo o doente com o seu corpo. Logo que ouviu a aproximação de Randali, recuou.

- Apenas quero olhar para ele - explicou Randall - Está a dorTnír?

- A dormitar. Portou-se excelentemente. Estamos orgulhosos da maneira como reagiu.

Randall encaminhou-se para o leito. Ali estava a repousar na almofada a velha cabeça, abatida e esquelética, mas não tão chocante como a passada noite. Tinha os olhos cerrados. As faces haviam voltado a ganhar uma certa cor. 0 pai ressonava pacif icamente.

Randall voltou a cabeça e disse:

- Tem um aspecto incomparavelmente melhor em relação a ontern.

Atrás dele a voz da enfermeira concordou: -Sim, muito melhor.

Randali voltou-se, de novo para o pai e ficou surpreendido de o ver de olhos abertos, embora com um ar vago, parado. -Viva, papá. Sou eu, Steve. Já te encontras melhorzinho. Em breve ficarás bom.

Nos olhos do velho pastor notou-se um sinal de reconhecimento e os lábios mexeram-se. Randall inclinourse e depôs-lhe um beijo na testa.

As pálpebras bateram, rápidas, um abrir e fechar; como que uma espécie de cumprimento.

-Papá, estás a recuperar bem. Temos estado a rezar por ti e as nossas orações foram escutadas. Vou continuar a rezar por ti...

A voz sumiu-se a Randall quando viu franzirem-se os cantos da boca do pai, ainda que ligeiramente e não concluiu a frase por não saber qual o significado daquele arremedo de sorriso do pai-se fora um sorriso de apreço pelas orações ou de dúvida que seu filho fosse capaz de rezar por alguém. Pensou que o pai continuava a ver o seu amago como se o seu corpo fosse de vidro, uma forma de o conhecer que tivera desde sempre, uma maneira antiga de aceitar tudo o que fosse uma preocupação sincera mas opondo"se a qualquer pietismo repentino e com a sua marca de artifício.

0 sorriso, tão enigmático como o da Mona Lisa, desaparecera, mas, no entanto, a sua motivação e o seu significado parmaneciam por explicar. Teria sido finalmente um sorriso de compaixão? Compaixão não pelo falso pietismo do filho mas compaixão (por parte de alguém que sabia perfeitamente que a fé, a crença, a fidelidade, a algo tinham triunfado) por uma crença que nada mais possuía do que um cepticismo ímpio e que estava destinado a jamais vir a conhecer a elementar paixão do amor, da ternura e da paz.

Randall queria falar do caso, sondar para conseguir uma explicação, mas as pálpebras em que se destacava a fina rede de veias haviam-se cerrado e de novo se ouviu ressonar.

Fazendo o menor barulho possível, Randall afastou-se do leito de dor do pai e voltou para o corredor. 0 médico procedia à sua rotina pelos quartos dos outros doentes. Os outros reuniam-se num grupo feliz perto da sala de espera, conversando animadamente.

Randall perguntou a Clare por Bárbara e Judy. Ela respondeu-lhe que haviam chegado cedo e tomado conhecimento das boas notícias. Tinham ido espreitar o doente e saído cerca de meia hora antes.

Quando a mãe os interrompeu para convidar Randall a almoçar lá em casa, ele contou-lhe que tinha convidado a filha para almoçarem juntos, mas prometeu-lhe que iria jantar antes de, nessa noite, voltar de novo ao hospital.

Dado que não havia necessidade de ir a casa, Sarah Randall resolveu ficar no hospital mais um bocado na companhia do tio Herman. Clare achou que devia voltar para o trabalho, prometendo contudo à mãe que estaria em casa cedo para a ajudar a preparar o jantar. Voltou-se depois para os outros e perguntou: -Alguém quer uma boleia?

Ed Period Johnson pensava ser melhor regressar ao jornal. A pouco e pouco o seu filho mais velho fora tomando conta de tudo o que se referia à redacção, mas Ed Period gostava de estar presente, de fiscalizar o bom andamento das coisas. 0 edifício onde se situava o jornal era tão próximo que não precisava de boleia. Quanto a Tom Carey tinha que voltar para a igreja. Estaria ocupado em receber vários paroquianos, a responder a uma montanha de correspondência em atraso e a escrever um sermão.

- Faz-me bem apanhar um pouco de ar fresco e preciso de fazer exercício - dizia Carey. - Obrigado pela oferta, Clare, acho melhor ir a pé. - Olhou para Randall. - E tu, Steve? Estás na disposição de fazer uma caminhada a pé? Com certeza que ainda te lembras que a igreja fica a alguns quarteirões do teu hotel.

Randall olhou para o relógio de pulso. Ainda tinha quarenta e cinco minutos até à hora do almoço com Judy, presumindo que ela tivesse recebido o seu bilhete.

-Vamos lá a isso. Estou a pensar fazer-me sócio da liga dos Peões Anónimos.

Havia cerca de dez minutos que os três caminhavam e o passeio mostrava-se agradável. A humidade desaparecera e a atmosfera apresentava-se límpida sob um quente sol de princípio de tarde. Os enormes olmos e os veneráveis carvalhos encontravam-se em período de florescência e mostravam toda unia gama de verdes puríssimos. Passavam crianças a pedalarem nas suas bicicletas, viam-se cães a correrem atrás de gatos, e uma mulher gorda com a boca cheia de molas, a preparar-se para estender a roupa, acenou um adeus a Johnson e Carey.

0 forte contraste do local com aquele canyon de pedra escura em plena Manhattan fez com que Steve Randall considerasse a pequena cidadezinha do Wisconsin com um paraiso. Mas a comparação era feita com os olhos do seu coração, enevoados pela nostalgia. Quanto aos olhos do seu raciocínio viam as coisas com mais fidelidade. Lembravam a Randall que se tinha afastado muito, visto muito, vivido demasiado para que de novo pudesse voltar a ajustar-se à monotonia e às acanhadas perspectivas daquela comunidade provinciana encerrada corno uma ostra nos estreitos limites das suas convenções. Tratava-se de uma vida de compromisso entre duas coisas. Poderia sobreviver num ou noutro extremo, mas nunca ali, no meio. Poderia ter suficiente espaço em Nova Iorque, entre o rolo compressor de milhões de pessoas, ou retirar-se sozinho, sozinho ou com uma outra pessoa, para qualquer lugar solitário de uma encosta de colina francesa, a fim de dar asas à sua imaginação criadora, um destino que contava fosse realidade no prazo de cinco anos quando Towery e as Empresas Cosmos lhe dessem o bónus de dois milhões de dólares.

Acertou o passo pelo dos seus companheiros, tomando atenção ao vívido raonólogo de Johnson. Este viera a recordar o princípio da sua fraterna amizade com o Rev. Nathan RandalI, os melhores momentos dessa intimidade e os gloriosos fins de semana que os dois haviam tido em pescarias nos lagos.

Nesse momento, Ed Period Johnson recordava alguns aspectos da bondade criadora de Nathan.

-Como vocês sabem, muita gente tem a pretensão de praticar boas acções, mas a certa altura do caminho acabam por soçobrar. Mas com o pai de Steve, nunca. Não, senhor, nesse aspecto o nosso excelente reverendo foi sempre uma excepção. Se se lhe meter uma ideia na cabeça, por mais bizarra que possa parecer, por Deus, segue-a até ao fim. Isto é, encontra sempre uma maneira de a realizar. Nathan é daqueles que sempre praticou as coisas que pregava.

-Exactamente uma das facetas de Nathan -apoiou Carey.

- Estou a recordar aquela vez em que se lhe meteu na cachimónia a ideia de me fazer concorrência no negócio jornalistico. Lembras"te, Steve? Recordas-te do semanário que ele publicou... Como raio é que se chamava?... deixa lá ver...

-Boas Novas na Terra-disse Randall.

-Isso mesmo. Boas Novas na Terra, foi esse o nome com que o crismou, de acordo com o primitivo significado da palavra gospel, derivada da palavra anglo-saxónica godspel, que significava «Boa Nova». Uma coisa linda, realmente maravilhosa. Exigiu muita coragem, aliás uma coisa que nunca faltou a Nathan. Steve, recordas-te desse jornal do teu pai?

-Muito bem.

Ed Period Johnson voltou a sua atenção para Tom Carey, falando mais para ele, enquanto caminhavam por aquela tarde cálida e convidativa.

-Tom, é uma história verídica, tão verdadeira como o facto de eu estar aqui vivo. 0 Steve pode confirmar o que eu digo. Aconteceu já lá vão muitos anos. Certo dia estávamos a ouvir rádio; um programa que fazia parte de uma série a respeito de sacerdotes pouco conhecidos na história mas que haviam conseguido fazer coisas invulgares no mundo secular. Nesse programa relatavam a vida do Dr. Charles M. Sheldon, da Igreja Central Congregacional de Topeka, Kansas. Já ouviste falar nele, Tom?

-Parece-me que sim. 0 nome não me é estranho.

-Bom, não me admiraria que nada soubesses dele, porque no dia longínquo de que estou a falar nem eu nem o Nathan havíamos até então sabido fosse o que fosse a respeito de Sheldon.

Podem ver dados sobre ele na biblioteca, se não acreditam em mim. 0 Dr. Sheldon deslocou-se de Nova Iorque para o Karisas a fim de fundar a sua igreja em Topeka. Por volta de 1890 julgo que Sheldon andava então pelos trinta e três anos-começou a manifestar-se preocupado a respeito da reduzida assistência aos ofícios divinos das tardes de domingo na sua igreja. Teve então uma ideia luminosa. Em vez de fazer os habituais sermões, resolveu coligir uma história de ficção em doze capítulos, terminando cada um deles num ponto de suspense que se explicaria no capítulo seguinte e começou a lê-los todas as tardes de domingo à sua congregação. A ideia provou"se soberba, magnífica.

-Ideia inteligentíssima -anuiu Carey.-E que espécie de história era?

-Descrevia um jovem pastor, abalado pelas condições imperantes no mundo e pela maneira como as pessoas se portavam, que pedia à sua congregação para lhe prometer que durante um ano agiriam como Jesus o teria feito em todo o capítulo das relações humanas. A série tornou-se um sucesso de tal ordem que o Dr. Sehlton, em 1897, acabou por a publicar num romance, que intitulou: Seguindo os Seus Passos. De acordo com certas avaliações, conseguiu vender três milhões de exemplares, inclusive quarenta e cinco traduções. Creio que foi o livro de maior venda em toda a história, com excepção da Bíblia e das Obras de Shakespeare. -Fantástico! -exclamou Carey.

- Sim, na verdade fantástico. Mas aqui tens uma coisa ainda mais fantástica: três anos depois do livro ser publicado, o proprietário do jornal Topeka Capital, um diário com uma tiragem de cerca de quinze mil exemplares, foi procurar Sheldon e disparou" -lhe: «Gostaria de redigir a Capital durante uma semana tal como Jesus a teria editado?» 0 Dr. Sheldort aceitou o repto. Queria provar que um jornal podia ser decente, honesto, publicar boas notícias em vez de enveredar pelo sensacionalismo corruptor, continuando todavia a ser um êxito. Desse modo o Dr. Sheldon sentou-se à secretária do chefe de redacção e director por uma semana, agindo como delegado de Cristo na terra.

Randall abanou a cabeça.

- Pensei sempre que o facto era já por si mesmo sensacional.

- Publicidade, talvez, mas uma publicidade colocada ao lado da virtude - garantiu Johnson.

- E que aconteceu depois? - perguntou Carey curiosamente. Johnson prosseguiu:

- Bem, o Dr. Sheldon não se alheou do lado prático do caso. Tinha a perfeita consciência de que Jesus Cristo jamais vira um automóvel, um comboio, o telefone, a luz eléctrica e que desconhecera em absoluto o que era a força da imprensa, dos meios de comunicação e dos livros impressos. Sabia perfeitamente que Cristo nunca tinha visto uma igreja cristã, uma escola dominical uma sociedade de paz ou uma democracia. Mas tinha a certeza que Jesus vira algo mais que nunca sofrera a mais leve modificação. Sabia perfeitamente, como declarou na altura, que o mundo fechado que Cristo conhecera e compreendera era exactamente o mesmo na sua mesquinhez e no sórdido desprezo pela bondade tal como na época do próprio Sheldon. Desse modo, na qualidade de editor de um jornal, desempenhando o papel de Jesus Cristo, Sheldon resolveu impor algumas regras novas. 0 escândalo, o vício e o crime passariam a ter uma importância secundária. Todos os artigos de fundo e demais notícias seriam assinados. E, pela vez primeira, histórias sobre a virtude e a boa-vontade teriam honras de primeira página. E isso seria apenas o princípio. 0 Dr. Sheldon anunciou que recusaria todos c quaisquer artigos ociosos ou anúncios que tivessem por único objectivo o álcool, o tabaco e todos os diverti, mentos imorais. Além disso, os repórteres do periódico foram avisados que iria deixar de haver bebedeiras, orgias e abuso de tabaco durante   os serviços. Perguntaste o que aconteceu depois, não foi Carey?   Pois bem, o que aconteceu foi que a tiragem do Topeka Capital   subiu dos quinze mil exemplares para os sessenta e sete mil por   dia na altura em que estava a findar a semana experimental do Dr. Sheldon como editor. Conseguira provar que as boas notícias se podem vender tão bem como as más que são servidas ao público em doses maciças.

Randall pousou a mão no ombro de Johnson, ao mesmo tempo que se dirigia expressamente a Carey.

-Tom, mas a história não acaba assim. Não há dúvida que a experiência foi nessa altura considerada como uma verdadeira bomba em todo o mundo jornalístico. Também se disse que o jornal durante aquela semana havia sido completamente insípido, monótono, inócuo, baseado em compridos sermões e o que aumento de tiragem se ficara a dever à novidade e à publicidade feita em volta do caso. Ademais haviam sido feitas edições simultâneas para serem vendidas em Nova Iorque e Chicago, o que representou o aumento de exemplares. Em suma, se Sheldon tivesse continuado por mais algumas semanas à frente dos destinos do jornal tê-lo-ia levado à falência.

-Pura especulação -atalhou Johnson com bonomia. - Seja como for, a operação resultou. Os leitores não resistiram ao salientar da moralidade em detrimento da imoralidade. E voltemos agora ao que eu pretendia dizer, por ocasião da primeira vez em que Nathan Randall ouviu falar do Dr. Sheldon e teve a inspiração de realizar a mesma façanha.

- Tentou isso? - perguntou Carey. -Não me lembro do caso, -Bem, parece que estavas nessa altura na Califórnia ou noutra parte qualquer. Sim, Nathan andou com a ideia na cabeça durante algum tempo, até que, dentro do seu feitio trabalhador, iniciou a publicação de um jornal chamado Boas NoDas na Terra, um semanário, e anunciou que o iria publicar e editar como Jesus Cristo o teria feito. Nathan começou a sua experiência -utilizando as minhas máquinas e algum do meu pessoal -primeiro em exemplares essencialmente dirigidos aos pais das crianças que frequentavam as escolas dominicais e anunciando a seguir uma tiragem para o público em geral. Fiquem sabendo que conseguiu ainda uma tiragem... ora deixem-me ver... uma tiragem de cerca de quarenta mil exemplares por semana. Recebia cartas de leitores da Califórnia e do Vermont e até mesmo da Itália e do Japão. Foi um êxito e poderia ter sido ainda mais importante se Nathan tivesse disposto de tempo e de resistência física para desempenhar o papel de Jesus como editor, continuando ao mesmo tempo a cumprir os seus deveres para com a congregação da sua igreja como delegado de Cristo na Terra.

Detiveram-se a uma esquina.

-Vou separar-me de vocês aqui-disse Ed Period Johnson. E depois voltado para Randall: - Steve, seja como for, sempre que penso nas coisas dedicadas que teu pai fez durante a vida, não posso deixar de me lembrar do Boas Novas na Terra nem do êxito que teve. Sei que poderia ter tido sucesso em qualquer actividade que resolvesse desempenhar. Mas a notícia mais estupenda é que, graças a Deus, poderemos ainda tê-lo junto de nós por mais algum tempo. E todos nós, toda a gente de Oak City, com certeza beneficiará com isso. -Apertou a mão a Randall. -Steve, foi agradável ter-te outra vez por estes sítios. Vemo-nos logo no hospital. Até logo, Tom.

E afastou-se no seu passo saltitante, percorrendo a rua até ao edifício de tijolos encarnados em que o seu jornal estava insta, lado. Randall e Carey ficaram a segui-lo com os olhos durante alguns momentos, depois atravessaram para o outro passeio e continuaram a caminhar até ao centro comercial da cidadezinha onde ficava o Oak City Hotel.

Depois de um breve silêncio meditativo, Tom Carey voltou-se para Randall.

- Steve, foi uma belíssima história a que Ed Period contou de teu pai.

- Um acervo de disparates - disse Randall sem qualquer traço de animosidade na voz.

- Disparates? - repetiu Tom Carey desconcertado. - Isso significa que o Ed Period inventou tudo aquilo a respeito de teu pai e o Boas Novas na Terra?

-Não, não inventou -respondeu pacientemente Randa11.- É verdade que meu pai publicou esse estúpido semanário, mas a última parte sobre o êxito alcançado é que não passa de uma balela. Sim, é certo que a tiragem atingiu os quarenta mil exemplares... mas eram gratuitos... o meu pai mandava distribuí-los graciosamente. Não andarei muito longe da verdade se disser que talvez nem uma centena de pessoas deve ter pago os exemplares não gratuitos desse semanário ridículo. Além disso não houve um só comerciante que se tivesse a atrevido a anunciar naquela xaropada. Para mais, os poucos que quiseram fazê-lo por solidariedade não foram aceites por meu pai, que os demoveu invocando que também Cristo não aceitaria tais anúncios. Tal como agora acontece, ninguém se mostrava disposto a ler noticias que s6 falassem no bem, dado que o mundo real não corresponde a essa ideia. 0 jornaleco do papá estava repleto de gente que amava o próximo, de pessoas preocupadas pela prática de caridade, de indivíduos cujas orações eram sempre ouvidas e atendidas. Causava náuseas. Diabos me levem, o próprio Cristo não teria editado um jornal assim na Galileia! Nem Ele nem os seus discípulos, nem os autores dos evangelhos teriam publicado semelhante pessegada. Também esses antigos escritores judeus e cristãos mencionavam mulheres adúlteras, violência nos tempos, flagelações, crucificações, trabalhos, descreviam a vida, ambas as facetas dela, não apenas o lado bom.

0 Boas Novas na Terra só representava noticias más em casa de cada um. Afundou-se ao quinto ou sexto número e não porque o meu pai não dispusesse de tempo, como romantizou o Ed Period, mas porque estava a levar a família à mais abominável ruína. Na verdade o meu pai empenhou no projecto todas as economias familiares.

Carey mostrou um semblante de preocupação. -0 dinheiro era... bem... era dele?

Randall respondeu firmemente.

- Não. Era meu.

- Estou a compreender. Randall olhou para o amigo.

- Não me julgues erradamente, Tom. Não estou a lamentar-me pelo facto. 0 caso é que cheguei já a um período da minha vida em que estou farto e cansado de ouvir contar histórias falseadas que acabam por passar, com o correr do tempo, por verídicas. Estou cansado de aldrabices, de nicias-verdades, de exageros. C'os diabos, tem sido essa a minha profissão durante pelo menos metade dos anos que tenho. Presentemente, tal como um proxeneta reformado convertido ao puritanismo, começo cada vez mais a inte ressar-me pela veracidade dos factos, pela verdade pura. Detesto as balelas, as atoardas, as palavras vazias de sentido. Puros sons que nada dizem. Estou a tentar mudar de rumo na vida.

- Não estarás por acaso a julgar-te com demasiada severidade?

- Não. Tal como não estava também a ser demasiado severo a respeito de meu pai. Acredita que o respeito sinceramente. Conheço o que há nele de bom tão bem como tu. Sei perfeitamente que naquele homem não existe a mais ligeira parcela de vileza. É um ser humano perfeitamente honesto e decente, qualquer coisa que eu nunca fui capaz de ser. Mas também não me esqueço que meu pai foi e continua a ser tudo o que há de mais oposto ao lado prático da vida. Vive num estado especial chamado Euforia... responsável tão somente perante um gigantesco -desculpa Tom -saco de vento que mora lá no alto do céu e negligenciando parte das suas responsabilidades para com os filhos que estão cá em baixo, de pés bem assentes na terra.

Carey sorriu.

- Desculpo-te, mas...

-Não prossigas. Não venhas com essa de que o reverendo Nathan Randall tem algo que nós não temos... que é detentor do segredo que leva à felicidade, à paz... enquanto nós outros não passamos de uns miseráveis. Bom, de certa maneira talvez isso seja verdade. Ele tem sido sempre um dos contentes na Terra, ao passo que o filho, por exemplo, nunca possuiu nem sombra de contentamento. Mas porquê? Porque o papá tem tido fé, inabalável confiança e crença... mas em quê?... num Autor Divino invisivel de Boas Novas, um fabricante de Perdão e de Fins Felizes? Não sei jogar esse jogo de auto-ilusão. Figuradamente, fui positivamente agarrado à força pela pele do pescoço, como se faz aos gatinhos, quando era pequeno pelas ideias de H. L. Mencken, esse escarneccdor de todos os mitos - e injectado com a versão abreviada do Decálogo feita por Mencken: «Creio que é melhor dizer a verdade do que mentir. Creio que é melhor ser livre do que escravo. Creio que é melhor aprender do que ser ignorante». Desde então passei a crer em tudo o que os meus olhos vêem ou naquilo que os outros conseguem provar-me que viram. Sim, é nisso que posso crer. Tem sido o meu credo e, Torn, vou"te dizer uma coisa aqui para nós, o caso já cheira mal, mas o facto é que tendo chegado a este ponto não posso modificar a minha atitude. Faz já parte de mim, E, vou-te dizer outra coisa-não me importo nada de te dizer - invejo o meu pai, Fé cega, é um jogo muito melhor.

Voltou-se para observar a reacção de Carey, mas ele olhava a direito para a frente, e as suas sobrancelhas estavam franzidas num ar pensativo, enquanto continuavam a caminhar.

Randall pensou no que se estaria a passar no espírito do amigo. Embora tivessem seguido rumos diferentes em todos aqueles anos passados desde a escola e de pouco terem já em comum, a afeição de Randall por Tom Carey jamais havia esmorecido. Haviam jogado na mesma equipa do liceu e partilhado o mesmo quarto no complexo universitário. Depois do curso concluído, Randall deslocara-se para Nova Iorque e Tom Carey ouvira o apelo da religião e ingressara no Seminário Teológico Fuller, da Calífórnia. Após três anos de curso na faculdade de Teologia, Tom Carey obtivera o grau de Bacharel em Teologia. Depois, com os estudos para o doutorado à sua frente, casara"se com uma linda morena de Oak City que Randall namoriscara na Universidade de Wísconsin e acabara por aceitar o lugar de pastor de urna igrejinha no estado de Illinois.

Como se deslocava com frequência a Oak City para visitar a mãe, urna viúva, Carey mantivera os velhos laços de amizade que o ligavam à família RandalI, especialmente ao pai de Steve, a quem admirava muito. Passara-se o tempo e, três anos antes, em virtude de aumentarem as exigências da próspera igreja e da congregação do Rev. RandalI, na medida em que as suas forças decresciam, o Dr. Randall acabara por chamar para junto de si o jovem Carey, oferecendo-lhe um lugar de pastor adjunto, com um salário muito superior àquele que percebia em Illinois. Carey estava encarregado de realizar algumas das tarefas mais rotineiras e cansativas do sacerdote titular, procurando simultaneamente o desenvolvimento e expansão das obras sociais de assistência da Primeira Igreja Metodista junto dos desprotegidos da fortuna. Para além disso, fora-lhe prometido o lugar do velho sacerdote logo que este se aposentasse.

Tom Carey aceitara a proposta sem olhar para trás, regressando à terra natal com a esposa e seis filhos. Parecia que chegara agora o momento de suceder ao reverendo Nathan. Randall e Carey parecia possivelmente um homem demasiado novo para o cargo de ministro de Deus junto dos fiéis. Tom Carey tinha uma compleição de aspecto franzino, mas não obstante atlético, usando o forte cabelo cortado muito curto. 0 nariz era um tanto ou quanto largo de narinas abertas, um pouco simiesco, e a sua cor apresentava uma palidez peculiar. À parte tudo isso, era uma espécie de paradigma ambulatório para os jovens escuteiros americanos. Um homem, leal, sério, honesto, erudito, inteligente, socialmente cônscio dos seus deveres. Não falava com Deus a seu lado - com o Reverendo Dr. Randall a seu lado talvez, seguindo-lhe o exemplo, mas não com Deus. Desdenhava invocar as penas do fogo infernal e servir-se do enxofre. Era um homem comedido e atento.

Tom Carey fez ouvir de novo a sua voz, mas num tom calmo, quase hesitante.

-Mencionaste a fé cega do teu pai, Steve, a sua inabalável fé e o modo como o invejas. Estava precisamente a pensar no caso... a pensar com os meus botões se devia discutir o caso contigo. - Humedeceu os lábios com a ponta da língua. - Disseste que acabaste por enveredor pelo caminho da verdade dos factos, da verdade nua e crua. Daí... que talvez não te importes de ouvir a verdade...

Randall abrandou o passo e perguntou: -A verdade? A respeito de quê, Tom?

- Da fé cega de teu pai. Sabes muito bem como o tenho acompanhado de muito perto nestes últimos anos. Pois bem, para ser honesto, tenho vindo a detectar uma transformação gradual no modo dele ver as coisas. Da última vez que estiveste em Oak City talvez não tenhas notado, mas de resto a mutação ainda estava também no início. 0 teu pai nunca perdeu o seu potencial de fé, nem pensar nisso, mas eu diria que nestes últimos tempos, é possível que os acontecimentos mundiais e o comportamento dos homens tenham tido uma acentuada tendência para produzir algum abalo nessa sua fé... aliás uma coisa mínima.

Aquela seria a última coisa que Randall esperaria ouvir e não pôde esconder o Seu espanto.

- Mas um abalo na sua fé em quê? Não se trata com certeza da sua fé em Deus e no Filho de Deus! Portanto um declínio da sua fé em quê?

- É-me difícil ser mais explícito. Eu diria... não precisamente uma perda de fé em Nosso Senhor... mas sim na verdade literal dos cânones do Novo Testamento, no dogma da Igreja, no aspecto relevante do ministério de Cristo na Terra relativamente aos problemas do mundo de hoje, na possibilidade de se poderem aplicar os ensínamentos de Nosso Senhor Jesus Cristo a esta época domi" nada pela ciência e de vertiginosas transformações.

-Tom, tu estás a dizer-me que meu pai perdeu a fé no Verbo, não é isso? Ou pelo menos parte da sua fé?

-É uma suspeita que se radicou em mim recentemente. Randall sentiu-se angustiado.

-Se for verdade, é terrível... tremendo. Significará que ele sabe perfeitamente que a sua vida nada vale, pouco mais é do que um montão de cinzas frias.

- Steve, é possível que ainda não tenha chegado a esse ponto. Talvez nem tenha chegado ainda a compreender profunda e intimamente a inquietação que o perturba. Vou tentar simplificar: servindo-se da sabedoria tradicional, o teu pai estava a tentar resolver a infinidade de novos problemas do homem do século XX neste microcosmos desta nossa sociedade. E não só o método deixara de funcionar em pleno como cada vez mais pessoas iam voltando as costas à mensagem. Penso que nestes últimos anos mais chegados se começou a sentir frustrado, confundido, parcialmente vencido até na sua boa luta e, finalmente, bastante desencorajado e impaciente. Penso igualmente que o Dr. Oppenheimer, por muito árido e privado de imaginação que por vezes possa parecer, já se apercebeu de alguma coisa. Ontem ao meio-dia, depois de teu pai ter tido o colapso e de ter sido internado no hospital, o Dr. Oppenheimer estava a tomar uma chávena de café, num momento de descanso, e eu fui para ao pé dele. Estávamos somente os dois. Lancei-me em pensamentos tentando determinar se o colapso de teu pai não teria sido devido a uma sobrecarga de trabalho. Ora o médico olhou para mim e disse: «Os acidentes cerebrais deste tipo não são produzidos por excesso de trabalho, advêm da frustração.» Necessitarei de dizer mais?

Randall abanou a cabeça negativamente.

- Não, isso diz muito. 0 que mais me preocupa agora é que ele sem... essa muleta inquebrável, garantida por toda a vida... sem essa fé cega...   Sim, como é que poderá agora recompor-se?

-É possível que a recuperação lhe fortaleça a fé. Volto a repetir: os fundamentos da sua fé continuam dentro dele, fortes. Acontece apenas que agora se podem verificar algumas brechas nas velhas e sólidas muralhas, brechas superficiais que poderão ser rapidamente colmatadas.

Ao longe descortinavam-se já os contornos do Hotel   Ritz de Oak City. Randall tirou do bolso o cachimbo que encheu.

-E quanto a ti, Tom? Existem algumas brechas visíveis?

- Na minha fé no Supremo Ser, não. Nem na fé no Seu Filho amado. Algo muito diferente. - Passou a mão pelo queixo, e escolhendo cuidadosamente as suas palavras, prosseguiu: -

0 que... bem... aquilo que me perturba são os representantes, os mensageiros do Salvador. Eles compram e vendem o que representa o materialismo no seu todo. Como é que se pode estabelecer na terra o reino dos céus quando os que possuem a chave do reino idolatrizam a riqueza, o êxito, o poder? 0 que também é desolador, os nossos eclesiásticos falharam redondamente na reinterpretação, na modernização c na utilização pura e simples de uma fé nascida em tempos recuados. Têm tido uma percepção deficiente, quase nula, da evolução social, de um mundo de comunicações instantâneas, de um mundo inquieto com a perspectiva da bomba de hidrogénio, de um mundo que está a enviar os homens para o espaço. Neste novo mundo em que o Cosmos se está a converter num fenómeno e num facto que se pode ver pela televisão, em que a morte se está a transformar numa certeza biológica, parece-me difícil que uma criatura consiga manter a fé num céu amorfo. Muitíssimos adultos estão a ser educados dentro dessa realidade e para ela. E tu representas até o que há de incongruente que um indivíduo aceite já uma fé cega que exige a crença no Messias e nos milagres. A maioria dos jovens de hoje são demasiado cépticos e independentes para poderem encarar com respeito uma religião que se lhes apresenta mítica, antiquada, narcotizante. Aqueles entre esses jovens que sentem o apelo pelo sobrenatural voltam-se com muito mais boa vontade para o encanto que a astrologia representa, para a feitiçaria como uma fonte primitiva de interesse ou absorvem-se nos meandros mais excitantes das filosofias orientais. Quanto aos idealistas e sonhadores encontram narcóticos mais poderosos nos estupefacientes, rejeitando o materialismo das comunidades urbanas em favor da comuna pura e simples.

-Mas, Tom, em anos recentes tem havido um dramático renascer de interesse pela religião no seio da juventude. Milhares de seguidores de Jesus, fenómenos de Jesus, têm-se voltado para a velha e familiar figura paternalística, têm voltado para as Suas ideias a respeito do amor e da fraternidade universal. Eu tenho-os visto, tenho observado todas as óperas rock, todas as comédias musicais, tenho ouvido todos os discos, lido livros, jornais, cartazes, anúncios em que Cristo é celebrado até à loucura e saciedade. Não te parece que tal espectáculo é prometedor?

Carey esboçou um sorriso constrangido.

- Em parte... em parte... numa pequenina parte. Sabes, não acredito muito nesse renascimento. julgo que é como se a juventude - parte dela - andasse entusiasmada com a descoberta de um novo caminho, mas, receio bem, de um caminho demasiado curto. Sim, porque é um caminho retrógrado e porque procura a paz numa antiguidade nostálgica. Em vez disso, deviam compreender que essa antiguidade deve ser remodelada, modernizada e transportada para o presente. Não, o caminho deles nada tem a ver com uma fé a longo prazo. 0 Cristo deles é um... Beatle, um... Che Guevara, e, além do mais, usa chapéu alto. Não, Steve, precisamos de um Cristo mais durável e de uma Igreja melhor. Qualquer renovação poderia ter um poder estável e em aumento, prosperar e ser significativa mas só em ligação com a Igreja estabelecida.

-E porque não? -perguntou Randall.

- Porque a Igreja estabelecida não tem relações com tais pessoas, ou melhor, com a maioria das pessoas do nosso tempo. A Igreja está pura e simplesmente a ficar para trás, a perder a confiança dos homens e nos homens. A rigidez da Igreja cristã, a sua lentidão em reconhecer e acompanhar os mais imediatos e momentosos problemas terrenos também a mim me desanima profundamente. Confesso o meu pecado. Surpreendo-me a mim mesmo a duvidar daquilo que estou a vender.

-E julgas que poderá haver alguma espécie de esperança, seja ela qual for, Tom?

-Um ligeiro vislumbre de esperança. Mas pode ser já muito tarde. Penso que a sobrevivência do Cristianismo organizado reside na expansão mundial da reforma ou no chamado movimento clandestino da Igreja em todo o mundo. 0 futuro da religião ortodoxa talvez dependa da ascensão ao poder de um eclesiástico como o reverendo Maertin de Vroome-um protestante revolucionário de Amesterdão...

- Sim, já ouvir falar nele.

- Um ministro como de Vroorne não está agrilhoado ao passado. Crê que o Verbo, a Palavra deve ser relida, revista, rejuvenescida e divulgada de novo. Crê que devemos acabar com o facto de continuarmos a dar ênfase à ideia de que Cristo foi outrora não somente uma realidade mas também o Filho de Deus, o Messias. Pensa que esse Jesus, além das superstições a respeito dos milagres e a Ascensão, os acontecimentos depois da Ressurreição, destrói a eficácia do Novo Testamento e limita a Igreja na sua actividade. De Vroorne insiste que a única coisa deveras importante nos Evangelhos é a básica sabedoria de Cristo. Filho de Deus ou do Homem, ou simples mito, isso não interessa, o que conta é a mensagem que deixou ou que Lhe é atribuída e que deve ser arrancada do pó do século I da nossa era, revitalizada e aplicada na prática ao século XX, em termos perfeitamente adaptados ao século XX.

-E como será possível fazer-se isso?-perguntou Randall. -Não tenho bem a certeza-admitiu Carey com simplicidade. - Mas de Vroome acha que é possível chegar-se a tal resultado. Parece-me que tem vindo a seguir o caminho de Dietrich Bonhoeffer, o qual, não obstante ser conservador, pretendeu colocar a Igreja no mundo das realidades, tentando dar-lhe um progr a de acção humanística e de envolvimento social. De Vroome diz que a Palavra, em tempos modernos, nas linguagem e realização modernas deve ser levada ao mundo dos «guetos» e dos palácios, levada às Nações Unidas, até aos complexos nucleares, até às prisões; tem de ser descentralizada da hierarquia de todas as igrejas Cristãs, descer até aos púlpitos da terra até às congregações das massas de milhões de pessoas. Uma vez isso feito, o Verbo funcionará, viverão a religião e a fé e a civilização sobreviverá. Sem essa revolução eclesiástica, de Vroome antevê a morte da religião, da fé e, finalmente, da humanidade. Pode ser que tenha razão. Mas ele representa apenas uma minoria e pequena, ao passo que a Instituição - o Conselho Mundial das Igrejas de Genebra e a Igreja Católica representada pelo Vaticano -resiste a todas as modificações drásticas, tentando impedi-lo a ele e a outros rebeldes de levarem a sua avante e continuando a manter o status quo. Os homens da Igreja sentem-se mais seguros no século I. Mas os fiéis não. Eis onde se encontra o busílis. Eis a razão porque o teu pai observou cada vez mais lugares vagos nas igrejas, tal como eu estou agora a observar. Numa década as coisas poderão precipitar-se e subverter-nos e qualquer dia talvez me encontre a pregar com a igreja vazia.

- Tom... nada há que possas fazer?

- Dentro do sistema, provavelmente não. Fora do sistema, talvez... mas eu também estou demasiado... demasiado condicionado pelos velhos processos e sou demasiado tímido para me tornar um radical. Para mim, para muita gente, que pensa que a religião estagnou e está borolenta, só existe uma possibilidade, e eu mantenho-me a pensar nela. Mantenho-me a pensar em abandonar a Igreja. Por vezes julgo que seria muito mais útil se desistisse do púlpito e se dedicasse antes ao ensino secular ou a obras e reforma social. Sinto que poderia realmente identificar-me com as necessidades humanas, tal como elas são, e podia eventualmente até tropeçar com quaisquer soluções humanas de momento. Não sei. Não sei na verdade que fazer.

Comovido, Randall disse:

-Tom, espero que não desistas, pelo menos por enquanto. Egoisticamente, receio que isso servisse para despedaçar o coração de meu pai.

Carey encolheu os ombros desalentado.

- Steve, poderá alguém despedaçar um coração que provavelmente já está despedaçado? Não ligues ao que estou a dizer. Se chegasse a admitir seriamente a possibilidade de me retirar, só o faria depois de saber que o teu pai estava em perfeitas condições de suportar o golpe.

Detiveram-se num cruzamento de ruas. Carey continuou a falar:

- Se a Igreja não se pode reformar, então haverá apenas uma coisa que a poderá salvar: um milagre. Tal como os judeus, ao tempo do nascimento de Cristo, aguardavam um Messias para os salvar da opressão e domínio dos romanos, e ignoraram um Cristo que falhou em salvá-los para vir meramente morrer numa cruz, até mesmo incapaz de se salvar a Si próprio, também nós precisamos de um autêntico Messias. Se um Cristo, ou o Cristo, pudesse aparecer de novo e reiterar a Sua mensagem -uma mensagem que não foi escutada quando a apresentou pela primeira vez na Judeia...

-A que mensagem te referes, Tom?

-Tende fé. Sede misericordiosos. Dois conceitos novos no primeiro século da nossa era e que deviam ser renovados no vigésimo século. Se Cristo regressasse à terra com essa mensagem... bem, acho que os governos e as pessoas olhariam uns para os outros e desatariam a fazer algo de positivo e significativo a respeito da escravidão, pobreza, miséria, materialismo, injustiça, tirania e papão nuclear. A Segunda Vinda, ou algum sinal dela, poderia restaurar a esperança e salvar o mundo. Mas, como já disse, o caso seria um milagre. E quem é que acredita em milagres na era da ciência computarizada, da televisão, dos foguetões para a Lua?... Eis o teu hotel, Steve. Desculpa ter abusado dos teus ouvidos para isto. Obrigado por me teres escutado. Para mim foi uma terapêutica, e tu és um dos poucos agnósticos em que sou capaz de confiar. Até logo à noite.

Tom Carey desaparecera e com ele forase a exuberância de Randall quanto à sobrevivência do pai. Sentiu-se desamparado, mais ainda ao lembrar-se do almoço que combinara com a filha. Judy era outra das pessoas perdidas, sem fé, com pesadelos em vez de sonhos e que provavelmente precisaria de mais do que um simples pai para a salvar. Também a sua filha Judy necessitava de um milagre. Mas quem é que poderia fazer um milagre numa tal era de pressas?

Estavam há mais de meia hora no café semivazio existente nos baixos do Hotel Ritz de Oak City.

Logo que chegara ao hotel, Randall telefonara para os aposentos de Bárbara e fora Judy quem respondera a dizer que estava preparada para o almoço. Esperara por ela no café e ela desculpara-se de ter chegado um bocado atrasada mas andara à procura de um restaurante vegetariano que servisse alimentos não adulterados. Amigos dela haviamna arrastado para esse tipo de comidas e ela gostara: germe de trigo, soja, pudins de alfarroba, legumes, mel... Tal como já esperava, em Oak City não encontrara nenhum restaurante com esse tipo de comidas saudáveis, mas achava que algumas refeições de alimentos contaminados não a iriam destruir.

Entretanto, Randall acabara de comer o seu prego e entretinha-se a ver a filha a mastigar o último pedaço de sande de ovo e alface, acompanhada por limonada. Aos olhos dele, Judy era uma perfeita beleza. A sua pele não tinha uma mancha e os olhos radiantes dela, o pequenino nariz arrebitado, os lábios carnudos faziam com que parecesse uma criatura absolutamente virginal, isenta de maculados contactos com a vida. No entanto, a sua compleição física bem moldada e cheia de maturidade, metida dentro de uma blusa muito cingida ao busto e de umas calças de zuarte muito apertadas, contradiziam a impressão inicial da adolescência imaculada. Parecia impossível acreditar-se que aquele ser jovem, aquela moça de quinze anos, aquela pura natureza de criança que se recusava a corromper o seu corpo com comidas envenenadas por aditivos ou conservantes, emulsionadores ou pesticidas, tivesse alimentado o corpo e o cérebro por via hipodérmica intravenosa com uma droga violenta e perversa. Considerava discutir o caso com ela.

Na meia hora que decorrera após o encontro, em que retribuira apressadamente o abraço do pai mas não lhe retribuíra o beijo, Judy tinha estado curiosamente distraída, nervosa, distante. A conversa entre os dois carecera de continuidade. Ela tagarelara a respeito dos purificadores efeitos dos alimentos orgânicos e daí passara para a sua descoberta das obras de Alan Watts; a seguir, certamente para lhe ser agradável, contara como apreciava o seu excêntrico professor de francês do novo colégio.

A certa altura, esgotada aquela conversa sem possibilidades de comunicação, Judy perguntara-lhe que tal ia o seu trabalho. Dado saber que a filha não estava realmente interessada no caso, pouco lhe contara do seu ofício, descrevendo principalmente um grupo de rock-The Spare Tires-de quem a sua agência estava a fazer a publicidade e promoção. Tivera na pontinha da língua contar-lhe o seu encontro com Jim McLoughlin e o trabalho efectuado pelo Instituto Raker, porque sentira que o caso a intrigaria e lhe daria, como pai, mais mérito aos olhos da filha, mas à última hora resolvera calar-se. Calara-se sobre o assunto porque se lembrava, com um rebate de consciência, que estava prestes a rejeitar o trabalho de McLoughlin e a obra a favor do Instituto Raker, sem que tivesse qualquer maneira de justificar essa rejeição a Judy.

Judy tinha afastado o prato e começava a limpar os lábios ao guardanapo de papel.

-E agora, que espécie de sobremesa? -perguntou com um entusiasmo fingido.

-Bem me apetecia -respondeu Judy-, mas a comer desta maneira nunca mais conseguiria caber nas calças novas que comprei. Mas se quiser posso comer uma mousse de chocolate.

Tentou lembrar-se se seria mousse de chocolate que nos domingos de manhã costumava comer com Judy ao pequeno almoço quando ela tinha uns nove ou dez anos. Mas por mais esforços que fizesse não se conseguiu lembrar.

Ela remexia na sua malinha de mão. Ao ouvir as palavras do pai levantou a cabeça circunspectamente,

-Estava a pensar precisamente nisso-disse, inclinando-se para o balcão a fim de encomendar a sobremesa à criada. Sentou-se bem em frente da filha e pensou que chegara o

momento capital. Desejava aquele almoço a sós não apenas para a ver, mas também para sondar os sentimentos dela a respeito da decisão da mãe em divorciar-se dele para se voltar a casar. Tornava-se difícil falar agora no assunto, os riscos a correr eram grandes, mas se evitasse tal conversa talvez não voltasse a ter outra oportunidade. Tinha que encontrar uma maneira. E depois havia também aquela inacreditável coisa da droga. Também isso.

Ainda não decorrera uma hora sobre o momento em que dissera a Tom Carey que cada vez se manifestava mais interessado na verdade. De modo que tinha que saber a verdade, embora o preço pudesse ser elevado.

-Judy, creio que ainda não conversámos a respeito do teu novo colégio, e...

Ele remexia na sua malinha de mão. Ao ouvir as palavras do pai levantou a cabeça circunspectamente.

Randall prosseguiu.

-...e desejava saber o que se passou lá. Ouvi dizer que correram contigo por causa de narcóticos.

-já sabia que a mãe lhe iria encher os ouvidos. Se houvesse nas redondezas um Muro das Lamentações, a mãe iria lá encostar-se para vomitar tudo também.

-Bem, queres falar a respeito do caso?

-0 que é que há para dizer? Sucedeu ter sido caçada. A maior parte deles nunca são caçados. Os barrigas de bicho do conselho escolar tiveram medo que eu contaminasse os outros... que piada... eu a corrompê-los... Nove décimos deles estão nas últimas, completamete viciados. Vai então o conselho escolar disse-me para sair do colégio, mesmo apesar de ser a melhor aluna da minha turma.

Randall esforçou-se por   eliminar da voz a típica entoação do pai severo, sempre pronto   a censurar.

-Mas porque é que te envolveste em estupefacientes perigosos, Judy? Era uma coisa     assim tão importante?

- Não foi nada assim       de muito importante. Talvez uma experiência acidental. Urna experiência puramente pessoal, nada mais. Tive curiosidade de experimentar as minhas faculdades perceptoras. Compreende?... Iluminar o espírito. Alguns dos outros não conseguem manejar a coisa. Senti que podia. Teria dado um pontapé naquilo se não fosse todo aquele alarido e a droga forte.

Randall hesitou. 0 terreno tomava"se cada vez mais escorregadio e perigoso. Todavia, decidiu continuar.

- E que me dizes desse Dr. Burke com quem te estás a tratar? Como vai isso?

Pôde quase ver as defesas dela a erguerem-se.

-Não sei que dizer, excepto que é um tipo fixe. É sufifiente?

-Não. Nada me diz se tens conseguido melhoras com o seu tratamento.

- Se é à droga que se refere, a mãe diria que ele me reduziu a velocidade para os cinquenta quilómetros por hora. - Fitou o pai por um momento e perdeu todo o ar petulante. -Se quer saber em que condições estou... pois posso dizer-lhe que estou limpa.

- Agrada-me ouvir isso.

Finalmente a empregada trouxe as duas mousses de chocolate. judy provou a sobremesa e com um ar aparentemente despreocupado declarou que estava deliciosa.

Randall não se deixou levar à certa.

-Ouve, esse Dr. Burke... Bem, gostas dele como pessoa?

- perguntou o mais inocuamente que lhe foi possível.

Os olhos de judy pareceram iluminar-se.

- Do velho Arthur? Oh, é uma tara. Isto é, aquela barba que ele usa é o suficiente para dar cabo de uma pessoa. Não compreendo metade das coisas que ele diz, mas posso garantir que tenta sempre. É um tipo às direitas.

Randall sentiu-se magoado, traído.

-Já sabes que a tua mãe quer casar com ele?

-Será a melhor coisa para ela. julgo que ele passa metade do tempo a montá-la. -De repente levantou os olhos da taça de mousse, viu a expressão do pai e procurou emendar: -Eu não queria... Lamento se o pai...

- Não tem importância - disse ele secamente. - Acontece só que não estava acostumado a ouvir da tua boca essa espécie de linguagem.

- Bem... lamento muito... desculpe-me. Eu... eu sei que eles querem casar.

Ainda não estava tudo esclarecido. Continuava a subsistir a principal interrogação.

-0 que sobretudo me interessa é o que tu pensas a respeito do caso. Como é que te sentes por tua mãe se querer casar com esse Dr. Burke?

-Pelo menos a mãe deixaria de andar sempre atrás de mim.

- E isso é tudo o que tu sentes, Judy?

Ela mostrou uma expressão intrigada. -Que mais queria que eu dissesse?

Ele sabia que a pergunta era fútil. 0 grande perigo desaparecera.

- Judy, que pensarias tu sc eu pusesse entraves ao casamento da tua mãe com Burke?

A sobrancelha dela ergueu-se.

- Ora... é uma pergunta um tanto ou quanto... isto é, qual deverá ser a minha resposta? Ou por outra, porque é que o pai havia de opor-se? 0 papá e a mãe estão separados há dez milhões de anos. Não sabia que, assim ou assado, se preocupasse mais com ela.

-Mesmo não me preocupando com ela, Judy, preocupo-me contigo. És tu a minha principal preocupação em tudo o que possa acontecer.

-Eu... -era incapaz de encontrar palavras, e parecia ao mesmo tempo perturbada e satisfeita. - Sinto-me muito contente.

- Falas como se não soubesses aquilo que significas para mim. -Julgo que sei, mas... como... quer dizer mal tenho visto o papá, e é como se... o pai esteja muito longe... e tenho conhecido tantas pessoas.

Randall fez um gesto de assentimento com a cabeça.

- Compreendo, Judy. Queria apenas que soubesses aquilo que sinto. 0 problema que a tua mãe e eu temos é o nosso problema, não o teu, e nós acabaremos por o resolver. Acredita que só tenho uma aspiração... ver-te feliz.

- Serei feliz - disse ela rapidamente, ao mesmo tempo que agarrava na mala de mão. - Agora tenho que me ir embora. Obrigada pelo almoço e...

-Porquê essa pressa toda?

- A mãe está a fazer as malas. Agora que o avô se encontra melhor, ela quer que voltemos para S. Francisco. já conseguimos um avião que parte de Chicago daqui a poucas horas. Ela nRo quer que eu esteja muito tempo afastada do Arthur... isto é... do médico dos zucas.

-Tem razão.

Judy levantou-se.

- Bem... adeus-disse ela canhestramente-, e... sim... mais uma vez obrigada pelo almoço... e sinto-me contente do avô estar melhor.

Incapaz de falar, Randall olhou para a filha. Abstracto, estendendo a mão para a conta, limitou-se a dizer:

-Sim, adeus, Judy.

Nada mais sucedeu. Judy começou a afastar-se a caminho da porta, enquanto RandalI, como que num súbito estado de torpor, contava distraidamente o troco. De repente, viu, olhando de lado, a filha parar, voltar-se, e correr para ele velozmente.

July inclinou-se, enquanto ele erguia a cabeça confundido.

- Haja o que houver, papá, - disse ela com voz quase sumida, - será sempre o meu pai. - Inclinou-se mais com o longo e sedoso cabelo a roçar-lhe pela cara, e deu-he um beijo no rosto

A mão de Randall elevou-se para lhe fazer uma festa, sentindo-se comovido.

-Haja o que houver, querida, -murmurou, -serás sempre s minha pequena. Amo-te.

Ela endireitou-se, com os olhos húmidos de lágrimas. -Também eu te amo, papá. Sempre te amei.

Caminhou alguns passos a recuar, depois voltou-se e correu para a saída, desaparecendo.

Randall ainda ficou sentado durante mais uns cinco minutos. Finalmente, acendendo o cachimbo, saiu lentamente do café e subiu as escadas para a sala de espera do hotel. Não sabia bem se queria regressar ao seu quarto ou se queria ir dar mais uma voltinha. Nessa altura ouviu que pronunciavam o seu nome.

Encaminhou-se para o balcão da recepção.

-Senhor Randall-chamou de novo o recepcionista, mantendo na mão a peça receptora-transmissora do telefone. -Estava quase a mandar um paquete procurá-lo Uma senhora chamada Wanda Smith, do seu escritório de Nova Iorque, pretende falar-lhe. Diz que tem urgência. Pode ocupar a cabina privativa no extremo da sala de espera, se desejar. Mandarei a telefonista trans" ferir para lá a chamada.

Randall estava dentro da cabina, à espera, e ao ouvir a voz da secretária, perguntou:

-De que se trata, Wanda? Disseram-me que me queria falar com urgência.

-Exactamente. Fizeram uma chamada urgente para aqui... mas antes de mais nada toda a gente do escritório está ansiosa por saber como está o seu pai.

Randall adorava aquela rapariga negra que há cerca de três anos era sua devotada secretária e confidente. Na altura em que a admitira como empregada, Wanda andava empenhada em seguir um curso de dicção no desejo de vir a ser uma artista de teatro, e estava em fase de perder o seu arrastado e cantante sotaque sulista, substituindo-o por uma desmaiada entoação teatral, mas acabara por gostar tanto do seu trabalho na firma Randall Associates que desistira de pensar no palco. Afinal, nunca chegara a perder de todo aquele simpático sotaque do sul, que na sua voz era simplesmente encantador. Do mesmo modo nunca perdera os seus hábitos de independência. Tal facto tomavaa às vezes exasperante, tal como acontecia naquele momento pelo telefone. Primeiro tinha que saber tudo a respeito de seu pai e de si próprio, antes de começar a tratar dos assuntos profissionais. Conhecia-a muito bem e sabia que não podia levá-la por outro caminho nem modificar-lhe o feitio. Mas sabia também que rfão desejava que ela fosse diferente.

Assim, relatou-lhe minuciosamente as suas visitas ao hospital na noite anterior e nessa manhã.

Nesse momento, com muitos minutos já passados, ainda encerrado na cabina estreita, estava a acabar de a pôr ao corrente das novidades.

-E é tudo, Wanda. A não ser que aconteça qualquer imprevisto o papá já superou a crise. Há-de recuperar, mas não sei até onde.

- Sinto-me feliz por isso, boss. Quer que eu dê essas notícias a mais alguém?

- Penso que é melhor, ainda não tive tempo de telefonar fosse para quem fosse. Faça uma ligação para o apartamento da Darlene e conte"lhe. Conte também... -Tentou coordenar ideias: havia o Joe Hawkins, o seu assistente, e Thad Crawford, o seu feiticeiro em matéria de Direito. Eles haviam de querer saber. -... penso que deve informar o Joe e o Thad. Ah, é verdade, diga ao Thad que tratarei do caso de Towery e das Cosmos logo que vá para ai. Diga-lhe que devo estar de volta daqui a dois ou três dias. Depois mando dizer.

- Não me esquecerei de transmitir o seu recado, boss... Com excepção de que espero que volte para Nova Iorque amanhã. Foi por isso que fiz esta chamada.

Pensou que Wanda estava finalmente pronta a falar de negócios.

-Amanhã? Está bem, boneca, despeje o saco.

-Recebi duas mensagens urgentes para si, boss. Pelo menos as pessoas interessadas que me entregaram essas mensagens consideraram-nas urgentes. De forma nenhuma o sobrecarregaria com tais coisas se seu pai ainda estivesse num estado de saúde crítico. Agora que sei que está melhor já lhas posso passar.

-Estou à espera, Wanda.

-Urna delas é mais uma vez de George L. Wheeler. - lembra-se dele? - o editor de livros religiosos de quem lhe falei ontem quando o senhor estava no aeroporto. Quando eu disse a Wheeler que continuava a tentar contactar consigo ele insistiu que o devia fazer imediatamente. Boss, teve tempo de pensar no caso?

-Para ser franco, não.

- Bem, se poder dispor de tempo, talvez valha a pena pensar. As credenciais dele são das melhores. Já procedi a algumas averiguaç6es por sua conta. Repare bern. Dun and Bradstreet, Who's Who in America, Publishers' Weekly. A Mission House 6 o nfimero um no sector de publicação da Bíblia. Bem à frente de Zondervan, World, Harper e Row, Oxford, Cambridge, Regnery e tudo o resto. Wheeler tem tudo bem fechado nas mãos, cofre, acções e Bíblia. Patrocinou a viagem revivalista do Reverendo Zachery à Austrália, e foi recentemente recebido na Casa Branca a fim de lhe darem uma espécie de     galardão referente a não sei quê. É casado há trinta anos com uma de-ssas aristocratas de Boston. Tem dois filhos e, segundo o Who's Who, cinquenta e sete anos de idade. Há cerca de vinte   anos que herdou a Mission House do pai-tem um edifício-sede aqui em Nova Iorque e sucursais em Hashville, Chicago, Dallas, Seatle.

- Okay, Wanda, já chega. Então ele voltou a telefonar. Desta vez disse exactamente o que pretende?

-Quer vê-lo a si amanhã de manhã, o mais cedo que o senhor puder. Mostrou-se muito teimoso, de tal maneira que acabei por lhe dizer onde é que o patrão estava e o que tinha ido fazer. Mostrou-se compreensivo, mas não deixou de voltar a repetir que se torna vital que vá encontrar-se com ele amanhã de manhã. Frisou-me que lhe dissesse que podia voar para Nova Iorque de propósito para a reunião, que o que tem a tratar consigo estará finalizado cerca do meio-dia e que depois poderá voltar para Oak City para acompanhar a evolução da doença de seu pai. Informei-o daquilo que o patrão me transmitiu ontem... disse-lhe que ia tentar localizá-lo, mas que não podia garantir que tivesse êxito.

-Wanda, a propósito dessa reunião... Wheeler sempre lhe disse daquilo que se trata?

- Bem, abriu-se mais um bocado a respeito de querer que lhe faça a publicidade de um novo tipo de Bíblia...

- Só isso, hem - interrompeu Randall com voz azeda. Que grande negócio. As bíblias são todas iguais. Afinal quem raio precisa dessa coisa.

Do outro lado da linha estabeleceu-se um breve silêncio, depois ouviu-se de novo a voz de Wanda:

-Boss, estou a pensar que talvez o senhor precíse.-O tom de Wanda mudou rapidamente. -Acabo de passar em revista as notas que tornei. Wheeler forneceu-me mais alguns pormenores, poucos. Pretende a sua representação promotora durante uni ano completo. Disse que estava uma grande soma em dinheiro em causa, muito mais do que qualquer outro industrial desde sempre lhe pagou. Acrescentou que o caso também lhe traria um prestígio considerável. Disse ainda que pretende que o patrão se desloque à Europa por um mês ou dois, com todas as despesas pagas, e que achará a viagem fascinante. 0 único senão é que terá que partir quase imediatamente.

-Para que é que um editor ainericano de bíblias precisa de um homem de relações públicas na Europa?

-Isso também a mim me ocorreu. Tentei descobrir, mas ele fechou-se em copas. Nem sequer me disse para que parte da Europa. Mas Joe Hawkins e eu estivemos a discutir o assunto, e o Joe concordou comigo. Considerando os abalos que o boss tem sofrido ultimamente, parece-me conveniente que aproveite a oportunidade para dar uma voltinha.

-A apregoar a Bíblia... julga que será uma mudança para não desperdiçar? - retorquiu, mal humorado, Randal.I. - Boneca, cresci juntamente com a Bíblia, e ainda a noite passada me tive de defrontar com ela. Acho que não será nenhum prazer voltar a uma coisa que foi o prato principal da minha vida adolescente.

-Todos nós temos um palpite de que não se trata da mesma velha treta, que pode ser algo de muito diferente - persistiu Wanda. - George L. Wheeler insistiu em que não deixasse de lhe dar esta pista respeitante àquilo a que o projecto se refere. -Que pista?

- Mateus 28:7 do Novo Testamento. - Fez uma pausa Estou a ver que já não se lembra, com tudo aquilo que passou por cima de si em tão pouco tempo. Recorde-se daquela passagem de S. Mateus que ontem lhe li e que diz: «Ide, pois, imediatamente, e dizei aos seus discípulos que já ressuscitou dos mortos. E eis que ele vai adiante de vós para a Galileia; ali o vereis... E Wheeler voltou a recomendar-me para não me esquecer de lhe dizer que terá a missão de manejar a Segunda Ressurreição.

Randall lembrou-se. 0 caso acudiu-lhe à ideia. As enigmáticas palavras de Whecler pretendendo que Randall fizesse a publicidade da Segunda Ressurreição.

Tal como da primeira vez, Randall sentiu-se intrigado: Que diabo queria Wheeler dizer com aquilo?

Randall passara uma boa parte da sua vida a procurar libertar-se dos efeitos da Primeira Ressurreição. Para que queria uma Segunda-fosse qual fosse o seu significado?

No entanto, tinha presente ainda a imagem de seu pai nessa mesma manhã, ainda mal consciente, com aqueles olhos de piedade. Como o pai ficaria contente se o soubesse envolvido na promoção do Livro dos Livros e integrado em obras de bem! Que força isso não daria ao pai! E ainda havia mais urna coisa; que salvação para uma consciência intranquila poderia ser um tal pro" jecto, para unia consciência que ainda se sentia envergonhada por ter vendido outra boa obra, o Instituto Raker, em favor do ganho egoísta oferecido pelas Empresas Cosmos...

Hesitava. Mas foi sol de pouca dura. Não tinha estômago para fazer publicidade de coisa tão disparatada. Com todos os problemas que o consumiam, nunca conseguiria devotar-se em promover perante o mundo uma coisa actualmente tão despropositada como a Bíblia, ainda que fosse uma nova Bíblia. Achou-se pois a dizer ao bocal do telefone:

-Lamento Wanda, mas a verdade é que não consigo descortinar qualquer razão prática para perder o meu tempo nesse encontro de amanhã de manhã com Wheeler. É melhor fazer uma chamada para ele e explicar-lhe...

- Boss - interrompeu Wanda - eu posso fornecer-lhe uma boa e prática razão para o encontro, Uma razão mais do que substancial. E isso leva-me a falar-lhe da segunda mensagem que recebi para lhe entregar. Logo a seguir ao telefonema de Wheeler, houve outro, feito por Ogden Towery III das Empresas Cosmos.

- Ahan?

-0 Sr. Towery queria que o patrão soubesse que George L. Wheeler é um dos íntimos amigos dele e que ele, Towery, havia recomendado pessoalmente a nossa firrna a Wheeler. Disse-me que lhe entregasse imediatamente o seguinte recado: que o negócio da nova Bíblia da Mission House é justamente um daqueles de que gostaria que o patrão se encarregasse, que o facto de aceitá-lo constituiria para ele uni favor pessoal. Boss, a maneira como ele falou deu-me a entender que o caso é também importantíssimo para ele. - Wanda fez uma pausa.

- Será na verdade uma razão substancial e prática para que amanhã de manhã se encontre com Wheeler?

- Sim. É a única razão que faz sentido - disse Randall lentamente. - Muito bem, julgo que não tenho possibilidades de escolha. Telefone para George L. Wheeler e diga-lhe que me encontrarei amanhã com ele no seu escritório às onze horas,

Ao colocar o auscultador no descanso, odiou-se mais do que nunca. Era a segunda vez em dois dias que permitia que Towery lhe impusesse a vontade dele. Mas seria também a última. Depois de se avistar com Wheeler, depois de ter arrumado o negócio com Towery, nunca mais permitiria que alguém o dominasse. Talvez valesse a pena aguentar aquelas humilhaçõezinhas, entrar naqueles processos de chantagens de modo a poder alcançar a sua liberdade futura.

Saiu da cabina. Procurou coordenar ideias. Bárbara e Judy iam partir. Teria que notificar o seu advogado para contestar a acção de divórcio. Nenhum pai emprestado lhe iria tirar a sua menina, podendo ele impedir tais manigâncias. Em relação ao resto do dia, estava decidido que iria jantar com a mãe, com Clare e com o Tio Herman. Depois do jantar iriam ver o pai ao hospital e falar mais urna vez com o Dr. Oppenheimer. Se o boletim fosse favorável, e estava convencido de que seria, tomaria nessa mesma noite, em Chicago, o último avião e iria ao encontro... que raio é que Wheeler tinha dito?... ah... da Segunda Ressurreição.

Teceu especulações sobre o chamado projecto secreto que lhe seria revelado na Mission House. Procurou lembrar-se da espécie de santo e senha que lhe fora fornecido por Wheeler. Sim, isso mesmo: «Ide, pois, imediatamente, e dizei aos seus discípulos que já ressuscitou dos mortos.»

Mas afinal o que significaria aquilo? Não interessava. 0 dono das Empresas Cosmos havia dito que era importante. Pois bem, era importante, pronto. Além disso, sentia pela primeira vez uma vaga curiosidade. Sim, estava interessado em qualquer coisa, fosse o que fosse, que prometesse... Ressurreição.

Sentado ali à ampla mesa de sólido carvalho, que ocupava o centro da sala de conferências no terceiro andar da Mission House, Steve Randall sentia-se incapaz de se concentrar no assunto que estava a ser tratado.

Pela larga janela panorâmica que lhe ficava em frente, escutava lá em baixo, em Park Avenue, o ruído do trânsito que lhe cflegava atenuado. Os seus olhos não se despegavam do velho relógio de parede em estilo americano colonial. Eram onze e quarenta e cinco. Significava isso que falavam há mais de meia hora - ou mais exactamente, que ele tinha estado a ouvir. Durante todo esse tempo nada escutara que o tivesse excitado.

Fingindo estar atento, RandalI, furtivamente, avaliava o resto da sala de conferências. Todo o conjunto se parecia mais com a sala de estar de um apartamento, modificada, do que com o centro de um complexo de escritórios de grande empresa. As paredes estavam apaineladas com gosto. A alcatifa era de uma cor sóbria sobre o escuro, talvez um café com leite, com predominância do café. Ao longo da parte inferior de uma das paredes havia uma estante corrida cheia de volumes da Bíblia ricamente encadernados e de outros livros sobre religião, a maior parte publicados pela Mission House, pelo menos segundo Randall pensava. Num canto, exibiam-se numa armação envidraçada vários crucifixos, medalhões e outros artigos do artesanato religioso. Não muito longe da vitrina, em cima de uma mesinha, podia ver-se uma cafeteira de café, assente sobre bandeja própria para o conservar quente.

Randall acorrera sozinho àquela reunião, ao passo que George L. Wheeler, presidente da Misson House, tinha a acompanhá-lo, cinco dos seus empregados consultores. Mesmo na sua frente estava uma das mais antigas secretárias de Wheeler, uma mulher cuja presença destilava tanta bondade e cujo ser estava aurcolado de tal sentido religioso, como se fosse uma lídima representante do Exército de Salvação, que obrigava uma pessoa a sentir"se indigna e pecadora. A secretária estava ocupada a tomar notas estenográficas, raramente levantando a cabeça do seu caderno.

Ao lado da secretária encontrava-se outra mulher, mais nova e muito mais interessante. Randall lembrou-se do nome dela: Miss Naomi Dunn, assistente administrativa de Wheeler. Tinha o cabelo castanho liso bem penteado para trás e severamente apanhado num carrapito. A pele do rosto tinha uma tonalidade pálida, os olhos eram acinzentados, nariz direito, boca de lábios finos. 0 seu todo, expresso no olhar, era o de uma pessoa dedicada e fanática, daquele tipo que parece acusar as pessoas que não exibam vestes eclesiásticas ou que não sejam de qualquer maneira uns leigos devotos e úteis, de modo que o tipo marcado pelo seu franzir de sobrancelhas se sentia imediatamente frívolo e intimidado por não passar de um cidadão secular sem quaisquer ligações religiosas. Usava uns óculos de grossos aros de tartaruga, e prestava atenção a cada sílaba pronunciada por Wheeler como se este estivesse a pronunciar um Sermão da Montanha. Nem uma única vez ainda tinha olhado de frente para Randall.

Os três outros empregados da Mission House sentados em volta da mesa eram pessoas relativamente jovens. Um editor, um designer das produções da casa e um director de vendas. Impossível distingui-lo uns dos outros. Todos eles com o mesmo cabelo curto e bem penteado à moda conservadora, todos de barba bem feita, todos com o mesmo rosto de gravidade e blandícia. Tinham também em comum os mesmos sorrisos seráficos estereotipados, e nenhum deles se atrevia a pronunciar a mais simples palavra durante o comprido discurso do patrão.

Cerca de um metro ao lado de Randall estava sentado o volumoso George L. Wheeler, com os lábios ainda em movimento como um ruminante ou como um peixe.

Era aquele o poderoso amigo íntimo de Towery, o gigante das edições americanas da Bíblia. Randall examinava-o agora com mais atenção.

Wheeler era um homem de arcaboiço impressionante, talvez com uns noventa quilos maciços, com o cabelo em processo gradual de desaparecimento, enormes entradas, e de tufos mesclados de brancas na parte postexior do crânio. Tinha uma cara de lua cheia, com duas circunferências mais pequenas no meio daquela circunferência maior: os óculos. 0 nariz bulboso, tinha a particularidade de estar sempre a mexer, como o de um coelho, enquanto falava. Outro dos seus hábitos mais notórios era de, inconscientemente, coçar a cabeça, coçar atrás de uma orelha, por baixo do nariz e debaixo do braço, num dos sovacos, aliás gestos tão naturais como o velho hábito de Randall em estar quase sempre a afastar uma mecha de cabelo da testa, quando não tinha cabelo nenhum a cair-lhe para os olhos.

Wheeler envergava um fato caríssimo, feito daquelas fazendas que não criam lustro, e só a sua gravata revelava o director de uma sociedade comercial, o vendedor. Era uma gravata de cetim, garrida, segura a meio por uma mola metálica, uma daquelas gravatas que são normalmente apanágio do vendedor porta-a-porta, do homem que tenta impingir a todo o custo às pobres donas de casa nem que seja uma lata de banha de cobra.

Randall havia cessado de prestar atenção ao que Wheeler dizia, não só porque as suas palavras até então ainda não haviam despertado nele nada de especial, como porque o seu modo de falar, monocórdico e monótono, não era de molde a suscitar imediato interesse. Discursava como alguém que não está interessado nem habituado a conversar mas apenas interessado em ditar, em impor palavras aos outros. A sua voz, cansativa... que é que fazia lembrar?... Bem, a sua voz fazia lembrar a contínua ruminação audível de um dromedário.

Houve um movimento em volta da mesa e Randall deu fé que Wheeler tinha feito um sinal a Naorni Dunn. Esta levantou-se prontamente, dirigindose para a mesinha onde estava a cafeteira do café. Disposto a acolher qualquer mutação no ambiente, Randall pôs-se a observá-la. Anteriormente não tivera oportunidade para lhe ver as pernas. Eram bem feitas. Ao mesmo tempo a sua maneira de caminhar, meneando bem o traseiro, era provocadora. Quando se encaminhou para ele, transportando a cafeteira, Randall pôde ver que possuía uns seios pequenos, apetitosos como duas maçãs madurinhas, bem apertadas, dentro do soutien que se vislumbrava debaixo da blusa leve de linho.

Estava ligeiramente inclinada para ele.

-Sr. RandalI, quer lhe encha outra vez a chávena? -Meia chávena só, se faz favor.

Ela serviu-o, depois encheu a chávena de Wheeler e deu a volta à mesa a servir os outros. Randall imaginou como seria ela na   cama. Geralmente as mulheres trintonas, e aquela devia estar a meio caminho dos quarenta, com um ar de virtuosas solteironas, são umas taras na cama. No entanto, duvidava disso. Aquela parecia-lhe imponente, uma mulher por completo devotada à sua carreira. Repentinamente achou até impossível imaginá-la despida, precisamente como era impossível imaginar Darlene vestida.

Na noite anterior voara de volta a Nova Iorque, onde chegara por volta da uma da madrugada. No aeroporto tinha a esperá-lo o seu Rolls-Royce com o respectivo motorista privativo. No caminho para o centro da cidade, manifestara a esperança de que Darlene estivesse bem pegada no sono. Sentia-se totalmente esgotado pelos acontecimentos dos últimos dois dias, a crise no hospital, o contacto com a mulher e a filha, o encontro com a família e os amigos do pai, sentindo cada vez mais o agudo desejo de se atirar para cima da cama, fechar os olhos e dormir como um cepo. Mas ao chegar ao apartamento encontrara Darlene bem acordada, perfumada como uma rosa e deitada na cama dele, completamente nua por baixo dos macios lençóis. Por isso o sono fora pouco. Em vez de se poder entregar nos braços de Morfeu como planeara, havia aturado a conversa dela a respeito de lhe ter sentido muito a falta, sentira nas partes inferiores do corpo as brincadeiras das suas mãos, depois as pernas, como serpentes a enroscar-se, o despertar consequente da sua virilidade, o penetrá-la, as acrobacias de gueixa daquele corpo macio, elástico e jovem, e a ejaculação final que acabara por deixá-lo espremido, vazio, como morto.

Nessa manhã, cedo, depois de um banho tomado à pressa, nervosamente alerta pela curiosidade sobre o caso de Wheeler e pela promessa de comparecer na reunião marcada, acabara por chegar ao edifício da Mission House com todos os seus sentidos bem despertos. Pois bem, até então, para compensar toda a sua excitação e pressa, tudo o que ouvira naquela sala não passara de uma seca exposição no sector da publicação de livros especializados e de um sonolento monólogo rotineiro sobre o novo projecto.

Os passados quarenta e cinco minutos haviam-se esgotado num zum-zum capaz de fazer bocejar um morto, numa constante f alação sobre coisas áridas. Cinco editores - Wheeler nos Estados Unidos, e outros destacados especialistas em publicação da Bíblia na Grã-Bretanha, França, Alemanha e Itália - estavam a concentrar os seus esforços para darem ao público uma nova Bíblia internacional... não, não a Bíblia completa, mas somente um Novo Testamento. Esse Novo Testamento seria traduzido de novo e conteria informações exclusivas nunca até então dadas a lume, no respeitante a uma descoberta arqueológica ainda não revelada. Seria o Novo Testamento definitivo, o mais perfeito na história do Cristianismo, e, ao ser publicado, não só tornaria obsoleta a Versão do Novo Testamento do Rei jacob, como também ultrapassaria e tornaria obsoleta a Versão Revista conhecida pelo público, a Nova Bíblia Inglesa, a chamada Bíblia de Jerusalém e todas as outras Bíblias conhecidas.

Essa última versão das Escritas Cristãs - Randall tentou lembrar-se do exacto nome e, embora com esforço, conseguiu esse Novo Testamento Internacional, como Wheeler lhe chamara, estava em   processo de preparação já há seis anos. Só a edição americana, a cargo de Wheeler, importaria pelo menos em 2 500 000 dólares, distribuídos pelo custo da tradução, composição tipográfica, três diferentes tipos de impressão, provas, papel de tipo especial, capas em marroquim e tendo também em conta os gastos com a publicidade e promoção que em breve teria o seu papel importantíssimo a desempenhar. Quando a firma Thomas Nelson & Sons, em 1952, lançara a Nova Versão Modelo, só em publicidade gastara 500 000 dólares. Ora Wheeler, com aquele Novo Testamento Internacional, planeava despender o dobro dessa quantia.

Os primeiros exemplares do Novo Testamento Internacional - exemplares destinados aos críticos de obras religiosas, a ministros, teólogos, sacerdotes, personalidades que normalmente fazem a opinião pública e para chefes de Estado (incluindo o Presidente dos Estados Unidos da América) - estavam já a ser produzidos, em processo de impressão tipográfica em Mainz, Alemanha. Presen, temente, depois de seis anos de labor no mais completo segredo, chegara finalmente a altura para dar o passo final-a montagem de uma gigantesca campanha de publicidde, baseada em notícias nuas e cruas de impacto em vez de ser com a costumeira empolação lamecha, publicidade que se destinaria a garantir e substanciar o êxito do Novo Testamento Internacional. Dado que essa Bíblia seria publicada em fins de Julho ou princípios de Agosto, restavam somente dois meses ou menos para estabelecer e levar a efeito a campanha de promoção. Cada um dos editores internacionais da obra contribuía com um serviço especializado e todos eles haviam concordado que fosse o associado americano quem se encarregasse das relações públicas, tanto mais que se admitia em regra geral serem os americanos uns autênticos peritos no manejo da publicidade.

-Agora, Sr. Randall-dizia nesse momento George L. Wheeler, e RandalI, embora com dificuldade, tentou prestar mais uma vez atenção às palavras do editor da Bíblia - antes de termos entrado nesta sala, mencionei-lhe as nossas condições, os maiores honorários para publicidade desde sempre oferecidos neste particular sector, conforme creio, e o senhor indicou que a quantia era perfeitamente satisfatória. Posto isso pretendo-o no nosso quartel" -general europeu durante dois meses, com a colaboração de um pessoal perfeitamente seleccionado que lá temos, a trabalhar para a criação da fórmula publicitária que possa ser utilizada, com as necessárias modificações, nos cinco países editores. Quando essa fórmula estiver pronta, voltará para Nova Iorque e utilizará a sua firma, Randall Associates, para se concentrar então somente na edição americana, tal como os editores europeus utilizarao nessa altura os seus próprios agentes de publicidade para trabalharem a partir da planificação geral estabelecida por si. Mas o tempo, como já disse, é um factor importante no caso. Será necessário que ponha imediatamente os seus assuntos em ordem, de modo a poder partir comigo para a Europa o mais cedo possível. De hoje a uma semana, na sexta-feira, sete de Junho, o paquete France larga de Nova Iorque para Southampton. Necessitamos de todo o tempo a bordo, cinco dias de viagem, para que o possamos pôr a par de tudo aquilo que o espera, para lhe falarmos de todos os aspectos do caso. Conversaremos mais detalhadamente no navio, Sr. Randall. Tem algumas perguntas a fazer?

Randall endireitou-se na cadeira, começou a atacar o fornilho do cachimbo com tabaco, e fitou firmemente o editor, dizendo: -Só uma pergunta, Sr. Wheeler, só uma pergunta essencial. -Pois bem, faça favor.

Randall sentiu que todos os olhares convergiam para ele, mas tinha que despejar o saco e saber com o que podia contar. -Julgo que já existem por toda a parte bastantes versões da Bíblia. Porquê nesse caso o grande interesse em publicar mais uma versão?

Wheeler emitiu uma das suas habituais fungadelas, dando que fazer ao nariz de batata, coçou a cabeça e disse:

-Pensava que já o tinha esclarecido suficientemente a respeito do assunto. Mas permita-me que recapitule. A Bíblia é a revelação de Nosso Senhor. Todavia, não deve permitir-se que se torne um espécime antiquado. Deve ser mantida viva e actual para cada nova geração. São requeridas traduções actualizadas porque as línguas contemporâneas estão em constante mutação, velhas palavras precisam de novos significados e explicações, e as massas estão constantemente a introduzir novas palavras na linguagem corrente. Além disso, a arqueologia está constantemente a realizar novas e espantosas descobertas de antigos papiros, pergaminhos, cerâmicas, pedras gravadas, coisas que vêm emprestar novos significados para a compreensão das Escrituras Gregas existentes e que projectam nova luz sobre os primeiros tempos do cristianismo. A medida que as descobertas e a cultura cada vez nos aproximam mais dos evangelhos originalmente escritos no século I, existe a necessidade de acompanhar esse saber com novas traduções e anotações para uma constante actualização e maior exactidão das nossas versões do Novo Testamento. A legibilidade, evidentemente, constitui também um outro factor de peso. Muitas pessoas possuem várias Bíblias ou compram varios exemplares para oferecerem. Desse modo somos alentados a produzir versões diferentes de um Novo Testamento por querermos melhorar o aspecto tipográfico, a ortografia, o formato, os comentários ou a encadernação.

-Para obterem mais vendas-disse Randall.

Wheeler ajeitou mais confortavelmente o seu enorme bojo. -E porque não? Deve compreender que embora crendo no Livro Santo, estamos também no ramo altamente competitivo de o promovermos e vendermos. Sim, claro que existem novas versões publicadas de modo à obtenção de novas vendas, de maneira que possamos continuar dentro do ramo.

-Bastante justo-disse Randall. -Contudo ainda não me sinto completamente satisfeito com a sua resposta à minha pergunta. Talvez a falta seja minha. É possível que não tenha explanado a minha pergunta com clareza. Ora se me permite vou voltar à vaca fria: Porque razão está o senhor a gastar uma fortuna para publicar este Novo Testamento Internacional? Que razão preponderante e específica determina a publicação desse Nova Testamento tão dispendioso? Será o motivo que apoia essa publicação o de oferecer meramente ao público uma tradução melhor, o de apresentar novas informações concordantes ou o de concentração de referências? Será porque a sua firma inventou um novo tipo melhor de impressão ou uma capa mais estética? Se na verdade forem estes os motivos ou um motivo para publicação de uma nova Bíblia, digo já com toda a franqueza que não vejo nada que possa vender. Não descortino mesmo qual será o meu papel no caso, tal como não vislumbro sequer o porquê de tanto tempo de esforços no meio da maior segregaçào de informações. Porque diabo haveria alguém de se preocupar a respeito de mais outra edição do Novo Testamento, especialmente em tempos como os que atravessamos, com todo um aumento de tumultos, perturbações e mutações? 0 senhor mencionou que a publicação dessa Bíblia podia ser vendida como uma nova de impacto, sem ser meramente pelos meios normais do anúncio na imprensa e por outros órgãos de informação convencionais. Pois lamento muito, Sr. Wheeler, mas até agora ainda não ouvi um único facto que me possa levar à conclusão dessa novidade e desse impacto a salientar. Devo ser honesto para si, não quero que gaste o seu dinheiro em vão. Nada há que eu possa fazer pelo senhor ou por este seu Novo Testamento, baseado naquilo que me contou. Não precisa de mim para nada, e eu não preciso também desse génexo de assunto. De modo que sou obrigado a dizer-lhe... que tenho que recusar a sua oferta.

Na sala fez-se um silêncio pesaroso. Randall nem se íncomo" dou em procurar ver qual a reacção de Naorni Dunn e dos outros. Estava certo que todos eles sc sentiam horrorizados com aquele acto de lesa-majestade. Pois bem, que fossem para o inferno.

George L. Wheele mexeu-se desconfortavelmente na cadeira, coçando-se desesperadamente.

- Sr. RandaIl, disseram-me... isto é, Ogden Towery assegurou-me... que o senhor tomaria conta deste assunto.

-Ele não tinha qualquer direito de lhe ter dito isso.

- Mas eu compreendi que ele... as Empresas COSMOS... são donas da sua firma.

-Ainda não-ripostou Randall com azedume.-Mas seja como for o problema não está nisso. Só me encarrego dos casos segundo os seus méritos. Talvez nem sempre tenha sido capaz de proceder desta maneira. Talvez em certas ocasiões tenha tomado conta de assuntos só por me darem lucros chorudos. Mas isso acabou. A partir de agora apenas pretendo aceitar assuntos que valham o meu tempo e o meu esforço, que mereçam a minha devoção, e o facto é que não encontrei nada disso, nenhuma motivação naquilo que o senhor me contou.

Começara a afastar a cadeira, pronto para se levantar e ir-se embora, quando Wheeler estendeu o braço e obstou aos seus movimentos.

-Sr. RandalI, só mais um minuto. Eu... bem, não lhe contei... na verdade não lhe contei tudo.

-E porquê?

-Porque jurei guardar segredo, um segredo que tem estado bem oculto durante seis anos, com excepção das pessoas que trabalham no próprio projecto. Não estou em posição de lhe revelar a verdade a não ser em certas condições. Suponhamos que eu lhe explicava tudo e depois o senhor se recusava a tomar conta do caso. Só depois de concordar em juntar-se a nós lhe posso revelar a verdade completa.

Randall abanou a cabeça negativarnente.

-Não, sou de opinião contrária. Até saber da verdade não posso concordar em ocupar-me do caso.

Durante um momento, Wheeler olhou para Randall sustendo a respiração, depois expirou ruidosamente pelo nariz.

-É a sua última palavra, Sr. RandalI? -Sim, mantenho essa absoluta condição. Wheeler fez um desalentado gesto de concessão.

-Muito bem.

Voltou a cabeça para Naorni Dunn, ergueu um dedo, e ela, com um rápido fechar de olhos, deu a conhecer que tinha compreendido. Imediatamente tocou no ombro da velha secretária, fez um sinal aos três homens ajudantes da firma, e eis aquelas cinco figuras de pé.

Wheeler pareceu ignorar a partida dos seus ajudantes, mas esperou até ouvir a porta da sala fechar-se para então encarar Randall.

-Muito bem, Sr. Randall. Agora estamos sozinhos. Decidi correr o risco. Vou procurar explicar-lhe.

Tanto a sua anterior pose como a sua voz se modificaram, como diferente é o dia da noite. Randall notou perfeitamente a mudança. Deixara de existir a imponente figura do comerciante cheio de segurança, do estilizado monstro sagrado das Bíblias, do guardião do Livro dos Livros. Naquele momento era apenas o negociante, o homem de vendas, o empresário descido à arena dos assuntos mais comezinhos para tentar colocar da melhor maneira o seu produto. 0 remoer de palavras como o mexer dos lábios de um dromedário também acabara. A voz era agora suave, persuasiva, mais controlada e vibrátil e a linguagem mais directa.

-Disse-lhe que o nosso projecto tem sido mantido em segredo há seis anos. Com certeza deve estar a perguntar porquê?

- Não, foi uma pergunta que não me preocupou até há momen-

tos. Pensei que estivesse a jogar um jogo complicado comigo, que fosse um joguinho de editor para tentar conferir importância a uma coisa afinal rotineira e banal.

- Estava enganado - disse Wheeler terminantemente. Redondamente enganado. Mantivemos o segredo devido a sabermos que estávamos sentados em cima de um barril de dinamite, que é como quem diz que sabíamos estar na posse da mais tremenda história de todos os tempos. Creia, Sr. RandalI, que não estou a tentar ser extravagante, que não sou desmedido nas minhas afirmações

Era a primeira vez que Randall sentia reacenderse em si aquela curiosidade que o movera ao acordar. Aguardou o que ia seguir-se.

Wheeler prosseguiu:

- Se a verdade transpirasse poderia arruinar-nos e fazer-nos perder o enorme investimento feito, ou pelo menos prejudicar~nos-ía gravemente. A imprensa anda à nossa volta, mas sem saber a verdade. As igrejas em todo o mundo suspeitam de que qualquer coisa se está a passar, mas nem sequer têm a mais leve sugestão do que é na realidade. E temos inimigos, sôfregos de saberem antecipadamente ao dia marcado para a publicação aquilo que só nós conhecemos, de modo a poderem distorcer c a deturparem o conteúdo do Novo Testamento Internacional e de tentarem destruí-lo. Por isso jurámos segredo, e os nossos ajudantes, os que trabalham connosco por toda a Europa juraram também calar-se. Quando lhe revelar a verdade, será a primeira pessoa fora do projecto não sujeita a tal compromisso, a primeira pessoa fora da nossa alçada que irá saber os factos essenciais.

Randall tirou o cachimbo da boca.

-Mas porquê eu? Porquê arriscarem-se comigo?

- Primeiramente porque desejamos que trabalhe connosco, porque o senhor será o último elo necessário para assegurar o nosso êxito. Em segundo lugar, depois de pesar as probabilidades, julgo que sei o suficiente a seu respeito para poder acreditar que é uma pessoa de confiança,

-Acabámos de nos conhecer. 0 que pode o senhor saber a meu respeito?

- Sei muita coisa a seu respeito, Randall. Sei que é filho de um clérigo do Médio-Oeste, um homem bom com uma boa família. Sei que o senhor se revolta contra a religião ortodoxa, e que é um agnóstico. Sei que é casado e que tem uma filha ainda adolescente, e que vive afastado da sua mulher e filha. Sei onde vive e como vive. Sei que é um homem com muitas amiguinhas e que presentemente vive com uma delas. Sei que por vezes bebe desalmadamente, mas que não é um alcoólico inveterado. Sei...

Randall franziu o cenho c interrompeu.

- Sr. Wheeler, afinal não está a descrever uma pessoa com quem se possa correr riscos.

-Pelo contrário-disse Wheeler rapidamente. -Tenho a certeza que é de confiança porque acontece que sei mais uma coisa a seu respeito. Sei muito bem que apesar da sua grande intimidade com mulheres, não obstante, o facto de beber bastante, quase como imposição social, jamais discutiu os seus negócios privados com pessoas estranhas nem nunca traiu um cliente.

0 senhor tem tratado dos maiores negócios deste país e sempre pagou a confiança dos assuntos que lhe confiaram com o mais completo segredo e discrição. Sei que o senhor tem mantido sempre uma orientação sólida a tal respeito. Sempre manteve em compartimentos diferentes e estanques a sua vida pessoal e a sua vida profissional. Mais ainda, nunca houve um cliente seu que tivesse lamentado a confiança depositada em si. Eis a razão substancial porque decidi confiar na sua hombridade também.

Randall sentiu-se mais aborrecido do que lisonjeado.

-Não estou acostumado a que metam o nariz nos meus assuntos particulares, Sr. Wheeler.

0 editor inclinou a cabeça apologeticamente.

-Em circunstâncias normais talvez se devesse considerar isso como impróprio e injustificado, mas esta particular e peculiar circunstância constitui uma rara excepção à regra. Com certeza compreende perfeitamente que quando um gigantesco monopólio se prepara para comprar qualquer firma fora da sua esfera de influência, possivelmente por uma quantia de dois milhões de dólares, especialmente quando o cartel pretende comprar talento administrativo e criador, tem por obrigação ver as coisas muito bem antes de se decidir a fazer a transacção.

- Towery -murmurou Randall.

-É o meu mais íntimo amigo. Ele quis tranquilizar-me, se eu fosse forçado a ir tão longe como estou a ir agora. Eu tinha esperado não ser preciso confiar tanto em si... Mas se isso se provasse ser necessário, como está a ser, eu tinha que estar perfeitamente tranquilo. Agora vou prosseguir com o jogo, arriscar a parada. Não entrarei em pormenores, Sr. Randall dir-lhe-ei apenas o que for indispensável. -Olhou para ele especulativamente e perguntou: - Sr. RandalI, diga-me com exactidão que espécie de negócio poderá na verdade interessar-lhe, merecer o seu envolvimento, obrigá-lo a comprometer-se?

-Não tenho bem a certeza. Sinto-me fatigado pelo trabalho, de modo que... -a voz esmoreceu repentinamente, e logo a seguir disse simplesmente: -Bom, em qualquer coisa que todo o mundo quisesse conhecer, comprar, devido ao intrínseco e genuíno valor do produto.

Wheeler reagiu com um sorriso de serni-satisfação. -Excelente. Pois posso dizer-lhe que temos ao nosso alcance a maior história de todos os tempos. Avisei-o antecipadamente que ao pronunciar-me assim de modo nenhum pretendia ser exagerado, e não estou a ser. Bem, poderá a maior história de todos os tempos merecer o seu envolvímento?

Mas não esperou pela resposta, prosseguindo:

-Alguns anos antes, os mais destacados jornalistas do país foram sondados por uma conhecida firma de inquéritos à opinião pública. Foi-lhes pedido para especularem sobre que história, no domínio da possibilidade científica ou para além dela, poderia ser a maior história deste século. Houve muitas e as mais variadas respostas. Alguns jornalistas votaram pela descoberta da cura do cancro, outros mostraram-se favoráveis a um tratamento que pudesse habilitar os seres humanos a viverem até aos cem anos de idade. Outros pronunciaram-se sobre a descida na terra de criaturas pertencentes a outro planeta, ou a espécie humana chegar a outro planeta e encontrar vida civilizada nele. Alguns votaram no dia em que fossem proclamados como uma realidade os Estados Unidos do Mundo. Mas sabe naquilo sobre que a maioria dos jornalistas votou como a possível maior história do nosso tempo? Votaram no Segundo Advento.

-No Segundo Advento? - inquiriu RandalI, confundido. -Sim, a Segunda Vinda de Cristo à Terra. Se Cristo voltasse à Terra em pessoa, em carne e osso, se Ele provasse a Ressurreição uma realidade amanhã... se Ele viesse amanhã para o meio de nós... isso, segundo esses últimos jornalistas votaram, seria sem dúvida a mais espantosa e maior história do nosso tempo.

Steve RandalI, sentiu um princípio de arrepio pelo corpo. -Que está o senhor a tentar dizer-me, Wheeler?

-Meu amigo, estou a dizer-lhe que isso já aconteceu. Não literalmente, mas figurativamente. Deparou-se-nos, estamos na posse da maior história do nosso tempo.

RandalI, vagorosamente, inclinou-se para trás na cadeira, apoiando-se bem contra o espladar.

- Continue.

- Escute - disse Wheeler com urgência na voz. - Há seis anos, um dos mais respeitados arqueólogos italianos, o professor Augusto Monti, da Universidade de Roma, procedia a escavações perto de Ostia Antica - as ruínas da velha cidade de Ostia, o grande porto romano de comércio marítimo do século I que servia essencialmente Roma, a capital do império. Após anos de pesquisas, o professor Monti esperava encontrar algo, algo que nos pudesse levar mais perto da verdade da história do Salvador apresentada no Novo Testamento. Então, devido à perseverança do gênio ou a mera sorte, encontrou aquilo que albergara esperanças de encontrar. Encontrou a verdade, a verdade final.

Randall sentia-se estranhamente tonto.

- Qual... que verdade final?

- Numa escavação a grande profundidade o professor Monti descobriu as ruínas de uma antiga %Wla romana, que deveria ter sido a residência de um rico mercador do século I, e foi nas esfareladas paredes do tablinum, o escritório onde o dono tinha os seus rolos de papiros e os códigos, que o professor Monti realizou a sua incrível descoberta. Teólogos e eruditos do passado haviam sempre declarado que seria improvável, impossível mesmo, que uma tal descoberta pudesse ser feita no húmido clima italiano ou, para ser mais exacto, cue tal de-,coberta pudesse ser feita em qualquer outra parte. AIL iconteceu, aconteceu essa descoberta, que tem sido objecto de verificações por todos os meios e testes científicos mais abalizados ao nosso dispor. Ora o professor Monti tropeçou praticamente com um bloco de antiga pedra romana, na verdade a base de granito de uma estátua que fora partida, escavada por dentro, e depois de colada de novo por meio de resina. Dentro do buraco, tendo sobrevivido a mais de nove séculos, estavam dois documentos. 0 mais pequeno, em muito más condições de preservação, consistia em cinco fragmentos de pergaminho do género daqueles que os romanos costumavam utilizar para escrita no século I. Acertados os fragmentos mostraram ser um breve relatório oficial escrito em grego pelo capitão da guarda em Jerusalém do governador da Judeia Pôncio Pilatos, um tal capitão Petrónio, relatório dirigido ao comandante da Guarda Pretoriana em Roma, um tal Lúcio Aelio, Sejano, que governava o império em nome do imperador Tibério. 0 documento maior, melhor preservado, consistia em 24 fragmentos, razoavelmente extensos, de papiro cobertos de uma escrita em aramaico. Aparentemente o texto tinha sido ditado em Jerusalém pelo chefe judeu da futura igreja cristã pouco antes da sua execução em 62 A.D.

A excitação de Randall aumentou, debruçourse sobre a mesa, tenso.

- Diga-me... o que é que... estava escrito nesses documentos? Os olhos de Wheeler brilhavam.

- A maior história do nosso tempo, uma história capaz de deslumbrar todo o mundo cristão, uma história capaz de causar um renascimento na religião, uma renovação da fé. Os papiros que foram encontrados, que estão agora na nossa posse, são a perdida fonte dos Evangelhos Sinópticos, o chamado documento Q, um quinto mas na verdade o primeiro e o evangelho mais original

- o Evangelho Segundo Jacob - escrito por Jacob, o justo, o irmão mais novo de Jesus, para dar conhecimento da vida do verdadeiro Jesus Cristo, do Cristo real, tal como Ele andou pela terra como um homem entre os homens, ser humano tanto como o Messias, no primeiro século da nossa Era. E nós estamos na posse desses documentos, de tudo o que eles contêm.

Wheeler esperou pela reacção de RandalI, mas este estava completamente paralisado.

- Quando ler as traduções dos manuscritos, ficará ainda mais aturdido - prosseguiu Wheeler com fervor. - 0 conteúdo é de molde a deixar uma pessoa completamente aparvalhada. Sabemos agora com verdade onde Jesus nasceu, onde Ele estudou, como se foi desenvolvendo, como Ele rezou junto da sepultura do pai após a morte de José, o que fez para conseguir a Sua subsistência antes da Sua profissão de fé, os pormenores dos Seus perdidos anos entre os doze e os trinta, tudo, tudo. Jesus existiu, e se essa fantástica fonte Cristã, a mais antiga desde sempre conhecida, não fosse suficiente, se fosse considerada suspeita por ter sido escrita por um judeu transformado em cristão, então nesse caso teríamos a corroboração do sacerdócio de Nosso Senhor, a Sua existência e Crucificação por intermédio de uma fonte não-cristã, uma fonte pagã, por intermédio de um soldado romano num relato feito na Palestina ocupada e dirigido ao seu superior hierárquico, um relato a respeito desse revoltoso, desse chamado Messias, tudo contido no Pergaminho de Petrónio. Mas nem mesmo isso é o melhor da história, Sr. Randall. Aguentei a melhor parte para o fim. Esta parte é a mais notável.

Randall continuava boquiaberto, incapaz de pronunciar palavra.

- Ouça isto! - recomeçou o editor em voz trémula. - Jesus não morreu na Cruz em Jerusalém em 30 A.D. - Wheeler fez uma pausa, a sublinhar o que ia seguir. - Ele sobreviveu ainda mais dezanove anos.

- Viveu mais... - murmurou RandalI, quase para si mesmo.

- Petrónio relatou aos seus superiores que Jesus foi crucificado, declarado morto e retirado da Cruz para o devido enterramento. Mas Jacob, o justo conseguiu saber que seu irmão não havia expirado na Cruz, que Jesus estava vivo. Se Ele tinha sobrevivido graças ao auxílio de Deus ou à habilidade de um médico, Jacob não o soube dizer. Diz apenas que Jesus se recompôs e que continuou clandestinamente a Sua pregação na Palestina, em outras províncias e que apareceu finalmente e exerceu o seu ministério de pregador em Roma - em Roma - no nono ano do reinado do imperador Cláudio César, em 49 A.D., numa altura em que Jesus devia ter cinquenta e quatro anos de idade. E só nessa ocasião ocorreu a verdadeira Ressurreição e a Ascensão. Compreende o que lhe estou a dizer? Está a imaginar as implicações de tal achado?

Steve Randall balançou ligeiramente na cadeira, demasiado abalado para compreender a revelação na sua totalidade.

- Será... poderá isso ser verdade? Não posso acreditar. Deve haver qualquer engano. Tem a certeza absoluta?

. - Temos a certeza absoluta. Todos os fragmentos de cada um dos documentos foram autenticados sem restar a mais ligeira dúvida. Conhecemos a verdade, possuímos finalmente o Verbo. É essa Palavra que vamos dar ao mundo através o Novo Testamento Internacional. Vamos fazer ressurgir para a humanidade o verdadeiro Jesus Cristo, o real Salvador que outrora viveu na Terra e continua a viver dentro de nós e em nós. Eis a razão porque demos ao nosso projecto secreto em Amesterdão o nome do código que ele tem. Steve, poderá crer na Ressurreição Dois?

Randall fechou os olhos. Por detrás deles começaram a passar, como projectadas numa tela interior, imagens tanto do seu passado recente como do presente. Visualizou as imagens humanas que passavam em sucessão nesse carreto a responderem ao mais sensacional achado em dezanove centenas de anos. Viu-as electrizadas e inflamadas com uma fé renovada no sentido da vida. Seu pai. Sua mãe. Sua irmã Clare. Tom Carey. E acima de todos, ele próprio. Viu aqueles cuja fé havia aberto brechas ou se despedaçara e aqueles que, como ele mesmo, já não tinham fé nenhuma e estavam perdidos. E viu, dando maior foco àquele carreto giratório de desespero, movimentando a manivela, Aquele que há tanto tempo era um mito, aquela imensa figura quimérica, envolvida num conto de fadas. 0 Filho de Deus, Jesus Nazareno, seria finalmente conhecido pelo homem. 0 Evangelho de S. Jacob faria reviver a mensagem de amor e paz do Salvador e sanaria e confortaria a Sua família humana.

Inconcebível, inacreditável. De todas as maravilhas que Randall havia visto e ouvido durante a sua vida, nem uma só, nenhuma se poderia aproximar daquela em prodígio. Boas Novas na Terra.

Seria aquilo possível?

0 que é que Wheeler lhe perguntara? Ah, sim. Poderá crer neste projecto, nesta Ressurreição Dois?

- Não sei - respondeu lentamente. - Sei que é algo... urna coisa em que gostaria muito de acreditar, se ainda pudesse crer em alguma coisa.

- RandalI, está disposto a tentar?

- A tentar o quê? A vender a Palavra? - Randali considerou a pergunta, e levantou-se cheio de firmeza. -Escute, se Ele está aqui para nos salvar, penso que eu estou aqui para ser salvo. Quando é que começamos?

 

Fosse como fosse, cada sonho, sempre que ele sonhara naquela passada semana e meia, parecia ter Jesus misturado. Naquele momento, acabado de emergir do sono, quando ainda lutava para abrir os olhos, o sonho que havia vivido ou que lhe embelezava o sono, ao despertar da consciência, mantinha-se ainda vívido no «écran» da sua memória...

Os discípulos viram Jesus a caminhar sobre o mar e ficaram perturbados, dizendo, «É um espírito». Imediatamente Jesus se dirigiu a eles. «Tende bom ânimo, sou eu, não temais». E Steve Randall respondeu"lhe e disse: «Senhor, se és, Tu, manda-me ir Contigo por cima das águas». E Ele disse: «Vem.». E Steve saiu do barco, caminhando sobre as águas para ir ter com Jesus. Mas quando viu o forte vento, teve medo. Começando a afundar-se, gritou: «Pai, salva-me». E logo o Reverendo Nathan Randall lhe estendeu a mão, segurando-o e dizendo-lhe: «Homem de pouca fé, porque é que duvidaste?» E Steve Randall estava salvo, e tinha fé.

Um sonho louco, cheio de misturas, que ainda o oprimia. Estava finalmente acordado, tinha aberto os olhos, para ver que o que lhe oprimia a respiração era o macio peito de Darlene, o seio esquerdo dela, desnudado, estava comprimido contra os seus lábios. Ela estava debruçada para a cama, por cima dele, com a parte superior do penteador cor-de-rosa, transparente, completamente aberta e um dos seus seios a roçar-lhe pela boca.

Randall acordara já em muitos lugares estranhos e de muitas maneiras inusitadas, mas nunca tinha acordado a bordo de um barco em pleno Oceano Atlântico e devido ao macio toque de um seio de mulher. Continuava ainda sobre as águas, mas de repente Jesus Cristo e o Reverendo Nathan tinham-se eclipsado.

Darlene fez-lhe urna careta risonha.

-Bom, és forçado a admitir que não deverá haver uma maneira melhor de acordar, não é verdade? Diz-me o nome de um paxá que seja mais bem tratado do que tu.

Sabia que era mais um dos fogosos joguinhos de amor de Darlene. Não tinha disposição para semelhante coisa àquela hora, mas sabia também que eram aquelas as acções de choque que Darlene lançava no mercado, as únicas mercadorias que podia oferecer, de modo que resolveu ser gentil, dando-lhe a resposta adequada. Beijou"lhe o seio suavemente, em volta do rosado mamilo até que ele começou a endurecer, para subitamente lhe ser retirado dos lábios.

- Steve, és um rapazinho mal comportado -disse ela com fingida severidade. -Não entremos agora em brincadeiras perigosas. Só pretendia que tu acordasses a sorrir. -Inclinou a cabeça e pôs um dedo na face, como que a avaliá-lo. - Mas tu estás uma verdadeira «brasa». - Curvou-se e introduziu a mão por entre os lençóis, fazendo deslizar os dedos entre as pernas dele. Acariciou-o durante um momento, para retirar depois a mão num movimento rápido. - Eh, lá! Não perdes tempo, hem?

Randall levantou os braços para a atrair a si, mas ela livrou-se do amplexo e afastou-se.

- Temos que nos comportar bem, querido. Já encomendei ao criado o que queremos para o pequeno-almoço. Deve cá chegar dentro de um ou dois minutos.

-Seria melhor que fosse dentro de meia hora ou uma hora -resmungou Randall.

- Deixa-te disso. Vai tomar o teu banho de chuveiro e veste-te. - Darlene encaminhou-se para a pequena sala de estar, adjacente, do pequeno apartamento que lhes tinha sido reservado no tombadilho superior do paquete France, ao mesmo tempo que dizia: -L'Atlantique, como sabes, o jornal que se publica a bordo, diz que será projectado um filme em inglês das coisas mais importantes para ver em Londres. É no Canal 8-A. Não quero perder o filme.

Darlene deliciava-se com a televisão em circuito fechado que existia a bordo e que exibia filmes durante todo o dia, não se poupando a gozar nenhum dos luxos que a viagem lhe proporcionava.

Randall lançou um olhar para o camarote de luxo até o fixar na vigia, ainda tapada pela cortina escura, e gritou:

- Darlene, que tal está o tempo? Ela respondeu do quarto ao lado.

-0 sol está a tentar vir cá para fora. 0 mar parece um espelho.

Semierguido sobre os cotovelos, Randall passou uma revista ao camarote. Um quarto funcional com camas duplas e entre as camas uma comprida cómoda de armações metálicas com quatro gavetas. Em cima da cómoda via-se um telefone branco perto da sua cama e um candeeiro de mesinha de cabeceira, com o quebra-luz em branco, ao lado da cama de Darlene. Espalhadas por cima da grande cadeira de braços, estavam as roupas interiores dela um frívolo soutien e umas calcinhas rendadas. junto aos pés da cama, onde estava estirado, destacava-se uma cadeira almofadada em veludo cor de laranja em frente do grande espelho do toucador.

Escutou os sons das trepidantes máquinas do navio, e os sons líquidos do mar abrindo-se pela força da quilha do navio e fechando-se em remoinho à popa. Mas logo a seguir ouviu o arranhar da televisão de circuito-fechado no quarto ao lado, com o falar monótono de um comentador, voz que lhe chegava num zumbido arrepiante.

Randall deixou cair de novo a cabeça na almofada e tentou juntar as peças do que ocorrera até àquele quinto dia de travessia de Nova Iorque para Southampton.

Quando concordara em tornar-se director de publicidade do Novo Testamento Internacional e do projecto conhecido como Ressurreição Dois, não tivera a intenção de englobar Dariene Nicholson na viagem. Pretendera seguir sozinho com Wheeler, concentrando-se sobre o ambiente que devia absorver e sobre o trabalho que acordara em fazer. Darlene era demasiado frívola, demasiado hedonista, para uma viagem ligada a um empreendimento tão delicado. Não que lhe exigisse todo o seu tempo, mas porque o poderia desviar daquilo a que se propunha com a sua conversazinha inócua mas contínua e com a sua sexualidade sempre presente. Certamente que Wheeler e a sua gente, todos aqueles especialistas e peritos, eruditos e teólogos, ligados ao projecto da Ressurreição Dois e   que operavam em Amesterdão, não teriam nada de comum com       uma moça como Darlene. Randall imaginava que ela estaria em   relação a tal companhia e ambiente como uma corista ou uma dama de stip-tease largada de pára-quedas numa quermesse católica para angariação de donativos destinados a obras sociais.

Não era que Darlene tivesse o aspecto de uma marafona, mas era um tanto ou quanto garrida, exuberante e por vezes inoportuna. Na verdade era atraente de mais e transpirava sexualidade por todos os poros. Era alta, com aquela figura elegantemente magra que é própria dos modelos, com excepção dos seios, bem firmes, desenvolvidos e em forma de pera e que se salientavam sempre nos apertados vestidos e blusas de generoso decote que sempre usava ou então naquelas camisolas esticadinhas que ela coleccionava às dúzias. 0 cabelo loiro caia-lhe como uma auréola para os ombros, os olhos azuis e buliçosos, as faces escorreitas formando duas reentrâncias cavadas junto aos maxilares, a pele sedosa como a de um pêssego e a boca pequena e de lábios cheios. Caminhava de uma maneira deslizante, de modo que todas as partes componentes do seu corpo - seios, ancas, nádegas e parte superior das pernas - se deslocavam de molde a obrigar os homens a voltarem a cabeça para a admirar. Tinha as pernas mais esculturalmente compridas que Randali desde sempre vira numa rapariga. Fora da cama era uma criatura irrequieta, sem préstimo, estulta, esvoaçante. Na cama era um arminho, infatigável, inventiva, dadora de prazer, engraçada. Randall acabara por concluir que toda a inteligência dela estava concentrada na vagina.

Darlene havia-lhe dado aquilo que ele precisava quando a encontrara, mas não era a companheira que ele desejaria para a excitante e emocional jornada no seio da fé em que estava prestes a aventurar-se, a embarcar.

Tinha-lhe oferecido todas as alternativas possíveis. Uma vez que não estaria no estrangeiro mais do que um mês ou dois, e que iria estar demasiado ocupado para lhe poder dar atenção durante todo esse tempo, pedira-lhe para que ela fosse para Kansas City, visitar os pais, família e amigos e amigas do liceu. Pagar-lhe-ia todas as passagens e despesas e quando ele regressasse ela juntar-se"lhe-ia de novo em Nova lorque. Ela não quis. Sugerira-lhe uma viagem a Las Vegas e Los Angeles, ou um mês de férias nas ilhas Havai, ou ainda seis semanas de viagem turística pela América do Sul. Mas ela respondera-lhe que não a todas as sugestões e ofertas. Fora: «não, não e não, Steve, quero estar contigo. juro-te que me mato se não me deixares ir contigo».

De modo que, Randall suspirara, rendera-se e acabara por levá-la sob o disfarce de ser sua secretária. Sabia muito bem que não conseguia enganar fosse quem fosse, mas finalmente acabara por não se ralar. Pensando bem, as vantagens eram até muitas. Bem... uma delas pelo menos: odiava ir para a cama só. Normalmente, depois de se ter encharcado de álcool, começava sempre a sentir pena de si mesmo. Ora Darlenc era uma diversão maravilhosa. Na passada noite havia estado no seu melhor, tudo a deslizar, tudo em movimento, mãos, pernas, ancas e traseiro, e quando por fim ejaculara fora como que urna explosão.

Na semana antes de embarcar, com excepção de ter acabado por &cidir-se a levar Darlene, poucas outras decisões pessoais tivera que tomar, mas de qualquer forma estivera quotidianamente ocupado desde manhã à noite, ou mais propriamente dito, desde que amanhecia até à meia-noite, absorvido a pôr em ordem as coisas relativas à sua firma bem como assuntos de natureza pessoal. Depois da impressionante revelação de Wheeler a respeito da descoberta em Ostia Antica, que pela primeira vez estabelecia irrefutavelmente a historicidade de Cristo, a curiosidade tomara conta do seu ser e ficara impaciente por saber todos os pormenores sobre o achado secreto. Whecler, todavia, não acedera, dissera-lhe que haveria muitas horas vagas para detalhadas informações durante a travessia do Atlântico, e que em Amesterdão o esperavam os pormenores completos sobre o trabalho. Randall teria gostado de contar a Wanda, Joe Hawkins e ao seu pessoal o que havia a respeito do empreendimento a que estava ligado, mas prometera a Wheeler manter segredo até que os primeiros exemplares do Novo Testamento Internacional tivessem sido impressos e até que a junta de editores permitisse a revelação. Acima de toda a gente, Randall gostaria de ter informado do caso seu pai e Tom Carey, prevendo o que as suas novas, como um verdadeiro abalo de terra, poderiam fazer por eles. Mas jurara guardar segredo, e guardá-lo-ia.

Telefonara todos os dias para Oak City, falando com a mãe ou com Clare, e haviam-no tranquilizado de que o pai, embora parcialmente paralisado, estava gradualmente a ganhar forças e a recuperar. Telefonara uma vez para S. Francisco. Com dificuldade, conseguira explicar a Judy que os planos para a ter consigo em Nova Iorque durante duas semanas nas férias de Verão teriam que ser adiados. Dissera-lhe que se deslocava ao estrangeiro para tratar de um caso especial da sua profissão, mas prometera-lhe que fosse como fosse passariam algum tempo juntos no Outono. Pedira depois à filha para chamar a mãe ao telefone. Queria saber se Bárbara mudara de opinão sobre o processo de divórcio. Bárbara respondera-lhe calmamente que não. Na semana seguinte iria consultar um advogado especializado em divórcios. Randall respondera-lhe friamente que estava muito bem, que nesse caso iria dar as devidas instruções a Thad Crawford para contestar a acção.

Na   manhã seguinte, Randall reunira"se com Crawford. e pusera - oao corrente. das coisas. Thad procurara dissuadi-lo de contestar a acção, dando-lhe uma perspectiva dos contras. Mas quando Randall se mostrara obstinado e sem mostras de ceder à razão, embora relutantemente começara a tomar as suas notas para inevitável comparência em tribunal e concordara em apresentar a contestação. Durante a febril semana tinham havido várias conferências com Crawford e com os dois advogados de Ogden Towery de modo a procurarem chegar a acordo sobre certos pontos ainda por resolver respeitantes à tomada de posição das Empresas Cosmos na firma publicitária Randall. Pesarosamente, Randall decidira-se a fazer um telefonema para jim McLoughlin em Washington, combinando um encontro. Sem dúvida que Jim merecia uma explicação pessoal sobre a razão porque deixaria de aceitar a tarefa do Instituto Raker. Jim não compreenderia decerto, mas o esforço merecia ser feito. Infelizmente, McLoughlin estava ainda ausente, algures, em missão altamente confidencial e ninguém o podia encontrar. Não se encontraria em Washington durante muitos meses. Randall deixou recado para jim telefonar a Thad Crawford. Não havia outro processo. McLoughlin teria que saber as más notícias da pior maneira.

Quando o dia do embarque chegara, Randall dera-o por muito bem-vindo.

Naquele momento, deitado na cama do seu camarote de luxo, Randall voltou-se para a direita. Perto do telefone estava um monte de recordações e lembranças coleccionadas por Darlene durante a travessia. Randall estendeu o braço e agarrou no maço de programas que marcavam todos os eventos desde que estavam a bordo. Eram cinco daqueles folhetos de quatro páginas, as duas últimas em francês. Quatro dos folhetos representavam as actividades a bordo durante os últimos quatro dias, e o quinto delineava o programa dos acontecimentos do dia que acabara de despontar. Na manhã seguinte acabavam-se os programas visto que chegariam ao romper do dia a Southampton.

Espalhando os programas, como se fossem um naipe de cartas, Randall pôde ver quão pouco representavam na verdade das suas actividades pessoais durante a travessia. Todavia, cada um deles lhe despertava uma recordação especial. Até então havido sido uma excelente viagem, tanto repousante como intelectualmente estimulante. Com excepção de uma desconfortável experiencia no primeiro dia, pouco depois da entrada a bordo e antes do paquete ter levantado ferro, podia dizer-se que a viagem correra às mil maravilhas.

0 primeiro dia. Estudou o programa, que tinha a encimá-lo, impressas, as palavras S.S. FRANCE e estava ilustrado com desenhos da Estátua da Liberdade, da Torre Eiffel e do navio.

0 primeiro dia.

EVENTS DU 7OUR

SEXTA-FEIRA, 7 DE JULHO

Os relógios são adiantados 15 minutos às 18 horas

À TARDE

14,30 horas-Levantar ferro de Nova Iorque

16,00 horas-Chá com música

Sala Fontainebleau, Varanda do tombadilho a meia nau.

Pôs o programa de parte, e pôs-se a rememorar aquilo que podia dos seus Events du 7our pessoais, recordações que de novo lhe acudiam à mente em rajadas, em rápidos clarões.

Depois de ter subido a estreita escada para a primeira classe, seguindo atrás de Darlene, com ela imediatamente a atrair as atenções dos outros passageiros masculinos e oficialidade do paquete (um soutien generosamente diminuto por baixo de uma blusa transparente, uma mini-saia, muito mini, de seda, meias pretas e botas pretas de cano alto), haviam-se dirigido para uma pequena festa de despedida oferecida por George L. Wheeler numa sala privativa perto da entrada para o teatro de bordo e que deitava para a chamada varanda do tombadilho coberto.

A esposa de Wheeler estava em férias com os filhos, na sua residência de Verão no Canadá, de modo que era mais uma despe" dida profissional e de negócios do que um bota-fora social. A sala privativa estava repleta de homens seráficos e doces senhoras do Exército de Salvação pertencentes à Mission House. No entanto, viam-se novos rostos que Randall não vislumbrara anteriormente, caras definitivamente professorais ou do tipo teológico, na maioria fazendo-se acompanhar por sólidas esposas de meia-idade. Entrando na sala com Darlene pelo braço, aceitando as taças de champagne oferecidas por criados impecáveis nos seus uniformes brancos, mas rejeitando os hors-d~vres, ao mesmo tempo que ia apresentando a sua «secretária» a todas as pessoas que conhecia, Randall notou a presença de Naorni Dunn, não muito afastada do exuberante Wheeler.

Randall tinha começado a encaminhar-se para Naomi quando Wheeler o detectou e se levantou de um pulo para lhe apertar calorosamente a mão, exclamando:

- 0 começo de uma viagem para fazer história, Steve, para fazer história! -E voltando a sua atenção para Darlene: - É então esta bonita jovem a... sua secretária de quem tanto me falou, não é verdade?

Nervosamenate, Randall procedeu às apresentações. 0 editor mostrava-se positivamente intrigado com Darlene, de quem sabia a existência através o relatório de Towery.

-Vai-se envolver em trabalho de Deus, Miss Nicholson. Dando a sua colaboração ao Sr. RandalI, estará a realizar um serviço a favor da humanidade. Penso que ainda não conhece nenhuma das pessoas que aqui se encontram... Steve, importa-se que eu apresente esta encantadora senhora às pessoas presentes?

Wheeler afastara-se com Darlene e Randall encontrou-se momentaneamente a sós com Naomi Durin. Ela estava calada, tensa, constrangida, encostada a uma tapeçaria que pendia da parede, a beberricar a sua taça de champagne.

- Viva, Naomi... posso tratá-la por Naorni?

- Porque não? Vamos trabalhar os dois muito intimamente.

- Espero que sim. Foi excelente que se viesse despedir de nós. Ela sorriu.

- Lamento, mas não me vim despedir de si. Vou viajar consigo e com o Sr. Wheeler.

Randall não pôde ocultar a sua surpresa.

-0 George não me tinha dito nada. Sinto-me encantado. -0 Sr. Wheeler nunca viaja para muito longe sem mim. Sou a memória dele, a sua enciclopédia e o seu ficheiro sempre à mão para efeitos do Novo Testamento. 0 Sr. Wheeler sabe tudo o que se deve saber a respeito do ofício de editor, mas logo que se chega ao básico ambiente bíblico, confia em mim. Vou ser a sua mentora durante a maior parte desta viagem.

- Sinto-me contente, muito contente -disse Randall.

Com um ar de vago divertimento, Naorni examinou-lhe o rosto.

- Sente-se na verdade? - Olhou para além dele. - julgo melhor começar a circular por aí. A lição Número Um começa amanhã à tarde.

Cinco minutos depois, Wheeler estava a agarrar Randall pelo cotovelo e a arrastá-lo para um canto da sala, sussurrando-lhe ao ouvido:

- Duas personalidades que deve conhecer. Extremamente importantes para o nosso futuro. Conhecem o nosso segredo e, evidentemente, apoiam-no. Fazem na verdade parte integrante do projecto. Sem eles estaríamos pouco menos do que impotentes.

0 Dr. Stonehill, da Sociedade Bíblica Americana, e o Dr. Evans, do Conselho Nacional de Igrejas.

0 Dr. Stonehill, um representante da Sociedade Bíblica Americana, era um tipo calvo, melancólico, frivolamente pomposo. Era também um enamorado pelas estatísticas, que disse a Randall:

-Praticamente todas as igrejas nos Estados Unidos apoiam o nosso trabalho e contribuem para o nosso orçamento. 0 nosso negócio principal é a distribuição de Bíblias. Todos os anos fornecemos às igrejas membros exemplares das Sagradas Escrituras que são impressas sem notas ou comentários. Publicamos Bíblias, ou extractos bíblicos, em doze línguas diferentes. Recentemente, num só ano, juntamente com a Sociedade Bíblica Unida, distribuímos

150 000 000 de exemplares das Sagradas Escrituras por todo o mundo. Num só ano, pense bem. Sentimo"nos orgulhosos de tal feito.

Parecia um pavão de irisadas penas em leque, abertas, como se fosso pessoalmente responsável por aqueles 150 000 000 de Bíblias. Randall não sabia que havia de dizer, e fimitou-se a murmurar:

- Impressionante.

0 Sr. Stonchill prosseguiu:

- Existe uma razão para essa aceitação universal. A Bíblia é um livro para todos os homens e para todas as épocas. Talvez isso se deva à Bíblia, como disse o Papa Gregório, ser um arroio onde o lobo e o cordeiro podem beber juntos. Gregório, do século VI, como deve saber.

Randall sabia. A cabeça andava-lhe já à roda. Em estilo ponderoso, o Dr. Stonehill continuou:

- Com a descoberta, o Novo Testamento engrandecer-se-á e a distribuição da nossa Sociedade aumentará dez vezes, segundo prevejo. Até ao presente, existem 7 959 versículos do Novo Testamento. Mas com o acrescentamento de... nem mesmo me atrevo ainda a mencionar o último evangelho pelo seu nome... mas com essa adição aos versículos canónicos, o entusiasmo por Nosso Senhor não conhecerá limites. A Versão do Rei jacob, como sabe, põe na boca de Jesus 36450 palavras. Mas agora, agora...

Agora, Randall apenas queria ser salvo daquele tormento. Minutos depois, invocando estar com sede, procurou um oásis qualquer, mas em breve se encontrou de novo agarrado por Wheeler e levado a presença do Dr. Evans, director do Conselho Nacional de Igrejas.

0 Dr. Evans era um pouco melhor. Era apenas semicalvo, não tão sombrio, e falava com um ardor controlado. Era mais gramável e o que ia dizendo tornava-se ainda mais intrigante para Randall do que as estatísticas do Dr. Stonehill, especialmente naquele ambiente de confusão.

-0 Conselho Nacional de Igrejas é a agência oficial para trinta e três comissões eclesiásticas- Protestantes, Ortodoxas Orientais e uma Católica-nos Estados Unidos. Nenhum novo empreendimento bíblico poderá ser totalmente bem sucedido sem o nosso completo apoio. Desde o princípio que estamos representados no projecto do Sr. Wheeler, e sentimo-nos imensamente contentes por o professor Monti ter feito a descoberta arqueológica mais significativa na história do Cristianismo. Não existe paralelo para esse achado. A importância da descoberta desse quinto evangelho excede de longe as descobertas dos Documentos do Mar Morto, em Israel e dos papiros de Nag Hamadi, no Egipto. Nem ainda pode ser bem imaginada a total importância dessa descoberta.

-0 que quer dizer a total importância? -perguntou Randall. - Evidentemente, para já, prova que Jesus existiu na realidade.

- Não se trata disso - disse o Dr. Evans. - Afinal de contas, somente uma pequena escola de cépticos, principalmente na Alemanha, tem negado desde sempre que houvesse uma pessoa tal como Jesus. Na verdade, a maioria dos eruditos da Bíblia jamais se sentiram profundamente perturbados a respeito da historicidade de Jesus. Sempre acreditámos que a vida de Nosso Senhor estava tão bem estabelecida como as vidas de Sócrates, Platão e Alexandre, o Grande. Os assírios e os persas deixaram-nos muito menos informações a respeito dos seus famosos chefes e todavia nós nunca pusemos dúvidas em que existiram. Quanto a Jesus, lembramos sempre a nós próprios que a área das Suas actividades foi relativamente confinada, que o total do seu ministério foi extremamente breve, curto, que os Seus seguidores foram acima de tudo gente simples. Não poderíamos esperar templos erguidos, nem estátuas feitas para honrarem Uma Pessoa que muita gente pareceu considerar como um mero evangelista rural, Uma Pessoa injustamente apodada por Shelley de demagogo provinciano. Mesmo a morte de Jesus, no contexto do Seu tempo, foi de pouca importância.

Era coisa que nem sequer passara pela cabeça a Randall.

- Pensa realmente que foi ignorada?

-Quando ocorreu? Claro que sim. Do ponto de vista do Império Romano, o julgamento de Jesus em Jerusalém não passou de um distúrbio local sem qualquer projecção, aliás igual a centenas a que os romanos já estavam habituados. Mesmo o relato de Petrónio sobre o caso-embora hoje para nós assuma um valor incalculável -não passou de mais um outro relatório de rotina do ano 30 A.D. De facto, Sr. RandalI, a maior parte dos estudiosos da Bíblia pensaram sempre que foi surpreendente e afortunado ter-se escrito alguma coisa a respeito de Jesus através de pessoas que coligiram informações daqueles que 0 tinham conhecido. Podemos no entanto encontrar esses testemunhos nos evangelhos. Os tribunais têm dependido habitualmente do depoimento de testemunhas para apuramento dos factos. Os evangelhos fornecem-nos essas provas. Desde sempre que os eruditos compreenderam a razão dos pormenores escassos a respeito de Jesus uma     vez que dependeram de relatos orais das testemunhas -mais tarde. exarados pelos autores dos evangelhos - que de nenhum         modo demonstravam interesse na biografia de Cristo mas sim     no Seu aspecto sob o ponto de vista messiânico. Os seguidores de   Jesus não sentiram necessidade de registarem os eventos para a história porque para eles a história estava perto do seu tempo. Não manifestaram interesse em descreverem o aspecto físico de Jesus porque queriam antes falar daquilo que Ele havia dito e tinha feito. Nem por sombras conceberam a necessidade de preservarem a descrição do aspecto físico ou da vida de Jesus, dado que aguardavam o seu imediato regresso «sustentado pelas nuvens do céu». Mas os leigos, o povo comum, jamais compreenderam que assim fosse e por isso, cada vez em maior número, começaram a surgir os cépticos e incrédulos. Para a gente do nosso tempo, educada no conceito da biografia e da história, Jesus tornouse um ser irreal, a figura de ficção de um conto popular, tal como Hércules ou Paul Bunyan.

-E agora, com a nova Bíblia, pensa que essas dúvidas se dissiparão?

-Para sempre-disse firmemente o Dr. Evans.-Com o advento da nova Bíblia cessará o cepticismo. Jesus, o Messias será totalmente aceite. A prova será tão forte como se Ele tivesse sido preservado para a posteridade em fotografia ou num filme. Uma vez sabido que Jesus teve. um irmão que se antecipou a todas as dúvidas pelo cuidado de registar em primeira mão factos a respeito da vida d'Ele, unia vez sabido que sobreviveram fragmentos do manuscrito que contêm um relato da Sua Ascensão por uma testemunha ocular, o mundo ficará arrebatado e restaurar-se-á em toda a parte uma crença sem mancha. Sim, Sr. RandalI, aquilo que o nosso caro Sr. Wheeler e os seus colegas estão prestes a publicar e oferecer ao mundo não só afastará para sempre a descrença como também inspirará um milénio de fé e esperança entre os homens. Os seres humanos têm desejado durante séculos acreditar num Redentor. Finalmente, estão agora a caminho dessa total aspiração. Sr. RandalI, sem dúvida que está envolvido num acontecimento memorável. Todos nós estamos. É para esse empreendimento sem paralelo que eu lhe desejo boa viagem.

Completamente estonteado, ainda incapaz de poder absorver as implicações do achado, Randall procurou alívio temporário numa taça de champagne e buscou depois a realidade simples na pessoa de Darlene Nicholson.

Investigando, localizou-a perto da porta. Um oficial de bordo acabara de se aproximar dela para lhe dizer qualquer coisa. Ela fez um sinal com a cabeça, e apressadamente seguiu o oficial da marinha mercante francesa para fora da sala. Curioso a respeito da súbita partida de Darlene, Randall tirou da bandeja de um criado que passava mais urna taça de loiro e espumoso líquido, e, molhando os lábios, decidiu saber para onde ela havia ido.

Abrindo caminho pela multidão apinhada na sala, achou-se no tombadilho, coberto perto de um dos elevadores. Marlene não estava à vista daquele lado. A preparar-se para ver se a encontrava na sala de estar principal, ao dar a volta a uma escada, viu-a encostada a uma das janelas escancaradas da varanda do tombadilho coberto. Mas não estava sozinha, encontrava-se em grande conversa com um jovem mais ou menos da idade dela. Marlene tinha vinte e um anos, e o moço teria quando muito mais dois ou três. Um fato um tanto largueirão de tecido de linho não lhe ocultava por completo a compleição física bem desenvolvida. Era um homem de cabelo muito loiro, cortado curtíssimo, de feições bem desenhadas e marcantes que terminavam num maxilar quadrado. Parecia estar a pedir insistentemente algo a Darlene.

Nessa altura, por uma descrição que Marlene em certa ocasião lhe fizera, tentando provocar ciúmes, Randall reconheceu o moço. Era Roy Ingram, antigo namorado dela em Katisas City. Era um contabilista, ou pelo menos preparava-se para o ser. Antes de Randall ter tido tempo para quaisquer especulações sobre a presença do rapaz naquele lugar, Darlene dera fé da sua presença, acenara-lhe com a mão, e começara a caminhar na sua direcção, seguida pelo jovem.

Randall procurou um meio de se escapar à apresentação, mas era demasiado tarde. Os dois estavam já perto dele. Darlene tinha agora uma gardénia pregada na blusa, uma gardénia daquelas artificiais, de mola, que Randall julgava que já não se fabricassem.

0 sorriso dela era de satisfação, ao fazer as apresentações. -Roy, este é o meu patrão, Sr. Steve Randall..., este é Roy Ingram, um amigo meu de... Kansas City.

Randall apertou a mão ao rapaz.

- Miss Nicholson já me falou de si.

Roy Ingram estava evidentemente embaraçado.

- Muito prazer em conhecê-lo, senhor. Darlene escreveu-me a respeito do trabalho na sua firma, e disse-me também que ia partir para a Europa com o senhor em missão de trabalho. Eu... pensei em vir por aqui para desejar... a Marlene uma boa viagem.

-Foi muito amável e gentil da sua parte vir desde Kansas para lhe desejar boa viagem.

Ingram corou e atalhou:

- Bem, eu... eu também tinha uns assuntos a tratar em Nova Iorque... mas, claro, obrigado... pelas suas palavras.

- Vou deixá-los conversar à vontade - disse Randall. Tenho que voltar para a festa.

Uma vez em segurança na sala privativa, Randall lembrourse da primeira vez que ouvira falar de Roy Ingram. Fora na noite do dia em que conhecera Darlene Nicholson. Ela fora uma das muitas raparigas enviada por agência como candidata a um emprego de secretária. Randall encontrava-se nessa ocasião no escritório e ligara o intercomunicador para que Wanda lhe levasse uns documentos. Wanda entrara e pela porta aberta, atrás dela, Randall vislumbrara Darlene sentada ao lado da secretária, com uma perna traçada.

- Quem é ela? - perguntara, fazendo um sinal com a cabeça para a porta.

-Uma das raparigas candidatas ao emprego. Tenho estado a esprem-Ia. Mas o emprego não será para ela.

-Talvez se tenha candidatado ao emprego errado. Mande-a ter comigo Wanda, e nada de observações. Não se esqueça de fechar bem a porta.

Depois as coisas tinham sido fáceis. 0 nome dela era Darlene e deixara Kansas City dois meses antes porque a cidade provinciana lhe tolhia as suas potencialidades criadoras. Sempre desejara trabalhar para a televisão em Nova Iorque. Tinham surgido as promessas e as perspectivas habituais, mas nada de aparecer nas telas do pequeno aparelho. Como estava quase falhada de dinheiro, pensara que gostaria de trabalhar para uma firma famosa que tratava com gente famosa, porque seria engraçado. Randall gostara das maneiras simples dela e, sobretudo, dos seus rijos seios e daquelas elegantes pernas. Servira-lhe uma bebida e mencionara ocasionalmente os nomes de alguns amigos e clientes, dizendo-lhe que se sentia impressionado com a sua personalidade e intelecto, tão impressionado que achava ser pura perda de tempo que ela trabalhasse num escritório que lhe ofuscaria os naturais talentos.

Prometera procurar-lhe algo de melhor e mais adequado. E, a propósito, estaria ela livre para jantar com ele?

Depois do jantar, Darlene seguira-o até ao apartamento. Fora nessa altura que lhe perguntara se tinha um namorado. Ela admitira que sim, um tal Roy, em Kansas City, mas contara que havia rompido com ele quando partira para Nova Iorque, por ser muito acriançado e maçador.

-E gostaria de ter aqui alguém que a estimasse? -perguntara-lhe.

- Depende.

- Uma pessoa que tomasse conta de si? - persistira.

- Se eu gostasse dessa pessoa, porque não?

- Gosta de mim?

Darlene passara a noite com ele. No dia seguinte mudara"se para o seu apartamento. Randall sempre pensara ter feito um negócio justo. Darlene desejara luxo, ócio, conhecimento com pessoas notáveis e encantadoras e viver em lugares dispendiosos. Randall necessitara de uma companhia de mulher com um corpo jovem e sem qualquer envolvimento de tipo emocional, e obtivera o que pretendera. Sem dúvida, um negócio justíssimo. Todavia, naquele momento, depois de a ter visto com aquele rapaz leal e amigo, um moço da idade dela, sentia uma ponta de culpa.

Alguns momentos depois, Darlene fora-se juntar a Randall na sala onde decorria a festa de despedida. 0 barulho ali dentro parecia ainda ser maior. Ela tinha um ar satisfeito e continuava a usar a gardénia na blusa.

-já me vi livre do Roy. Tiveste ciúmes?

Randall pensou que ela não passava de uma garota estúpida.

- Que queria ele? - perguntou.

- Queria que eu não embarcasse contigo. Queria que eu voltasse com ele para Karísas City. Quer casar comigo.

- Que lhe respondeste?

- Que queria ir viajar contigo. Já estás satisfeito, querido?

0 sentimento de culpabilidade dele aumentara. Nada tinha para oferecer àquela moça na sua vida errante. Apesar disso, ela estava a rejeitar alguém c algo de permanente e decente na vida para continuar a viver com ele no meio da frivolidade. Não era justo. Todavia, também não via nada de injusto na situação. Afinal de contas, meter o pênis no interior de uma mulher jovem que desejava essa introdução com toda a sua volúpia não podia ser considerado um acto de corrupção. Se havia qualquer corrupção, estava em utilizar a sua imagem como uma figura de pai amadurecido, tanto quanto a sua riqueza e poderio, para se aproveitar da fraqueza neurótica dela. Ela pertencia a alguém jovem como ela, que lhe dispensasse todos os cuidados e a contemplasse com três filhos, com uma máquina de lavar e com um secador, para toda a vida. Pertencia a alguém como Roy Ingram. No entanto ela preferia uma viagem a bordo do France, aquela ruidosa festa de despedida e o luxo que acompanhava tudo aquilo. Pois muito bem, estava tudo certo para ele e não menos certo para ela. Para o diabo com a moralidade.

Acabou por dizer:

- Vamos, Darlene, o champagne é por conta da casa.

Era tudo o que se conseguia lembrar do primeiro dia a bordo. A seguir, o segundo dia, um dia já no mar.

Bem estendido na fofa cama do camarote de luxo, agarrou no segundo programa.

EVENTS DU 7OUR

SÁBADO, 8 DE JULHO

PARTE DA MANHÃ

07,30 às 09,30 horas-Pequeno almoço Sala de jantar Chambord

10,00 horas - Divertimentos

Junto da piscina, no Tombadilho «D».

Pôs o programa de parte e começou a reviver tudo o que se recordava do seu segundo dia a bordo.

Wheeler e Naorni Dumi que possuíam quartos separados na suite de luxo chamada Normandie, situada no tombadilho principal do navio, tinham descido para se juntarem a Randali e Darlene quando estes estavam prestes a acabar de engolir o ligeiro pequeno-almoço. Depois de ter prometido aos dois que começaria a trabalhar com eles dentro de uma hora, Randall levara Darlene a dar um passeio higiénico pelo tombadilho coberto, fazendo com ela uma aposta, durante o passeio, sobre a distância que o France percorreria entre o meio-dia desse dia e a mesma hora do dia seguinte. A seguir, pelo elevador interno, dirigiram-se ao tombadilho «D», onde Randall envergara uns calções de banho e Darlene um dos bíhinis mais reduzidos que Randali jamais vira. Tomaram banho na luxuosa piscina durante meia hora. Finalmente Darlene iniciara a sua vagabundagem pela embarcação, para ir gastar o seu tempo a ver um filme, televisão, ou aprender um daqueles complicados jogos de bordo. Ela não revelava o mínimo interesse no trabalho de RandalI, bocejava quando a conversa versava qualquer tema sério e a leitura nem lhe passava pela cabeça. Sentia-se feliz com qualquer actividade que fosse física e contentava-se absolu, tamente em conhecer pessoas famosas, se é que a bordo se podiam encontrar algumas.

Randall encaminhou-se para o Salon Monaco, uma sala segregada situada por trás da biblioteca e da sala de correspondência para os passageiros da classe de luxo. Quando entrou já lá se encontravam Whecler, em mangas de camisa e de gravata aliviada, e Naomi Dulin, sentada a uma mesa, que tirava apontamentos de uma pasta em pele de jacaré.

Sentaram-se os três. Enfronhado por completo no trabalho, Randall em breve esqueceu totalmente o palácio flutuante que o cercava. Gradualmente, sentiu-se impelido para um passado remoto, deslizando pelos corredores de muitos séculos, até uma época rude, antiga, primitiva e violenta situada na Palestina do século I, quando os judeus estavam sujeitos à ocupação romana.

Wheeler iniciara a exposição, ao mesmo tempo que se afadi" gava a tirar a cinta protectora e a cortar a ponta de um «puro», um havano, que comprara na tabacaria de bordo.

- Steve, para que possa compreender integralmente o valor da descoberta do professor Monti em Ostia Antica, tem que ter bem presente o pouco que sabíamos a respeito de Jesus Cristo até ao achado dos documentos. Se você aceitar os quatro evangelhos como uma coisa dada por Deus, uma revelação divina c aceitar cada frase que eles inserem simplesmente baseado na fé sentir-se-á nesse caso naturalmente satisfeito e considerará muito o que sabe acerca de Jesus. Mas a maioria das pessoas há muito tempo já que se recusa a aceitar o tão pouco que se sabe do Salvador.

«Não obstante o que o Dr. Evans lhe disse na festa de despedida sobre a maior parte dos estudiosos da Bíblia terem acreditado sempre na existência de Cristo, o facto é que entre os racionalistas religiosos e os historiadores seculares houve sempre muito menos confiança na possibilidade d'Ele ter existido. A partir do momento em que você começar a exigir uma prova provada, em que quiser a história verificável da vida de Jesus e não se contentar sobre o que normalmente se propala, então começam a surgir as dificuldades. Ernest Renan recordou"nos causticamente que os factos conhecidos a respeito de Jesus se podem resumir em menos de uma página. Muitos eruditos vão até mais longe e argumentam que tais factos pouco vão além de um parágrafo. Outros eruditos -Reimarus e Bauer na Alemanha, Pierson e Naber na Holanda-pronunciam-se em que nem uma só palavra pode ser testemunhal a favor da existência de Jesus porque Ele não passa de um mito. Todavia, nos últimos cem anos, pelo menos setenta mil das chamadas biografias foram escritas e publicadas a respeito de Jesus.

-Mas como pode ser isso?-perguntou Randall.-Em que foram baseadas essas biografias? Nos quatro evangelhos?

- Exactamente - respondeu Wheeler. - Nos escritos dos quatro discípulos - Mateus, Marcos, Lucas e João - e em pouco mais. Ora esses quatro autores dos evangelhos não viveram com Jesus, não 0 observaram, não 0 viram em carne e osso. Limitaram-se simplesmente a coligirem tradições orais, basearam-se em alguns escritos da primitiva comunidade cristã e foi isso o que transcreveram para os papiros décadas depois da suposta morte de Jesus. Tudo isso foi congelado no cânone imutável em que se transformou o nosso Novo Testamento por volta do terceiro ou quarto século.

George L. Wheeler expeliu uma nuvem de azulado fumo, procurou entre os papéis que Naorni colocara diante dele e recomeçou.

-Se basearmos os nossos conhecimentos da existência de Cristo e da Sua vida em testemunhos puramente cristãos, no testemunho dos evangelhos, o que é que se nos depara, o que é que obtemos? A história do Novo Testamento abrange um período que não vai além de uma centena de anos. Dos vinte e sete livros que compõem o Novo Testamento, somente quatro consideram na verdade a vida que Jesus viveu, e esses quatro representam menos de quarenta e cinco por cento do total do Novo Testamento. Mas o que nos dizem esses quatro livros sobre a Sua vida real? Registam em traços breves reduzidos pormenores do primeiro e do décimo segundo ano da vida de Jesus e passam depois num salto para os últimos dois anos da sua existência terrestre, e é tudo o que noticiam. Na verdade não há notícia de nove décimos da sua vida. Muito pouco nos é dito da Sua meninice, da Sua juventude e dos Seus anos de maioridade pelos vinte fora. Não nos dizem exactamente onde é que Ele nasceu, onde estudou, qual era o seu mister. Não é dada qualquer descrição física d'Ele. Somente baseados em fontes cristãs, aquilo que sabemos de Jesus pode integrar-se por compressão num parágrafo... Naorni, leia a Steve aquilo que temos.

Randall voltou a atenção para Naorni Durin. As feições dela não deixavam transparecer qualquer emoção. Concentrava a vista na folha de papel que estava à sua frente.

-Com base nos escritores dos evangelhos, eis tudo o que temos num comprimido-e começou a ler, monotonamente, em voz alta:-Jesus nasceu perto do final do reinado de Herodes, o Grande em Nazaré ou em Belém. Pode ter sido levado, como medida de protecção, para o Egipto. Provavelmente passou a meninice numa cidade da Galileia chamada Nazaré. Só foram devptadas à sua meninice doze palavras, e essas palavras foram que Ele cresceu, moldou um espírito forte, sendo cheio de sabedoria. Por volta dos doze anos, foi levado para Jerusalém onde se reuniu com os doutores do templo. Depois disso, um enorme vazio. Nem mais uma palavra de informação até Jesus estar cerca dos trinta e dois anos. Aprendemos depois que foi baptizado por João, o Baptista, que havia sido enviado por Deus a fim de preparar o povo para o aparecimento do Messias. Uma vez baptizado, Jesus retirou-se para o deserto onde passou quarenta dias em meditação.

Randall interrompeu.

- Quantos evangelhos registam essa estadia no deserto?

- Foi registada por Marcos, Mateus e Lucas, mas não por João-respondeu Naorni. Depois concentrou-se de novo nos seus apontamentos, lendo: - Saindo do retiro no deserto, Jesus regressou à Galileia para empreender a Sua pregação. Realizou duas viagens em volta da Cafarnaum e numa terceira viagem atravessou o mar da Galileia para pregar em Gadara e Nazaré. Mais tarde, seguiu para norte, a fim de exercer o seu ministério em Tiro e Sidónia. Voltou finalmente a Jerusalém. Retirou-se para um lugar fora da cidade e manteve-se em contacto com os seus discípulos. Na véspera da Páscoa, entrou em Jerusalém pela derradeira vez. Derrubou as bancas dos vendilhões do templo. Ensinou no templo. Procurou refúgio no Monte das Oliveiras ou Monte Olivete. Com os doze discípulos, realizou a ceia em casa de um amigo. Foi preso no jardim de Getesêmane e achado culpado de blasfémia pelo conselho do Sinédrio. Compareceu depois perante Pôncio Pilatos, o governador Romano, para ser julgado, foi condenado à morte e crucificado no monte GóIgota.

Naorni pousou na mesa a folha de papel. Lançou uma mirada para Wheeler.

-É esta a história de Jesus como homem de acordo com os evangelhos, sem as parábolas, sem os milagres, sem os ses e os talvez. Eis o que os cristãos tiveram possibilidade de saber sobre Jesus, como pessoa humana, durante quase dois mil anos.

Randall agitou"se na sua cadeira.

-Devo admitir que foi muito pouco para se poder edificar uma igreja e insuficiente para provar que Jesus era o Filho de Deus. -Ou para manter por tanto tempo milhões de crentes - atalhou Wheeler. -E mais recentemente, desde a investida dos racionalistas e do advento da idade da ciência, muito pouco, pouquíssimo para manter os fiéis satisfeitos.

-Contudo, existem escritos a respeito de Cristo por não-cristãos - lembrou Randall.-Por exemplo, da autoria de Josefus e de alguns escribas romanos.

- Sim, Steve, mas nada que possa bastar e pouco concludente. 0 testemunho cristão é relativamente pormenorizado em comparação com o testemunho dos não-cristãos. As nossas provas romanas falam da existência de cristãos, mas não fornecem qualquer descrição de Cristo. Contudo, podemos confiantemente presumir que se o cristianismo era conhecido dos seus inimigos, deverá ter existido um Cristo. De facto ternos duas fontes judaicas que falam de Cristo. - Wheeler colocou a ponta do seu charuto no cinzeiro. -Você mencionou Flavius Josefus, o pretenso padre e historiador judaico que tomou a cidadania romana. A sua vida abrangeu os anos 37 A.D. até cerca de 100 A.D. Se pudermos acreditar nos manuscritos existentes da sua autoria, teremos então uma positiva confirmação dos evangelhos. josefus acabou de escrever as suas Antiguidades dos 7udeus em 93 A.D. Aparentemente mencionou Cristo em duas passagens... Naorni, tem essas passagens à mão?

Naorni Durin tinha já localizado o que lhe era pedido, após uma breve busca entre a papelada.

-A mais comprida das duas passagens de josefus diz: «Por essa altura apareceu Jesus um homem sábio, se é justo chamar-lhe um homem, porque na verdade praticou actos extraordinários, sendo um mestre de homens contentes por poderem receber a verdade, tendo atraído à sua doutrina muitos judeus e muitos homens da raça grega. Ele foi o Cristo. E quando Pilatos a instâncias dos homens mais sábios entre nós o condenou a ser crucificado, aqueles que primeiro o haviam amado não cessaram de o fazer, porque no terceiro dia ele lhes apareceu de novo, uma vez que os divinos profetas tinham profetizado isso mesmo e muitas outras maravilhas a respeito dele. E mesmo agora a tribo dos cristãos, assim chamados do seu nome, ainda não se extinguiu.» Agora a segunda passagem, a mais curta, que...

Whecler levantou a mão.

- Basta, Naorni, posso prosseguir agora. - Voltou-se para Randall. - Se foi na verdade Josefus quem escreveu tais palavras, constituiria sem dúvida a mais antiga referência a Jesus em documentos seculares. Infelizmente, não conheço um só erudito que acredite que Josefus escreveu tal passagem no seu todo. Nenfium considera a passagem genuína tal como está redigida, devido a ser demasiado pró-cristã para ter sido escrita por um primitivo escritor judeu. Torna-se simplesmente demasiado para podermos digerir o seu conteúdo como fidedigno, sobretudo pouco crível que um historiador não-cristão se referisse a Jesus como «um homem sábio, se é justo chamar-lhe um homem» e declarando «Ele foi o Cristo.» Tais palavras foram mais tarde consideradas como uma interpolação feita por um escriba cristão durante a Idade Média, um escriba que tivesse querido criar um Jesus histórico. Por outro lado, alguns dos nossos consultores da Ressurreição Dois - entre eles o Dr. Bernard Jeffries, com quem você se encontrará - estão convencidos que Josefus se referiu a Jesus duas vezes, mas concordam também que o que ele escreveu foi evidentemente pouco lisongeiro e nada apologético, sendo emendado séculos depois por qualquer copista cristão piedoso que não gostou da passagem.

- Por outras palavras, os vossos eruditos pensam que Josefus só confirmou a existência de Jesus, não é assim?

- É. Mas o caso é que tais pensamentos não passam de especulações, de modo que a prova não é nenhuma. Preocupamo-nos a respeito de factos históricos em documentos seculares.

Outra fonte judaica sobre Jesus é o Talmude, que os escribas judeus começaram a redigir no século II. Ora tais documentos rabínicos basearam-se em boatos, histórias passadas de boca em boca, e, é claro, desfavoráveis a Jesus. Registaram que Ele praticava magia e que acabou por ser enforcado sob acusações de heresia e de arrastar o povo por maus caminhos. Mais dignas de crédito ainda são as menções puramente pagãs ou romanas respeitantes a Cristo. A primeira foi...

Coçou uma das hirsutas sobrancelhas tentando lembrar-se, e Naomi interveio rapidamente:

-Foi de Thallus, na sua história em três volumes. Provavelmente escrita em meados do primeiro século.

-É verdade -prosseguiu Wheeler-a primeira foi de Thallus. Ele escreveu acerca da escuridão que pairou sobre a Palestina na altura em que Jesus morreu, atribuindo essa escuridão a um eclipse do sol, embora mais tarde os autores cristãos tivessem insistido no factor milagre. A seguir foi Plínio, o Moço, aquando governador da Bitínia, numa carta para o Imperador Trajanopor volta de 10 A.D.-ao falar de litígios na sua comunidade com a seita dos cristãos. Considerou o cristianismo uma rude superstição, mas escreveu também que os seus partidários pareciam ser inofensivos, reunindo-se antes de raiar a manhã para cantarem «um hino a Cristo como a um deus». Depois foi Tácito nos seus Anais escritos entre 110 e 120 A.D. 0 Imperador Nero para se absolver de ter incendiado Roma, atirou as culpas para cima dos cristãos... Naomi, vejamos essa transcrição.

Wheeler pegou nas duas folhas dactilografadas que ela lhe estendeu, dizendo depois a Randall:

-Quero que ouça um bocado, pelo menos, do que Tácito escreveu sobre os acontecimentos: «Nero resolveu atrair as culpas para uma classe odiada pelas suas abominações, a quem a populaça perseguia e a quem chamava cristãos, infligindo-lhes as mais requintadas torturas. Cristus, de cujo nome deriva a seita, sofreu a pena capital durante o reinado de Tibério às mãos de um dos nossos procuradores, Pôncio Pilatos, e das mais malévolas superstições, verificadas até à data, irrompeu não só na Judeia, a primeira fonte do mal, como se alargou até a Roma ... »

Wheeler levantou os olhos.

-Finalmente, temos esse historiador mexeriqueiro, Suetónio que nas suas Vidas dos Césares, escritas entre 98 A.D. e 138 A.D., falando do Imperador Cláudio disse: «baniu de Roma todos os judeus, que estavam constantemente a fazer distúrbios a instigações de Crestus.» E eis tudo o que temos, Steve, as únicas mençoes não-cristãs de Cristus, Crestus ou Cristo, a maior parte feitas entre meio século e mais de um século depois da suposta morte de Jesus. De modo que aquilo que herdamos da história judaica e romana é que provavelmente o agente catalizador dessa nova religião se chamou Cristo. Se quisermos mais, temos de depender de fontes preconcebidas, nomeadamente dos quatro autores dos evangelhos. Simplesmente não possuímos uma biografia de Jesus Cristo objectiva e cingida a factos que tivesse sido escrita por um dos seus contemporâneos. Temos somente um culto cada vez mais arreigado convertido pelas suas crenças num possível mito.

- Não obstante - disse Randall - a falta de uma verdadeira informação biográfica não é necessariamente suspeita. Tal como o Dr. Evans me frisou, o período da pregação de Jesus foi tão sem importância a Sua morte para os romanos, que nem sequer existiu qualquer razão para que o caso ficasse registado,

-Certo -concordou Whecler.-Penso que Millar Burrows, o perito dos Documentos do Alar Morto, considerou o caso da melhor forma. Sublinhou que se Jesus tivesse sido um revolucionário com um vasto partido, se tivesse lutado contra as legiões romanas e tentado estabelecer o Seu próprio reino, com certeza que existiriam moedas gravadas e inscrições marcadas em pedras a relatarem a Sua revolução e o Seu malogro. Mas, disse Burrows, Jesus não passou de um pregador errante. Não escreveu livros, não construiu edifícios, não organizou instituições. Deixou com toda a simplicidade a César o que era de César. Não procurou mais do que fundar na terra um reino dos Céus, fundamentando esperanças de que alguns pobres pescadores levassem a Sua mensagem à humanidade pela palavra oral. Como Burrows disse, o reinado de Herodes deixou o seu testemunho em colunas desmoronadas. 0 começo do Cristianismo não possui tais provas arqueológicas, dado que Jesus não deixou atrás de Si mais nenhum monumento a não ser a Igreja Cristã.

-E agora, quase de um dia para o outro, o mundo irá ter conhecimento do contrário-disse Randall com ar pensativo.-

0 mundo irá saber que a biografia de Jesus foi escrita por duas pessoas: Jacob e Petrónio. Duas pessoas que o conheceram em carne e osso. George, isso é um milagre.

- É um milagre de sorte, por um feliz acaso - disse Wheeler.

- Jesus teve um irmão que foi bastante íntimo d'Ele, que 0 reverenciava, que se sentiu suficientemente impressionado por ele e pela Sua causa para se empenhar em escrever a vida de Jesus. Em resultado isso, daqui a dois meses, o Evangelho Segundo Jacob cairá como uma bomba, como o ribombo de um trovão sobre uma humanidade que de nada suspeita. Mas como se Jacob não fosse suficiente, a luta pelo poder na Roma de 30 A.D., precisamente na altura em que Jesus foi crucificado, fornece-nos a prova de Jesus como ser e fala-nos dos seus derradeiros dias em Jerusalém. E tudo isso nos é fornecido por uma fonte pagã imparcial.

Randall acabou de acender o seu cachimbo.

- George, ainda não me disse muito a respeito disso.

- Terá a história completa nas próximas semanas. Por agora, resumindo, eis como o Pergaminho Petrónio provavelmente aconteceu. Como sabe, quando Jesus pregava na colónia romana da Palestina, o imperador era o velho e caduco Tibério. Por várias razões Tibério preferia viver afastado na paradisíaca ilha de Capri. Como seu representante em Roma deixara na capital do Império o prefeito da sua Guarda Pretoriana, o ambicioso Lúcio Aelio Sejano. 0 Imperador Tibério governava através Sejano, mas na verdade este era o homem que governava o Império Romano e que planeava derrubar Tibério e fazer-se aclamar imperador. Em todas as colónias e províncias de Roma colocou Sejano governadores que lhe eram leais e possuía uma rede de centuriões que lhe enviavam regularmente notícias sobre quaisquer deslealdades, deficiências ou revoltas nos territórios do Império. Foi Sejano quem colocou Pilatos na Palestina, e, ao que parece, os oficiais das legiões sob o governo de Pâncio Pilatos receberam ordens para lhe relatarem regularmente- por vezes secretarnente -qualquer perturbação, julgamento ou execução, sem importar a sua dimensão, que tivessem lugar na província. Os relatórios eram enviados por correios para Roma e chegavam intactos às mãos de Sejano.

Randall estava fascinado.

-De modo que, quando Jesus foi submetido a julgamento e crucificado, ainda que tivesse sido um caso mesquinho, houve um oficial romano que, rotineiramente, relatou o caso a Sejano em Roma, não é verdade?

-Mais ou menos assim- respondeu Wheeler.-Ou o próprio Pilatos aprovou e enviou o relatório de rotina sobre o julgamento e morte de Jesus ao governador de Damasco, que por sua vez o fez seguir para Sejano em Roma, ou Pilatos não se importou em enviar nenhum relatório, mas o cinturião da sua guarda pessoal, que acompanhou Jesus ao GóIgota e fiscalizou a Sua crucificação, escreveu o relatório em nome de Pilatos e enviou-o por correio militar para Sejano. E esse comandante da guarda de Pâncio Pilatos chamava-se Petrónio. No entanto, e aqui é que está o interesse da coisa, Sejano provavelmente nunca pôs a vista em tal relatório.

-Nunca o viu? Que quer isso dizer? - admirou-se Randall.

- De acordo com o documento, Jesus foi presumivelmente executado no sétimo dia dos Idos de Abril no décimo sétimo ano do reinado de Tibério -deve ter sido em 30 A.D. Muito bem. Por ocasião do relatório estar pronto para seguir, chegaram rumom res às colónias de que Sejano estava metido em complicações frente ao imperador. Esse relatório sobre a crucificação de Jesus, juntamente com outros documentos, foi quase de certeza retido até se saber de certeza qual era a posição de Sejano. Depois, em Cesareia ou Damasco, devem ter decidido que as coisas estavam resolvidas em Roma e que Sejano continuava de pedra e cal no poder, de modo que o relatório, com outros, seguiu o seu destino.

Mas na altura em que o estafeta chegou ao Porto de Ostia, a bordo de um barco mercante-o que deve ter acontecido no ano seguinte, isto é em 31 A.D. -logo que desembarcou soube por outros soldados e oficiais que Sejano, bem como todos os que com ele comunicassem, eram considerados suspeitos, pois na verdade estava em maus lençóis.

-E era verdade?

-Sem dúvida-garantiu Wheeler.-O Imperador Tibério César tivera conhecimento que Sejano estava a tentar diminuir a sua autoridade e a pensar num assalto ao trono e vai daí o Imperador mandou que Sejano fosse executado em Outubro de 31 A.D. Vendo no pé em que as coisas estavam, receoso de entregar os seus relatórios confidenciais a Sejano, correndo o risco de atrair sobre a sua cabeça a cólera de Tibério, o mensageiro deixou provavelmente os seus documentos, incluindo o do Mgamento e crucificação de Cristo, para salvaguarda, nas mãos de qualquer subalterno da Guarda Pretoriana ou até nas mãos de qualquer civil amigo, regressando à Palestina para continuar a cumprir os seus deveres.

-Começo a imaginar aquilo que deve ter acontecido -disse Randall.

- Nada sabemos com segurança - lembrou-lhe Wheeler -, mas podemos entrar em algumas conjecturas lógicas. 0 mais provável é que a pessoa a quem foi dado o relatório resolveu retê-lo depois da morte de Sejano. Em breve o documento deve ter sido posto de parte como ultrapassado, caindo no esquecimento. Depois da pessoa a quem o relatório fora confiado ter morrido, um parente pode tê-lo encontrado, alguém que fosse em segredo um cristão, e esse converso preservou-o juntamente com o documento escrito por Jacob. Uma outra teoria mais simples é que a pessoa a quem originalmente foi dado o relatório pelo mensageiro se convertesse ao cristianismo, tomando-se, naturalmente, os seus haveres mais caros o pergaminho Petrónio e o Evangelho Segundo Jacob. Seja como for, uma vez que os cristãos eram perseguidos, os documentos foram metidos na base oca da estátua e escondidos das autoridades e com o passar das décadas e dos séculos o plinto foi ficando coberto por detrítos e acabou por se perder -até que o professor Monti os trouxe de novo ao conheciraento humano há seis semanas. Presentemente, os documentos foram-nos concedidos sob arrendamento e ainda são mantidos em segredo, mas muito em breve serão tornados públicos e passarão a ser propriedade do mundo através as páginas do Novo Testamento Internacional.

-Fantástico! -exclamou Randail, ao mesmo tempo que arrastava mais a sua cadeira para junto da do editor. -Todavia, George, ainda não me industriou totalmente no segredo. 0 pouco que me revelou no nosso primeiro encontro foi, no entanto suficiente para que pusesse tudo o mais de parte para vir consigo. Agora gostaria de saber o que falta.

Wheeler acenou como quem compreende.

- Claro que será informado de tudo, mas não já, Steve. Espe" ra-o em Amesterdão uma prova definitiva. Logo que chegarmos poderá ler o Evangelho Segundo Jacob e o material que constitui o pergaminho Petrónio. Prefiro não lhe estragar a surpresa dessa primeira leitura com bocadinhos incolores. Espero que não se importe.

- Claro que me importo, mas posso esperar mais alguns dias. Mas pelo menos, diga-me... Qual era o aspecto físico de Jesus?

- Não como da Vinci, Titoretto, Rafael, Vermeer, Veroneso ou Rembrandt 0 pintaram, posso assegurar-lhe. Não como a figura representada nesses quadros e cruzes que se compram em lojas religiosas de todo o mundo e que se encontram em centenas de milhões de lares do nosso planeta. Jacob, o irmão d'Ele, conheceu-o como um irmão, não como um ídolo martirizado servindo propósitos de sermões elegantes. - Wheeler sorriu. - Paciência, Steve...

Randall interrompeu-o.

-0 que continua a obcecar-me é o que você me disse a respeito de Jesus ter sobrevivido à Crucificação. Será mera conjectura.

-Não, absolutamente não -respondeu Wheeler com ênfase.

- Jacob foi testemunha do facto de Jesus não ter morrido na cruz, de não ter ascendido ao céu - pelo menos não no ano 30 A.D. -mas sim de ter vivido para continuar o seu trabalho missionário. Jacob fornece provas concretas de testemunhas oculares sobre o facto de Jesus ter conseguido fugir a são e salvo da Palestina...

-E para onde é que Ele foi?

- Para Cesareia, Damasco, Antióquia, Chipre, eventualmente até para Roma, coração do Império.

-Continuo a achar difícil acreditar. Jesus em Roma, É incrível...

- Steve, acreditará, deixará de ter dúvidas - disse Wheeler convictamente. - Uma vez que tenha à frente dos seus olhos a prova autenticada, vai ver que deixará de formular perguntas.

- E depois de Roma? - Perguntou Randall. - Quando em Roma Ele andaria pelos quarenta e quatro anos. Para onde é que se dirigiu depois? Quando e como é que Ele morreu?

Abruptamente, Wheeler levantou o seu grande bojo da cadeira em que estava sentado.

- Saberá as respostas em Amesterdão, na sede da Ressurreição Dois - prometeu-lhe Wheeler. 0 editor acenou para alguém que se encontrava no limiar. - Eis Miss Nicholson. Penso que é tempo de interrompermos para almoçar. A refeição deve estar a ser anunciada.

E decorrera assim o segundo dia a bordo, pelo menos aquilo que Randali recordava enquanto estava deitado na cama, naquele quinto dia do France a sulcar as águas do Atlântico.

Do quarto ao lado veio a voz de Darlene.

- Steve, estás levantado? Chegou o pequcno-almoço! Ergueu o dorso. Ainda tinha três programas sobre os joelhos.

EVENTS DU 7OUR

DOMINGO, 9 DE JULHO

0 terceiro dia no paquete George L. Wheeler insistira em que fosse de repouso. Às 11 horas Wheeler, Darlene e Naorni haviam assistido a um serviço religioso protestante realizado no teatro de bordo. Randall evitara acompanhá-los, assistindo à «Vossa Lição de Francês» no salão Riviera. Tinham almoçado, com algum atraso, na sala de jantar Chambord, o gigantesco restaurante do navio. À tarde realizara-se uma partida de bridge, prova de vinhos e um cocktail no «Cabaret de l'Atlantique». Depois do jantar, na Sala Fontainebleau, seguira-se um baile e alguns jogos de salão.

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SEGUNDA-FEIRA, l0 DE JULHO

0 quarto dia a bordo. 0 dia anterior. Horas de perguntas e respostas reunido com Wheeler e Naorni sobre como haviam sido preparadas as Bíblias anteriores, desde a Versão do Rei jacob até à moderna Versão Modelo Revista, como documentação para uma compreensão sobre o modo como iria ser adaptado ao público o Novo Testamento Internacional. A verdadeira torrente de palavras tinha-o fatigado e à noite bebera demasiado vinho tinto e scotch no «jantar de Gala do Comandante».

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TERÇA-FEIRA, 11 DE JULHO

Aquele dia que começara.

Iria saber pela primeira vez qual a formação do Comando da Ressurreição Dois em Amesterdão e ser industriado sobre os consultores com quem no dia seguinte se reuniria no British Museum, em Londres, sobre o seu pessoal em Amesterdão e sobre outros consultores com quem poderia contactar para efeitos de publicidade em Paris, Francoforte, e Mainz, e também em Roma. De novo a voz de Darlene.

- Steve, os teus ovos estão a arrefecer! Afastou de si o programa do dia e saiu da cama.

-Já vou, bonequinha! -gritou. Ia iniciar o seu último dia a bordo.

Por volta do meio-dia, os três haviam-se deslocado para o exterior e continuaram a conversar. Quando pela última vez Randall vira Darlene, pouco tempo antes, ela estava a jogar ténis de mesa no tombadilho coberto com certo e untuoso valdevinos húngaro. Nesse momento Randall estava sentado numa cadeira de lona no tombadilho superior, com Wheeler a seu lado e Naorai a tremer, embrulhada numa manta, na cadeira a seguir.

Estavam no Atlântico Norte, perto de Inglaterra, e com excepção de uma certa ondulação provocada por um vento ponteiro, o mar podia considerar-se calmo. Por cima deles acastelavam-se no céu densas nuvens negras que tinham ocultado o Sol. Corria um bocado de fresco. Randall olhou para o horizonte, hipnotizado pela comprida esteira de espuma branca que o paquete deixava atrás de si. Ociosamente, contemplou o pau de bandeira entre os dois mastros e pensou porque não estaria hasteada a bandeira tricolor. Mas lembrou-se imediatamente que a bandeira só era subida quando o navio se encontrava aportado. Depois, devido a Wheeler ter reatado a sua conversa orientadora, Randall concentrou toda a sua atenção naquilo que o editor dizia.

-De modo que tem pelo menos uma certa ideia da situação na nossa sede de Amesterdão. Nesta fase o problema que mais nos preocupa, e que eu desejo sublinhar, é o problema da segurança. Concentrese mais uma vez nas nossas instalações. 0 Grande Hotel KrasnapoIsky fica situado precisamente na praça mais movimentada de Amesterdão, na Dam, mesmo em frente do palácio real. A Ressurreição Dois ocupa e controla dois andares completos dos cinco que constituem o KrasnapoIsky. Depois de termos renovado e ocupado esses dois andares, os cinco que dirigimos o projecto, cinco editores - o Dr. Emil Deichhardt, da Alemanha, o presidente do nosso conselho de Administração, Sir Trevor Young, da Inglaterra, Monsieur Charles Fontaine, da França, Signore Luigi Gayda, da Itália, e este seu criado, George L. Wheeler, dos Estados Unidos -tivemos que transformar os nossos dois quintos do hotel numa fortaleza hermética contra as fugas de informação. No fim de contas, apesar dos nossos dois andares, o edifício continua a ser um hotel público, Steve. Pode crer, logo que entrámos em total preparação e depois na produção do nosso Novo Testamento Internacional, passámos a dedicar grande parte do nosso tempo ao problema da segurança. Foi um trabalho formidável calcular o modo como colmatar todas as brechas, eliminar todos os perigos possíveis e imaginários.

- E como é que conseguiram resolver o problema? - perguntou Randall. - 0 Hotel KrasnapoIsky é absolutamente seguro?

- Penso que sim. Espero que sim - respondeu Wheeler encolhendo os ombros.

Naomi levantou-se um pouco da sua cadeira inclinou-se e disse para Randall:

- Steve, acabará por saber que o Sr. Wheeler é excessivamente cauteloso e pessimista a respeito de tais assuntos. Eu posso contar-lhe em que pé estão as coisas porque observei as     operações que tiveram lugar no KrasnapoIsky. Posso dizer-lhe que     é à prova de fogo, uma autêntica fortaleza de segurança. 0 facto é que as obras de renovação e adaptação no hotel levaram vinte meses, e que ninguém de fora faz a mais leve ideia das proporções daquilo que se passa no interior dessa fortaleza... Sr. Wheeler, deve falar a Steve no dispositivo de segurança - nem uma fuga de uma palavra para a imprensa ou o mais leve transpirar para a televisão, rádio ou outro meio de informação. Nem sequer um rumor, nesta fase, para o clero dissidente.

- Absolutamente verdade - concordou Wheeler coçando o pescoço. -No entanto, com a aproximação destes últimos e cruciais meses, continuo preocupado. 0 sigilo torna-se mais importante do que nunca. Não obstante o facto de possuirmos a mais experiente força de segurança privativa desde sempre reunida guardas fardados e à paisana recrutados entre agentes que fizeram noutro tempo parte do FBI, da Scotland Yard, da Súreté, todo um grupo sob a chefia de um holandês, o Inspector Heldering, antigo dirigente da Interpol -eu continuo a sentir-me preocupado. Isto é, têm estado a circular boatos a nosso respeito, está-se a concentrar no exterior uma tremenda pressão, tanto por parte da imprensa como do clero dissidente, para saberem aquilo que estamos a fazer e com que contamos.

Pela segunda vez o aparelho auditivo de Randall tinha captado a palavra clero dissidente.

-0   clero dissidente? - repetiu. - Pensava que todo o clero, sem excepção, queria cooperar connosco para manter o caso velado até à última hora. Os sacerdotes, como um todo de formação clerical, beneficiarão tanto quanto nós no aparecimento em público do Novo Testamento.

Whecler alongou os olhos para o mar, ficando pensativo durante alguns segundos.

- já ouviu falar do Reverendo Maertin de Vroorne, o pastor da Westerkerk, essa gigantesca igreja em Amesterdão?

- Sim, já ouvi alguma coisa a respeito dele - respondeu RandalI, lembrando-se da sua conversa com Tom Carey em OA City. -Um amigo meu de infância, na terra onde nasci, um sacerdote, é grande admirador desse de Vroorne.

-Bem, pois eu não sou um admirador de de Vroorne, pelo contrário, mas esses jovens hunos do clero que querem derrubar a igreja ortodoxa, convertê-la numa comuna destinada a trabalho social e para o diabo com a fé e com Cristo... são precisamente aqueles que apoiam de Vroorne, que é o homem mais poderoso na Nederlands Hervorrnd Kerk-a Igreja Reformista Holandesa. E o nosso Dominee de Vroome-Dominec é o título adequado à sua dignidade religiosa-está a estender os seus tentáculos por toda a parte, subvertendo e minando o protestantismo em todo o mundo ocidental. Ora é ele que constitui precisamente a maior ameaça contra nós.

Randall sentiu-se fortemente intrigado.

-Mas porque raio é que ele será uma ameaça para vocês... para um grupo de editores da Bíblia que procuram apresentar um Novo Testamento revisto?

-Porquê? Porque de Vroome é um herético, um estudioso de formação crítica, influenciado por esse outro herético Rudolf Bultmann, o teólogo alemão. De Vroome é céptico a respeito dos acontecimentos apresentados pelos escritores dos evangelhos. Crê firmemente que o Novo Testamento deve ser desmistificado, expurgado dos mitos, limpo dos milagres-da transformação da água em vinho, do alimentar das multidões pela multiplicação dos pães e dos peixes, do ressuscitar de Lázaro, da Ressurreição e da Ascensão-antes de poder ter significado para o moderno homem científico. Acredita que nada se pode saber de um Jesus histórico, minimiza a existência de Jesus, sugere até que Jesus pode ter sido inventado como promoção para a nova mensagem do cristianismo e que por isso a única coisa de valor é a mensagem intrínseca, de por si, quando for transformada em algo de pertinente e racional para o homem moderno.

- Pretende dizer-me que tudo aquilo em que de Vroome acredita é na mensagem de Cristo? - perguntou Randall. - Mas afinal que gostaria ele de fazer com essa mensagem?

- Bem, com base da nossa interpretação pessoal do caso, de Vroome pretende uma igreja social e politizada, política, uma igreja interessada principalmente na nossa vida imediata sobre a terra, com exclusão do céu, de Cristo como Messias e dos mistérios da fé. Mas há mais. Mais que em breve ouvirá. Mas de momento pode já avaliar como um anarquista da estatura de de Vroome encararia o Evangelho Segundo Jacob, o Pergaminho Petrónio, todo o Novo Testamento Internacional com a sua revelação de um Cristo real, palpável, se assim me posso exprimir. De Vroome consideraria imediatamente que a nossa revelação reforçaria a hierarquia tradicional da igreja e a sua ortodoxia, afastando os vacilantes clérigos e as congregações do radicalismo religioso, de volta ao sólido redil da velha igreja tradicional. 0 caso significaria o fim das ambições acalentadas por de Vroorne e o acabar da revolução eclesiástica.

-Mas então de Vroome está a par da Ressurreição Dois?

-Temos razões para crer que ele suspeita do que se está a passar no Hotel KrasnapoIsky. De Vroome possui dezenas de espiões, mais espiões de que guardas de segurança nós temos. Só temos a certeza de que na presente data nada sabe a respeito dos pormenores da nossa descoberta. Se soubesse, teria já agido minando e destruindo os nossos esforços antes que pudéssemos fornecer ao mundo toda a nossa história e as provas de autenticidade que possuímos. Mas agora, a cada dia que passa, o jogo torna-se mais perigoso, dado que à medida que o Novo Testamento Internacional vai saindo das máquinas de impressão, começou a aumentar as páginas utilizáveis, e algumas delas podem muito bem acabar por cair nas mãos de Vroorne antes da data fixada por nós para publicação. Se tal coisa acontecesse, sem dúvida que Maertin de Vroorne nos poderia prejudicar, digamos mesmo até destruir por meio de antecipada propaganda de deturpação e deformação dos factos. A mínima fuga para a imprensa ou para de Vroorne pode representar a nossa perda. Estou a dizer-lhe isto tudo, Randall, porque logo que de Vroome saiba da sua existência e da sua posição junto de nós, você transformar-se-á num dos seus primaciais objectivos.

Randall garantiu.

-Ele nada conseguirá de mim. Ninguém será capaz de me arrancar seja o que for.

- Apenas o queria avisar. Steve, terá de se manter em guarda cada minuto que passar. - Wheeler perdeu"se de novo em pensamentos. - Vamos lá ver se omiti alguma coisa daquilo que você deve ser posto ao corrente a respeito da Ressurreição Dois.

Depois de ter ponderado cuidadosamente, seguiu-se mais uma hora de conversa sobre as informações que Wheeler omitira.

0 editor começou a falar do círculo superior de personalidades mais directamente responsáveis pelo Novo Testamento Internacional. Havia um arqueólogo italiano, o professor Augusto Monti, que fizera a sensacional descoberta. 0 professor Monti, ligado à Universidade de Roma, morava com a sua filha mais nova, Ãngela Monti, numa vila situada algures na Cidade Eterna. Depois havia o francês, o professor Henri Aubert, um cientista profundo e incomparável que tinha passado foros de autencidade ao papiro e aos fragmentos de pergaminho na sua Repartição de Datas pelo Carbono 14 pertencente ao «Centre National des Recherches Scientifiques de Paris», casado com a encantadora Gabrielle, um casal cuja companhia era encantadora.

A seguir, segundo Wheeler, situava-se Herr Karl Hennig, o conhecido impressor alemão, com o seu complexo tipográfico em Mainz e os escritórios administrativos em Francoforte. Hennig, um celibatário, era um erudito sobre Gutenberg e um dos benfeitores do Museu Gutenberg situado nas vizinhanças do seu complexo tipográfico. Finalmente, chegou a vez do Dr. Bernard Jeffries, o idoso teólogo, crítico de textos bíblicos e perito em aramaico, director da «Honour Schoool of Teology» da Universidade de Oxford, bem como o seu jovem assistente e protegido, Dr. Florian Knight, que fizera investigações para o Dr. Jeffries no Museu Britânico. 0 Dr. Jeffries fora também o director da equipa internacional que havia traduzido o Evangelho Segundo Jacob.

Wheeler teve uma breve luta com a enorme massa do seu corpo para se levantar da cadeira de repouso.

- Sinto-me exausto. Vou ver se durmo uma soneca antes de nos encontrarmos para jantar. É a última noite a bordo, por isso nada de smokíng. Olhe, Steve, o nosso Dr. Jeifries e Kníght serão os primeiros da nossa equipa com quem você se avistará amanhã em Londres. Penso que Naorni poderá informá-lo sobre eles adequadamente -realizou quase uma volta de bailado para encarar Naorni Dunn.-Naomi, entrego nas suas mãos o nosso eminente publicista. Prossigam.

Randall seguiu com os olhos o editor até o perder de vista e depois os seus olhos encontraram-se com os de Naorni. Repentinamente, ela tirou o cobertor de cima de si e endíreitou"se, fazendo um ligeiro movimento para se espreguiçar.

-Mais um minuto aqui e ficaria transformada numa coluna de gelo. Se está tão necessitado como eu de uma bebida, ofereço-lhe a oportunidade de me pagar um copo.

Randall levantou-se prontamente.

-Da melhor vontade. Está convidada. Onde é que vamos? Prefere o bar do Salão Riviera?

Ela abanou a cabeça negativamente.

-Demasiado grande, com demasiada gente, com muita música estridente.-As suas feições normalmente rígidas suavizaram-se. - 0 bar do Atlantique é mais intimo. - Tirou os grossos óculos de aros de tartaruga. - Você não gostará de algo que seja mais íntimo?

Estavam os dois sentados a uma mesa do Cabaret de l'Atlantique, perto de uma minúscula pista de dança onde um solitário pianista francês estava a tocar a obsidiante canção parisiense «Mélancolie». Cada qual estava a terminar o segundo Scotch-on-the-rocks e Randall começava a sentir-se descontraído.

A medida em que iam falando de coisas vagas, Randall ia lançando os olhos pelo «Cabaret de l'Atlantique». Tornara-se o seu refúgio favorito a bordo do France, Estavam sentados entre os dois bares. 0 bar das bebidas era aquele em que se encontravam, isolado num recesso mais escuro do grande salão. Estavam três ou quatro passageiros sentados nos bancos junto ao balcão, e o elegante empregado, com uma figura que parecia saída de uma das personagens da «Comédie Française», estava a identificar para um cliente as bandeiras miniaturais que serviam de decoração à parede do bar. Por trás de Randall ficava o «snack» onde se serviam refeições e que formavam uma espécie de ferradura. 0 «snack» abria à meia-noite e tinha um típico chefe de cozinha francês que preparava a célebre sopa de cebola, cachorros quentes em pãezinhos compridos, especiais, e outras delícias de bom paladar e bom gosto aos noctívagos.

Ouviu a voz de Naorni.

- Steve, chegaremos a Southampton às seis da madrugada. Depois da verificação dos passaportes, desembarcaremos e iremos à alfândega por volta das oito. Não sei se o Sr. Wheeler terá um carro com motorista privativo para nos levar a Londres ou se iremos pelo comboio de ligação com o paquete até à Estação de Vitória. Logo que cheguemos a Londres, iremos arranjar-lhe quarto no Hotel Dorchester. 0 Sr. Wheeler e eu só ficaremos em Londres o tempo suficiente para o levar ao Museu Britânico e para o apresentarmos ao Dr. Jeffries e ao Dr. Knight. Logo que você veja que pode tratar sozinho do caso, vamo-nos embora. Partiremos direitinhos para Amesterdão. Você pode ficar junto do Dr. Jeffries e do Dr. Knight para lhes fazer as perguntas que muito bem entender. Não se esqueça de gravar as conversas. Ficará nessa noite na capital inglesa para recolher o que lhe parecer no dia seguinte, antes de se deslocar na nossa cola para Amesterdão. Estou certa que achará deveras interessantes as conversações com aqueles dois cavalheiros.

-Também espero que sim-disse Randall. As duas bebidas haviam contribuído para o aliviar da tensão e dispo-lo excelentemente, e ele não queria perder aquela boa disposição. Fez sinal ao criado e disse para Naomi: - Que tal mais uma dose?

Ela correspondeu com uni sinal aprovativo.

- Far-lhe-ei companhia enquanto desejar.

Randall pediu ao criado para servir mais uma rodada e voltou a concentrar a sua atenção em Naorni.

- Quanto a esses britânicos com quem me vou reunir, haverá alguma coisa que eu tenha de saber a respeito do ambiente deles e das exactas funções que têm na Ressurreição Dois?

-Há. Tenho que o pôr a par dos factos... antes que deslize para debaixo da mesa.

-Você não parece...

- Nunca aparento nada quando bebo - atalhou Naorni. Não, nunca apanhei uma picIa. Mas hoje começo a sentir-me estonteada. Bom, seja como for, onde é que nós íamos? Ah, é verdade! Em primeiro lugar o Dr. Bernard Jeffries. É um dos mais destacados teólogos do mundo, um perito em línguas faladas na Palestina no primeiro século da nossa era... você sabe muito bem, o grego, utilizado pelos ocupantes romanos, o hebreu falado pelos palestinianos judeus da sinagoga e o aramaico, uma forma do hebreu, falado pelo povo comum e que foi a língua falada por Jesus. Jeffries é um homem com perto de setenta anos, completamente grisalho, de cabeça e rosto pequeno que usa um pince-nez, uma bengala de cana da índia e que, em suma, é uma pessoa encantadora. É um membro superior da Escola de Estudos Orientais da Universidade de Oxford. Para ser mais exacta, ocupa a posição de Professor Regius de Hebreu, mas é também director da Magna Escola de Teologia. Em resumo, é o melhor em tal sector.

-E o seu sector resume-se às línguas mortas?

-Na verdade ultrapassa essa limitação, Steve. 0 Dr. Jelfries é mais do que um filólogo. É também um papirólogo e um erudito das Sagradas Escrituras e das religiões comparadas. Foi ele que chefiou a comissão internacional que traduziu Petrónio e Jacob. Ele próprio lhe falará a respeito do caso. No entanto, embora o Dr. Jeffries seja o elemento de maior destaque, não será tão importante nas investigações e promoção que você vai fazer como o seu protegido, o Dr. Florian Knight.

Na mesa estava já a terceira rodada, e Randall elevou o seu copo e tocou ligeiramente o de Naorni, numa primeira prova.

- Quanto ao Dr. Knight, trata-se de um caso muito diferente

- recomeçou Naomi. -Ele é aquilo que em Oxford se chama um tutorial felow, um professor agregado. Isto é faz - ou tem feito - a maior parte do serviço do Dr. Jeffries na Escola de Estudos Orientais, dar aulas e realizar outros serviços. Foi escolhido pelo próprio professor Jeffries para ser o seu sucessor. 0 Dr. Jeffries terá de se aposentar aos setenta anos e tornar-se-á professor emeritus ou jubilado... e então, segundo pensamos, o Dr. Knight será nomeado Professor Regius ou titular da cátedra. Seja como for, o caso é que o Dr. Knight é tão diferente do Dr. Jeffries como o dia é diferente da noite.

-Em quê?

-Aparência, temperamento, tudo. 0 Dr. Knight é um desses excêntricos e precoces gênios ingleses. Um homem muito novo para o cargo que ocupa. Tem talvez uns trinta e quatro anos ou menos. Cabelo cortado muito curto, uns olhos profundos enterrados nas órbitas, um nariz que parece o bico de uma águia, um lábio inferior proeminente, enormes orelhas, mãos finas c longas. Bom, é este o retrato do Dr. Florian Knight. Tem uma voz de cana rachada, uns modos secos e nervosos, mas uma autêntica maravilha a respeito das línguas e dialectos do Novo Testamento e um autêntico portento de cultura e sabedoria. Partindo desse ponto, aconteceu o seguinte: há dois anos o Dr. Jefffies precisou de uma pessoa que fizesse para ele umas investigações, destinadas tanto ao seu uso como ao uso da comissão de tradução da Ressurreição Dois. As investigações tinham de ser levadas a cabo no Museu Britânico, onde existem códices primitivos, tesouros sem preço, do Novo Testamento. Conseguiu arranjar maneira do Dr. Knight obter uma licença sem vencimentos em Oxford, de modo a que se deslocasse para Londres e trabalhasse no museu como leitor...

-Leitor? 0 que é isso?

-É o que os ingleses chamam a um investigador de obras eruditas. 0 que interessa é que você vai conhecer amanhã o Dr. Knight e que ele seguirá consigo para Amesterdão onde será um dos seus principais consultores. Encontrará nele uma fonte valiosíssima para o material que irá utilizar destinado à preparação da sua campanha publicitária. Tenho a certeza que trabal     hará em perfeita harmonia com o homem. Ah, é verdade, existe apenas uma certa dificuldade. 0 Dr. Knight é quase surdo - o que é mau numa criatura tão jovem -e usa um aparelho de auxílio auditivo coisa que o torna um bocado susceptível e por vezes irritável. Mas penso que você se arranjará com ele da melhor forma. Conseguirá conquistá-lo. Julgo que você é bom nisso.

Naorni levantou o copo vazio e lançou um olhor interrogativo a Randall.

-Okay. Ainda posso aguentar mais um-respondeu Randall. Fez sinal na direcção do bar até que foi visto pelo criado e espetou dois dedos no ar. Depois pôs-se a olhar atentamente para Naomi. 0 cabelo castanho e alisado, apanhado em carrapito, a pele morena, nariz direito, lábios finos continuavam a dar-lhe um ar de severidade. Todavia, após três uísques, os seus olhos cinzentos estavam mais tolerantes e o seu aspecto pedante de religiosidade havia-se modificado. Avolumou-se a curiosidade que sentia a respeito dela. Naorni nada tinha revelado ainda a seu respeito, como mulher, depois de estarem quase cinco dias a navegar em pleno Atlântico. Imaginou como é que ela seria.

-Naomi, chega de assuntos profissionais. Não poderemos antes falar de qualquer outra coisa?

-Como queira. De que prefere falar?

-Em primeiro lugar, de mim e da maneira como a encaro a si. Lembra"se da última frase que pronunciou. Disse que estava certa que eu conseguiria conquistar o Dr. Knight. Frisou que eu era bom nisso. Bom, vamos lá a saber o que é que isso quis significar. Foi um sarcasmo ou um elogio?

Antes que ela pudesse responder chegou o criado com os dois copos cheios e retirou os vazios. Logo que ele se foi embora, Naorni agarrou com ar pensativo na sua bebida. Depois levantou a cabeça e encarou Randall.

- A primeira vez que o vi, não dei por si um pataco furado. Aliás eu já estava de pé atrás antes de o conhecer. Puro preconceito, detesto a gente da publicidade. Pertencem a um mundo falso de fabricação de quimeras. Enganam o público com passes de prestidigitação. Não tomam posição por nada de verdadeiro ou de honesto.

-Na maior parte, isso é verdade.

-Muito bem, você lá sabe. Sinceramente, parecia-me uma pessoa demasiado arrogante, inchado como um peru pelo vento do êxito, demasiado desinteressado nos seres humanos como tal. Senti-me irritada. Pareceu"me tão superior a nós como se não passássemos de um punhado de religiosos idiotas.

Randall não se pôde impedir de esboçar um sorriso, dizendo: -É engraçado, a primeira vez que a vi senti logo que você não tinha gostado de mim... por ser um simples secular, um não devoto e não ter qualquer missão divina. -Fez uma pausa. Bem, ainda continua a sentir o mesmo a meu respeito?

- Se sentisse não estaria aqui a falar assim consigo - respondeu ela candidamente. -Viajar na sua companhia deu"me uma outra perspectiva da sua pessoa. De certa maneira, penso que você se sente envergonhado da sua profissão.

- Sim, de certa maneira isso é também verdade.

-E acabei por descobrir que você é mais vulnerável e mais sensitivo do que a princípio tinha imaginado. Quanto ao que eu disse de você ser capaz de conquistar o Dr. Knight, de ser bom nisso, foi um elogio. Você sabe ser encantador quando quer.

-Obrigado. Vou beber consigo por essas palavras. Beberam devagarinho.

- Naorni, há quanto tempo é que está com Wheeler na Mission House?

-Há cinco anos.

-Antes disso em que é que se ocupava?

Ela manteve-se em silêncio durante. algum tempo, depois olhou-o bem de frente.

-Era freira, uma freira franciscana. Fui freira durante... dois anos. Chamavam-me Irmã Regina. Está surpreendido? Randall estava mais do que surpreendido, mas tentou não

deixar transparecer o que sentia. Sorveu longamente o seu uísque, sem parar de olhá-la, e teve consciência que em todas as suas recentes e surpreendentes fantasias de a figurar despida-devido a ela ser tão empertigada e com uni andar tão ondulantemente provocativo - sempre a imaginara envergando um comprido hábito de freira antes de ela lhe aparecer nua. Não respondeu à pergunta dela. Pelo contrário, fez-lhe outra pergunta.

- Porque abandonou essa vida?

-Nada teve a ver com a minha fé. Sou tão religiosa como sempre fui... bem, quase tanto. Abandonei por não me sentir talhada para a rígida rotina e disciplina do convento. De facto, uma vez tomada a minha decisão-o que significou o envio de uma carta ao Papa rogando que me dispensasse dos votos e coisa que foi automaticamente concedida -pensei que a entrada no mundo secular seria fácil. Afinal de contas, não estava sozinha, não era a única. Existem cerca de um milhão e duzentas mil freiras espalhadas pelo mundo, e no mesmo ano em que abandonei a vida religiosa fui uma das sete mil que fizeram o mesmo. Mas a reentrada no mundo secular foi crítica, difícil. Tinham deixado de existir para mim as regras ordenadas, o ramerrão. Nada mais de orações prescritas, actividades determinadas, horas certas de refeição, vestes da ordem, períodos de meditação e solidão. De pé para a mão, via"me obrigada a pensar com a minha cabecinha, preencher os meus dias de actividades próprias, cessar de me sentir despida envergando vestidos curtos que aprendera a ver ver como simples coisas para despertar a voracidade nos homens. Antes de entrar para o convento, havia iniciado, na escola um curso de secretária assistente e pareceu-me que seria adequado enveredar por urna profissão idêntica, daí que julguei ouro sobre azul o emprego na Mission House. De modo que como vê...

Foi interrompida por uma voz mimada que vinha do limiar da entrada para o «cabaret».

-Ora até que enfim os encontro!

A voz de Darlene Nicholson, uma Darlene com uma das célebres camisolas apertadinhas que lhe faziam avolumar os empinados seios, com umas calças apertadinhas nas ancas que lhe revelavam todas as redondezas e que se dirigiu para eles com rapidez.

- Tenho andado à tua procura por toda a parte - disse para Randall. - Ainda estás a trabalhar ?

- Quase a acabar - respondeu Randall. - Senta-te ao pé de nós. Queres uma bebida?

- Não, obrigada, ainda estou de ressaca pela noite passada. Não te interrompi, pois não, querido? Estou surpreendida por te ver a beber depois de ontem.

- Sinto-me perfeitamente bem...

- Queria apenas dizer-te para onde vou - disse Darlene, procurando na malinha de mão o programa do dia. - Devem estar a projectar aquele bonito filme de que nós gostámos tanto, aquele que vimos na Terceira Avenida, lembras-te? Aquele de uma rapariga que se apaixona por um homem casado, um homem que lhe diz ser viúvo.

- Lembro-me muito bem -respondeu Randall com ar aborrecido.

- Gostaria de vê-lo outra vez. - Examinou bem o programa. - Caramba! já está a correr há quarenta e cinco minutos. Bem, ainda consigo ver o fim, que é afinal a melhor parte. Meteu o programa de qualquer maneira na mala, inclinou-se e plantou um beijo chilreado na boca de Randall. - Vê-mo-nos antes do jantar, quando mudarmos de roupa.

Esperaram até Darlene desaparecer. Randall agarrou no seu copo e deu um olhar desconfortável a Naorni.

- Naorni, o que é que estava a dizer?...

-Não interessa. já lhe disse o suficiente. -Engoliu o que restava do seu uísque e estudou Randall durante alguns segundos.

- Talvez seja despropositado, mas sinto-me terrivelmente curiosa a respeito de uma coisa.

- Pergunte.

- Sinto-me curiosa em saber o que é que um homem... como você... vê numa rapariga como Darlene. - Antes que ele pudesse responder, Naorni prosseguiu: - Sei perfeitamente que ela não é sua secretária. Sei também que ela não dormiu no beliche que lhe foi destinado nem uma só noite. Presumo pois que é sua   ... Como é aquele velho termo bota de elástico?... Ah, sua amante ... que é sua amante há já algum tempo.

-Sim, precisamente isso. Estou separado de minha mulher há dois anos. Encontrei Darlene seis meses depois da separação. Ela vive comigo.

-Compreendo. -Naomi comprimiu os lábios. Sem o olhar, disse: -Não existe mais nada para além da atracção sexual por uma mulher jovem, não é verdade?

-É verdade. Pouco mais do que isso. Só conseguimos colmatar a brecha entre as gerações na cama. Mas, bem... Darlene é uma rapariga decente e é bom ter alguém junto de nós.

Naorni empurrou o copo para a ponta da mesa.

-Ainda posso aguentar mais um.

- Também eu. Esta noite vamos estar bem dispostos. -já me sinto bem disposta.

Fez novo sinal ao criado, e logo a seguir os copos apareceram na mesa.

Randall provou o scotch e, por cima do copo, fitou Naomi.

- Queria... queria perguntar-lhe uma coisa de natureza pessoal. A respeito de ter saído do convento... a respeito de como se têm passado as coisas com os homens.

- Porcamente - murmurou baixinho, mais para si própria do que para ele.

-0 que eu queria dizer era...

- Não quero falar dessas coisas - disse com decisão. - Estou cansada de falar. Vamos beber.

Beberam em silêncio, e foi ela a primeira a esvaziar o copo.

- Steve, mais um para o caminho.

Ele fez sinal ao criado, e ainda mal tivera tempo de lançar a bebida pelas goelas abaixo já em cima da mesa estavam mais dois copos cheios de um líquido ambarino.

Naomi olhava para RandalI, à medida em que ia bebendo, com os olhos ligeiramente mais pequenitos. A certa altura disse: -já me ia esquecendo. Tenho algum material sobre a

maneira como eles fizeram a tradução. Deve lê-lo antes de desembarcarmos. Está na minha cabina. É melhor irmos buscá-lo. -Pode ficar para amanhã-disse Randalí.

-Tem que ser agora. É importante.

Bebeu a última parcela de uísque, afastou a cadeira e levantou-se, algo vacilante.

Randall estava ao lado dela. Tentou dar-lhe o braço, mas Naorni cerrou o cotovelo contra o corpo, rejeitando a ajuda e encaminhou-se com passo firme e senhoril para a saída. Randall seguiu-a, sentindo-se tonto mas maravilhosamente bem.

Entraram no elevador situado no tombadilho coberto. Naomi Dunn agarrou-se ao corrimão de madeira que se estendia ao longo do corredor, à medida que avançava para a «Suite de Luxo Normandie».

Tirou a chave da mala e os dois penetraram no primeiro quarto-de-cania. Era um quarto espaçoso, atraente, como uma iluminação débil, proveniente do velador de parede. A cama, coberta com urna colcha cinzenta, era uma cama de verdade, não um simples leito de campanha, e estava assente sobre uma alcatifa macia. Parecia que se encontravam espelhos por toda a parte.

- Bonito quarto - disse Randall. - Onde é que fica o quarto de George?

Ela encarou-o, voltando-se bruscamente.

- 0 que é que quer dizer com isso?

- Quero dizer que ele também está alojado nesta «suite», não é verdade?

-0 meu quarto é privativo. Fechado. Ao lado fica uma grande sala-de-estar. 0 quarto de George fica do outro lado, a uma milha ou mais de distância. Costumamos utilizar a sala par-trabalhar. - Tornou a voltar-se para a frente. - Vou-lhe dar as folhas de papel que interessam. - Encaminhou-se para uma mala colocada em cima de um plinto de metal. Abrindo-a, andou a vasculhar lá dentro, até que exibiu uma pasta de arquivo vulgar.

- Aqui está. Sente-se e dê uma vista de olhos pelo material enquanto vou à casa de banho. Desculpe.

Randall olhou em volta indeciso e acabou por se sentar na borda da cama. Abriu a pasta. Eram maços de folhas de papel. Os três títulos, em letra maiúscula, referiam-se aos métodos de de tradução para as três diferentes Bíblias - A Versão do Rei Jacob, A Versão Modelo Revista e a Nova Bíblia Inglesa. As letras dactilografadas começaram a ondular aos seus olhos. Tomou atenção aos sons que Naomi fazia a mexer-se pela casa de banho. Ouviu o ruído da água a correr de uma torneira e a descarga do autoclismo. Tentou afastar de si a visão dela com o pesado hábito de freira, com aquele sempre presente sorriso estereotipado de religiosidade e com o sempre presente rosário pendente da cintura.

A porta da casa de banho abriu-sc e Naon-ii surgiu com o mesmo aspecto anterior excepto uma ligeira diferença: a descontracção c suavidade tinham desaparecido do seu rosto e a expressão afectada voltara de novo a ser uma barreira proibida, um refúgio inviolável.

Ela colocou-se bem na sua frente. -Então, qual é a sua opinião?

Randall agitou a pasta de arquivo e colocou-a a seguir em cima da mesinha de cabeceira.

-0 material...

-Não. 0 material não. Eu.

Involuntariamente, as sobrancelhas dele arquearam-se interro" gativamente, enquanto ela se aproximava mais e se sentava à beira da cama, a seu lado.

-Você? -conseguiu articular.

Ela contraiu o dorso, de forma a ficar com as costas voltadas para ele, dizendo com decisão:

- Faça-me um favor, corra-me o fecho do vestido.

Randall encontrou o colchete escondido por baixo dos cabelos do pescoço escapados ao carrapito e desapertou-o. Depois encontrou a corrediça do fecho e lentamente foi-o fazendo deslizar ao longo da curvatura das costas. 0 vestido de «nylon» estampado abriu-se como uma banana ao ser descascada e revelou"lhe a saliente coluna vertebral e uma carne ligeiramente trigueira. Naorni não tinha soutien e ele também não divisou o elástico das calcinhas.

Naomi continuava de costas voltadas para ele.

- Isto perturba-o? - perguntou com um tremor na voz Não tenho nada por baixo do vestido. -Torceu de novo o dorso com rapidez e voltou-se de frente para ele, ao mesmo tempo que o vestido, solto, começava a escorregar-lhe pelos ombros. - Sente-se excitado?

Randall estava demasiado atónito para sentir excitação. Começou a fitá-la com um ar confuso, perturbado, enquanto ela ia baixando a parte superior do vestido, desapertando os botões das mangas. Finalmente o vestido desvendou-lhe a carne nua até à cintura. Naorni atirou os ombros para trás e mostrou-lhe os dois pequenos mas firmes seios, de mamilos erectos. As auréolas castanhas pareciam cobrir a maior parte da superfície daquelas pequenas colinas de carne.

Foi então que Randall começou a sentir um desejo animal a percorrê-lo da cabeça aos pés.

-0 meu corpo excita-o? -perguntou ela por entre dentes. A mão de Naorni moveu-se com rapidez até pousar no meio das pernas dele e os dedos, suavemente, acariciaram"no. Randall sentiu o sexo crescer, aumentar de volume, depois a mão dela, firme em tomo dele.

- Adoro isto - murmurou ela ofegante. - Adoro isto. Faz-me a mesma coisa. Vamos, faz-me.

Enlaçou-a com um dos braços, atraindo-a a si, enquanto a outra mão se insinuava por baixo da saia e lhe apalpava numa carícia a Pele quente. Foi andando ao longo das coxas e os seus dedos por fim detiveram-se na parte superior do triângulo formado pelos pêlos do púbís

- Naorni - murmurou - vamos...

- Espera Steve, eu disposto.

Despiu-se rapidamente com a ajuda dela. No momento em que se libertava das cuecas, atirando-as para longe com um pontapé, viu que ela tinha tirado o vestido e que estava completamente nua por baixo daquele fino tecido. Encontraram-se repentinamente estendidos de lado na cama, frente a frente. Quando tentou atrair a si o corpo dela sentiu-a resistir, a afastar-se, com o traseiro arqueado.

- Stevc, o que é que costumas fazer com a Darlene? perguntou ela.

-0 que é que costumo fazer? Eu... queres saber o que faço... ora, está visto que me ponho em cima dela, que a penetro toda.

- E não fazem mais nada?

- Eu... tentei, mas... ela é um bocado susceptível... manifesta uma certa relutância...

-Pois quero que saibas que não sou assim. -Está bem, queridinha. Agora o que interessa...

- Steve, não quero fornicar, entendes? Mas aparte isso adoro tudo o que te apetecer.

Randal aliviou um pouco o abraço em que a mantinha e olhou-a.

- Que queres dizer com isso?

-Olha, estou pronta. Não percamos tempo.

Beijaram-se longa e freneticamente. Cada um deles tentava levar o outro ao máximo do prazer, usando para isso de todos os meios. Ela soltou de súbito um grito gutural e um arrepio contínuo percorreu-lhe o corpo. Foi um momento, após o que prosseguiu o que estava fazer. Foi a vez dele.

-Não posso descansar enquanto não estiveres satisfeitorespondeu ela.

Randall permaneceu deitado, de barriga para o ar, sem se mexer. Sentiu a fria mão feminina agarrá-lo e de novo o contacto dos lábios. Fechou os olhos e principiou a gemer, a tentar furtar-se aquela carícia insistente, as mãos tentaram fixar-lhe a cabeça, impedindo o movimento de Naorni que parecia frenética.

Estava completamente fora de si. Aquilo ia subindo como uma maré devoradora. Um arrepio ao longo da espinha.

- Ohhhh! - gritou num arranque, ao sentir a explosão. Era como algo a esvaziar-se, como um balão de repente rebentado. Envolveu~o uma sensação de total alívio.

Nas vascas do prazer, quase uma dor, o seu corpo ficara tenso, arqueado, como que formando um arco de uma ponte. Então Randall deixou-se cair na cama, afundando-se por completo naquela macieza, descontraido, sentindo urna paz deliciosa.

Teve consciência de Naorni se levantar, de correr para a casa de banho, ouviu o correr da água e sentiu os passos do seu regresso. Relutantemente, abriu os olhos. Ela tinha-se sentado à beira da cama.

Continuava nua e segurava uma toalha. Os seus olhos encontraram-se com os dele. Continuava séria, mas a rigidez dos traços evaporara-se.

Randall ficou sem saber que dizer para preencher aquele pungente silêncio, mas arriscou:

- Muito bem, seja como for, se pecámos não se tratou do pecado original... e foi agradabilíssimo.

A súbita transformação que se operou em Naorni intrigou-o. A agradável expressão do seu rosto petrificou-se instantaneamente numa contracção de desagrado.

-Não me parece muito engraçado, Steve.

-Naomi, não te abespinhes. Afinal que se passa contigo? Procurou atraí"la, mas ela fugiu-lhe, levantou-se da   cama e ficou à espera, em silêncio, enquanto ele se dirigia para a casa de banho. Quando Randall voltou para se vestir, ela entrou para a casa de banho outra vez. Antes de fechar a porta, hesitou.

-Obrigado-disse ela.-O único favor que lhe peço é que se esqueça de tudo o que aconteceu. Encontramo-nos à hora do jantar.

0 tu do delírio sexual voltara a ser o formal você anterior. Cinco minutos depois, tendo acabado de se vestir, Randall saiu do camarote. já no corredor, parou para acender o cachimbo e para reflectir sobre aquela experiência.

0 resíduo do encontro sexual não fora afinal um sentimento de bem-estar. Pensou que não tinha sido a natureza da relação que o perturbara. já antes a praticara com outras mulheres. De facto, Randall sabia que se se tivesse envolvido com Naomi em relações sexuais de rotina, a relutância e desgosto do após-acto teriam sido a mesma coisa.

Imaginou se não se estaria a flagelar sem razão. Mas não, havia uma razão. De certo modo, ao embarcar para aquela viagem a caminho da Ressurreição Dois, tentando ignorar quaisquer dúvidas que pudesse ter a respeito da verdade do projecto e do valor que ele pudesse ter, alimentara esperanças de que viesse a alterar o rumo da sua vida. As intenções tinham sido as melhores. Aquela modificaçao poderia ser um princípio, uma odisseia destinada a revelar-lhe o significado da sua vida, destinada a encontrar algo em que acreditar, a fazer com que se transformasse numa pessoa que deixasse de ter vergonha de si mesma.

Todavia, em cima da cama daquela cabina que ficara atrás de si, abdicara uma vez mais das suas boas intenções. Mais uma vez realizara, como sempre com todas as outras mulheres, o jogo do sexo sem amor, contacto de carne sem calor humano, libertação sem significado. Havia sido meramente um entrelaçar cínico de dois corpos nus que não pudera enriquecer nem o coração nem o espírito. Nem sequer podia fugir à culpa com o dizer a si mesmo que fora a parte seduzida. Freud, AdIer, Jung explicaríam melhor as coisas, mas ele também sabia muito bem. Inconsciente ou subconscientern ente andara a preparar-se para chegar àquele resultado com Naorni desde o momento em que pusera os pés no tombadilho do paquete. Não a desejara por amor, mas porque ela lhe parecera tão distante, tão formal, tão inexpugnável, e um êxito constituíra uma promessa de grande excitação. Conseguira mais outra suja vitória para divertir a sua alma vazia de afecto. Havia transpirado desejo e ela, a devoradora fechada na sua concha, limitara-se a captar-lhe as vibrações.

Tudo acabara já, mas o prazer ficara de pé tão desagradável como unia bebedeira com um uísque ordinário, com uma zurrapa que no dia seguinte só pode causar sensações dolorosas e de arrependimento.

Mas, disse para com os seus botões, quando se encaminhava para o elevador, embora de maneira errada a coisa não havia sido assim tão má. Aprendera unia lição. Ou melhor, o caso lembrava-lhe uma lição aprendida pouco tempo depois de ter ingressado no ofício da publicidade.

,«Não existem santos, apenas pecadores. Da retorcida peça de madeira de que o homem é feito impossível se torna fazer qualquer trabalho direito». Fora Eramanuel Kant quem escrevera a frase.

Naorní era afinal uma frágil mortal, um ser humano, com todas as fraquezas de que a carne é herdeira. Como ele próprio. Como toda a gente.

A lição fora-lhe de novo lembrada. Não a devia esquecer. A Ressurreição Dois não seria povoada por deuses e seus anjos gravitantes, tal como o Novo Testamento Internacional não poderia ocultar Jesus, o Filho do Homem. No fundo de todos aqueles beatos fingidos, bem no fundo de cada um deles, existia um bípede humano, um animal que tentava ficar de pé, que tentava evitar uma queda, afinal iminente a cada passo dado.

Sentiu-se um pouco melhor.

No dia seguinte, e nos outros que fossem decorrendo, não estaria confinado ao purgatório enquanto eles permaneceriam no céu, Em abono da verdade, era simplesmente mais um deles, e todos sem excepção estariam juntos no mesmo inferno.

0 último jantar a bordo do paquete France estava quase a terminar.

A refeição que George. L. Wheeler encomendara antecipadamente, desde caviar aos crêpes Suzette, fora copiosa, mas Randall limitara-se a petiscar e sentia"se bem com a sua austeridade.

Randall sentia nas costas o calor vindo do local onde os crêpes estavam a ser preparados, e embora Darlene se manifestasse deliciada com uma sobremesa tão requintada, ele não tinha já estômago para aquilo. Depois do seu envolvimento sexual com Naomi conseguira fazer urna soneca no seu camarote, apesar do ruído arranhante da televisão em circuito fechado que fazia as delícias de Darlene. Para ela tudo era delicioso. Depois tomara um bom banho de chuveiro e espantara um pouco a ressaca da grande absorção de uísques. Mas o seu interesse na comida era pouco ou nenhum.

Deitou um olhar em volta da mesa, uma mesinha bem montada no extremo da luxuosa e brilhantemente iluminada «Sala de jantar Chambord», com o seu tecto onde o jogo de luzes e sombras fora estudado de maneira a dar a ilusão de um céu onde boiavam estrelas. A sua esquerda, Darlene estava a experimentar o bom humor de um jovem criado ao falar-lhe com o seu terrível e complicado francês aprendido no liceu. À sua direita, com as mãos afectadamente cruzadas sobre o regaço, estava sentada Naorni Dunn, fria, reservada, falando apenas quando se dirigiam a ela. Tentou lembrar-se da sua nudez, do seu monte de vénus, do paroxismo dela quando no orgasmo. Mas foi~lhe impossível, tão impossível como imaginar a violação de uma vestal. Na frente, a cadeira estava vazia.

Cerca de um quarto de hora antes, George L. Wheeler fora chamado pelo sistema de comunicação interno do navio, uma complicada rede de altifalantes ligada a uma cabina de som central. Aguardava-o um telefonema recebido de Londres por essa outra maravilha que era a comunicação entre o paquete e terra.

Afastando a cadeira e acabando de saborear a última gota de «Chateaubriand», Wheeler resmungara:

-Quem diabo é que telefonará a uma hora tão inconveniente?

Afastara-se, a caminho do Gabinete Central de Comunicações, cumprimentando, por entre as mesas, à direita e à esquerda, as pessoas com quem travara relações recentes a bordo.

Quando Randall observava ociosamente o chefe de mesa a servir a Darlene um prato de crêpes bem enroladinhos, ouviu a voz de Naorni, que falava com o chefe de mesa.

-0 Sr. Wheeler vem já aí, pode servi-lo.

Na verdade, o editor descia apressadamente a escada e abria caminho por entre as mesas sem olhar para os lados. A medida que se ia aproximando, Randall pôde ver perfeitamente que a sua disposição se alterara.

Wheeler deixou-se cair na sua cadeira com um ar extremamente aborrecido.

- Sorte danada - resmungou, agarrando no guardanapo. Instalou-se como devia ser.

- Quem era, Sr. Wheeler? - perguntou Naomi.

Wheeler pareceu só então ter dado pela presença dos outros à mesa.

-0 telefonema era do Dr. Jeffries, de Londres, parece que temos um problema.

0 chefe de mesa procurava nesse momento servir o doce a Wheeler, mas o editor fez-lhe um brusco sinal para parar.

-já perdi o apetite para isso. Prefiro um café. -Que espécie de problema? -perguntou Naomi.

Wheeler pareceu não reparar na pergunta e dirigiu-se directamente a Randall.

-Devo dizer que o Dr. Jeffries estava em estado de grande agitação. Ele compreende o limite de tempo que nos é permitido para que você possa preparar a sua campanha publicitária. Sabe perfeitamente que não nos podemos dar ao luxo de derivações ou impedimentos que adiem ou prolonguem os nossos prazos. Se Florian Knight não está disponível quando precisamos dele, então bolas, estamos metidos em complicações.

Não era o estilo de Wheeler falar com rodeios nem circunlóquios. Randall estava intrigado.

-Porque é que o Dr. Knight não está disponível? -Desculpe, Steve. Eu devia ter explicado primeiro. 0 Dr. Jeffries. deslocou-se hoje de Oxford para se encontrar com Florian Knight no Museu Britânico. 0 propósito do Dr. Jeffries era informar Knight que fora destacado para ir connosco para Amesterdão e trabalhar na capital holandesa como um dos vossos consultores nos preprativos para a campanha publicitária da Ressurreição Dois. Dos seus muitos consultores, ele teria sido o mais valioso. Os conhecimentos do Dr. Knight sobre o Novo Testamento-e não só por causa das línguas como também pela sua vasta erudição bíblica sobre o primeiro século-são ponderosos e de grande alcance. Pois bem, ao que parece eles discutiram o novo trabalho do Dr. Knight em Amesterdão c depois o Dr. Jeffries; combinou um encontro para jantar de modo a conversarem mais detalhadamente sobre as coisas, Há poucas horas, quando o Dr. Jeffries estava prestes a sair do seu clube para se encontrar com o assistente, recebeu uni telefonema de urna jovem que é noiva do Dr. Knight, Foi-me apresentada certa ocasião. É Miss Valerie Hughes, urna jovem e brilhante senhora, muito inteligente. Bem, ela telefonou a informar o Dr. Jeffries, por conta de Knight, que o jantar ficava sem efeito. 0 Dr. Knight adoecera repentinamente... parece que uma doença de gravidade, segundo o Dr. Jeffries percebeu, de modo que não se tratava de cancelar o jantar desta noite, como também não estava em condições de se reunir connosco amanhã, como o combinado.

-Não me parece que seja uma coisa assim de muito cuidado - disse Randall. - Se amanhã me puder avistar com Kníght, talvez possa ainda...

-0 caso não está só na falta ao encontro de amanhã - interrompeu Wheeler. - 0 caso é que Valerie disse ao Dr. Jeffries que o noivo lhe mandara dizer que não se sentia capaz de trabalhar para o nosso projecto em Amesterdão num futuro previsível. Apenas isto. Nada mais. Bem, o Dr. Jeffries ficou demasiado confuso para continuar com o assunto. Limitou-se a perguntar quando é que podia falar com o seu protegido, mas Miss Valerie mostrou-se vaga e murmurou qualquer coisa como ter que discutir primeiro o caso com o médico assistente de Knight. Depois desligou. Uma coisa muito estranha e muito desconcertante. Se o Dr. Knight ficar fora do assunto, pois será sem dúvida um golpe severo para nós.

-Sim-disse Randall arrastadamente,-na verdade afigura-se-me uma coisa muito estranha,

Darlene, que não prestara senão meio ouvido de atenção a uma conversa tão despida de interesse para ela, agitou o garfo dos crêpes Suzette na direcção de Wheeler e disse:

- Bom, se já não há ninguém para nos encontrarmos em Londres, nesse caso talvez possamos ir directamente no barco até ao Havre.

Wheeler olhou-a com firmeza.

- Míss Nicholson, vamos     encontrar-nos com uma pessoa em Londres, e não iremos até ao   Havre.

Depois o editor voltou-se   outra vez para Randall. -Marquei uma entrevista para nos irmos encontrar amanhã às duas horas da tarde com o     Dr. Jeffries no Museu Britânico. Insistirei para que exerça a   sua autoridade de modo a que Florian Knight se junte ao trabalho do projecto logo que esteja melhor. É uma coisa vital para o nosso futuro imediato.

Randall ficara pensativo. Foi num tom quase casual que falou, exprimindo os seus pensamentos:

- George, não nos disse o que é que não bate certo com o Dr. Florian Knight. Qual é a doença dele?

Wheeler ficou com um ar alarmado.

-Por Deus, sabe que mais... 0 Dr. Jeffries não me disse nada sobre qualquer coisa de errado com o Knight. É uma boa pergunta para lhe fazermos amanhã, não é?

No dia seguinte foram encontrar o céu de Londres enevoado e a cidade sombria, soturna, e esse facto não contribuiu para melhorar as disposições em que se encontravam ao serem conduzidos no Bentley S-3, com motorista, do Hotel Dorchester, em Park Lane, até ao majestoso Museu Britânico, em Bloomsbury. No lugar traseiro do carro seguiam os três-RandalI, Wheeler e Naorni. Darlene resolvera ir num passeio, orientado, para turistas: Westminster, Piccadilly Circus, Torre de Londres, Palácio de Buckíngham,

Ao chegarem junto das gigantescas colunas da fachada da porta de entrada principal do Museu, na Great Russel Strect, Randall recordara-se da sua única visita anterior ao histórico museu - uma visita feita juntamente com Bárbara, quando Judy era ainda pequenita.

Lembrara-se da grande esfera de uma sala de leitura, círculos de livros no meio de círculos de livros com a mesa principal ao centro, e as preciosidades nas salas adjacentes e nas galerias do andar superior. Lembrara-se do estímulo sentido por certas coisas em exposição - o mapa fidedigno, imprimido em 1590, da viagem de Sir Francis Drake em volta do mundo; a primeira edição, em fólio, das peças de Shakespeare; a manuscrito original de Beowulf; os diários de bordo de Lord Horatio Nelson; os diários da Antárctica do capitão Scott; o modelo, em faiança azulada, de um cavalo da dinastia T'ang; a Pedra de Rosetta, com os seus hieróglifos gravados em 196 A.C.

Naquele momento, depois de terem sido acolhidos e cumprimentados pelo Dr. Jeffries, seguiam orientados pelo pavimento de mármore do átrio a caminho do escritório, no andar superior, pertencente à curadoria, onde o Dr. Florian Knight estivera a trabalhar. 0 Dr. Jeffries parecia-se imenso com o retrato que Naomi traçara. Talvez um metro e setenta e cinco, peito metido para dentro, com um cabelo branco, deslavado, uma cabeça pequena, onde se encrustavam uns olhitos remelosos, um nariz avermelhado de largas narinas, bigodes caídos para os cantos da boca, rosto marcado por rugas profundas, uma gravata às riscas com o nó às três pancadas, pince-nez oscilante e um fato azul manifestamente necessitado de ser passado a ferro.

Enquanto o Dr. Jeffries, tendo ao lado Wheeler, e bem uns passos à sua frente e de Naorni, seguia pelo corredor, Randall pensou quando é que o editor se resolveria finalmente a falar no caso do Dr. Florian Knight. Nessa altura, como se Wheeler tivesse captado a sua mensagem por meios extrasensoriais de percepção, Randall ouviu o editor inquirir:

-A propósito, professor, qual é a gravidade da doença do Dr. Knight? Ontem pelo telefone não me informou devidamente.

0 que é que se passa com ele?

0 Dr. Jeffries pareceu não ter ouvido a pergunta. Atrasou o o passo e parou, perdido em pensamentos desconhecidos, para deitar uma olhadela para trás.

-Ah... Sr.... Sr. RandalI, há uma coisa que deve ver com os seus olhos enquanto estivermos aqui no andar térreo. As nosssa duas mais antecipadas preciosidades do Novo Testamento. 0 Codex Sinaíticus e o Codex Alexandrinus. Ummm.... ouvirá sim ouvirá com certeza frequentes menções aos dois documentos durante o seu trabalho. Se na verdade tem tempo disponível, sugiro este breve desvio.

Antes que Randall pudesse responder, Wheeler antecipou-se-lhe:

- Claro que sim, professor. Steve pretende ver tudo o que tenha valor para o seu trabalho. Vamos... Steve,,venha para aqui, junto de nós. Não tenha medo que a Naorni sabe bem o caminho.

Randall foi juntar-se aos dois homens, precisamente na altura em que o Dr. Jeffries voltava subitamente à direita.

-Tem que se atravessar a Sala dos Manuscritos, estão numa outra sala reservada às nossas mais raras preciosidades, a Sala da Magna Carta - disse o Dr. Jeffries. - Como sabe, Sr. RandalI, Z'

até... umm.. . até recentemente, isto é até ao notabilíssimo achado da Ostia Antica, os nossos mais velhos fragmentos dos evangelhos era um bocado do Evangelho de S. João, pequeníssimo, em grego, encontrado num monte de lixo no Egipto e escrito anteriormente ao ano 150 A.D., que se encontra presentemente na Biblioteca John Rylands em Manchester. Depois disso temos alguns papiros do Novo Testamento adquiridos por um tal A. Chester Beatty, um americano que reside em Londres, e o papiro adquirido por Martin Bodroer, um banqueiro suíço, que deve estar datado à roda do ano 200 A.D. Evidentemente, um fragmento, o Papiro Bodrner 2... - retardou o passo e brindou Randall com um sorriso divertido. - Mas são afinal coisas que não lhe interessam Desculpe por me ter tornado horrivelmente pedante.

- Estou aqui para aprender, Dr. Jeffries - lembrou Randall.

- Unim... claro, e há-de aprender. Alguns dos professores e eruditos mais jovens, como Floriam, servir"lhe-ão melhor para esse fim. No entanto, deixe-me que lhe diga isto. Com a excepção dos fragmentos de Ostia Antica, o Evangelho de Jacob e o Pergaminho Petrónio-e preciso exceptuá-los sempre, porque não existe nenhuma descoberta bíblica que se lhes possa comparar em importância-eu colocaria as descobertas bíblicas mais valiosas feitas nos últimos mil e novecentos anos da seguinte maneira.

0 Dr. Jefries deteve-se à entrada da Sala dos Manuscritos, perdido nos seus pensamentos, congeminando, ao que parecia, sobre o valor comparativo dos achados dos manuscritos históricos.

-Em primeiro lugar os quinhentos pergaminhos em pele de carneiro e os rolos de papiros descobertos em 1947 nas vizinhanças Khirbet Quinran, que são mais familiarmente conhecidos como os Documentos do Mar Morto. Em segundo lugar, o Codex Sinaiticus, encontrado na sua forma completa no Mosteiro de St.a Catarina do Monte Sinai em 1859. Trata-se de um Novo Testamento copiado em grego no século quarto, precisamente o documento que está na nossa posse e que em breve lhe mostrarei. Em terceiro lugar por importância, os textos de Nag Hamadi descobertos em 1945 nas cercanias de Nag Hamadi no Alto Egipto. Esse achado consiste em treze volumes de papiros, preservados em vasos de barro descobertos por camponeses que procediam a sondagens na terra para descobrirem húmus que pudessem utilizar como fertilizante. Nesses escritos do século IV estão cento e quatro parábolas de Jesus, muitas delas nunca antes conhecidas até ser revelada essa biblioteca Copta. Em quarto lugar, o Codex Vaticanus, uma bíblia grega escrita à roda de 350 A.D., que se encontra na Biblioteca do Vaticano. Desconhece-se a sua origem. Em quinto, Codex Alexandrinus do Museu Britânico de que já falei, com texto escrito em grego, em velino, um pergaminho muito fino, antes do século V. Veio parar a Londres em 1628 na forma de um presente do Patriarca de Constantinopla ao Rei Carlos I.

- Detesto ter de confessar a minha total ignorância, mas na verdade nem sequer sei o que significa a palavra Codex disse Randall.

-Mas é sábio da sua parte pedir explicações -respondeu o Dr. Jeffries, com ar satisfeito.-A palavra Codex, ou Códice... ummm... tem raizes no latim caudex, que significa o tronco de uma árvore. Refere-se às antigas tábuas enceradas para escrita feitas, evidentemente, de madeira coberta por uma composição de cera onde as palavras eram gravadas. De facto o codex foi o princípio do livro tal como hoje o conhecemos. No tempo de Cristo, os escritos não cristãos eram traçados na sua maior parte em rolos de papiro ou pergaminho-o que era extremamente embaraçoso para o leitor. Pelo século II, o codex começou a ser adoptado. Os rolos de papiros foram cortados em páginas fixadas na parte esquerda. Tal como já disse, o começo do livro moderno. Vejamos pois, quantas... quantas importantes descobertas bíblicas mencionei eu como peças mais valiosas anteriores ao nosso achado de Ostia Antica?

- Cinco, professor - respondeu Wheeler.

- Obrigado, George... - e o Dr. Jeffries começou a andar vagarosamente. - Sr. RandalI, devo ainda mencionar mais quatro, embora sem ordem particular. Seria imperdoável da minha parte não mencionar - especialmente como estudioso de textos e tradutor - os achados desse jovem pastor alemão e erudito da Bíblia, Adolf Deissman. Até Deissman, os tradutores dos Novos Testamentos Gregos, que notaram que o grego bíblico diferia do grego literário, supunham que fosse qualquer espécie de um grego puro e especial, um grego por assim dizer sagrado utilizado somente nos Novos Testamentos. Ora em 1895, depois de ter estudado e analisado os montes de antigos papiros gregos desco" bertos durante as centenas de anos anteriores - fragmentos ordinários pertencentes a velhas cartas com dois mil anos de existência, contas caseiras, contas relativas a negócios feitos, escrituras, arrendamentos, petições - Deissman pôde anunciar que esse grego coloquial falado normalmente, esse grego empregado na vida quotidiana pelo homem das ruas, que é chamado Koine, era o verdadeiro grego usado pelos escritores do Evangelho. É claro que a descoberta causou uma autêntica revolução nas traduções que se seguiram.

0 Dr. Jcffries lançou um novo olhar de lado a Randall para ver se ele assimilara.

- Os outros três valiosíssimos achados incluem a descoberta do sepulcro de S. Pedro num antigo cemitério situado a certa profundidade por baixo do Vaticano, presumindo-se que seja autêntico. Em todo o caso, a Dr.a Marguerita Guarducci decifrou uma inscrição em código gravada numa pedra encontrada por baixo da nave da basílíca de S. Pedro em Roma, e nessa inscrição -que data do ano 160 A.D. - lê-se: «Pedro está aqui sepultado». A seguir foi a descoberta em Israel, em 1962, de uma pedra angular pertencente a um edifício público utilizada para dedicar a estrutura ao Imperador Tibério antes de 37 A.D., um bloco com o nome de Pôncio Pilatos seguido pelas palavras prefectus Udea, o mesraíssimo título que autenticámos no Pergaminho Petrónio. Depois, em 1968, numa urna de pedra encontrada em Giv'at ha-Nivtar, Jerusalém, um achado na verdade de grande alcance -o esqueleto de um homem chamado Yehohanan, com o nome inscrito em aramaico, com pregos de quinze centímetros espetados nos antebraços e nos artelhos. Esse esqueleto com dois mil anos constituiu a primeira prova física desde sempre vista de um homem que fora crucificado nos tempos palestínicos do Novo Testamento. Havia histórias que nos diziam que o caso tinha acontecido. Os evangelhos contavana-nos que Jesus fora crucificado, mas com a exumaçâo dos restos mortais de Yehohanan, o conhecimento literário pôde ser finalmente confirmado sem a mínima sombra de dúvida.

0 Dr. Jeffries levantou as lunetas e apontou para a frente. -Cá estamos.

Randall deu fé de que tinha já passado pelas montras da Sala dos Manuscritos e que estavam junto à entrada de uma outra sala. No limiar, em letras colocadas num suporte móvel, indicava-se:

SECÇÃO DE MANUSCRITOS SALA PARA ESTUDANTES CODEX SINAITICUS

MAGNA CARTA MANUSCRITOS DE SHAKESPEARE

0 guarda à entrada, com um boné escuro, çasaco cinzento e calças pretas, cumprimentou o Dr. Jeffries com afabilidade. Logo à direita estava uma comprida vitrina de metal, com cortinas azuis a cobrirem os vidros.

0 Dr. Jeffries guiou-os para a vitrina. Afastou uma das cortinas e murmurou:

-0 Códice A1exandtnus... ummm, não não precisamos de momento de nos preocupar com este. É de menor importância. Com verdadeira ternura, afastou a segunda cortina, encavalitou o pince-nez, no nariz, sorriu rasgadamente e apontou para o velho volume que se encontrava aberto dentro da vitrina, sobre uma pequena elevação coberta com um veludo encarnado.

-Aqui têm. Um dos três mais importantes manuscritos da história bíblica. 0 Codex Sinaiticus.

Steve Randall e Naomi aproximaram-se e observaram as amarelentas páginas de fino pergaminho, cada uma delas com quatro estreitas colunas claramente manuscritas em grego.

-Estão a ver uma parte do Evangelho de Lucas-disse o Dr. Jeffrics. - Vejam a nota escrita neste cartão que está no canto. Randall leu a explicação dactilografada no pequeno cartão.

0 Codex Sinaiticus estava aberto em Lucas 23 : 14. Na parte inferior da terceira coluna na página esquerda estavam os versículos que descreviam a agonia de Cristo no Monte das Oliveiras, versículos que muitas autoridades bíblicas primitivas desconheciam e que por isso não haviam sido incluídos nas suas traduções.

- No seu estado original, este manuscrito devia ter provavelmente 730 páginas - disse o Dr. Jeffries. Tudo o que resta sao 390 folhas, das quais 242 consagradas aos Velho Testamento e 148 representando o Novo Testamento completo. 0 velino, como podem ver, é feito de pele de carneiro e de cabra. A escrita, toda em letras maiúsculas, pertence à mão perita de três copistas diferentes, e deve ter sido traçada antes de 350 A.D. - 0 Dr. Jeffries voltou-se para Randall. - Ora tudo isto que se salvou para a posteridade do Codex Sinaiticus faz parte de uma história verdadeiramente emocionante. já ouviu falar em Constantino Tischendorf?

Randall abanou a cabeça negativamente. Na verdade nunca ouvira aquele nome antes, mas sentia-se fortemente intrigado.

- Em resumo, eis o nosso romance - começou o Dr. Jeffries, com evidente alívio por Randall não conhecer o nome citado. Tischendorf era um erudito alemão da Bíblia que costumava andar sempre pelo Médio Oriente à procura de velhos manuscritos. Numa dessas suas viagens, em Maio de 1844, resolveu subir ao Mosteiro de   St.a Catarina do Monte Sinai no Egipto. Quando passava por um corredor do mosteiro reparou num grande cesto de papéis para o lixo cheio com aquilo que lhe pareceu serem bocados esfarrapados de um manuscrito. Metendo o nariz no cesto, Tischendorf viu que era bocados de velho pergaminho. 0 conteúdo de dois outros cestos tinham já sidos queimados como lixo inútil, e aquele cesto estava prestes a seguir o caminho dos outros dois. Tischendorf persuadiu os frades a entregaram-lhe aqueles resíduos para exame. Procedendo a uma escolha, encontrou 129 folhas de um Velho Testamento escrito em grego. Os monges, nessa altura conscientes do valor daquele lixo precioso permitiram-lhe que ficasse com 43 páginas, que o alemão trouxe para a Europa e que ofereceu ao rei da Saxónia.

-E essas páginas não fazem parte deste códice? -perguntou Randall.

-Um momento-disse o Dr. jeffries.-Nove anos mais tarde o alemão Tischendorf dirigiu-se ao mesmo Mosteiro para mais outra investigação. Os frades dessas vezes mostraram-se pouco ou nada cooperativos, mas Tischendorf não desistiu.

Passaram-se mais seis anos e, em janeiro de 1859, o persistente alemão mais uma vez subiu ao Mosteiro. Mais cauteloso dessa vez, não solicitou aos frades para lhe mostrarem velhos manuscritos. Mas na última noite passada no Monte Sinai, Tischendorf começou a conversar com o Irmão ecónomo a respeito de Bíblias antigas. Para mostrar a sua erudição, aquele gabou-se de ter estudado numa das mais velhas Bíblias conhecidas. Acompanhando as palavras com gestos, o frade aproximou-se de uma prateleira ao lado da porta da sua cela, onde costumava arrumar alguma loiça, e tirou para baixo um embrulho envolvido num pano vermelho. Desembrulhou aquilo e, ante os olhos esbugalhados de Tischendorff estadeou-se o Codex Sinaticus, contendo o Novo Testamento mais antigo que era do conhecimento do homem.

0 Dr. Jeffries emitiu um pequeno risinho que mais parecia uma fungadela.

-Pode perfeitamente imaginar-se toda a gama de emoções que Tischendorf sentiu, estou certo que as mesmas sentidas por Colombo quando avistou terra do Novo Mundo. Depois de muitos meses de tenazes esforços, Tischendorf acabou por convencer os frades que deviam oferecer este códice ao patrono da sua igreja, que era nem mais nem menos do que o Czar da Rússia. 0 Codex Sinaiticus permaneceu na Rússia até à revolução de 1917 e ao advento de Lenine e Estaline. Os comunistas não tinham qualquer interesse na Bíblia. Para conseguirem dinheiro tentaram vender o Códice aos Estados Unidos, mas sem êxito. Em 1933, o Governo Inglês e o Museu Britânico conseguiram arranjar as cem mil libras necessárias para a compra do documento, e ele aqui está diante dos vossos olhos. Que história sensacional, hem?

- Na verdade que história emocionante - concordou Randall.

- Alonguei-me de propósito para que pudesse apreciar uma história ainda melhor e mais emocionante - prosseguiu o Dr. Jeffries - a história da escavação do Dr. Monti e a descoberta em Ostia Antica do Evangelho Segundo Jacob, um Novo Testamento mais antigo do que o Codex Sinaiticus quase trezentos anos, uma descoberta mais antiga do que os evangelhos canónicos ou sinópticos possivelmente cerca de meio século, um documento atribuído a uma pessoa de família de Cristo e uma testemunha ocular da maior parte da vida humana de Cristo. A partir de agora, Sr. RandalI, talvez possa apreciar o estupendo presente que está prestes a anunciar ao mundo. E agora parece-me também melhor que subamos até ao gabinete do Dr. Knight no andar superior e que comecemos a falar dos aspectos práticos da sua imediata missão. Sigam-me, se fazem favor.

Com Wheeler e Naorni atrás, Steve Randall seguiu o Dr. Jeffries por dois lanços de íngremes escadas, até que pararam diante de uma porta. Quando o Dr. Jeffries a abriu para dar passagem aos visitantes, anunciou:

- 0 gabinete do ajudante de curador, utilizado pelo Dr. Florian. Knight para seu estúdio.

Trabalhar e viver naquela cela quase monástica de estudioso devia ser um bico de obra. Do solo ao tecto viam-se estantes pejadas de livros. Papelada, volumes referenciados, embrulhos de documentos espalhados por duas mesinhas e pela alcatifa. Havia reduzido espaço para a velha secretária colocada perto da janela, para os ficheiros, hermeticamente fechados, para o sofá e para uma ou duas cadeiras.

Arquejante após o passeio e a subida da escada, o Dr. Jeffries instalou-se na cadeira da secretária. George Wheeler e Naomi Durin tinham-se sentado no sofá. Randall arrastou uma cadeira para o mais perto possível dos outros e abancou.

-Ummm... talvez fosse melhor levá-los até à cantina do pessoal para tomarem chá - disse o Dr. Jeffries.

- Não, não professor - respondeu Wheeler, com um sinal feito com a mão - estamos aqui bem.

- Esplêndido - disse o Dr. Jeffries. - Penso que a natureza da nossa conversa se adaptará melhor a um ambiente privado.

Para começar, devo dizer que pouco mais sei a respeito do nosso... urnm... de Florian... do Dr. Florian Knight. 0 estranho comportamento dele e a inacessibilidade que o rodeia, aborrece-me e confunde-me. Ainda não fui capaz de contactar com ele, nem com a noiva, Miss Valerie Hughes, desde a chamada que fiz para o navio a noite passada. - Voltou-se para George Wheeler. Creio que me fez uma pergunta qualquer... esqueci-me o que foi... perdoe a minha distracção... Lá em baixo fez-me uma pergunta sobre o Dr. Knight, não foi?

Wheeler levantou-se do sofá e foi sentar-se numa cadeira mais perto da secretária.

-É verdade, professor. Ontem à noite esqueci-me de lhe perguntar uma coisa. De que mal súbito está o Dr. Knight atacado?

0 que é que se passa de errado com ele?

0 Dr. Jeffries cofiou nervosamente as guias do bigode. -George, também eu gostava de saber. Miss Hughes não foi clara e quase que não me deu oportunidade de lhe perguntar, Limitou-se a dizer que Florian tinha sido obrigado a ir para a cama com uma febre altíssima. 0 médico que o visitou fez saber que devia acima de tudo arranjar, sem demora, um período de repouso.

- Soa-me a quebra nervosa - disse Wheeler. - Fez um sinal de cabeça na direcção de Randall. - Steve, que pensa você do caso? Randall considerou como improvável a possibilidade, mas respondeu gravemente:

-Bem, se foi um colapso nervoso com certeza que houve sinais anteriores, manifestacões de certo modo visíveis que já se arrastassem há algum tempo. Talvez o Dr. Jeffries nos possa dizer alguma coisa a respeito do caso.-Olhou para o catedrático de Oxford.-Notou alguns sintomas estranhos no comportamento do Dr. Knight ou alguma falha no seu trabalho durante estes meses mais recentes?

- Nada - respondeu sem titubear o Dr. Jeffries. - 0 Dr. Knight desempenhou todas as missões e trabalhos de que o encarreguei conscienciosamente, posso mesmo dizer com todo o brilhantismo. 0 Dr. Knight é um perito em grego, persa, arábico, hebreu... e, claro está, em aramaico, a língua sobre a qual temos trabalhado mais detidamente e com maior profundidade nos últimos tempos. Como leitor no museu, tudo o que fez foi impecável, precisamente aquilo que eu pretendia. Quero que compreendam bem, um jovem com as faculdades de percepção de Florian Knight não precisa de traduzir o aramaico de um fragmento de papiro palavra por palavra. Habitualmente, lê o conteúdo correntemente, facilmente, naturalmente, como se fosse a sua língua natal, como se estivesse a ler o Times ao pequeno-almoço. De qualquer forma, o rendimento do Dr. Knight a verter armaico, hebreu e grego para inglês destinado à nossa comissão de cinco catedráticos em Oxford foi sempre de alto nível, sempre tão exacto quanto se poderia desejar.

- Em resumo, ele não fez erros, especialmente no passado ano, não é isso? - insistiu Randall.

0 Dr. Jeffries olhou longamente para Randall antes de responder.

- Meu caro senhor, os seres humanos são falíveis e o trabalho que realizam está sempre sujeito ao erro. Foram os erros do passado, bem como o novo conhecimento obtido através da arqueologia e dos nossos progressos na filologia, que possibilitaram aos eruditos fazerem novas traduções da Bíblia. Parece-me melhor explicar se quiser que consigam compreender todas as rasteiras a enfrentar pelo Dr. Knight. Tomemos a palavra pim, que figura apenas uma vez na Bíblia. Aparece no Livro de Samuel. Os tradutores pensaram sempre que pim significasse ferramenta e por isso a consideraram como referindo-sc a uma espécie de limatão ser uma medida de peso como a palavra shekel, de modo que as últimas Bíblias já a inseriram com o seu sentido corrigido. Outro exemplo: as antigas Bíblias inglesas tinham sempre uma linha em de carpinteiro. Recentemente, tradutores chegaram à conclusão de Isalas 7 : 14 que dizia: «Eis que uma virgem conceberá». Durante muitos anos a frase foi considerada como uma profecia do nascimento de Cristo. Então entraram em acção os tradutores da Versão Modelo Revista e modificaram a linha para: «Eis que uma mulher jovem conceberá». Traduziam do hebreu original e a palavra almah significa, segundo os textos, «mulher jovem». As Bíblias anteriores tinham traduções de textos gregos incorrectos que haviam utilizado a palavra parthenos, que significa «virgem».

- Maravilhoso material de promoção - exclamou Randall apreciativamente.

0 Dr. Jeffries inclinou a cabeça e fez depois um gesto de moderação.

-Mas, Sr. RandalI, por outro lado os tradutores podem ir por vezes longe de mais quando tentam modernizar, alterando incorrectamente significados. Por exemplo: Paulo cita Nosso Senhor como tendo dito: «É mais abençoado dar do que receber». A frase foi sempre considerada como uma tradução perfeitamente literal do grego. No entanto os tradutores da Nova Bíblia Inglesa mostraram-se tão ansiosos para colocarem a nova obra no seu idionia que alteraram por completo a citação de modo que se lê: «A felicidade está mais em dar do que em receber». Notem que não só é uma tradução fraca do ponto de vista literário, como modifica o significado. Reduz urna declaração firme a uma indolente reflexão perfeitamente casual. Sacrificou uma frase cheia de força numa frase onde a fraqueza   é evidente. Além disso, existe uma diferença considerável entre o ser feliz e o ser abençoado. Mas quanto ao Dr. Knight, nunca     foi culpado de tais inovações. Pensando bem não posso assinalar a mínima falta no trabalho produzido pelo Dr. Knight. Vou ver se consigo explicar melhor...

0 Dr. Jeffries, pensativo, fez uma pausa, enquanto Randall aguardava o prosseguimento para ver se ocorreria qualquer indício que o ajudasse a solucionar o enigma da doença do Dr. Knight.

-Na altura em que dirigi uma equipa de eminentes eruditos para a tradução inglesa no Novo Testamento Internacional, o Dr. Knight trabalhou na obra como investigador, tal como aqui no museu. Ele nunca deixou de ir até ao mais fundo das coisas a fim de procurar significados ajustados para a linguagem, de acordo com o pensamento contemporâneo. A maior parte dos entendidos esquece-se que Cristo viveu e se movimentou entre camponeses. Os eruditos, com demasiada frequência, olvidam a investigação em profundidade para um ajustamento das palavras habitualmente usadas pelos camponeses da Palestina nos alvores do primeiro século. A nossa equipa traduziu umas palavras como «grãos de cercal», mas o Dr, Knight não se sentiu satisfeito. Investigou a linguagem corrente naqueles tempos, fez as suas comparações, e chegou à conclusão que os camponeses contemporâneos de Cristo diziam que o trigo, a aveia e a cevada tinham «olhos» não «grãos», provando-nos que «grãos de cereal» era incorrecto. Contestou-nos também o uso da palavra gado. Provou que nos tempos bíblicos gado não significava especificamente a espécie vacum, bovina, mas designava sim todos os animais em geral incluindo asnos, gatos, cães, cabras e camelos. Se tivéssemos utilizado a palavra gado na tradução como expressão de bovinos teria sido um erro de palmatória. 0 Dr. Knight salvou-nos da inexactidão. - 0 Dr. Jeffries olhou para Wheeler e depois para Randall.

- Cavalheiros, um cérebro sempre em estado de alerta não me parece muito candidato a um colapso nervoso.

- Penso que devo concordar consigo - concedeu Randall. -Pode estar certo quanto a essa parte -disse o Dr. Jeffries amigavelmente. - Mas por outro lado, se alguma vez um homem trabalhou em circunstâncias que pudessem ser um convite a um colapso nervoso, esse homem foi sem dúvida o Dr. Florian Knight. Randall arqueou as sobrancelhas surpreendido.

- E que circunstâncias foram essas?

- Ora, em todos os longuíssimos meses que durou o trabalho, tal como agora, o pobre rapaz nunca soube precisamente naquilo em que estava a trabalhar, dado que ninguém lhe fez a mais leve alusão. Lembre-se que jurámos manter completo segredo. Embora o Dr. Knight bem como os nossos outros assistentes fossem tão de confiança como os professores titulares, o caso é que fomos avisados de que quanto menos pessoas soubessem do achado de Ostia Antica, melhor seria. De maneira que mantivemos o segredo tanto para Knight como para os outros.

Randall sentiu-se desconfortavelmente perplexo, sem atinar em conjugar ideias.

- Mas então como é que ele podia trabalhar para si sem lhe mostrarem os fragmentos recentemente descobertos?

- Nunca lhe mostrámos a ele, nem a ninguém, todos os fragmentos. Entregámos ao Dr. Knight para trabalhar uns quantos bocados ou conjuntos de peças mais cruciais, e aos outros diferentes peças ou versículos, Disse ao Dr. Knight que possuía alguns fragmentos de um Novo Testamento apócrifo, e que pensava escrever um livro sobre o caso. Fui obrigado a ocultar-lhe a verdade. Os pedaços de material que lhe entreguei eram tão incompletos, tão difíceis, tão confusos, que ele deve ter pensado para que raio seria um trabalho tão díspar. Todavia, foi suficientemente decente para nunca me fazer a mais leve pergunta.

A perplexidade de Randall manifestou-se ainda mais na forma como mostrou o seu pasmo.

- Dr. Jeffries, o senhor está a dizer-me que o seu investigador, o Dr. Florian Knight, não está a par do projecto Ressurreição Dois? -0 que estou a dizer é que ele ignorava o projecto até...

ontem à tarde. Quando me desloquei de Oxford para me reunir com ele, a fim de o preparar para se tomar seu consultor em Amesterdão, senti que ele estava finalmente em condições de saber toda a verdade, visto o projecto estar praticamente garantido. De facto, a Bíblia está a ser impressa, e para que Florian lhe pudesse ser útil a si tinha que lhe revelar tudo o que havia a respeito da momentosa descoberta do Professor Monti. Foi essa a razão porque me desloquei a este gabinete e lhe contei os factos a respeito do Evangelho Segundo Jacob e sobre o Pergaminho Petrónio. Devo dizer que ele ficou como que esmagado.

-Esmagado? De que maneira ... ?

- Umm... espantado, atónito, será a palavra mais exacta. Sim, espantando, sem poder proferir urna palavra, e finalmente extremamente excitado. Veja se pode compreender. Tem devotado toda a sua vida à Bíblia, ora uma revelação como a que lhe fiz... pode na verdade ser esmagadora.

A curiosidade de Randali subiu de grau.

- E foi então que ele adoeceu?

-Como? Ah, não, não adoeceu na minha presença...

- Mas depois de se terem despedido, ele foi para casa e depois adoeceu, não é verdade?

Nova cofiadela de bigode pelo Dr. Jeffries.

- Ora... sim, suponho que foi o que aconteceu. Devíamos reunir-nos de novo à noite para jantar. Eu queria debater em pormenor o trabalho dele como seu consultor. Foi quase à hora de jantar que recebi o obscuro telefonema feito pela noiva de Knight, Miss Hughes. Knight não podia jantar comigo. Não podia tomar conta da sua nova missão. 0 médico aconselhava-o a nem sequer pensar em aceitar o cargo. Além disso, Knight não podia receber ninguém durante urna ou duas semanas. - 0 Dr. leffries abanou a cabeça compungido. - Mau, muito mau. Desconcertante. Mas não interessa tentarmos saber mais pormenores. Não podemos continuar a depender de Florian Knight. Mas que faremos então? Suponho que não temos outra alternativa, a não ser substitui-lo, -Voltou-se para Wheeler.-Tenho mais dois ou três leitores assistentes que trabalharam connosco. Jovens competentes e estáveis. Suponho que possamos mandar um para servir de consultor ao Sr. Randall. Espero que seja o melhor que tenhamos a fazer. Infelizmente, devo dizer que nenhum deles estará à altura do Dr. Knight, que é um verdadeiro mágico na matéria.

Wheeler levantou-se com um resmungo, e Naorni também se levantou do sofá, secundando o patrão.

-Detesto ter de entrar nessa segunda escolha, professordisse Wheeler. -Suponho que o caso sei a inevitável, mas na verdade existe tanta coisa em jogo que é nosso dever coligirmos as melhores informações possíveis de modo a apresentarmos o nosso Novo Testamento Internacional do modo mais estimulante. Bem, já tenho pouco tempo para apanhar o meu avião para Amesterdão. Porque é que não discute com Steve os possíveis substitutos para Knight? 0 Steve pode ficar em Londres, está hospedado no Dorchester. Talvez ele possa entrevistar os outros candidatos amanhã, escolhendo um.

0 Dr. Jeffries levantou-se para acompanhar o editor e Naomi até à porta.

- Tivemos pouca sorte, mas posso garantir que farei o melhor que puder e souber para resolver esta ingrata situação - prometeu o Dr. Jeffries. - Tenham boa viagem. Em breve estarei também em Arnesterdão.

Wheeler suspirou.

- Sim, tivemos pouca sorte com o Knight. Bom, que tudo corra pelo melhor... E, Steve, não se esqueça de me fazer amanhã uma telefonadela. Avise-me de quando chegará à capital holandesa. Terá um automóvel à sua espera.

- Obrigado, George.

Randall estava em pé, à espera, quando o Dr. Jeffries voltou para o gabinete.

- Umm... este assunto da substituição... tenho que pensar bem no caso. Será um bico de obra conseguirmos o homem adequado. Deixe-me tratar do caso, Quero fazer algumas investigações. Amanhã de manhã, com a cabeça mais fresca, chegaremos a qualquer decisão. Está satisfeito?

- Perfeitamente - disse RandalI, apertando a mão ao professor. Mas quando estavam já perto da porta, casualmente, perguntou-lhe: - A propósito, Dr. Jeffries, não saberá por acaso onde mora a noiva do Dr. Kníght? Valerie Hughes, não é como se chama?

-Lamento muito não o poder informar da morada, mas posso dizer-lhe que trabalha para a casa Sotheby & Cia. como deve saber, é a famosa firma de leilões estabelecida em New Bond Sreet. Na verdade, recordo-me que Florian me disse certa vez que a tinha conhecido pela primeira vez na Sotheby. Sabe, Knight costuma ir dar uma vista de olhos habitualmente para ver se encontra quaisquer materiais biblicos que valham a pena. Dentro da exiguidade do seu ordenado é um bom coleccionador. Sim, a firma Sothcby foi o lugar onde ele travou conhecimento com a jovem Valerie. - 0 Dr. Jeffries abriu a porta do gabinete. - Sr. RandalI, se andar para aí sem destino e quiser companhia ao jantar, ficarei muito honrado de poder acolhê-lo no meu clube.

-Talvez aceite noutra ocasião, Dr. Jeffries. Mas de qualquer modo fico-lhe muito grato pelo convite. À tarde e à noite vou estar muito ocupado a visitar umas pessoas conhecidas que estão aqui em Londres.

Foi às quatro e meia da tarde que Randall chegou ao seu destino-New Bond Street.

Entre uma loja de antiquário e uma loja de venda de jornais e revistas, cuja tabuleta indicava ser a firma W. H. Smith & Son, situavam-se as duplas portas que levavam ao interior da mais antiga casa de leilões do mundo. Por cima da entrada, montada num plinto, estava a cabeça em basalto de uma deusa egípcia. Randall tinha lido que a cabeça fora certa vez leiloada, mas corno nunca encontrara comprador, os proprietários haviam resolvido montá-la na fachada, empregando a peça como uma espécie de símbolo do negócio, urna marca registada. Por baixo da deusa, uma tabuleta indicava que era ali a casa Sotheby & Co., e por baixo o endereço e o número de polícia das suas duas portas: 34 e 35.

Randall entrou, atravessou o átrio de mosaicos, pisou o grande capacho com as letras-SOTHEBY 1844-e atravessou a dupla porta envidraçada. Apoiado no lustroso corrimão de madeira, principiou a subir a escadaria, coberta com urna passadeira verde, que levava à New Gallery.

Lá em cima, as salas de exposição tinham muita gente, visitantes que formavam essencialmente uma população masculina. Via-se um magote de cavalheiros em volta de uma colecção de jóias e vários outros a estudarem alguns artigos armados de lupas. Viam-se guardas em uniformes azuis, com galões dourados girando por entre os rnirones que, com os seus catálogos verdes abertos, estudavam as telas que em breve seriam leiloadas. Um cavalheiro já idoso estava perto de uma vitrina expositora, aberta, a examinar várias moedas raras.

Randall perscrutou tudo muito bem para ver se avistava qualquer empregada, mas não avistou nem sombra de uma mulher. Começava a pensar se o Dr. Jeffries não se teria enganado a respeito do emprego de Valerie Hughes, quando deu fé de que alguém se dirigia a ele.

- Posso ser-lhe útil em alguma coisa, sir? - Quem lhe oferecia os seus serviços era um homem de meia idade, envergando uma sobrecasaca cinzenta, que devia ser funcionário da firma. De facto, o homem acrescentou: - Sou um dos porteiros. Se houver qualquer coisa em particular que deseje ver...

- Há alguém que eu gostaria de ver - respondeu Randall.

- Miss Valerie Hughes será empregada aqui?

0 rosto do porteiro abriu-se num sorriso.

- É, sim senhor. Miss Hughes encontra-se na Secção de Livros, um departamento que fica ao lado da Sala Principal de Leilões. Dá-me a honra de lhe poder servir de guia?

Atravessaram uma sala de leilão adjacente, com as paredes cobertas por feltro vermelho e cheia de visitantes.

- Qual é a posição de Miss Hughes na firma Sotheby's? - perguntou Randall.

- Uma jovem muito inteligente. Durante algum tempo foi recepcionista no balcão da Secção de Livros. Quando alguém traz livros à firma para serem vendidos é atendido por uma recepcionista que, depois, convoca um dos nossos oito peritos da especialidade para estabelecerem o preço da peça ou do lote oferecido para venda. Evidentemente, Miss Hughes sabia tanto de livros como os nossos mais experientes entendidos. Ora logo que se declarou uma vaga, o chefe da secção prornoveu"a a perito legal em matéria livreira. Sir, chegamos à Sala dos Livros.

Tratava-se de uma sala ampla com bustos de Dickens, Shakespeare, Voltaire e outros imortais adornando os cimos das estantes, que, por sua vez, estavam cheias de lotes de obras, atados em maços, que em breve deviam ser postos à venda. No meio da sala via-se uma mesa em forma de U à qual se sentavam os principais compradores durante os leilões e no extremo da mesa, na parte aberta, ficava uma espécie de tribuna que servia para o leiloeiro. Ao lado da tribuna estava colocada uma secretária alta que era utilizada pelo funcionário que recebia o dinheiro dos compradores que cobriam os lances e que passava os recibos e registava as vendas.

Randall tomou consciência de dois homens de idade e de uma jovem que estavam ocupados a tirar livros, talvez em preparativos para a elaboração de um novo catálogo.

- Vou avisá-la - disse o porteiro. - Quem devo anunciar, sir?

- Diga-lhe que me chamo Steve RandalI, americano, e que sou um amigo do Dr. Knight.

0 porteiro, com as abas da pitoresca casaca a esvoaçarem, dirigiu-se a Valerie Hughes. Randall viu-o murmurar qualquer coisa para a jovem mulher e detectou o olhar intrigado que ela lhe lançou. Finalmente, Valerie, fez um gesto de compreensão com a cabeça, pôs de parte o livro de apontamentos e dirigiu-se para Randall. Com rapidez, Steve avançou ao seu encontro, encontrando-a a meio caminho, junto da mesa em forma de U.

Tratava-se de uma mulher relativamente baixa e a atirar para o roliço. Usava o cabelo cortado curto e ripado, grandes óculos, um nariz aquilino, boca que formava uma linha horizontal e uma pele de cor louçã, como uma maçã madura.

- Sr. RandalI, não é? Estranho porque... eu... nunca ouvi o Dr. Knight mencionar o seu nome.

-0 Dr. Knight ouviu ontem pela primeira vez o meu nome pronunciado pelo Dr. Jeffries. Acabo precisamente de chegar de Nova Iorque. Era a pessoa que me devia encontrar com o Dr. Knight e trabalhar com ele em Amesterdão.

- Oh... - disse ela levando a mão à boca. Pareceu ficar assustada. -Foi o Dr. Jeffries, que o enviou?

-Não, o Dr. Jeffries não faz a mais leve ideia de que me encontro aqui, Consegui saber onde era o seu emprego e vim cá de moto próprio. Apresentei-me como um amígo do Dr. Knight, porque desejava ser amigo dele na verdade. Preciso da ajuda do Dr. Florian Knight. Na verdade necessito muito do auxílio dele. Pensei que se me encontrasse consigo, se lhe contasse aquilo que projecto fazer e quanto a assistência do Dr. Knight significará...

- Sinto-me desolada, mas nada disso vale a pena - disse ela com um ar infeliz. - 0 Dr. Knight está muito doente.

-Seja como for, ouça- me com atenção. Estou certo que ele lhe falou a respeito de... do projecto secreto... bem, julgo que não haverá mal em mencioná-lo pelo nome... Ressurreição Dois... Um nome que o Dr. Knight ouviu ontem mencionar pela primeira vez, não é exacto?

- Sim, ele contou-me um bocado... - disse ela hesitante.

- Então ouça-me com atençao - murmurou Randall imperativo.

Começou a relatar-lhe a profissão que exercia, explicando"lhe a razão porque Wheeler o englobava no projecto. Falou da chamada telefónica do Dr. Jeffries na passada noite para bordo do France. 0 desapontamento da reunião no Museu Britânico e a tristeza e confusão gerais devido ao Dr. Florian Knight não poder tomar conta do novo serviço em Amesterdão. Randall falou da maneira mais convincente, tentando conquistá-la para o seu lado, mostrando-se o mais amigável e simpático possível, concluindo:

- Miss Hughes, se Florian Knight está realmente tão doente como assegurou ao Dr. Jeffries pelo telefone, nesse caso acredite que não a maçarei rnais. Vamos, diga-me, o Dr. Knight está gravemente doente?

Valerie Hughes fixou Randall e os olhos apareceram húmidos por baixo das grossas lentes.

-Não, não está assim tão doente- confessou com uma tre-

mura na voz.

-Pode dizer-me o que se passa então?

-Sr. Randall, acredite que não posso, não posso. Dei a minha palavra, e o Florian significa tudo para mim.

- Não pensa que ele se devia interessar pela Ressurreição Dois?

- Sr, RandalI, o que eu penso não conta. Se dependesse de mim, em menos de um fósforo já ele estaria a fazer parte da obra, porque esse projecto é exactamente o trabalho mais conveniente para ele. É nessas coisas que é verdadeiramente bom, são elas que representam para ele mais do que tudo na vida. Ajudá-lo-ia muito poder assistir à conclusão da sua obra. Mas digo-lhe que me é impossível poder convencê-lo do que mais lhe convém. -Mas pode tentar.

Valerie extraiu um lencinho do bolso e levou-o ao nariz.

- Oh... não sei, não sei, não sei se me atreva...

- Deixe-me então ser eu a tentar .

- 0 senhor? - pareceu ficar atónita pela sugestão - Du... vido... duvido muito que ele o queira ver, a si ou seja a quem for.

- Ele não quer ver o Dr. Jeffries. Talvez tenha as suas

razões para isso. Mas eu sou diferente, sou uma pessoa que respeita o trabalho do Dr. Knight e que necessito muito dele, da sua cooperação.

Por trás das grossas lentes, as pestanas dela tremeram, e, com voz hesitante, disse:

- Suponho que não há nada a perder. Sem dúvida que quero que ele esteja com o senhor em Amesterdão, por amor dele, pelo seu bem. - Naquele rosto rechonchudo foi-se vincando um ar decidido. -Sim, julgo que na verdade vou tentar fazer com que o Florian o receba. Tem um lápis e papel?

Randall tirou da carteira um cartão de visita e estendeu-lho, juntamente com a sua caneta de ouro.

Valerie rabiscou qualquer coisa no cartão e depois entregou-lho, bem corno a caneta.

- t a morada de Florian em Hampstead... Hampstead Hill Gardens, ao pé da Pond Strect. Provavelmente será uma perda de tempo, mas de qualquer maneira dirija-se esta noite, às oito, ao apartamento de Florian. Eu estarei lá. Se ele não o quiser receber, tanto pior, mas ficará sabendo que eu tentei.

- Mas talvez ele me queira receber.

- Nada me faria mais feliz - disse Valerie Hughes. - Pode crer que ele é realmente uma pessoa encantadora, logo que se consegue raspar um pouco o coriáceo da superfície. Bem, vamos fazer figas até às oito horas. - Pela primeira vez esboçou um sorriso, embora amarelo - E que Deus nos proteja, a todos nós.

Randall deixara uma irritada Darlene num cinema perto de Piccadilly, prosseguindo no mesmo táxi no que lhe pareceu ser uma viagem sem fim até Hampstead Hill Gardens.

Da rua sombria, Steve Randall observou o prédio vitoriano, de três andares, com as suas torres e a sua complicada arquitectura, um prédio de tijolo vermelho, onde pesava a patine do tempo. Resguardando a ornamentada porta estendia-se uma espécie de pátio de mau gosto. Ao subir a escada comunal, Randall imaginou que a casa devia estar dividida em cinco ou seis apartamentos modestos.

0 apartamento do Dr. Florian Knight ficava logo em frente do patamar do primeiro andar. Incapaz de encontrar uma campainha, Randall bateu à porta, sem que obtivesse resposta. Voltou a bater mais vigorosamente. Finalmente a porta abriu"se e surgiulhe uma perturbada Valerie Hughes, de blusa, saia e sapatos de saltos baixos, fitando-o por trás das suas lentes convexas.

- Deus protegeu-nos? - perguntou por brincadeira.

- Sim, Florian consentiu em recebê-lo - disse quase num cochicho. - Mas por pouco tempo. Concede-lhe alguns minutos. Venha comigo.

- Obrigado.

Seguiu-a através uma sala-de-estar de aspecto desenxabido, com o seu mobiliário usado, gasto, com montes de livros e pastas de arquivos em cima das cadeiras, até chegar a um quarto-de-cama estreito, sombrio, apenas iluminado por um candeeiro-velador colocado na mesa de cabeceira, ao lado da cama de ferro. Randall sentiu dificuldade em penetrar naquela obscuridade. A seu lado ouviu a voz de Valerie.

- Florian, este é o senhor Steve RandalI, que veio da América. Valerie afastou-se logo a seguir, para a sombra atrás de RandalI, enquanto este conseguiu por fim divisar uma figura semi-deitada na cama, apoiada contra duas almofadas. Florian Knight parecia-se de facto com o retrato que Naomi traçara a bordo. Com a diferença de ter um ar mais esteta, mais excêntrico do que o Aubrey Beardsley mencionado por Naorni. Nesse momento estava a bebericar aquilo que a Randall se afigurou ser vinho do Xerez.

-Olá, Randall- cumprimentou o Dr. Knight com uma voz seca e algo arrogante. -Você encontrou uma boa advogada na Valerie. Foi apenas por desejar ver um tal modelo de sinceridade que consenti em recebê-lo. Receio que o encontro seja francamente péssimo, mas seja como for, aqui está você.

- Sinto-me encantado de ter consentido em receber-me ripostou Randall com decidida afabilidade.

0 Dr. Knight pousou o copo na mesa de cabeceira e apontou com uma mão flácida para uma cadeira situada aos pés da cama.

- Pode sentar-se, se não tomar este gesto de hospitalidade como um convite para ficar aqui toda a vida. Julgo que aquilo que temos a dizer não excederá os cinco minutos bem contados.

- Obrigado, Dr. Knight.

Randall sentou-se na cadeira que lhe fora designada. Nesse momento, já mais habituado à luz, pôde ver que o homem ainda jovem deitado na cama usava um aparelho auditivo auxiliar. Não se sentia muito seguro a respeito de como começar a conversa, sobre a maneira de penetrar a couraça de hostilidade do jovem professor universitário. Num tom ameno, quebrou o silêncio.

- Fiquei penalizado ao ouvir dizer que o senhor estava doente. Espero que se sinta melhor.

- Nunca estive doente. Foi uma mentira. Uma coisa para afastar o nosso vão e falso amigo, Dr. Jeffries. Quanto a sentir-me melhor... Posso dizer-lhe que não me sinto, que estou pior do que nunca.

Randall percebeu que não havia tempo para cortesias, teria de ser o mais franco e directo possível.

-Olhe, Dr. Knight, não faço a mais leve ideia porque é que o senhor se sente assim. Sou uma pessoa estranha ao serviço. Resumindo, posso dízer-lhe que me ensarilhei em algo que desconheço em absoluto. Mas seja o que for, espero que as coisas se possam resolver, porque preciso de si. Foi-me dado pouquíssimo tempo para preparar a publicidade e promoçao daquilo que parece ser uma nova e notável Bíblia. Embora seja filho de um clérigo, os meus conhecimentos sobre o Novo Testamento ou sobre a teologia são tão reduzidos e incompletos como os da maioria dos leigos. Preciso desesperadamente de auxílio, e fui avisado logo de início que o senhor era a única pessoa que me podia dar o que necessito para levar a cabo a minha campanha. Por outro lado, penso também que seja o que for que tenha contra o Dr. Jeffries não deverá servir de óbice para a nossa colaboração em Amesterdão.

0 Dr. Knight bateu as suas nervosas e flácidas mãos num aplauso fingido.

- Lindo sermão, Randall. Mas pode ter a certeza que não foi suficiente para me convencer. Juro-lhe que pode apostar à vontade em como nunca mais me misturarei a uma danada coisa em que está envolvido um filho da mãe como o Dr. Jeffries. Não vale a pena dar-me manteiga que eu não me comovo. Nunca mais servirei de capacho a esse pomposo filho de puta.

Randall viu perfeitamente que já não havia mais nada a perder, por isso perguntou rigidamente:

- Mas afinal o que é que você tem contra o Dr. Jeffries?

- Ah! diga antes o que é que eu não tenho contra esse suíno fétido e peçonhento! - 0 olhar do Dr. Knight ultrapassou Randali e dirigiu-se para o escuro. - Podemos encher-lhe os ouvidos, hern, Valerie? - Soergueu~se na cama com um ricto de dor. - Meu querido camarada, eis o que eu tenho contra Jeffries. 0 Dr. Bernard Jeffries é um asqueroso e monumental mentiroso, que abusou de mim pela última vez.. Estou cansado de lhe servir de cabide, de ser sempre lançado para a sombra, enquanto ele se vai elevando cada vez mais à minha custa. Ele mentiu-me, Randall. Fez-me perder dois preciosos anos da minha vida. E nunca perdoarei a nenhum homem uma coisa dessas.

- Mas o que foi? - insistiu Randall. - 0 que é que ele lhe fez?

-Fale mais alto, por amor de Deus -disse o Dr. Knight, apontando para o aparelho auditivo. - Não vê que sou surdo?

- Desculpe - disse RandalI, elevando a voz. - Continuo a tentar descobrir o que é que o Dr. Jeffries lhe fez. Será porque ele só ontem lhe disse a verdade a respeito do trabalho de investigação que você esteve a fazer?

-RandalI, coloque-se no meu lugar, se é que pode. Bem sei que não será difícil para um americano abastado colocar-se no lugar de um teólogo mal pago e com um defeito físico. No entanto, tente pôr-se no meu lugar, se puder. - A voz tremia-lhe de contida ira e de desgosto. - Vai fazer dois anos, JefIries convenceu-me a deixar a minha confortável posição em Oxford para me deslocar a esta suja cidade poluída e vir viver para este borolento apartamento a fim de trabalhar para uma obra que ele tinha em preparação e que seria um livro de- impacto. Em troca, fez-me certas promessas, que já não tinha tenções de cumprir. Não obstante, eu confiei cegamente ncl--. Não hesitei, tomei-me seu escravo, sem me importar com isso. Adoro o campo do nosso trabalho de pesquisa, sempre o adorei e sempre hei-de adorar. Pus na obra toda a minha garra, toda a minha devoção, todo o meu sangue, para vir a saber ontem, de um momento para o outro, que tinha sido tudo um logro. Para saber que esse homem em quem eu acreditava e tinha fé ' fora uma criatura que nunca acreditara em mim, que nunca tivera confiança em mim. Para me ser revelado pela primeira vez, que todo o meu trabalho, todo o meu esforço, não tinham sido empregues naquilo em que eu pensava, mas sim na tradução de um novo evangelho, uma Nova Bíblia revolucionária. Ser tratado com tal desrespeito, com tal desprezo, mesmo... fez com que ficasse louco de raiva.

- Posso perfeitamente compreender isso, Dr. Knight. No entanto você próprio admitiu que gostou do trabalho, e já que estamos nesse campo, realizou na verdade uma grande obra, tal como o Dr. Jeffries admitiu sinceramente quando o louvou... sim, na verdade fez um excelente trabalho por uma causa importante.

- Para que causa? - perguntou com sarcasmo o Dr. Knight.

- Esse maldito papiro e os fragmentos de pergaminho que foram achados em Ostia Antica? A revelação de um Jesus Cristo humano? Espera que eu vá acreditar numa história dessas, só porque me foi contada pelo Dr. Jeffries?

Randall franziu o cenho.

- São coisas que foram autenticadas pelos mais destacados peritos tanto da Europa como do Médio Oriente. Com certeza que estou pronto a aceitar...

0 Dr. Knight interrompeu-o bruscamente, cortante como uma faca:

- Você não vê um palmo à frente do nariz nessa matéria. É um amador e pertence ao lista de pagamentos deles. Você acredita naquilo que lhe disseram para acreditar.

- Nada disso - disse RandalI, o mais suavemente que lhe foi possível, tentando controlar-se. - Nem por sombras. Acredito no projecto através das provas, pel) que vi e ouvi. Posso declarar-lhe que não tenho qualquer razão para duvidar ou depreciar a obra de Ressurreição Dois. Creio que não está a insinuar que a descoberta...

-Não estou a insinuar nada -interrompeu o Dr. Knightcom excepção disto: nenhum erudito sobre a Terra sabe mais a respeito do Jesus histórico, do seu tempo e da terra em que viveu do que eu... nem o Jeffries, nem o Sobrier, nem o Trautmann, nem o Riccardi. Estou a declarar que mais ninguém devia estar no primeiro plano desse projecto, que ninguém merecia mais do que eu tornar conta dele. Do que eu, percebe bem, do que eu, Florian Knight! Até que tenha visto essa maldita descoberta com estes olhos que a terra h&de comer, até que a tenha examinado a meu contento, digo-lhe que não aceito a coisa. Até agora tudo o que me foi revelado não passou de paleio.

-Nesse caso, venha comigo para Amesterdão e faça o seu teste, Dr. Knight-disse Randall.

- Demasiado tarde - proferiu o Dr. Knight. - Demasiado tarde - deixou-se cair para trás, contra as almofadas, fatigado e pálido. Sinto muito, Randall. Nada tenho contra si. No entanto, não me posso constranger, ser objecto de aluguer como consultor na Ressurreição Dois. Não sou nem um destruidor de mim próprio nem um masoquista. - Passou uma mão tremente pela testa. - Valerie, estou outra vez a transpirar. Sinto-me bestialmente fatigado...

Valerie aproximou-se da cabeceira da cama.

- Estás a martirizar-te a ti próprio, Florian. Deves tomar outro sedativo e repousar um bocado. Vou ensinar o caminho ao Sr. Randall. Volto já.

Agradecendo a Florian Knight por lhe ter concedido a entrevista, embora sentindo grande relutância em partir sem ter conseguido o seu objectivo, Randall seguiu Valerie para fora do quarto, atravessando a sala de estar até à porta.

Desconsolado, atravessou o pequeno patamar e ia já a descer as escadas quando deu fé de que a rapariga continuava a acompanhá-lo.

- Espere por mim no Roebuck - murmurou ela apressadamente. -É o sítio onde costumamos ir, o pub que fica à esquina com a Pond Strect. Não o farei esperar mais do que vinte minutos. Eu... eu penso que é melhor dizer-lhe uma coisa a respeíto de Florian.

Faltavam quinze minutos para as nove e ainda ele estava à espera de Valerie,

Estava sentado no banco corrido de madeira junto à parede, muito perto das portas de vidro da entrada. Embora não tivesse fome, tinha encomendado uma empada de presunto e vitela, mais para matar o tempo do que a fome. já tinha consumido o ovo cozido, alguma da vitela e presunto do recheio e principalmente a parte da crosta da empada.

Ociosamente, observava a mais jovem das duas mulheres que tomava conta do balcão do bar do Roebuck, entretido a vê-Ia encher uma caneca de cerveja, esperando que a espuma se dissipasse um pouco para voltar de novo a fazer pressão no manípulo, enchendo a caneca até às bordas. A cerveja foi parar às mãos de uni cliente solitário sentado num banco do balcão, um homem já de idade, com o tradicional trajo londrino dos operários, que mastigava um bocado de salsicha espetado num palito.

Randall interrogava-se outra vez sobre que raio lhe teria querido dizer Valerie à saída, quando lhe cochichara: Penso que é melhor dizer-lhe uma coisa a respeito de Florian.

0 que é que poderia ter ficado por ser dito?

Pensava também porque diabo se demoraria ela tanto. Nesse preciso momento as portas de vidro abriram-se e eis Valerie na frente dele. Randall levantowse rapidamente, tomou-lhe o braço e acomodou-a no banco a seu lado.

-Peço-lhe que me desculpe a demora. Tive que esperar que ele adormecesse.

- Quer comer ou beber alguma coisa?

-Talvez unia bitter pequena, se me acompanhar.

- Claro que sim. Mas prefiro uma caneca.

Valerie chamou a matrona que servia às mesas. -Duas Charrington! Uma grande e outra pequena! -Quero que me desculpe se fui perturbar o Dr. Knight disse Randall.

- Oh, ele estava muito pior ontem à noite e hoje durante o dia, antes da sua visita. Fiquei satisfeita por lhe falar tão francamente. Ouvi tudo o que disseram e é por isso mesmo que lhe quero falar em particular.

-Disse-me na escada que me queria revelar uma coisa. -E quero.

Esperaram até que a criada os serviu. A caneca de cerveja amarga estava colocado diante de Randail. Valerie estava já a beber a sua dose mais reduzida. Finalmente, ela pousou o copo na mesa.

-Deu fé de alguma coisa curiosa entre aquilo que Florian lhe disse?

-Sim. Desde que me sentei aqui que tenho estado a pensar em tudo o que ouvi. Ele falou das promessas que lhe foram feitas pelo Dr. Jeffries e que não foram cumpridas. Falou de não querer participar na Ressurreição Dois por não ser um indivíduo autodestruidor nem masoquista. Falou de se servirem dele, de não confiarem nele, mas todavia não posso compreender como é que tudo isso lhe despertou uma ira tão grande que resolveu abandonar tudo, por aquilo que a mim me parece ser apenas um pouco de vaidade ferida. Coordenando ideias, parece-me que deve haver muito mais do que a vaidadezinha ferida.

-E tem toda a razão-disse Valerie com simplicidade.- Há mais, muito mais do que isso e precisamente vim aqui para lho revelar se me prometer guardar segredo.

Prometo.

Muito bem. já tenho pouco tempo. Ainda preciso de ir cuidar de Florian e ver se durmo um bocado. 0 que lhe vou revelar é para bem de Florian, por amor da sua sobrevivência. Estou convencida que não o estou a atraiçoar.

- Dei-lhe já a minha palavra de honra. Pode estar certa que esta conversa fica só entre nós.

0 rosto gorducho de Valerie tomou uma expressão solene e a sua voz adquiriu uma tonalidade nova.

- Sr. RandalI, Florian é mais surdo do que ele deixa perceber. 0 aparelho de auxílio auditivo ajuda a tomar possível a comunicação com ele, mas não é verdadeiramente eficaz. Florian consegue desenvencilhar-se porque aprendeu já há tempo a ler os movimentos dos lábios. Ele pode fazer tudo aquilo em que se meta. Creio sinceramente que ele é um gênio. Seja como for, tanto quanto me é acessível, sei que ambos os ouvidos médios de Florian sofreram grandes danos devido a uma infecção ocorrida na pré-adolescência. A única possibilidade de cura reside na cirurgia e transplantação... talvez numa longa série de operações: um processo cirúrgico que se chama timpanoplastia.

-Mas poderá a sua audição melhorar completamente?

- 0 otologista de Florian pensa que sim, mas o processo cirúrgico e a possível série de operações e enxertos são coisas que exigem muito dinheiro. É na Suíça que se encontra um dos melhores cirurgiões na matéria. Ora acontece que tais despesas ultrapassam em muito as poucas posses de Florian, tanto mais que é com dificuldade que ele consegue viver. Além disso, ainda auxilia a mãe, uma viúva, que vive em Manchester e que depende inteiramente do filho. Já me ofereci para o ajudar-com o pouco que tenho e posso-mas ele é demasiado orgulhoso para aceitar.

0 senhor viu como ele vive. Aquele tugúrio de três divisões custa-lhe oito libras semanais. Precisa de um carro, seja de que marca e em que estado for, desde que ande, mas o dinheiro não lhe dá para isso. Por todo o seu brilhantismo, por ser um assistente de teologia e um preciosíssimo colaborador do Dr. Jeffries, consegue apenas auferir a miséria anual de três mil libras. já pode imaginar até onde ele poderá ir com tal rendimento. Consequentemente, Florian decidiu-se a ganhar mais dinheiro, valendo-se das suas aptidões. A surdez constitui também para ele um dos maiores problemas, não só devido às dificuldades que às vezes lhe causa e que são óbices ao seu trabalho, como também pelo efeito psicológico que nele exerce. A desvantagem irrita-o. De modo que o principal objectivo dele é ganhar dinheiro suficiente para se poder submeter às operações. Depois disso, ele... bem, gostaria de poder casar comigo e fundar uma família. Compreende?

-Sim. Compreendo.

-A sua grande esperança era que o Dr. Jeffries, seu superior hierárquico, se retirasse antes da sua aposentação oficial, setenta anos, o que daria a Florian urna possibilidade de ser professor titular da cadeira de Hebrcu. Era uma esperança, mas há dois anos tornou-se uma promessa. Na verdade o Dr. Jeffries prometeu a Florian que se ele viesse para o Museu Britânico como leitor seria devidamente compensado, compensado com a aposentação antecipada do Dr. Jeffries e com a recomendação de Florian ser nomeado para o substituir na cátedra. A promoção significaria salário suficiente para Florian se poder tratar e casar. Com tais objectivos em mente, Florian sentiu-se encantado por se poder dedicar aos assuntos do Dr. jeffries aqui em Londres. Não demorou muito tempo que Florian não começasse a ouvir uns zunzuns inquietantes -provenientes de uma fonte informativa responsável - de que o Dr. Jeffries mudara de ideias a respeito de se aposentar. A razão para tal era relacionada com uma ambição de carácter político. Segundo o que Florian ouviu, o nome do Dr. jcffries estava a ser discutido como um dos principais candidatos à presidência do Conselho Mundial das Igrejas, com sede em Genebra. A fim de promover a sua candidatura o Dr. Jeffries tinha decidido manter a sua cátedra em Oxford tanto quanto pudesse.

- Como uma fachada para impressionar?

- Exactamente. 0 pobre Florian ficou desorientado. Mas como não pôde verificar a veracidade daquilo que ouvira continuou a manter viva a esperança de que o Dr. Jeffries se retiraria como lhe tinha prometido. No entanto, corno medida de precaução e para não estar sujeito a uma coisa de carácter tão duvidoso, empreendeu outro plano para conseguir arranjar dinheiro. Ele sempre ambicionara escrever e publicar urna nova biografia de Jesus Cristo, baseada naquilo que actualmente se conhece de Jesus -a partir dos evangelhos, de fontes não-crístãs, a partir de especulações tecidas pelos teólogos-c também com base em deduções originais do próprio Florian. Nesse sentido, iniciou a obra há dois anos, trabalhando todas as manhãs e tardes para o Dr. Jeffries, empenhou-se numa escravidão e todas as noites até à meia-noite, labutando todos os feriados, quase todos os fins de semana, sacrificando até as férias. Mas conseguiu fazer as suas investigaçoes e escrever o seu livro. Uma maravilha de obra que intitulou Cristo sem Enfeites. Há uns quantos meses, Florian mostrou uma parte do manuscrito a um dos principais editores ingleses, que ficou tremendamente impressionado. Concordou em assinar um contrato com Florian e dar-lhe uma grande quantia de adiantamentosuficiente para poder ser operado, suficiente para nos permitir casar-contra a entrega completa da obra. Pois bem, Florian já tinha acabado a obra e estava precisamente a fazer o trabalho de revisão final. Projectava entregar o manuscrito acabado no prazo de dois meses, assinar o contrato e preparava-se para comecar a viver uma vida confortável ... ou antes, uma vida sem preocupações imediatas, sem dívidas ... depois de urna eternidade como escravo. Nem lhe posso descrever como ele se sentia feliz. Até que ontem...

- Quer dizer, quando o Dr. Jeffries lhe revelou ... ?

- Sim, quando o Dr. Jef`fries lhe revelou o segredo do achado em Ostia Antica. Quando lhe revelou a existência, em processo de impressão, da Nova Bíblia Internacional e todos os factos até agora desconhecidos a respeito de Jesus Cristo, preparados para serem revelados ao público. Para Florian foi como se lhe dessem uma pancada na cabeça com uma marreta. Ficou esmagado, em absoluto estado de choque. Toda a sua energia, até ao mais pequeno alento, por causa dos seus sonhos e esperanças, tinha sido devotada ao Cristo sem Enfeites e agora, com a recente descoberta, com essa nova Bíblia, a preciosa biografia de Florian, escrita à custa de tanto sacrifício tornou-se obsoleta, impublicável sem significado. Mas o que mais o amargura ainda é que se lhe tivessem contado as coisas dois anos atrás ele não teria gasto as suas energias nem posto as suas esperanças no livro. Pior ainda, pensa que o Dr. Jefi`ries, inconscientemente, o utilizou para ajudar a pesquisas e para traduzir uma obra que é a destruidora da sua biografia de Cristo e que lhe deita abaixo o futuro como um castelo de cartas soprado por uma criança. Por tudo isto creio que poderá avaliar bem aquilo que ontem aconteceu a Florian, compreender porque é que ele está doente, porque não queria ver ninguém, porque só com muita dificuldade consegui que o recebesse a si e porque se recusa, na sua amargura, a seguir como consultor para Amesterdão, não é verdade?

Steve RandalI, sem saber que responder, desolado, fixava a sua caneca de cerveja.

-Foi uma coisa terrível, pavorosa -conseguiu finalmente murmurar. - Não sei dizer-lhe corno me sinto angustiado e como lamento o caso, julgo que se uma coisa dessas me tivesse sucedido... nem sei bem o que faria... talvez me suicidasse.

- Florian tentou - disse Valerie. - Não...   vou dizer-lhe como... mas afinal que diferença faz isso agora? Sim, ontem, depois de deixar o Dr. Jeffries, voltou tão desesperado para o apartamento que engoliu uma dezena, talvez duas dezenas, de comprimidos para dormir, barbitáricos, atirando-se para cima da cama disposto a   morrer. Afortunadamente eu tinha combinado encontrar-me com ele, para ver se o obrigava a comer qualquer coisa. Tenho uma chave. Entrei e fui dar com ele em cima da cama, inconsciente. Logo que vi o frasco vazio, telefonei para o médico da minha mãe-foi ele que me trouxe ao mundo-sabia bem que ele me auxiliaria. 0 médico correspondeu imediatamente à chamada e conseguiu salvar Florian. Graças a Deus. Florian esteve muito mal durante toda a noite, mas hoje começou já a recuperar.

Impulsivamente, Randall estendeu a mão e colocou-a por cima da mão da jovem, numa carícia.

-Valerie, não encontro palavras para lhe exprimir aquilo que sinto.

Ela fez um gesto de compreensão, sorrindo timidamente,

- Eu sei corno se sente. 0 senhor é uma pessoa decente.

- Peço desculpa de ter aborrecido esta noite o Dr. Knight. Não serei eu quem o censure por não querer nada com o nosso projecto.

-Oh, mas é nisso que o senhor está enganado-disse Valerie com repentina animação.-Se não tivesse visitado Florian esta noite, eu não poderia estar aqui para lhe contar o que vou fazer a seguir. Julgo que é a altura própria para que o traia, se mantenha ocupado, se liberte pelo trabalho. Sinto que se torna necessário -absolutamente necessário-que ele faça parte da vossa Ressurreição Dois. Antes da sua visita, pensei que não haveria possibilidades, mas quando o senhor ventilou o assunto, eu estava a observar a expressão do rosto de Florian, a maneira corno ele falava. Conheço todas as tonalidades e mutações da sua voz. Conheço-o tão intimamente que, seja o que for que esteja a dizer, sei perfeitamente o que na verdade sente. Ouvi-o dizer que não rejeitava por completo a descoberta de Ostia Antíca. Também o ouvi dizer que só acreditaria no achado se pudesse ver os documentos em primeira mão. Conheço Florian, e sei todos os sinais de quando ele se está a afundar e de quando começa a regressar à vida. E os sinais de há bocado eram de regresso, de vontade de sobreviver. 0 que acontece é que estava ainda demasiado zangado, 'sentido, para se permitir admitir o seu desejo de participar na Ressurreição Dois.

-Quer então dizer na sua que...

Valerie apresentou-lhe o seu raro sorriso, sempre com um cunho de tristeza.

-Que Florian confia em mim completamente. Posso influenciá-lo a fazer quase tudo o que eu quiser. Bem, quero que ele esteja na Ressurreição Dois consigo. Acredito sinceramente que ele, sob aquela aparência de orgulho ofendido, deseja participar do trabalho. Vou ver se consigo fazer com que se vá juntar a si em Amesterdão, e estou quase certa em. conseguir o que pretendo e o que é melhor para Florian. Não digo partir já consigo, mas ir lá ter dentro de uma semana. Ele precisa de uma semana para se recompor. Passada essa semana, o senhor tê-lo-á junto de si, amargurado, rezingão, resistente, inconformado, mas adorando cada momento de trabalho e realizando com toda a consciência e eficiência o que o senhor pretende. Ele irá para Amester" dão, dou-lhe a minha palavra de honra. Obrigada pela sua paciência em aturar-me... e... pelo copo de cerveja na sua companhia. Tenho que ir a correr.

Foi só muito mais tarde - depois de ter encontrado um táxi em Hampstead, anotando na sua memória que não se devia esquecer de telefonar ao Dr. jeffries a dizer-lhe que já tinha o seu tradutor-consultor- que Randall desdobrou a edição vespertina do London Daily Courier.

Na primeira página, saltou-lhe à vista um título de caixa alta a encabeçar três espessas colunas:

MARTIN DE VROOME DENUNCIA A DESCOBERTA DE UM NOVO TESTAMENTO; DENUNCIA A NECESSIDADE DE OUTRA BIBLIA. CONSIDERA 0 PROJECTO «INúTIL E IRRELEVANTE».

A cidade de origem do telegrama era Amesterdão. Logo a seguir da data lia-se: «Exclusivo do nosso correspondente e mem" bro do corpo redactorial, Cedric Plummer. Primeiro artigo de uma série de três».

Todo aquele segredo e de repente aquela bomba-pensou Randall.

Com o coração num ritmo acima do normal, à fraca luz do táxi, começou a percorrer o artigo.

Plunimer obtivera, em exclusivo, uma entrevista com o já popularíssimo revolucionário da igreja protestante, o Reverendo Maertin de Vroome, de Amesterdão. 0 augusto clérigo, um homem muito discutido de momento pelas suas ideias, declarara que conseguira obter, de fonte fidedigna no próprio seio do projecto, informação de estar em preparação a tradução de um Novo Testamento baseado numa recente descoberta arqueológica. 0 Novo Testamento iria ser apresentado ao público por um poderoso sindicato internacional de editores reconhecidamente especuladores e sempre em busca de grandes e fáceis lucros, editores que contavam com o apoio de ambiciosos elementos ortodoxos da periclitante igreja mundial.

0 artigo citava as declarações do Reverendo de Vroome: Não necessitamos de mais um Novo Testamento para tomar a religião pertinente neste mundo em mutação. Do que precisamos são reformas radicais na religião e no seio da própria igreja, modificações no clero bem como nas interpretações das Escrituras, para que a religião volte a ter significado e seja perceptível. Fé em tempos tão perturbados requer algo para além de novas Bíblias, de novas anotações, de novas traduções, ainda que baseadas em mais outra descoberta arqueológica, de modo a que sejam encontrados verdadeiros valores para a humanidade. A Fé requer uma nova casta de homens de Deus que trabalhem a favor do homem à face da terra. Resolvamo-nos a ignorar ou a boicotar tal continuado comercialismo da nossa crença. Decidamo"nos a resistir a mais outro inútil e inoportuno Livro Sagrado e, em vez disso, tornemos pertinente a mensagem do simbólico Jesus familiar ao povo sofredor de todo o mundo.»

E a entrevista continuava, com mais palavras sempre a baterem a mesma tecla.

Mas em parte alguma se inseria o mais ligeiro facto que pudesse ser tomado como concreto. Nenhuma menção a Ostia Antica, nenhuma menção à Ressurreição Dois, nenhuma menção ao nome do Novo Testamento Internacional.

0 Reverendo Maertin de Vroome ouvira tão-somente o primeiro rumor e aquela entrevista era o seu aviso inaugural aos membros da igreja oficial a trombetear-lhes que estava pronto para o combate,

Randall dobrou o jornal. Afinal de contas, Wheeler não exagerara a necessidade de segurança. Com um poder como o que representava de Vroome, já em cima deles, o futuro do projecto poderia vir a correr o mais extremo perigo. 0 próprio RandalI, como um dos componentes do projecto, sentia-se ameaçado e desalentado.

E logo a seguir um novo pensamento contribuiu para o enervar ainda mais.

Acabava precisamente de se tornar responsável por levar para Amesterdão um jovem homem amargurado e ressentido que se chamava Florian Knight. Se Maertin de Vroorne era um inimigo da Ressurreição Dois, nesse caso o clérigo revolucionário poderia encontrar um grande aliado no Dr. Knight, um homem que odiava o projecto talvez por razões mais concretas e mais imediatamente perigosas.

Por enquanto, de Vroorne não penetrara ainda as defesas internas da Ressurreição Dois, mas qualquer dia, com a presença do Dr. Knight em Amesterdão, o reformador religioso radical talvez acabasse por encontrar o seu Cavalo de Tróia.

Randall pensou no que havia de fazer.

Decidiu que observaria e esperaria para ver se o Cavalo de Tróia estaria destinado a permanecer de entranhas vazias ou se se transformaria num transporte de elementos destruidores para aquilo que acabara por se lhe tornar a sua última esperança na terra.

 

Do seu lugar na coxia do jacto da K. L. M., Randall debruçou-se sobre Darlene a tempo de vislumbrar uma parcela, lá muito em baixo, de Amesterdão. A grande cidade holandesa assemelhava-se a um tabuleiro de xadrez irregular e cinzento esfumado, com os quadrados preenchidos por torres em espiral e edifícios atarracados, marcado pelas linhas brilhantes e líquidas dos velhos canais.

Durante o período negro da sua vida, ainda com Bárbara, estivera em Amesterdão durante dois dias e observara a grande urbe rotineira e impacientemente: a praça principal conhecida como a Dam, o centro comercial chamado Kalverstraat, a Casa de Rembrandt e os quadros de Van Gogh no Stedclijk Museum.

Naquele momento, sentado no grande aparelho, avaliava aquele regresso. 0 que o esperava lá em baixo prometia uma vida nova. Até mesmo a pendente ameaça implícita naquele jornal londrino que lera a noite passada, a entrevista feita por alguém chamado Plummer com o formidável Reverendo Maertin de Vroome, acrescentava um ar de acaso e incerteza, e também de estimulo, à sua visita à grande cidade dos Países Baixos. No âmbito daquele tabuleiro de xadrez que se avistava lá em baixo, movimentavam-se, uma contra a outra, duas forças antagónicas e secretas: as legiões ortodoxas da Ressurreição Dois, preparadas para salvarem e reforçarem a fé existente, contra um revolucionário chamado de Vroorne, que pretendia assassinar o Jesus Cristo tradicional e destruir uma igreja que existia desde o século I.

Randall sentia-se intimamente divertido pela maneira simplista a preto e branco com que alinhara de um lado os bons e do outro os maus, tal como impulsionar o produto de um seu anunciante contra os competidores, no mercado, ou preparar-se para fazer uma declaração de impacto à imprensa. Todavia, estava há muito tempo condicionado para se manter leal a um cliente, e essa lealdade continuava a sobrepor-se a tudo.

Pensou se Wheeler e os outros haviam lido a clamorosa entrevista de Plummer, e quais teriam sido as suas reacções perante a história que merecera as honras de primeira página. Pensou também se seria conveniente mencionar o escândalo quando se encontrasse com o dono da Missíon House, que devia estar à sua espera no Aeroporto Schiphol, com um automóvel preparado a fim de seguirem para a cidade. Acabou por decidir que tais pensamentos eram pura perda de tempo. Claro que sim, Wheeler e os outros deviam já ter conhecimento do artigo de Plummer.

Cinco minutos depois, o aparelho aterrou suavemente numa das pistas, rolou com lentidão até ao seu terminal c Randall e Darlene desceram a escada móvel. Dentro da carrinha, percorreram a distância abrangida talvez por cinco campos de futebol e entraram na sala da alfândega. 0 sinal no vidro amarelo do computador electrónico made in Italy, onde se lia SOLARI 5, orientou Randall para localizar a bagagem que acabava precisamente de chegar na correia transportadora. 0 oficial alfandegário holandês, devidamente uniformizado, aproximou-se, fazendo soar as suas botas nos mosaicos que cobriam o chão. Voltou para Randall e Darlene um rosto aberto, num sorriso de simpatia.

- Americanos?

Procedeu ao habitual e rotineiro questionário.

- Ah, Sr. Randall, fomos avisados para o esperar. Por favor, sigam em frente.

Seguindo o carregador, Darlene suspirou aliviada.

- Estava com medo que eles descobrissem os pacotes de cigarros que trouxe como prevenção.

Logo que chegaram ao átrio de entrada, Randall sentiu-se momentaneamente perdido. Parecía-lhe que estava metido dentro de uma pequena jaula de vidro rodeada por unia jaula maior. Darlene puxou-lhe pela manga do casaco desportivo.

- Devemos cambiar dinheiro? - perguntou ela apontando para uma máquina automática de trocos.

- Wheeler deve ter tratado disso - respondeu RandalI, que lançando um olhar à volta de si, disse: «Mas onde diabo é que ele estará?

Depois, vendo passar uma jovem hospedeira da K. L. M., de rosto fresco e sorridente, no seu uniforme azul e com luvas brancas, impecáveis, fez-lhe um sinal e perguntou:

-Onde é que poderemos encontrar um amigo que está à nossa espera?

A hospedeira guiou-os até à mais próxima das quatro gigantescas portas de vidro que atravessavam a parede também de vidro e levavam a uma área exterior.

Wheeler, imenso, bojudo, fanfarronante, estava já a dirigir-se para eles em grandes passadas.

- Bem-vindos a Amesterdão! - gritou. Depois, num tom mais moderado, quase em segredo, disse para Randall: - Quero que conheça o presidente da nossa junta editora, o homem cimeiro da Ressureição Dois, o distinto editor religioso de Munique... ele insistiu em vir...

Randall deu fé subitamente de outra presença que fazia com que Wheeler perdesse grande parte da sua imponência. Era um cavalheiro de aspecto digno que teria pelo menos um metro e noventa e dois de altura. 0 cavalheiro tinha tirado o chapéu, descobrindo uma cabeça de cabelos brancos, já ralos, uma cabeça parecida com uma bala de canhão. Usava óculos de grossos aros de tartaruga que lhe revelavam, atrás das lentes, uns olhos vivos como o azougue. 0 nariz era pontudo e o seu sorriso descobria uns dentes largos, cobertos por uma película amarelecida.

- 0 Dr. Emil Deichhardt - anunciou Wheeler, apresentando Steven Randall e Darlene Nicholson.

0 Dr. Deichhardt inclinou-se galantemente e fez o gesto simbólico de beijar a mão de Darlene, mal a aflorando com os lábios, engolfando a seguir a mão de Randall dentro da imensa concha da sua dextra, ao mesmo tempo que dizia num inglês gutural mas correcto:

- Estamos encantados de o poder ter connosco em Amesterdão, Sr. Randall. Consigo a nossa equipa está completa. A partir de agora estamos aptos a apresentar o nosso esforço de tantos anos a todo o mundo da maneira. mais eficaz possível. Sim, Sr. RandalI, a sua reputação chegou-nos primeiro do que a sua presença física.

Wheeler começou a impeli-los para fora do átrio, dizendo: -Não há tempo a perder. Vou levá-los direitinhos ao Hotel Amstel, o melhor da cidade, onde se alojam bastantes dos componentes da nossa administração. Logo que você, RandalI, desfaça a sua bagagem, queremos que se dirija ao nosso quartel-general. Queremos que tome posse das suas instalações, que conheça alguns dos mais importantes elementos do nosso pessoal. Depois disso -é à uma hora, Emil? -você almoçará com os cinco editores do projecto e com os seus conselheiros teológicos... que estarão todos presentes, com excepção do Dr. Jeffries, que como sabe só chega daqui a alguns dias. Ah, é verdade, o seu telegrama foi quase uma bomba, dando-nos a certeza de ter recrutado o Florian Knight. Mais tarde há-de contar-me como é que conseguiu isso. Você é um vendedor nato, não é? Pronto, cá estamos. Está ali o carro.

De facto lá estava o sólido Mercedes-Benz, junto a um enorme vaso de flores, esperando à entrada da pista suspensa. 0 motorista holandês tinha as duas portas escancaradas. Randall seguiu Darlene para a retaguarda, onde se lhes juntou o Dr. Deichhardt. Wheeler ocupou o lugar ao lado do motorista.

Deixaram para trás a gigantesca torre de radar de controlo do Schiphol, passaram por uma estátua moderna, em basalto negro, sem identificação, rolaram por um túnel com óptima iluminação e chegaram por fim à excelente auto-estrada para Amesterdão. Dentro do carro as conversas tinham um tom inconsequente, a maior parte entre Wheeler e Deichhardt a respeito de planos editoriais, e uma que outra palavra dirigida a Darlene a respeito do panorama, mas Randall mal lhes prestava atenção.

Preferia poupar-se, conservar as suas energias antes de ser absorvido pela novidade do lugar e pelas novas pessoas a conhecer naquele seu primeiro dia de Amesterdão. A corrida desde o aeroporto durou trinta minutos. 0 dia estava bom, quase quente e os campos e blocos de residências à beira da estrada estavam banhados de sol. Pouco antes de deixarem a auto-estrada, Randall avistou um complexo fabril com um grande anúncio a indicar MM, logo a seguir entraram nas movimentadas ruas da cidade e principiam a surgir os sinais luminosos de trânsito e as placas indicativas dos locais onde lia JOHAN HUIZIGALAAN, POSTJESWEG MARNIXISTRAAT e numa esquina movimentada o nome ROZENGRACHT.

Ouviu Deichhardt falar a Darlene:

-A casa de Anne Frank fica perto. Este canal está mais alto em relação ao nível do mar 40 centímetros do que o aeroporto. Na verdade a maior parte da cidade está abaixo do nível do mar. Estes holandeses são realmente um povo muito industrioso. Rozengracht... a radical gracht significa canal, e para sua informação straat e weg querem dizer rua... e plein, urna palavra que se lhe tornará familiar, quer dizer praça, ou se preferir plaza, tal como Thorbeckplein, que é simplesmeinte Praça Torbeck. Bitte, está a ver aquele tram que vai à nossa frente? Está a ver a caixa vermelha na retaguarda?

Randall olhou para a frente, observando o afuselado carro eléctrico cor de creme que os atrasava na marcha.

- Aquilo é um marco de correio - continuou Deichhardt- Os cidadãos de Amesterdão acorrem a depositar a correspondência naquelas caixinhas. Muito funcional, hem?

0 Mercedes tinha virado e seguia agora ao longo da Prinsen" gracht, depois ao longo das margens do rio Amstel. Randall teve um vislumbre das embarcações com obras superiores em vidro para excursionistas que deslizavam pelos tranquilos canais, a contínua corrente de trânsito dos holandeses montados nas suas bicicletas simples e motorizadas e metidos nos seus automóveis compactamente mínis, na sua maioria DAF de fabrico holandês, Fiats ou Renaults. Randall sentiu-se como se viajasse num tanque. Observou os robustos prédios em tijolo e com as suas características torretas, a passarem vertiginosamente. Parecia-lhe que nunca antes estivera naquela cidade.

Passavam nesse momento por uma grande ponte, em velocidade moderada de modo ao motorista fazer a desmultiplicação para voltar à esquerda.

- Chegamos finalmente - disse Wheeler, voltando"se para trás. -A morada exacta é Professor TuIppIein, número Um. Eis o Amstel Hotel situado neste pequeno beco sem saída. Um dos mais excelentes estabelecimentos hoteleiros da Europa. Trata-se de um edifício do século dezanove. Muito elegante. Quando a Rainha Juliana e o Príncipe Bernardo celebraram as bodas de prata do seu casamento, com toda a nobreza do Velho Continente a assistir, o escolhido foi o Anistel. Temos uma surpresa para si, Randall. 0 Dr. Deichhardt e eu conseguimos-lhe as melhores instalações do hotel, o apartamento real, o mesmo que a rainha costuma utilizar quando tem necessidade. Nós vivemos em quartos de criados comparado com as suas esplêndidas salas.

- Os meus agradecimentos, mas não era preciso tanto disse Randall.

- Bem, nós não somos assim tão altruístas, não é verdade, Emil? - disse Wheeler piscando o olho para o editor alemão. E depois para Randall: - 0 nosso sacrifício obedeceu a um princípio metódico. A partir deste momento só uma coisa conta, para além da importância e necessidade do mais absoluto segredo: os seus preparativos para a mais gigantesca campanha de promoção de toda a história. Esperamos que, a partir do momento em que as notícias puderem ser libertadas, você receba em conferência de imprensa as centenas de representantes da imprensa intemacional, da rádio e da televisão e para isso é preciso que sejam regiamente recebidos, recebidos como se fossem príncipes, sim, e você nesse momento será o soberano a recebr os seus nobres suzeranos, daí a necessidade de aposentos reais, que seduzirão os homens da informação e causar-lhes-ão uma impressão indelével. Eis o motivo porque vai ocupar a suite real, com as portas números 10, 11 e 12. Miss Nícholson tem um quarto adjacente. Além de tudo o mais a ter em consideração, esperamos que o ambiente lhe seja benéfico para a criação publicitária, de modo a que os começos recebam um impulso majestoso.

-Farei os impossíveis -asseverou Randall.

Com esta conversa tinham parado em frente dos imponentes degraus de pedra da escadaria frontal, com um pórtico apoiado sobre as colunas. 0 porteiro estava já a segurar respeitosamente a porta traseira do veículo, que tinha aberto, enquanto o motorista colocava a bagagem no passeio.

Randall saiu do Mercedes e ajudou Darlene e sair. Do lugar que ocupava à frente, Wheeler chamou RandalI, que se debruçou na janela.

-Steve, vocês já estão registados. Pode dirigir-se à recepção para recolher a sua correspondência que nós mandámos entregar aqui, mas não devem haver mensagens locais. Com excepção dos serviços alfandegários do aeroporto que foram alertados para verificarem as bagagens na sala VIP, mais ninguém sabe que você se encontra em Amesterdão. Fora da Ressurreição Dois e de algum pessoal do hotel, mais ninguém sabe ou deve saber que você está ligado ao nosso projecto. É um ponto vital. Se as coisas constarem, existem certos elementos que serão capazes de tudo... de tudo, repito... de se esconderem na sua suite, vigiarem por escuta o seu telefone, subornarem os criados que atendem o serviço da suite... procurando saber exactamente quem vocè é e procurando obter de si o máximo de informações. Como nosso porta-voz, passa a ser o mais vulnerável de todo o nosso pessoal privativo. Não se esqueça das recomendações e passe palavra à sua... sua secretária...

- Ela não sabe de nada - garantiu Randall. - Foi uni ponto de precaução. A partir de agora serei o homem invisível.

- Poderá estar despachado em quarenta e cinco minutos? inquiriu Wheeler. - Mandaremos o carro buscá-lo. Para sincronizarmos os movimentos, telefone-me logo que saia do seu quarto. Estarei à espera no átrio do KrasnopIsky para lhe servir de guia. Temos na verdade uma tarefa de arromba à nossa frente.

Randall ficou a observar o Mercedes a dar a volta na rua sem saída, cujo centro servia para estacionamento dos carros dos hóspedes, até que ele se perdeu de vista.

Darlene, seguida pelos bagageiros, já tinha entrado, e Randall apressou-se a segui-Ia.

Parou por momentos à entrada do átrio para se inteirar daquilo que o cercava.

Para além da carpete oriental que cobria parte do chão de mármore, via-se urna imponente escadaria com uma passadeira castanha que levava a um amplo patamar. Neste, em cada extremo, bifurcavam-se dois lances de degraus que conduziam a urna espécie de galeria que corria a toda a volta do átrio. A direita, os dois bagageiros estavam à espera com as malas, e perto deles num corredor de tecto de abóbada, Darlene mirava uma vitrina expositora onde se viam malas de senhora. Logo à esquerda de Randall ficava o balcão da recepção. Ao lado ficava um outro balcão que servia para os hóspedes trocarem o seu dinheiro em florins e onde se podiam enviar telegramas.

Randall aproximou-se da recepção, dizendo:

-Chamo-me Steve Randall. Disseram-me que já estou registado...

0 empregado baixou-lhe a cabeça numa vénia.

-Sim, Sr. RandalI, está tudo em ordem. Temos aqui a sua correspondência.

Entregou a Randall um maço de pesados sobrescritos. Randall inspeccionou-os um a um. Escritório, escritório, escritório, todos da firma Randall Associates de Nova Iorque, de Wanda Smith, Joe Hawkins e um de Thad Crawford, mais pesado do que os outros. Com certeza a redacção do contrato com as Empresas Cosmos.

Começara a afastar-se, quando o empregado chamou:

- Sr. Randafi, esquecia-me de lhe entregar esta mensagem que estava no seu cacifo e que uma pessoa nos veio entregar...

- Uma mensagem?

Randall mostrou-se surpreendido. Ainda lhe soavam aos ouvi, dos as palavras de Wheeler: não devem haver mensagens locais... ninguém sabe que você se encontra em Amesterdão.

- Um cavalheiro entregou-nos a mensagem há cerca de uma hora. Está à espera do senhor no bar.

E o empregado da recepção estendeu a Randall a mensagem, escrita num cartão de visita. Randall olhou surpreendido para o floreado nome impresso no centro do cartão: CEDRIC PLUMMER, ESQ. No canto inferior esquerdo: LONDRES. No canto inferior direito, numa tinta púrpura, quase escura, uma palavra: Volte.

Randall voltou o cartão. Na mesma tinta, numa escrita direita e fácil de ler, a mensagem:

«Caro Sr. Randall - Cumprimentos. Boa sorte com a Ressurreição Dois. Sei que eles o empregam como conselheiro em relações públicas. Agradeço"lhe o favor de se dirigir ao bar onde me encontro a fim de discutirmos um assunto urgente e de interesse mútuo. Plummer.»

Plummer! Abalado, Randall meteu o cartão de visita no bolso. Lembrava-se perfeitamente da primeira página do London Daily Courier, com a entrevista do Reverendo Maertin de Vroome e a história dos boatos sobre a nova Bíblia em preparação. Primeira parte de um artigo que era: Exclusivo do correspondente do nosso jornal, Cedric Plummer. Amesterdão, 12 de Junho.

Como diabo é que o tal Plummer sabia que ele chegaria nesse dia a Amesterdão? Mais ainda, na mensagem do jornalista estava contido algo que o artigo do jornal não mencionara, o nome de código Ressurreição Dois.

Randall procurou chamar a si o maior sangue-frio possível, embora momentaneamente se tivesse deixado invadir pelo pânico.

0 seu instinto de sobrevivência aconselhavao a telefonar a Wheeler imediatamente, mas o editor ainda não devia estar no seu quartel-general. 0 instinto seguinte foi recolher ao isolamento inexpugnável dos seus aposentos, mas ao mesmo tempo raciocinou que não poderia esconder-se para sempre.

Principiou a acalmar-se. Sempre que se apresente um inimigo, o melhor a fazer é enfrentá~lo de uma vez para sempre e mostrar-se uma pessoa em todo o esplendor da sua força. Advertido antecipadamentej revestido de uma armadura de combate, preparou-se para o encontro. De resto sentia-se também curiosíssimo de poder ver o rosto do inimigo.

Apressadamente encaminhou-se para o local onde estava Darlene.

-Querida, tenho alguém à minha espera no bar. Assunto de negócios. Vai para o quarto e desfaz as malas. Não me demoro nada.

Ela principiou a protestar, mas logo a seguir acabou por ceder e seguiu na cola dos bagageiros para o elevador.

Randall dirigiu-se novamente ao recepcionista perguntando: -Onde é que fica o bar?

0 empregado indicou-lhe o lado esquerdo do átrio lá ao fundo, acrescentando:

- A pessoa que o espera usa uma flor na lapela.

Randall dirigíu-se para a porta do bar e entrou. Era uma espaçosa sala onde o vidro era predominante. Por uma das galerias envidraçadas viase, num nível inferior, um restaurante ao ar livre, onde vários casais tomavam o pequeno almoço ao sol. Para além avistava-se uma parte do canal, por onde deslizava uma barcaça. 0 bar propriamente dito ficava num recesso da grande galeria envidraçada. Por cima do exótico balcão dispunha-se uma enorme prateleira, de ferro forjado em trança onde se alinhavam os vinhos mais raros, do outro lado pendia urna tapeçaria decorativa. Randall começou a procurar em volta da sala. 0 bartender, um bem humorado holandês, cantarolava baixinho ao mesmo tempo que limpava os copos.

0 bar estava apenas ocupado por duas pessoas. A mais próxíma era um homem gordo, que bebia um sumo de laranja e consultava um roteiro. No extremo da sala, junto a uma janela com a gelosia descida, sentado numa cadeira de couro, encontrava-se um homem de aspecto juvenil, bem vestido, com uma flor na botoeira. 0 inimigo.

Randall atravessou a sala.

0 inimigo era um janota.

Cedric Plummer era um homem de cabelo baço e fraco, preto, penteado para os lados de modo a poder ocultar as grandes entradas e as falhas. Tinha uns olhos pequeninos, como duas contas, sempre vivos, por cima de um nariz carnudo, pronunciado; rosto magro, chupado, ornamentado com uma barbicha terminada em ponta, à Van Dick. Tinha uma cor doentia, de um branco amarelado como uma ostra. Envergava um fato axadrezado, de corte conservador, impecável e uma gravata de cor ferrosa, onde brilhava um alfinete de ouro e brilhantes. Num dos dedos avultava um anel com uma volumosa turquesa. De modo nenhum o tipo de jornalista de roupas amarrotadas e ar permanentemente combativo da Fleet: Strect, segundo Randall avaliou.

Apercebendo-se da presença de RandalI, o correspondente titular do Courier pousou o jornal que estava a ler, descruzou as pernas e levantou-se num gesto de perfeita cortesia.

- Sinto-me muito honrado, Sr. Randall - disse numa voz um tanto esganiçada, sorrindo automaticamente e mostrando uns dentes salientes. - Faça favor de se sentar, Sr. Randail. Permíte-me que lhe ofereça unia bebida? Tome aquilo que desejar...

- Não, muito obrigado - disse Randall secamente, sentando-se em frente de Plummer. - Só tenho um minuto para o atender.. Acabo de chegar.

- Sei isso muito bem. 0 que lhe pretendo dizer não demora mais de um minuto. Fique descansado. Leu o cartão que entreguei na recepção?

- Li. Foi ele precisamente que me obrigou a vir aqui. -Claro que sim, claro que sim, meu caro senhor. Não se admire pelas coisas que sei. Sabia que o senhor chegava hoje, que vai ocupar o cargo de director das relações públicas e publicidade no Grande Hotel KrasnapoIsky, que trabalhará para a Ressurreição Dois... por isso a minha mensagem teve o condão de lhe excitar a curiosidade e estou encantado que assim fosse.

Randall começou a detestar o homem. -Muito bem. Mas afinal o que descia? -A sua cooperação -disse Plummer.

- Como?

- Meu caro Sr. RandalI, parece-me que deverá agora ser óbvio para si que tenho a apoiar-me excelentes e exactas fontes de informação. Não tive a mínima dificuldade em saber da sua escolha para este trabalho, nem da sua visita a Londres e muito menos da hora da sua chegada a Amesterdão. Quanto ao caso da Ressurreição Dois, pois bem, como primeira arma de impacto, temos a minha história em exclusivo ontem publicada no Cou?er. Com certeza que a leu.

Randall continuou calado, rufando deliberadamente com os dedos no tampo da mesa, o mais calmo possível.

- Muito bem, desempenhe o seu forte e estóico papel de americano silencioso - disse Plummer - mas ao menos seja prático. Considere bem que seria impossível publicar-se uma Bíblia completa -ou um Novo Testamento - , tendo duzentas e tal pessoas envolvidas na sua produção sem que, mais tarde ou mais cedo, o segredo começasse a transpirar. A verdade, meu caro, como o azeite, acaba sempre por aparecer à tona da água. As pessoas com quem estou ligado são perfeitamente familiares com os que entram e saiem do vosso quartel-general da Dam. Sim, sei muito, um bom bocado mesmo, a respeito do vosso projecto desde já...

Randall afastou a cadeira da mesa.

-Muito bem. Pois se já sabe do que se trata, então não há nenhuma necessidade de eu estar aqui a ouvi-lo.

-Um momento, Sr. Randall. Não façamos joguinhos complicados. Para lhe ser franco e por admissão espontânea, devo dizer que por enquanto não estou informado de tudo. Mas estarei, saberei tudo muito antes do senhor estar preparado para apresentar oficialmente a história ao mundo. Quando souber o conteúdo da vossa Bíblia, nessa altura estarei plenamente ao par daquilo que pretendo. Posso garantir-lhe que no prazo de duas semanas saberei todos os pormenores, todos os factos. Mas o caso é que faço parte de um negócio que é altamente competitivo. Tenho de ser o primeiro a ter a história em completo exclusivo. E terei. Todavia, a sua cooperação pode poupar"me um montão de esforços, fazendo com que obtenha o exclusivo alguns dias mais cedo. Compreenda bem o que pretendo, apenas quero a história. Logo que a tenha, mostrar-me-ei favorável à vossa Ressurreição Dois... isto é, se o senhor tiver cooperado.

-E se eu não cooperar?

- Bem.... digamos que ficarei ressentido e que aquilo que escreverei para o mundo reflectirá esse ressentimento - o tom da sua voz adquirira um modo maldoso, como que chocarreiro. E quererá por acaso que as coisas se passem assim? Claro que não. Devo dizer-lhe, Sr. RandalI, que estudei atentamente o ambiente que o tem cercado, o seu modo de vida, particular e profissional, com especial relevo para a clientela com quem a sua firma de publicidade tem trabalhado em anos mais recentes. Afigura-se-me que o senhor sempre se portou de maneira estritamente influenciada pelo negócio e sem qualquer mistura de sentimentos a respeito de pessoas ou organizações que tem representado. Parece-me que o senhor procedeu sempre sem inibições, sem problemas especiais que lhe apoquentassem o pensamento e, sobre tudo, isento de moralidades ridículas. Se as pessoas pagam, pois o senhor encarrega-se dos serviços. Um símbolo perfeito de poder e domínio, uma maneira admirável de levar a água ao seu moinho.

- Fez unia pausa no discurso, para logo prosseguir. - Sr. RandaU, eu... os meus associados e eu... estamos preparados para pagar.

Randall teve desejos de lhe dar um murro, de fazer desaparecer violentamente o sorriso afectado daquela cara macilenta, mas conteve-se porque havia uma coisa que pretendia saber.

- Está preparado para me pagar. - repetiu Randall. - Pagar-me para quê? 0 que é que pretende?

-Assim está melhor, muito melhor. Sabia que seria sensato.

0 que é que pretendo? Pretendo ver antecipadamente as provas, as páginas desse... Novo Testamento ultra-secreto. 0 senhor não terá obstáculos para as obter. Ninguém no KrasnapoIsky sofrerá por causa disso. 0 senhor poderá continuar com a sua campanha e anunciar ao mundo a obra no momento oportuno. Pretendo apenas bater os meus competidores, nada mais. Estou pronto, e tenho plenos poderes, para falar de negócio consigo. Qual é a resposta, Sr. Randall.

Randall levantou-se.

-A minha resposta é... vá-se matar, Sr. Plummer. Voltou-se e encaminhou-se com rapidez para a porta, mas não tão lestamente que não lhe tivesse chegado aos seus ouvidos a voz esganiçada de Plummer:

-Não me vou matar, meu amigo, pelo menos não antes de revelar ao mundo o projecto Ressurreição Dois... e estou certo de que conseguirei fazê-lo, absolutamente certo, tão certo corno estou de que você e o vosso ridículo projecto é que estarão mortos... liquidados dentro de quinze dias!

Depois de ter arranjado para Darlene, não obstante as objecções dela, uma volta turística de autocarro por Amesterdão, durante o dia, e para a noite uma romântica viagem pelos canais da cidade, Randall telefonara a George L. Wheeler a dizer que ia a caminho do KrasnopoIsky. Contara-lhe também o inesperado encontro com Plummer o que desencadeara uma avalancha de perguntas ansiosas por parte do editor. Depois de desligar, Randall descera e preparara-se para a sua primeira entrada no misterioso e protegido baluarte onde se elaborava a Ressurreição Dois.

Naquele momento, atento, encostado a uma janela do lugar traseiro do Mercedes, quando desembocavam numa vasta praça, ouviu o corpulento motorista, um holandês de meia idade que se chamava Theo, dizer-lhe.

-A Dam. A nossa principal e mais central praça. É a ela que afluem as principais ruas de Amesterdão, tal como os raios de uma roda se vão encaixar num ponto central.

Entre todos os pontos da cidade era daquele que Randall melhor se lembrava. Tinha uma exacta memória do local devido à viagem anterior, memória que fora refrescada quando Darlene, quinze minutos antes lhe estivera a ler a referência no roteiro oferecido pela K.L.M. No centro da praça estavam duas ilhas apinhadas de pessoas. Uma era o Monumento comemorativo da Libertação, o memorial dos holandeses aos seus compatriotas mortos na Segunda Guerra Mundial. Quando visitara o monumento, vários anos antes, os degraus estavam a abarrotar de estudantes de todas as nacionalidades e de aspectos extravagantes, rapazes e raparigas que de dia se sentavam ali com ares de drogados e que à noite eram frequentemente apanhados a copular no local, imerso em escuridão. Nessa manhã haviam tantos turistas como sempre a encher os degraus, mas aqueles pareciam mais vivos, a conversarem animadamente uns com os outros ou entretidos a ler ao sol. Um pouco mais longe encontrava-se a segunda ilha da Dam, um rectângulo liso de cimento como um jardim sem relva, com um realejo, um teatrinho de fantoches, um quiosque de venda de gelados, locais sempre cercados de crianças. Sentados nos bancos de madeira, dando de comer aos pombos ou a descansarem, viam-se numerosos velhotes.

- À esquerda, o Konin*lijk Paleis - disse Theo guturalmente sem tirar a sua atenção do volante.

RandalI, obediente, inspeccionou o maciço palácio real, que ocupava todo um lado da praça.

- 0 nosso santuário, tal corno a Abadia de Westminster para os ingleses - prosseguiu Theo. - Foi edificado sobre terrenos pantanosos, por isso está assente sobre treze mil estacas de madeira. A rainha não vive nele, vive fora da cidade, só utiliza o palácio para recepções oficiais e ocasiões de estado.

- Terá uma sala do trono? - inquiriu Randall.

- Sala do Trono? Troonkamer? Ik versta het niet. - Compreendeu então a pergunta. - 7a, 7a, ik weet wat u zeqL Natuurlijk, wij hebben het.

- Theo, pode fazer o favor de falar...

- Perdoe, perdoe - atalhou rapidamente o motorista. - Sala do Trono... sim, claro que sim, temos uma... uma gigantesca sala de cerimónias, muito elegante.

Randall tirou um livro de notas do bolso, com uma capa amarela, e rabiscou algumas palavras. Acabava de ter a sua primeira ideia de publicidade desde que chegara à Holanda. Tentaria discutir o caso com os patrões. Começava outra vez a sentir-se bem.

- Em frente, a Bíjenkorf - anunciou Theo.

Randall reconheceu o maior armazém de modas e outros artigos de Amesterdão, de Bijenkorf ou Colmeia, um compacto edifício de seis andares sempre apinhado de clientes. Nesse mesmo momento via-se uma verdadeira torrente de gente que entrava e saía pelas portas metálicas rotativas.

- Ali, logo ao lado do Bijenkorf, é para onde o senhor vai -disse Theo. 0 Kras.

-0 quê?

- 0 Grande Hotel KrasnapoIsky, onde fica o quartel-general. Ninguém é capaz de pronunciar tal nome com facilidade, de modo que para nós é o Kras, um encurtamento. Foi um polaco, um alfaiate, A. W. KrasnapoIsky, que resolveu deixar a sua loja de alfaiate e, em 1865, abriu ali, na Warmaesstraat um café com vinho e coscorões à «la Mathilde», feitos pela sua cunhada. Depois de ter mandado fazer um salão de bilhares e depois um jardim de inverno, começou a comprar todas as casas em volta e foi acrescentando andares sobre andares até ser um hotel com uma centena de quartos. Hoje tem trezentos e vinte e cinco. 0 Kras. Olhe, ali está o Sr. Wheeler à sua espera.

Na verdade, George L. Wheeler estava à espera por baixo da espécie de pálio envidraçado que se projectava sobre o passeio. Logo que Randall desceu do Mercedes, Wheeler precipitou-se para lhe apertar a mão.

-É bom tê-lo aqui a são e salvo. Peço desculpa por ter sido importunado por esse traste do Plummer. Por mais que dê voltas ao miolo não consigo ánaginar como diabo é que ele soube que você estava em Amesterdão.

-Acho melhor que consigamos saber como isso se tornou possível -disse Randall com ar lúgubre.

- Sim, também me parece que é melhor investigarmos. Vamos hoje mesmo tratar disso. Mas eu bem o adverti que os nossos inimigos são astuciosos, não se poupam a gastos nem a esforços para nos destruir. Mas seja como for, e nunca se esqueça disso, estamos preparados para todos os choques, prontos para os vencermos em toda a linha.-Fez um gesto por cima do ombro, para trás de si, com o polegar espetado e o resto da mão fechada. -Aqui está ele. 0 Kras. A nossa fortaleza durante mais de um mês, pelo menos, talvez dois.

-Tem a aparência de um vulgar hotel de luxo.

- Preferimos as coisas assim - afirmou Wheeler. - Alugámos uma pequena parte do andar térreo para reuniões totais de todo o pessoal, e os nossos empregados podem tomar as bebidas que quiserem e comerem aqui aquilo que lhes apetecer a preços reduzidos. Podem frequentar o Bar Americano, o Palra Court e o Salão Branco para jantar. No entanto, a Ressurreição Dois está na verdade barricada lá em cima, no primeiro e segando andares. Alugámos todas as dependências desses andares por completo, principalmente para assegurarmos o funcionamento do nosso sigilo. Para o trabalho de publicidade, Steve, destinámos para si c para o seu pessoal duas salas de conferências no primeiro andar. Para seu escritório privativo tem o Zaal F, com uma sala pegada destinqda a secretaria. Você tem mais duas dependências-na verdade quartos de hóspedes do hotel, os quartos 204 e 205. Não os convertemos em escritórios. Destinam-se a locais onde poderá receber pessoas ou entrevistá-las privadamente. Além disso servem também para momentos de maior intimidade quando quiser estar sozinho ou até mesmo para fazer uma soneca. No entanto duvido que, durante este mês, consiga arranjar tempo para fazer uma soneca durante o serviço.

- Também eu duvido - concordou Randall. - Bem, por onde começamos?

-Por entrarmos -respondeu Wheeler, que agarrou no braço de RandalI, mas sem mexer um pé do local onde estavam. -Mais uma coisa. Temos várias entradas na Warmoesstraat. Você pode usar qualquer uma. Pode, por exemplo, utilizar a porta principal do hotel que fica nas nossas costas. Se entrar por ela, haverá sempre a possibilidade, ao atravessar o átrio, que qualquer pessoa como Plummer salte de repente na Sala de Estar Princesa Beatrix, da Princeza Margriet Zalen ou do Bar Americano, atrasando-o ou abordando-o antes de você conseguir entrar no elevador. Claro está, logo que ponha o pé fora do elevador será controlado pelos nossos guardas de segurança. Em boa vontade, Steve, eu prefiro que alguém com cartão encarnado utilize outra entrada.

- Cartão encarnado... que quer isso dizer? -Daqui a pouco verá.

Agarrou firmemente no braço de Randall e impeliu-o pela rua onde ficava o grande armazém de um lado e o hotel do outro. Chegaram junto de uma placa onde se lia: INGANG KLEINE ZALEN. A porta giratória era emoldurada por duas colunatas de mármore verde-escuro.

- Por aqui - disse Wheeler.

Penetraram num estreito átrio ladeado à esquerda por uma sala de pequenas dimensões e à direita por uma sala mais ampla, ambas com as portas escancaradas. Um corpulento guarda, de cinto de cartucheira e pistola, com um ligeiro uniforme de caqui, bloqueava o limiar da sala maior.

- Em frente - disse Whceler - é o corredor que conduz directamente ao elevador. Muito bem, agora é melhor apresentar~lhe o inspector Heldering. - Distraído, Wheeler saudou o guarda e disse-lhe: - Heldering está à nossa espera.

0 guarda deu um passo para o lado, e Wheeler empurrou Randall para dentro da repartição de segurança. Na sala encontravam-se seis pessoas. Duas mulheres jovens soberbamente desenvolvidas, atarefadas com os arquivos. Dois homens muito novos, à paisana, pareciam estar a examinar um mapa debruçados para a mesa. Um homem já de certa idade, em mangas de camisa, que estava a manobrar um pequeno painel de comutadores e alavancas, encontrava-se sentado dentro de um semicírculo de equipamento electrónico que incluía microfones, fileiras de botões e um complexo de televisão, cujas quatro telas pareciam estar a detectar a actividade nas salas e corredores dos dois andares imediatamente superiores.

Próximo, sentado a uma secretária de pau-santo com guarnições metálicas, estava um homem robusto com o rosto austero de um burguês contemporâneo de Rembrandt, um homem que devia andar na casa dos cinquenta anos, agarrado a um telefone. Em cima da mesa, numa placa metálica, figurva o nome que o identificava como Inspector J. Heldering.

Logo que acabou a conversa telefónica, Heldering levantou-se do seu lugar e apertou a mão a Randall enquanto Wheeler fazia as apresentações.

Quando os três homens finalmente se sentaram, o editor disse para Randall:

- Penso que quererá combinar algumas entrevistas com o Inspector Heldering, Steve, logo que esteja instalado. É um homem de quem há que contar, e a sua actuação aqui e na cidade é simplesmente fantástico. Depois de termos anunciado o nosso Novo Testamento Internacional, o público terá certamente curiosidade de saber como conseguimos manter as coisas ocultas durante tanto tempo.

-Sim, com certeza que o público sentirá essa forte curiosidade - disse Randall -, isto é se na verdade continuarmos a manter as coisas em segredo. - Sorriu para Heldering. - Peço-lhe que não se ofenda Inspector, mas...

- Mas o senhor sente-se preocupado e pensa que esse Plummer se poderá infiltrar, passar as nossas defesas - disse Heldering secamente. - Não tenha esse receio.

Randall ficou surpreendido.

- 0 Sr. Wheeler contou-lhe o meu encontro com Plummer?

- Nem uma palavra - respondeu Heldering. - Para ser mais exacto eu nem sabia que o Sr. Wheeler havia sido informado do seu encontro com Plummer no bar do Hotel Ainstel. De facto tinha uni relatório quase completado para lhe entregar. Seja como for, o senhor portou-se admiravelmente. Segundo fui informado disse-lhe que se fosse matar... e ele respondeu que antes disso assistiria primeiro à agonia e morte desse projecto.

- Touché - disse Randall com um sorriso embaraçado. Mas como é que soube?

0 Inspector passou a mão pelo cabelo.

-Não interessa como. Interessa que tentamos sempre saber o que a nossa gente faz. É possível que nem sempre tenhamos êxito... afinal de contas o Reverendo de Vroome parece ter sabido alguma coisa a respeito do nosso trabalho... mas não há dúvida que tentamos, Sr. RandalI, tentamos sempre.

-Vejo agora que o senhor dará um rica história - garantiu Randall.

-E você, Steve, ainda não sabe da missa a metade-interpôs Wheeler.-O Inspector Heldering foi escolhido para fazer parte da Organização Internacional da Polícia Criminal, vulgo Interpol, quando a poderosa máquina foi reactivada em Paris depois da guerra, em 1946. Ainda continuava ao serviço da Interpol, onde até tinha já sido promovido a uma posição de adjunto do secretário-geral da organização, quando conseguimos fazê-lo sair do seu esplêndido escritório em Saint-Cloud para vir chefiar a Ressurreição

 

-Não foi uma decisão difícil de tomar -asseverou o Inspector Heldering. - Com a Interpol eu estava a realizar serviço para o homem, o que é importante. Mas com a Ressurreição Dois, o que é ainda mais importante, estou ao serviço de Deus, a proteger a obra de Deus.

Randall disse para si mesmo que era estranho o serviço de Deus ser realizado com uma pistola no cinto, mas em voz alta limitou-se a apontar:

-Gostava de saber mais coisas a respeito da Interpol. Na verdade sei tão pouco.

-Mas há na realidade muito pouco para saber -informou Heldering. - Trata-se de uma organização policial com a participação da vinte, países que se prestam assistência mútua na perseguição a criminosos internacionais. Eu estava incorporado na principal repartição da Interpol num dos subúrbios de Paris, mas existem sucursais espalhadas por mais de cem países. A sucursal nos Estados Unidos está em íntima ligação com o vosso Departamento de Tesouro, ao passo que na Inglaterra se encontra adstrito à Scotland Yard, etc....

«Em Saint-Cloud temos um milhão de cadastros de crniinosos nos nossos arquivos. Cada cadastro engloba cerca de duzentas características essenciais de qualquer criminoso que procuremos, características como nacionalidade, raça, compleição, modos, vícios, tatuagens, deformidades, hábitos, etc. Em ponto mais pequeno, introduzi o mesmo sistema de identificação na Ressurreição Dois. Os mesmos cadastros contêm tudo o que devemos saber a respeito de todas as pessoas empregadas aqui. Temos também cadastros a respeito dos elementos da imprensa de maior destaque, dos agitadores religiosos, extremistas, competidores, que podem eventualmente alimentar desejos e considerarem oportunidades para sabotarem os nossos esforços.

-Deveras impressionante -concordou Randall. Heldering fez um gesto de agradecimento.

- De facto, eu tinha que saber tudo o que fosse possível a seu respeito, Sr. RandalI, antes de poder entregar-lhe o cartão de passe para ocupar o seu cargo. 0 mais importante de tudo era conhecer as suas fraquezas-até que ponto bebe, os seus hábitos de tomar drogas, os tipos de mulher com quem coabitaria-bem como as vulnerabilidades-se seria permeável à chantagem no caso de saber que algo de mal poderia acontecex a sua filha judy, ou se alguém revelasse informações pessoais a respeito de sua irmã Clare, ou se alguém aliciasse miss Darlene Nicholson com revelações de intimidades sexuais.

Randall pensou que le grand frère estava atento a tudo como um cão de guarda mas em voz alta disse:

-Estou a ver que nada se pode considerar privado, nada sagrado.

-Apenas a Ressurreição Dois- respondeu Helderíng sem se abespinhar.

-Muito bem. E então consegui obter um A maiúsculo?- perguntou Randall sem o mais ligeiro vestígio de estar aborrecido. -Ainda não-respondeu Heldering com gravidade. Abriu uma gaveta da secretária e tirou um pequeno cartão. - Conseguiu ganhar um B, um cartão encarnado, Grau B, mas é ainda de alta prioridade, um grau extremamente elevado. Como pode ver...

-Eu explico -interrompeu Wheeler.-Com. base no sistema da Interpol, o Inspector determinou cinco classificações de segurança para toda a gente que trabalha na Ressurreição Dois.

0 cartão encarnado, Grau A, significa acesso a todos os locais e só foi passado a mim, aos outros quatro editores e ao Sr. Groat, o curador. 0 cartão encarnado, Grau B, assegura acesso a todos os locais com excepção de uma área restrita. Cartões de outras cores são para os empregados com menos privilégios de acesso. De modo que, como pode verificar, o inspector está a considerá-lo da melhor maneira possível, Steve. 0 seu cartão confere-lhe prioridade logo imediata aos principais dirigentes da Ressurreição Dois. Randall olhou para Heldering e perguntou:

-E qual é essa área restrita que o Sr. Wheeler mencionou? -0 cofre de segurança em aço que se encontra na cave deste hotel. 0 local de que o Sr. Groat é o curador -respondeu o inspector Heldering.

-E o que é que se encontra no cofre?

-0 papiro original do Evangelho Segundo Jacob, escrito no ano 62 A.D. e as peças originais do Pergaminho Petrónio, escrito em 30 A.D., bem como as nossas cinco traduções desses documentos. São objectos sem preço, que valem mais do que todas as jóias e ouro da terra. - 0 Inspector Heldering levantou-se da sua cadeira deu a volta à secretária e entregou a Randall o seu cartão de identificação. -Sr. Randall, aqui está o seu passe para a Ressurreição Dois. Está autorizado a poder entrar e sair livremente e a poder começar com o seu trabalho.

Duas horas depois, quando Steve Randall, depois de ter visitado as instalações, regressou ao seu escritório privativo do primeiro andar, a Zaal F, instalou-se na sua cadeira de couro giratória enormemente estimulado e instruído a respeito das primeiras pessoas que conhecera na Ressurreiçâo Dois.

Depois de Wheeler lhe ter mostrado o escritório -uma secretária de mogno em forma de L, máquina de escrever eléctrica de fabrico suíço, vários cadeirões dispostos pelo aposento, um grande arquivo à prova de fogo e com dispositivo de segurança, com filas de luzes fluorescentes indirectas instaladas no tecto-Naorni Dunn aparecera como por encanto para o orientar nas primeiras visitas.

Naorni fora designada para o apresentar aos eruditos, especialistas e peritos instalados no primeiro andar, homens que haviam passado aqueles anos a preparar o Novo Testamento Internacional. Naquele momento, voltando das visitas feitas, Randall aguardava a chegada de George L. Wheeler. Dentro de vinte minutos o editor estaria de volta a fim de o escoltar à Zaal G, a sala de jantar privativa perto do átrio, onde era convidado de um almoço presidido pelo Dr. Deichhardt para poder conhecer o sindicato dos editores e os principais conselheiros, peritos em teologia, de cada um dos homens da junta editorial. Depois do almoço, Naomi voltaria para o conduzir ao segundo andar onde seria então apresentado aos membros do seu pessoal de relações públicas e onde levaria a efeito a sua primeira reunião de promoção como preparativo para as ocupadas semanas que teriam imediatamente de enfrentar.

Entretanto, o seu pensamento estava concentrado nos eruditos que havia visitado nas últimas duas horas. Sabia que iria precisar do auxílio daqueles especialistas para montar a sua multifacetada campanha de publicidade do Novo Testamento Internacional. Sabia também, como seria difícil separar e lembrar aquelas caras estranhas, aquelas vozes, aqueles seres, os seus especializados trabalhos e o montante infinito de intrigante sabedoria que acumulavam. Um dos bolsos do seu casaco desportivo continha um bloco"notas de capa amarela com bastas páginas cheias de garatujas e sinalefas só dele conhecidas que havia lançado à pressa sempre que saía de uma sala, onde conhecera um dos ocupantes, para se dirigir a outro cubículo com o seu eremita.

Para fixar cada um dos especialistas como casos destacados e segundo a sua opinião, decidiu que tinha que fazer uma espécie de ficha individual de cada um deles, conforme as impressões recebidas das personalidades em causa. Aquele início de um arquivo condensado do pessoal da Ressurreição Dois seria o seu ponto de referência oculto e manuseável e o orientador da sua memória.

Randall fez deslizar os rodízios da cadeira até junto da máquina de escrever, meteu uma folha de papel no rolo, procurou entre as notas tomadas e desatou a martelar:

13 de Yunho

PERITOS RESIDENTES DA RESSURREIÇÃO DOIS

RANS BOGARDUS - Tem cabelo loiro, comprido, olhos afundados e de longas pestanas, feições lisas, quase imberbe, voz efeminada. Bastante magro. Trabalhou como bibliotecário para a Netherlands Bíjbelgenootschap, o que traduzido por miúdos significa Sociedade Bíblica Holandesa. Ingressou na Ressurreição Dois desde o princípio como bibliotecário da sala de consultas, que é o Schri&aal ou sala da correspondência, ou costumava ser. Sala actualmente recheada de livros, desde o chão ao tecto todos eles cheios de anotações e marcas, referenciados para consultas. Todos os manuscritos bíblicos importantes ou códices de edições fac-simile, bem como Bíblias impressas ou rei   .mpressas ou nos tipos origirwis, disponíveis em todas as línguas mortas e vivas. Não gosto de Bogardus. Parece escorregadio como uma enguia. Mostra-se humilde e acomodatício, mas intimamente julga-se superior. Naorni diz que o seu cérebro trabalha como um computador. Pode encontrar com relativa facilidade e rapidez tudo o que se pretenda. As suas informações podem-nos ser comunicadas com enorme precisão. De modo que necessito dele e estou ligado a ele para funções de publicidade.

REV. VERNON ZACHERY-0 grande pregador da Calífórnia que encheu estádios em Nova Orleães, Liverpul, Estocolmo e Melburne. Um fundamentalzsta com uma voz de estentor e feições teatrais. Olhos hipnóticos. Fala com a autoridade de um neto de Deus. Amigo do Presidente dos E. U. A. - e de George L Wheeler. Sentou-me direitinho num dos sofás da Sala dos Consultores e, como se eu fosse algum índio do Amazonas ou um canibal, desatou a converter-me. Seja como for, é considerado como um valioso caixeiro-viajante para o Novo Testamento Internacional, e eu começo a pensar em como será melhor começar a programá-lo.

HARVERY UNDERWOOD-0 homem das sondagens à opinião pública da América, cuja organização, Underwood Associates, tem sucursais por toda a Grã-Bretanha e Europa. Calmo, do tipo meditativo, homem positivo. Tem estado a realizar       uma sondagem privada sobre religião para a Ressurreição Dois e respeitante à atitude do público, hoje em dia, relativamente a     esse problema, Foi também conservado como conselheiro, e está       contratado para estar à mão em Amesterdão uma semana por           mês, até à publicação. Senti afinidades com ele, e tivemos uma       conversa amigável num canto da Sala dos Consultores. Underwood vai-me fornecer resultados das sondagens que utilizarei como linhas mestras para arrancar com os princípios de publicidade. Disse-me que as suas últimas sondagens mostraram que onde há dez anos havia 50 por cento de pessoas que frequentavam a igreja, presentemente a frequênvia baixou para 40 por cento da população. A perda de frequência tem sido maior entre os católicos nos Estados Unidos, o que se manifesta pela primeira vez. Sondagens mostram que luteranos, baptistas do sul e mormons têm registado as maiores frequências e audiências. Entre os protestantes, o maior declínio tem-se verificado entre os episcopais. Há um decênio havia 40 por cento de americanos a sentirem que a religião estava a perder a sua influência. Hoje, são 80 por cento os que sentem desse modo. Underwood disse que sondagens em complexos universitários mostraram que 60 por cento dos estudantes sentem que a religião e a igreja não se revestem de qualquer importância para as suas vidas, ao passo que os outros 40 por cento dizem que ambas as coisas lhes são de enorme significado. Underzvood e eu concordámos que a publicação da nova Bíblia pode inverter as actuais tendências, salvando possivelmente a religião organizada

ALBERT KREMER - Encontrei-o na porta ao lado, na repartição de revisão de provas. Estão lá quatro pessoas e Kremmer é o Revisor-Chefe. Segundo Naomi, o mais importante trabalho editorial na preparação de uma nova Bíblia, logo a seguir ao trabalho de tradução, é o trabalho da leitura e revisão de provas. Kremer baixinho, corcunda, delicado, doce, tímido, com olhos de hipertiroideo a brilharem por detrás de óculos de grossas lentes, é natural da Suíça, mais precisamente de Berna, des-cendente de uma longa linha de revisores de provas tipográficas de Bíblias e outras obras religiosas. Contou-me que a exactidão tem sido um fetiche da família Kramer desde que um imigrante antepassado dos Kremer, ao rever uma nova versão da Bíblia do Rei 7acob em Londres, durante o reinado de Carlos I, por descuido não viu que os tipógrafos da Imprensa Nacional haviam onútido a palavra não do Sétimo Mandamento, de modo que no Êxodo 2014 se lia «Cometerás adultério.» Quando essa edição apareceu em 1631, tornou-se conhecida como a Bíblia impia ou Bíblia Adúltera, sendo um objecto muito procurado por todos os alegres libertinos da época. 0 Arcebispo multou os impressores em 300 libras, revertendo o dinheiro da multa para que Oxford e Cambridge comprassem material de tipografia. Foram destruídos todo os exemplares da Bíblia Adúltera menos cinco. Todavia, a verdadeira responsabilidade e falta pertencera ao antepassado de Kremer, que a partir de então viveu uma vida de desgraça e obscura, esmagado pela fatalidade até ao fim dos seus dias. Desde tal malogro imperdoável, os descendentes de Kremer passaram a fazer da exactidão um verdadeiro culto. Kremer prometeu-me: «0 senhor não encontrará um único erro ou gralha no Novo Testamento Internacional.»

PROFESSOR A. ISAACS -Fui encontrá-lo na secção dividida em compartimentos da Terrazaal, também chamada Sala dos Convidados de Honra, onde os eruditos e teólogos visitantes realizam o seu trabalho. Disponível e à vista só se encontrava o Professor Isaacs, gozando uma licença da Universidade Hebraica de Israel. Trata-se de um perito em hebreu antigo, e altamente considerado pelos esforços na tradução dos Documentos do Mar Morto. Entre outras coisas, fez notar como a falta de conhecimento dos refinados matizes do hebreu podiam transformar um acto normal num milagre. Na sua voz melíflua e cantante, o Professor Isaacs disse-me: «Vou-lhe dar um exemplo. A palavra hebraica al era sempre traduzida como sobre, de modo que as Escrituras dizem-nos que 7esus caminhou sobre as águas. Todavia, a palavra al tem também outro significado, que é perto. Daí que nas traduções podia ler-se também correctamente que Jesus caminhava perto da água, em resumo, que dava um passeio à borda do mar. Mas talvez os primitivos propagandistas cristãos procurassem deliberadamente um fazedor de milagres em vez de um simples e trivial passeante.»

Steve Randall parou de escrever à máquina, passou em revista as quatro páginas que dactilografara e cotejou-as com o que rabiscara no bloco-notas amarelo. Os seus gatafunhos recordaram-lhe quanto a reunião com tais peritos o havia inspirado. Na sua maioria mostravam-se homens de orientação capazes de levarem a cabo as suas tarefas. Ao contrário de si, cada um daqueles hoi=s parecia dedicar verdadeiro amor ao trabalho a que se tinham devotado e havia encontrado nele um significado para a sua existência.

Prestes a considerar mais uma vez as suas notas, Randalf foi interrompido por um ligeiro bater na porta. Logo a seguir aquela abriu-se e George L. Wheeler meteu a cabeça pela abertura.

- Steve, sinto-me encantado por vê4o a trabalhar. Muito bem, mas devo lembrar-lhe que são horas de almoço. Agora pre~ pare-se para conhecer os grandes patrões.

Os grandes patrões

Ern volta da enorme mesa oval havia dez pessoas, e as falas eram uma mistura de inglês e francês. Ao passo que o seu francês falado era rústico, rudimentar, deficiente, cheio de erros, podia compreender tudo, ou quase tudo o que se dizia naquele idioma. E aquilo que Randall ouvia era verdadeiramente tantalizante,

0 almoço servido por dois criados, - principalmente constituído por sopa de tartaruga e filetes de rodovalho com espargos - não impedira a conversação. Houvera conversas constantes, muita electricidade verbal, antes e durante a refeição,

Naquele momento estava a ser servida a compota e o café, e Randall procurou distinguir cada um dos convivas dos seus vízinhos, identificando-os individualmente e gravando todas as características na caixa craniana. Sentado entre George Wheeler e o Dr. Emil Deichhardt, Randall observou mais uma vez atentamente os grandes patrões. Tal como Wheeler tinha a seu lado o Reverendo Vernon Zachery, cada um editores à mesa, excepto um, tinha junto de si o seu conselheiro em teologia.

Ao lado do Dr. Deichhardt encontrava-se o Dr. Gerhard, Trautmann, um professor de teologia de Rheinische Friedrich Wilhelms-Universitãt em Bona. Randall suspeitava, e sentia-se divertido pela suspeita, que o Dr. Trautmann tinha o seu cabelo quase tonsurado, como um monge, de modo a parecer-se com Martinho Lutero como é normalmente visto nas gravuras dos livros de texto que correm mundo. Na cadeira imediatamente a seguir de Trautmann estava Sir Trevor Young, editor inglês, um aristocrata cujos cinquenta anos eram cheios de juventude, muito amigo de fazer comentários pomposos e relatos mirabolantes, cujo conselheiro teológico, o Dr. jeffries, ainda se encontrava em Londres ou em Oxford.

Os olhos de Randall continuaram a pesquisar em volta da mesa. Havia Monsicur Charles Fontaine, o editor francês, um homem elegante, bem parecido, matreiro, dado ao gracejo e viciado no epigrama. Wheeler tinha-lhe cochichado que Fontaine era também um homem muito rico, com uma esplêndida residência na Avenue Foch em Paris e com acesso político aos mais altos círculos do Palácio do Eliseu, Ao lado de Fontaine encontrava-se o seu conselheiro teológico, o professor Philippe Sobrier, da Faculdade de Teologia do CoIlége de France. Sobrier parecia apagado, retraído, feito de pau, mas escutando-o, Randall suspeitava que aquele rato de campo, possuía verdadeira presa de animal carnívoro quase reincarnado no seu papel de filólogo.

Depois lá estava no seu lugar o Signore Luigi Gayda, o editor italiano de Milão que se parecia flagrantemente com o Papa João XXIII. Também tinha uma papada com quatro queixos, e uns modos esfuziantes e grandiloquentes, referindo-se com orgulho aos inúmeros periódicos que possuía em Itália, ao seu avião privativo, a jacto, em que visitava o seu império financeiro, e que mostrava sincera crença nos métodos americanos de negociar. Fora o Signore Gayda quem primeiramente ouvira falar da descoberta do Professor Monti em Ostia Antica e que passara a informação ao Dr. Deíchhardt em Munique, que, por seu turno, organizara o sindicato editorial da Bíblia. Finalmente havia o conselheiro teológico de Gayda, Monsenhor Carlo Riccardi, um clérigo de elevalo intelecto cujas funções finamente cinzeladas, nariz aquilino e batina severa lhe conferiam um ar formidável. Associado ao Pontifico Instituto Bíblico de Roma, estava presente na Ressurreição Dois para servir como representante oficioso do Vaticano.

Com o olhar ainda dirigido para os dois italianos, ocorreu subitamente uma pergunta a Randall. Voltando-se para o editor italiano, inquiriu:

- Signore Gayda, julgo que seja um editor católico. Pergunto pois como é que o senhor se encontra a apoiar uma Bíblia protestante e como, de facto, poderá esperar vendê-la num país essencialmente católico corno a Itália?

0 editor italiano empertigou-se surpreendido e os múltiplos queixos estremeceram como geleia.

-Mas é perfeitamente natural, Sr. Randall. Em Itália vivem muitas e respeitadas pessoas protestantes. Na verdade, as bíblias protestantes foram das primeiras a ser publicadas em Itália. Como é que eu vou arranjar-me? Mas porque não? Os editores católicos precisam de uma impimqtUr-ou seja de uma sanção oficial da Igreja -para as suas bíblias, mas evidentemente que o Vaticano não interferirá com uma Bíblia protestante.

- Caro Gaya, permite-me que seja eu a explicar a situação ao Sr. Randall?-A solicitação fora feita por mera cortesia pela voz de Monsenhor Riccardi, que logo a seguir se voltou directamente para Randall. - Talvez que o que diga torne também clara a minha presença neste projecto. - Pareceu estar a formular conscientemente o que iria dizer, para logo a seguir reatar o seu discurso: - Sr. Randall, deve saber que existe pouquíssima diferença entre as versões da Bíblia católica e protestante, com excepção do Velho Testamento onde nós admitimos como sagrados e canónicos a maioria dos livros apócrifos, ao contrário dos nossos amigos protestantes. Por isso, os nossos textos bíblicos são amplamente os mesmos, sem diferentes sons harmónicos teológicos. De facto, existe já em França uma Bíblia comum católico-protestante, como os meus amigos Monsieur Fontaine e Professor Sobrier podem corroborar, e dois dos nossos teólogos católicos colaboraram nessa edição com os protestantes franceses. Está admirado?

-Na realidade estou -admitiu Randail.

-Não se admire, até porque haverá mais cooperação do mesmo teor no futuro. Claro está que essa particular Bíblia francesa não terá o nosso imprimatur tal como sucederá à primeira edição deste Novo Testamento Internacional. Mas nós continuamos interessados nela, profundamente envolvidos. Porque... bem... creio bem que em última análise acabaremos por preparar a nossa própria edição do Novo Testamento Internacional, numa versão que terá de ser novamente traduzida para estar conforme as nossas doutrinas. Existe um ponto crítico em que diferimos dos nossos amigos protestantes.

-E qual é esse ponto?

- No parentesco entre Jacob o justo e Jesus, claro está -respondeu Monsenhor Riccardi. - Jacob refere-se a si mesmo como irmão de Jesus, tal como Mateus e Marcos se referiram a irmãos e a irmãos em Deus de Jesus. Os nossos amigos protestantes têm sugerido que interpretemos irmão como significado de irmão de sangue, insinuando -não declarando em absoluto, mas implicando -que Jesus e Jacob e seus irmãos foram concebidos em resultado de uma união física entre Maria e José. Para os católicos tal parentesco físico é completamente impossível. Não pode haver ambiguidade. Como sabe, cremos na vingindade perpétua de Maria. Desde o tempo de Orígenes e dos primeiros padres da Igreja, os católicos têm vindo a manter que Jacob foi um meio-irmâo ou irmão consanguíneo de Jesus, filho de um anterior casamento de José, um meio irmão ou talvez um primo. Em resumo, nós mantemos que a Virgem Maria e José não tiveram relações conjugais. No entanto, chegar a uma interpretação aceitável não apresenta dificuldade, uma vez que a palavra irmão em aramaico e hebreu não tem significado preciso ou único, e pode significar meio-irmão, cunhado, primo, parente afastado, tanto como irmão verdadeiro, filho do mesmo pai e da mesma mãe. Seja como for, publicaremos mais tarde uma versão católica do Novo Testamento Internacional. Sua Santidade está longe de não compreender ou ignorar as implicações profundas do Evangelho de Jacob e do seu valor intrínseco para a comunidade católica multinacional.

Satisfeito, Randall rerneteu-se de novo ao seu papel de ouvinte atento, enquanto os outros prosseguiam com as suas conversas. Gradualmente, Randall começou a discernir com crescente interesse que a conversação estava dividida, separada. Durante um prolongado período, os teólogos -Reverendo Vernon Zachery, Professor Sobrier, Dr. Trautmann e Monsenhor Riccardí-embrenharam-se numa discussão sobre a necessidade de preservação da ortodoxia da Igreja.

0 Dr. Zachery sentia que um renascimento da religião, inspirado pela nova Bíblia, criaria uma oportunidade, que a Igreja organizada devia aproveitar para reforçar a sua posição de autoridade, insistindo:

-Até agora, temo-nos permitido ser moles, cedermos, entrarmos em compromisso com os males do radicalismo e da dissolução. A partir da publicação nada mais. Parou. Não mais moleza ou compromisso. 0 nosso rebanho precisa de disciplina, da autoridade da tradição. Devemos de novo impor a doutrina e a dogma. Estamos a ofertar um Novo Testamento alargado e devemos ser categóricos a respeito da sua infalibilidade. Nos nossos sermões devemos reinterpretar a Ressurreição baseados em S. Jacob, tormando claro que se trata de um acto de Deus, uma encarnação, e devemos reivindicar a necessidade de amor fraternal, perdão para os pecadores e sublinhar a promessa de uma vida futura.

0 professor Sobrier concordou, mas de uma maneira menos bombástica.

-Se me permitem a citação de um compatriota meu, o filósofo francês Jean-Marie Guyau: «Uma religião sem mito, sem dogma, sem culto, sem ritos não passa de uma coisa desvirtuada... Religião é uma sociologia concebida como explicação física, metafisica e moral de todas as coisas que existcm.»

0 Dr. Trautmann lançou na discussão as suas opinões, ainda mais conservadoras.

- Concordo que o cerimonial e ritual são da mesma extrema importância. Mas sou levado a crer que a igreja devia conceder alta prioridade à música e canto litúrgicos e que as citações da Bíblia durante os serviços religiosos devem ser feitas em Latim e não em qualquer língua moderila. Mantenho que isso, tal como a repetição dos mantras hindu e budistas, pode oferecer uma experiência mística, encorajar a meditação, levando os nossos fiéis, mais pelo sentimento do que pela razão, a uma comunhão com o Supremo Ser. Resumindo, embora o Evangelho Segundo Jacob ofereça um novo retrato de Nosso Senhor que os racionalistas podem perfeitamente aceitar, não devemos contudo permitir que Ele seja reduzido a uma figura histórica secular transitória... devemos sim lembrar aos nossos paroquianos que por intermédio d'Ele e da Sua Igreja, podem ser encontradas as respostas para o nosso Ser, para a nossa passagem por esta vida terrena; mistérios fundamentais.

Randall pôde perceber que os editores, que tinham estado a escutar atentamente, se mostravam relativamente pouco interessados. Monsicur Fontaine, o editor francês, interrompeu a troca de impressões entre os teólogos.

-Meus senhores, se acaso os compreendi correctamente, esperam restaurar inteiramente os bastiões da velha Igreja. Mas se utilizarem o impulso que o Novo Testamento Internacional dará à religião para voltarem totalmente ao antigo tradicionalismo, creio que praticarão um grave erro. As facções activistas da Igreja não ficarão satisfeitas e muito em breve se perderá o terreno que se ganhar. Claro que sim, restaurar a ortodoxia com a Verdade revelada, se assim o preferirem, mas apresentando-a com suavidade, pertinentemente.

A discussão desenvolveu-se, de um para o outro lado, durante uns momentos, mas pouco depois os editores abandonaram a conversa, ficaram silenciosos, e os teólogos de novo se envolveram num discussão estritamente técnica. desta vez sobre o valor do simbolismo dos recém-descobertos sermões de Cristo, tal como haviam sido registados pelo irmão, Jacob o justo.

Durante alguns instantes, notou RandalI, quase todos os editores ouviram os argumentos em silêncio, mas em breve essa atenção se começou a desviar, afigurando-se crescentemente inquietos. Pareciam considerar os seus teólogos como rústicos crédulos a procurarem avaliar quantos anjos poderiam ser capazes de caber na cabeça de um alfinete. Pouco a pouco, Deichhardt, Wheeler, Fontaine, Sir Trevor e Gayda desataram a monopolizar a conversa. As suas trocas de palavras referíam"se essencialmente ao aspecto de negócio, à faceta comercial, englobando os problemas de publicação e promoção dos seus grandes investimentos.

Sir Trevor fez-se eco de uma certa preocupação:

-Esta descoberta terá um efeito profundo nas igrejas, mas o que eu receio é que possa desencadear lutas entre algumas delas. A maioria das igrejas aceitará sem sombra de dúvida o nosso Novo Testamento, mas com outras pode ser diferente. Poderá levar toda urna geração para que a nossa Bíblia revista atinja o seu efeito total, pleno, e claro que o caso me preocupa, tanto mais que qualquer controvérsia poderá significar a bancarrota para todos nós. Precisamos de solidariedade. Devemos dominar por completo todas as facções da Igreja, antes que possa surgir qualquer oposição e causar complicações.

0 Dr. Deichhardt censurou, de forma amigável, Sir Trevor por ter receios a respeito de um êxito comercial na Grã-Bretanha. -0 senhor, Trevor, tal como George Wheeler na América, não terão que superar os obstáculos que se nos deparam na Alemanha. Os senhores podem dirigir-se directamente ao público com os vossos anúncios e artigos postos a circular         nas vossas centenas de semanários e mensários religiosos. Mas na Alemanha, nós deparamos com dois obstáculos profundamente enraizados. Primeiro, a Bíblia Luterana, que é utilizada na maioria dos nossos onze estados. Segundo, a Bíblia Luterana é somente publicada pelos membros da nossa União de Sociedades Biblicas. Para fazer com que esses editores aceitem o nosso Novo Testamento Internacional, devo pedir-lhes que desistam dos seus pingues lucros. para evitarmos complicações teremos que arranjar, possivelmente, qualquer forma de sociedade lucrativa para partilharmos com a União.

-Emil, o senhor preocupa-se sem razão-respondeu Sir Trevor--Garanto-lhe que não terá a mais leve complicação na Alemanha. Mal o vosso público saiba do novo evangelho, da nova descoberta, clamará pelo Novo Testamento Internacional. Considerará que a Bíblia Luterana está ultrapassada, é incompleta e por isso obsoleta. A vossa União das Sociedades Bíblicas terá de distribuir e patrocinar a sua edição, Não se esqueça do que lhe estou a dizer. Logo que soem os tambores da publicidade-e para isso aqui temos o Sr. Randall-a exigência do público pelo nosso produto ultrapassará todo e qualquer obstáculo. São as igrejas dissidentes que me causam tanta ansiedade, não o aspecto do êxito de natureza comercial só por si.

A seguir, Fontaine e Wheeler voltaram a conversar do custo, preçário, distribuição e publicidade.

Acabando o seu café, Randall encostou-se ao espaldar da cadeira, fascinado. Naquele momento estava certo sobre o que havia detectado: uma rixa definida entre os teólogos e os editores. Os teólogos mostravam-se enfastiados com a conversa «dólar-libra-marco-franco-lira» dos editores, ao passo que estes se mostravam impacientes com a conversa fiada espiritual dos teólogos. Randall sentia uma percepção de um velho conflito que se estava de novo a desenvolver. Para os seus botões, tentou resumir a perfeitamente delineada diferença: pensou que os tU)logos sentiam uma paixão genuína pelo Novo Testamento Internacional, com as palavras escritas pelo irmão de Jesus e pelo centurião que gravara os resultados do julgamento de Cristo. Percebia neles urna fé verdadeira, uma verdadeira crença, na recém-revelada Ressurreição do Cristo verdadeiro, real. Os editores, por outro lado, enquanto pagavam a quem lhes fizesse o serviço de explicação e promoção dessa Ressurreição, enquanto se empenhavam em patrocinar todas as potencialidades dos documentos poderem dar aos homens em todo o mundo uma nova fé e uma nova esperança, pareciam principalmente interessados nos lucros da operação, Eram tubarões da alta finança que tinha acontecido estarem envolvidos no comércio de produção da Bíblia. Poderiam estar envolvidos no fabrico de automóveis, de carnes enlatadas ou no negócio do petróleo que não falariam de modo muito diferente.

Cisma insolúvel, mas compreensivo.

0 Dr. Deichhardt havia recomeçado a falar das suas apreensões a respeito de um malogro comercial.

- E não se esqueçam que na Alemanha se levanta um outro obstáculo acentuado, um obstáculo que também poderá ser um óbice para os senhores. Temos sido o centro da reforma da igreja desde Lutero a Strauss e a Bultmann. Agora somos um viveiro para o que prolifera nos canteiros da heresia, para o que se projecta para além da desmistifícação dos mitos que enchem as histórias do evangelho, para o que vai mais além do mero cepticismo a respeito da existência de Nosso Senhor e da Sua mensagem. Somos um viveiro excepcionalmente virulento para o desenvolver do movimento revolucionário e radical de de Vroorne. Esse demente não só é inimigo das nossas igrejas oficiais, como é também o inimigo declarado do nosso sagrado e colaborativo esforço para resgatarmos, salvarmos a humanidade através do nosso Novo Testamento Internacional. Pensem bem, meus senhores, no que tenho que derrotar na Alemanha, nos obstáculos que tenho que ultrapassar.

-De nenhuma maneira obstáculos mais formidáveis do que aqueles com que nós temos de nos haver nos nossos paísesinsistiu Wheeler.-Os reformistas convertidos por de Vroorne encontram-se espalhados por todo o lado. Mas creio firmemente que uma vez a nossa Bíblia lançada no mercado, entregue ao público, a verdade que contém e o seu poderoso impacto serão suficientes para pôr de rastos o movimento de de Vroome: e os seus conversos, varrendo esses heréticos da superfície da terra. A surpresa da nossa revelação fará com que fiquem desorientados, esmagados, incapazes de reagirem e sem possibilidades de poderem desencadear represálias.

Randall meteu a sua colherada.

- Uma vez que o elemento surpresa deve ser a chave do nosso êxito, estarão na verdade os senhores convencidos de que se está a fazer tudo o que é humanamente possível para ocultar do conhecimento do Reverendo Maertin de Vroorne o conteúdo do Novo Testamento Internacional?

Foi como se alguém tocasse numa corda sensível capaz de desencadear urna tempestade: imediatamente toda aquela gente desatou a falar ao mesmo tempo, a descrever as medidas protectivas já realizadas e outras a levar a efeito para manter longe do conhecimento de de Vroome e dos seus fanáticos o segredo do Novo Testamento Internacional. Para estrita ocultação db segredo de um de de Vroorne e os seus fanáticos que se movimentam como um rebanho de lobos pela cidade e em especial pelas imediações da Dam.

Pela vez primeira desde o início do almoço se mostravam unidos, como um só homem, na defesa da causa comum e da fé nela, aqueles editores com a mira no aspecto comercial e lucrativo do projecto e os conselheiros espirituais que nele depositavam todas as suas esperanças e crenças.

Randall pensou que tinha sido uma reacção interessante: bastava levantar a sugestão de um medo comum entre os residentes da Torre de Babel que logo eles aprendiam a falar uma linguagem comum.

Mas o que nesse momento se passava era ainda melhor, muito melhor. Randall encontrava-se agora entre gente da sua espécie e começava a sentir-se adaptado, descontraído, confortável.

Naorni levara-o à Sala 204 do Hotel KrasnapoIsky-um aposento ultramoderno, de brancas paredes, em estilo cubista, de mobílias pintadas a esmalte lacado, branco, candeeiros cromados, brilhantes, suspenso por cima de um sofá encarnado um receptáculo fluido e movente de arte cinética-e Naorni estava a apresentá-lo pela primeira vez aos seus assistentes em matéria de relações públicas.

RandalI, de copo na mão, conversava descontraidamente com Paddy O'Neal, um natural de Dublin com toda a aparência de um motorista de veículos pesados, um homem que estivera ao serviço de poderosas organizações publicitárias em Londres e Nova Iorque. O'Neal manifestava uma irreverência alegremente gananciosa em relação à Bíblia.

- Escreverei a respeito dela - prometeu a Randall - mas não espere que acredite nela, a não ser que haja urna gratificação apetitosa. Sou um homem admirador do velho óscar Wilde. Recorda-se do que Oscar disse acerca da Crucificação de Jesus e do Cristianismo? «Uma coisa não se torna necessariamente verídica só porque um homem morre por ela.»

Seguidamente, Randall foi levado até junto de um homem que estava refastelado numa cadeira. De perfil assemelhava-se a um ponto de interrogação, mas quando se voltou, transpareceu"lhe na cara que era também urna resposta para todas as perguntas.

-Elwin Alexander é o nosso cultivador de curiosidadesexplicou Naorni.

RandalI, intrigado, perguntou:

-Que raio pretende dizer com curiosidades? Naomi fez um sinal a Alcxander. -Mostre-lhe o que é, Elwin.

Alexander voltou-se para RandalI, olhando-o com uma expressão cómica.

-Quer realmente saber? Okay, mas depois não se queixe do cruel castigo que invocou sobre a sua própria cabeça. Aí vai um exemplo daquilo que costumo dar aos esfomeados editores e jornalistas para lhes servir de alimento nas suas colunas e jornais.-Inalou o ar profundamente e desatou a falar como uni vendedor de banha de cobra: - Sabia que o mais curto versículo do Novo Testamento em língua inglesa comporta apenas duas palavras: «lesus chorou»? Sabia que os apóstolos chamavam a Jesus Rabi, que significa Mestre? Sabia que o Novo Testamento atribui a Cristo exactamente quarenta e sete milagres? Sabia que o Velho Testamento não faz menção a uma cidade chamada Nazaré e que o Novo Testamento não menciona Cristo ter nascido num estábulo, adorado numa manjedoura ou ter morrido no Monte Calvário? Sabia que Jesus, nos evangelhos, se referiu a si mesmo como Filho do Homem oito vezes? E agora, Sr. RandalI, já sabe o que é um cultivador de curiosidades?

- Na verdade não sabia, mas agora já fiquei a saber, Sr. Alexander - respondeu Randall com uma gargalhada. Seguiram-se depois mais apresentações, mais conversas animadas. Era aquela a sua gente, as pessoas que Randall mais apreciava e das quais iria obter o máximo de informações destinadas ao seu trabalho. 0 indivíduo com aspecto tuberculoso, magro como um caniço e de voz aflautada era Lester Cunningham, Para fugir ao recrutamento obrigatório no exército dos Estados Unidos refugiara-se num seminário de teologia, Baptista, no sul do país e o que fora um recurso acabara por se transformar em autêntica devoção. Lester trabalhara anteriormente como conselheiro publicitirio para o Christian Bookseller, Christian Herald e Christianity Today. A alentada burguesa de Roterdão, tipo da autêntica donzela holandesa pesadona e louçã, com uma franjinha e sem pinturas era Helen Bocr. Segundo a informação de Naorni, dos 325 000 000 de protestantes praticantes e não praticantes espalhados pelo mundo, nenhum podia ter veleidades de saber mais da sua religião do que Helen. 0 protestantismo era o seu comandante e os seus soldados eram Lutero, Melancheton, Calvino, Wesley, Swendenborg, Schwcitzer, Niebuhr. A jovem atraente, com o cabelo curto, ripado, olhos pretos como amoras, busto flexível como um junco, vestindo um elegante fato saia-casaco, era Jessica Taylor, filha de pais americanos mas que fora criada em Portugal, A especialidade dela era a arqueologia bíblica, e antes de ingressar na Ressurreição Dois estivera a trabalhar nas escavações de Tell Dan, a norte do Mar da Galileia, perto da fronteira com o Líbano.

Finalmente Randall encontrou-se cara a cara com óscar Eldund, um melancólico sueco de Estocolmo admitido no projecto para a realização da parte fotográfica. Se EdIund era a pessoa naquela sala com menos apresentação física, em contrapartida era também a de credenciais mais impressionantemente positivas. Tinha o cabelo cor de cenoura, olhos pronunciadamente estrábicos cara marcada pela acne e uma Rolleiflex suspensa do pescoço por uma correia que parecia fazer parte integrante da sua anatomia. Durante muito tempo aluno de Steichen, era agora considerado como um dos melhores fotógrafos do mundo, um verdadeiro artista.

Depois das apresentações preliminares, Randall disse a EdIund: -Através das suas fotografias dos papiros e pergaminhos originais, teremos que obter um máximo de cobertura da imprensa A única coisa que me preocupa é a qualidade das reproduções. Que tal vai a coisa?

- Excelentemente se se tiver em consideração o material sobre que trabalhar - õscar encolheu os ombros. - Aqueles bocados de papiro e pergaminho estão demasiado gastos, sumidos, quebradiços após terem permanecido sepultados por mais de mil e novecentos anos. Antes que alguém pudesse trabalhar com eles, os especialistas foram obrigados a humedecer os fragmentos até a um ponto crítico, amolecê-los o suficiente para se poderem manter espalmados por baixo das placas de vidro, mas não tão húmidos que corressem o perigo de liquefacção. Claro está que o aramaico escrito por Jacob ou por um seu copista requereram a utilização de fotografia a infravermelhos, o mesmo acontecendo com o pergaminho do centurião, de modo a poder puxar as palavras quase indistintas. Mas penso que gostará daquilo que vir.

- Quantos jogos de fotografias fez?

- Apenas três - respondeu EdIund. - Ordens severíssimas. As três séries foram entregues ao Dr. Jeffries a fim de serem utilizadas pelas equipas de tradutores, ainda que por vezes se tenha autorizado que estes pudessem examinar fragmentos dos originais que estão guardados no cofre-forte da cave. Logo que as traduções se completaram, os três jogos de fotografias voltaram para o KrasnapoIsky. Dois jogos foram destruídos e o terceiro, o único que existe, tem-no o senhor, Randall.

- Tenho-o eu?

- Sim, metido no arquivo à prova de fogo e de roubo que está no seu gabinete. Foram ontem metidas numa das pastas, juntamente com muitas outras fotografias publicitárias. Urna carga valiosa, Sr. Randall. Manejea com cuidado.

-Claro está -acrescentou EdIund-que continuo a ter os meus negativos... acabo mesmo de os levar do cofre-forte para uma câmara-escura que construímos, de modo que estou pronto a produzir os jogos de fotografias para a imprensa em qualquer dia antes da Ressurreição Dois ser anunciada ao mundo. Para o caso de ter preocupações a respeito do caso, posso dizer-lhe que os negativos estão em sítio seguro. Essa minha câmara-escuraque aliás foi contruída sob fiscalização do Inspector Helderingestá excelentemente protegida dos intrusos, posso garantir-lhe. Estou preparado para começar logo que me dê sinal.

- Excelente - disse Randa11. - Essas fotografias produzirão um impacto tremendo... Bom, penso que será melhor corneçarmos a nossa primeira reunião geral para vermos em que pé estão as coisas.

0 pé em que as coisas estavam, corno Randall se inteirou quase imediatamente, era na verdade desanimador. Anteriormente, o Dr. Deichhardt havia ordenado aos mem-

bros da secção para desenvolverem algumas ideias publicitárias, para tomarem notas sobre aqueles materiais fragmentários com que estavam familiarizados, mas sem lhes permitir que escrevessem histórias completas. A preocupação de Deichhardt era que quaisquer histórias antecipadas poderiam conter elementos que pusessem em perigo o segredo, o que significava que até então pouco se tivesse feito no capítulo publicitário. Significava também que no curto tempo de que dispunham haveria um fantástico monte de trabalho a realizar.

No prosseguimento da reunião, Paddy O'Neal lançou no debate uma sugestão. Pensava que uma das coisas que se devia fazer imediatamente seria escrever entrevistas com as principais personalidades responsáveis pelo Novo Testamento Internacional.

Sugeriu que se iniciasse esse trabalho com uma série de artigos dramáticos acerca do Professor Augusto Menti, de Roma, que tinha trazido à luz do dia o Evangelho Segundo jacob e o Pergaminho Petrónio nas escavações arqueológicas de Ostia Antica. A seguir, poder-se-iam. escrever vários artigos sobre o Professor Henri Aubert, o mago parisiense do rádiocarbono, que autenticara a idade dos papiros e do pergaminho. Depois, podiam escrever-se uns artigos sobre o Dr. Bernard Jeffries, que supervisara as três comissões de tradução dos documentos descobertos do aramaíco e do grego para quatro línguas modernas (com o acréscimo da americanizaçao da tradução inglesa), Finalmente, seriam oportunos uns quantos apontamentos sobre Herr Karl Hermig, que estava a imprimir em Mainz as várias edições da Bíblia, sem esquecer que Mainz era o exacto lugar onde Johann Gutenberg inventara o primeiro tipo móvel de imprensa e conseguira o primeiro livro da história impresso mecanicamente.

Concedendo que tais personalidades deviam ter prioridade, Randall pediu cópias dos arquivos de pesquisas do pessoal, de modo a poder examinar e estudar os materiais recolhidos nos mais próximos dias, dizendo:

-Amanhã vou falar a Deichhardt e a Wheeler para que nos concedam licença para começarmos a trabalhar em pleno com o material publicitário. Vou prometer-lhes que teremos o máximo de cuidados. Sei muito bem o risco que tais coisas envolvem, até por experiência pessoal, uma vez que esta manhã fui praticamente experimentado.

E Randall contou resumidamente ao pessoal o que se passara com Cedric Plummer, que o tentara subornar. Imediatamente, Cunningham e Helen de Boer contaram que também haviam sido incomodados. Logo a seguir à entrevista de Plummer com de Vroorne, cada um deles recebera telefonemas anónimos ameaçadores, mas haviam desligado os aparelhos antes de conseguirem saber realmente o que pretendiam deles. E, claro está tinham ido contar tudo ao gabinete de segurança do Inspector Helderíng.

- Okay - disse Randall. - Estou certo de que haverão mais coisas desse Onero. Mas temos que pensar que chegaremos a salvo até à publicação, mantendo intacto o nosso segredo. Passemos ao tópico seguinte da agenda: Como é que vamos apresentar ao público a história do Novo Testamento Internacional?

Toda a gente naquela sala se mostrava de acordo que deveria ser convocada uma grande conferência de imprensa para os representantes dos jornais, da televisão e da rádio de todo o mundo.

- Por conseguinte estamos todos de acordo quanto à conferência de imprensa - rematou Randall. - No entanto, uma vez que isto é absolutamente, na minha opinião, a maior notícia da história dos tempos modernos e provavelmente de todos os tempos, penso que a conferência de imprensa deve ser a mais gigantesca e impressionante de sempre. Já tenho duas ideias principais. Gostaria que a declaração de abertura fosse feita no Real Palácio Holandês da Dam, e que fosse feita não apenas à imprensa como também transmitida em directo para os telespectadores de todo o mundo via intelsat, o sistema de comunicações por satélite. Que tal?

0 pessoal manifestou-se ruidosa e entusiasticamente unânime. Helen de Boer ofereceu-se espontaneamente para investigar discretamente a possibilidade de utilização do Palácio Real na declaração ao mundo. Lester Cunningham ofereceu-se para falar confidencialmente com os directores do Consórcio Internacional de Comunicações por Satélite com a União Europeía de Transmissões de modo a sondar as possibilidades de serem utilizados satélites para retransmitirem as primeiras notícias sobre a Palavra aos setenta países membros da união.

-Finalmente - disse Randall-, guardei para último lugar o debate para a nossa história número um, para a mais sensacional das histórias, a que mais nos interessa por ela derivar tudo o mais-refiro-me, evidentemente, à história sobre o Jesus Cristo completo, o verdadeiro Cristo, tal como está revelado à humanidade no nosso Novo Testamento Internacional. Para a preparação e popularização da nossa história sobre o Cristo Ressuscitado terão inevitavelmente que ir os nossos melhores e maiores esforços conjuntos. Tenho que lhes confessar que apenas sei uns quantos pormenores a respeito do conteúdo da Nova Bíblia. Sei, por exemplo, que com base nessa Bíblia saberemos pela primeira vez qual o verdadeiro aspecto físico de Cristo. Por meio da palavra escrita de Jacob o justo, irmão de Jesus, saberemos de tudo o que preenche aqueles anos da Sua vida que sempre ignorámos até agora. Seremos também informados como Cristo sobreviveu à sua Crucificação e prosseguiu com o seu ministério, que se alargou mesmo até Roma, e como Ele morreu quando tinha cinquenta e cinco anos de idade. Dado que só recentemente ingressei neste projecto, ainda não tive tempo para saber mais do que o que expus. Mas espero que um de vós tenha conseguido deitar uma vista de olhos ao original do Evangelho Segundo Jacob e ao Pergaminho Petrónio, sabendo exactamente o que nesses documentos se contém pelas traduções feitas e podendo pois dizer como...

Randall foi interrompido por um clamor de protestos de toda a gente que se encontrava na sala. Alguém se levantou para acrescentar em nome de todos:

-Não, nada sabemos. Até agora não nos deixaram ler nenhum dos documentos.

Mais uma vez a segurança amordaçava a dinâmica do trabalho de publicidade, privando-os de noções exactas sobre o material. Randall sentiu-se furioso.

- Para o diabo com esta porcaria toda. Se é verdade que eles querem publicidade a respeito do novo Cristo, então têm que nos deixar conhecê-Lo. Bem, parece-me que o movimento seguinte está traçado de antemão. Vou ver se obtenho as páginas, em prova, dos documentos, para avaliar exactamente o material com que vamos trabalhar e para orientarmos os nossos esforços. Também lhes posso prometer que hei-de conseguir ver as cópias dos documentos o mais cedo possível. Vamos adiar o nosso debate. Amanhã, quando eu tiver notícias para vocês, reataremos a discussão geral do assunto.

De volta ao seu gabinete, Randall não repousou mais do que alguns minutos. Aturdido por ter conhecido tantas pessoas durante as passadas seis horas, sabia no entanto que havia ainda uma tarefa de envergadura que era necessário levar a bom termo.

Mas primeiramente não se devia esquecer do seu trabalho interno. Dirigiu-se ao enorme ficheiro à prova de fogo, abriu-o e procedeu depois, ainda, ao destravamento da barra de segurança interior, sem o que os arquivos não podiam ser expostos. Abrindo a gaveta cimeira, localizou imediatamente a pasta com as palavras FOTOGRAFIAS DOS PAPIROS E DO PERGAMINHO - EXEMPLARES úNICOS - CONSULTA PRIVADA.

Levou a pasta para a secretária, agarrou na sua mala de couro, já com um aspecto volumoso, e tirou lá de dentro outras pastas de arquivo com as informações a respeito de Monti, Aubert, Jeffries e Hennig que acabava de obter do pessoal da sua secção.

Olhando todo aquele material, pensou que só lhe faltava ali uma informação - a mais importante de todas - que teria que procurar obter o mais rapidamente possível.

Sentou-se na sua cadeira giratória e estava prestes a agarrar no telefone, quando ouviu uma pancada na porta. Antes mesmo de ter podido dizer entre, já Naorni Durín estava no gabinete. Fechando a porta nas costas, a ex-freira ficou a olhar para ele impassivelmente, como se o estivesse a examinar.

- Tem o aspecto de quem acabou de sair de uma máquina de lavar roupa - disse Naorni, continuando a fitálo.

- Diga antes de uma máquina de lavagem ao cérebro corrigiu Randall -, um autêntico torvelinho que me arrastou a girar ao encontro de cerca de 100 pessoas enquanto o diabo esfregou um olho. Mas você deve saber bem, pois foi quem me arrastou para este caos. - Suspirou - mas que dia!

-E é apenas o princípio -disse ela com indiferença, sem se deixar comover, ao mesmo tempo que arrastava uma cadeira para junto da secretária dele, sentando-se mí beirinha para indicar que a sua visita era breve e circunscrevia- se estritamente a assuntos de trabalho. - Tenho reparado que toma sempre notas para onde quer que vá.

-Nunca me conheci sem tomar notas-disse ele defensivamente. -Em especial quando se trata de lidar simultaneamente com tantos nomes. Claro que tenho que ter um registo sobre as várias personalidades e sobre os assuntos a que estão ligadas.

-Pois bem, considero ineficiente que uma pessoa de tanta projecção tenha que realizar um trabalho desse teor. Devia ter uma secretária para tomar conta dessas coisas. A falta foi minha. Devia ter visto isso desde o primeiro momento em que fez a sua entrada na Ressurreição Dois. Temos que resolver o caso de uma secretária para si antes do trabalho prosseguir. -Fez uma pausa. -Tem quaisquer preferências? Quero dizer, pensa utilizar os serviços de Darlene Nicholson? Pergunto isto porque se assim for o Inspector Heldering terá que...

- Pare com isso, Naomi. Você conhece perfeitamente o problema.

Ela encolheu os ombros.

-Bom, tinha que ter a certeza. Agora que já está formalmente instalado, aumentou a sua importância relativamente ao projecto. Queremos que sc sinta plenamente satisfeito c que nada lhe falte. Satisfeito em todos os sentidos. Precisa de uma secretária privada, entendida em publicações religiosas, urna secretária em   quem possa confiar totalmente.

Randall debruçou-se na secretária e olhou firmemente para ela: -E que tal se fosse você, Naorni. Confio absolutamente em   si. Temos sido relativamente íntimos.

Naorni corou.

-Receio que... que não seja possível. A minha devoção pertence por inteiro ao Sr. Wheeler.

-Ao Sr. Wheeler? Compreendo. -Pensava que compreendia. Talvez o editor modelo americano pretendesse ter sempre uma ex-freira à mão para o que desse e viesse. - Okay, o que sugere então, Naomi?

- Penso que precisa de alguém que esteja já a par do projecto. Tenho três raparigas que há mais de um ano estão connosco. Cada uma delas é habilitada para o trabalho. Todas elas foram submetidas às competentes investigações e foi-lhes concedido o cartão verde, o que significa um grau relativamente elevado, dado que as outras secretárias só têm cartões pretos. Pode entrevistar as três que lhe proponho antes de se ir embora.

- Não, muito obrigado. Estou demasiado fatigado. Além disso tenho ainda uma coisa para fazer. Aceito quem me recomendar. Pode recomendar-me uma?

Naorni levantou-se e disse num tom cheio de vivacidade:

- Na verdade posso perfeitamente recomendar-lhe uma das moças. Aliás, para o caso de você poder aceitar o meu conselho, trouxe-a comigo. Está na recepção. Chama-se Lori Cook e é americana. Julgo que isso torna as coisas mais fáceis para si e para o serviço. Há dois anos que ela vive no estrangeiro. É uma secretária bem dotada, a estenografia não tem segredos para ela e as habilitações são mais do que recomendáveis. Há um ano e dois meses que trabalha neste andar. É fanaticamente devotada ao projecto... e à religião.

- Oh?!

Naorai olhou-o com atenção.

- Que pretende isso significar? Pretende junto de si alguém que seja crente, não é verdade? Ajuda muito. Quando uma empregada nossa sente que está a trabalhar para Deus, o relógio para ela deixa de dar horas. - Fez uma breve pausa. - Só mais uma coisa: a moça tem um defeito físico, É coxa. Nem sequer lhe perguntei nada sobre a deficiência porque o seu quociente de trabalho é excelente e pode fazer'tudo o que que as outras fazem. Bom, tal como já disse, Lori possui tudo o que uma boa secretária deve ter, mas desde já devo avisá-lo que... -esboçou um sorriso trocista - ... sexualmente nem vale a pena pensar nela.

Randall estremeceu.

- Pensa na verdade que o sexo me interessa acima de tudo?

- Só queria que estivesse a par das coisas. Julgo que será melhor recebê-la durante um minuto antes de resolver definitivamente.

- Fico com ela. E posso recebêla durante um minuto. Naomi dirigiu-se para a porta e abriu-a, chamando:

- Lori, o Sr. Randall quer ve-la.

Naorai fez uma rápida apresentação e depois despediu-se de Randall.

- Entre, entre, Miss Lori - convidou Randall. - Faça favor de se sentar.

Evidentemente que Naomi falara verdade. Lori Cook seria tudo menos um objecto sexual. Pareciase com um passarito saltitante, um pequeno pardal de telhado. Coxeou até junto da secretária, sentou"se nervosamente, alisou com a mão o cabelo crespo e, sentada na pontinha da cadeira, deixou cair as mãos, de dedos entrelaçados, no regaço.

- Miss Dunn considerou-a muito eficiente - principiou Randall. - Segundo sei, tem estado a trabalhar noutra secção. Qual a razão porque quer abandonar o trabalho que estava a fazer para ser minha secretária?

-Porque me disseram que é aqui que a partir de agora todas as coisas essenciais vão ter lugar. Toda a gente diz que o êxito do Novo Testamento Internacional depende agora do senhor e do seu pessoal publicitário.

-Essa gente exagera, De qualquer maneira seria sempre um êxito. Mas nós poderemos dar uma ajudazinha. É muito importante para si o êxito desta nova Bíblia?

- Significa tudo para mim. Desconheço o que os documentos contêm na íntegra, mas pelo que ouvi, trata-se de algo incrivelmente miraculoso. Tremo de impaciência para ler a obra.

- Também eu - disse Randall constrangidamente. - Qual é a fé que professa, Lori?

- Era católica. Recente-mente, afastci-me da Igreja e tenho estado a seguir os serviços presbiterianos.

- Porquê?

- Não tenho a certeza. julgo que ando a procurar alguma coisa.

-Disseram-me que está no estrangeiro há já alguns anos. Sinto-me interessado em saber porque deixou os Estados Unidos, a terra onde nasceu.

Randall reparou que as mãos de Lori se crispavam no vestido. A sua vozinha fina, que mal se ouvia, tremia.

- Saí de Bridgeport, Connecticut, vai para dois anos. Depois do liceu pus-me a trabalhar e consegui guardar dinheiro para viajar. Quando fiz os vinte e dois anos pensei que devia viajar... de modo que comecei esta peregrinação.

- Peregrinação?

- Sim, para conseguir... vai-se rir de mim... um milagre. Bem vê... a minha perna. Sou coxa de nascença. Os médicos nunca puderam fazer nada   ... Pensei então que talvez Deus me pudesse ajudar. Andei em peregrinação por todos os santuários de que ouvi falar. Fui aos grandes lugares onde já se têm verificado curas milagrosas. Em primeiro lugar, claro está, fui a Lourdes. Uma vez que Nossa Senhora apareceu a Bernadette, orei para que também me aparecesse a mim. Sabia que se deslocam a Lourdes por ano dois milhões de peregrinos, ocorrendo cerca de cinco mil curas num só ano, e a igreja declarou miraculosas cinquenta e oito curas... cegueira, cancro, paralisia...

Randall esteve tentado a perguntar-lhe o que acontecera em Lourdes, mas ela estava tão embrenhada naquilo que contava que não a quis interromper.

-Depois de Lourdes-dizia Lori Cook-fui ao Santuário de Nossa Senhora de Fátima em Portugal, onde em 1917 irês pastorinhos 'viram a Virgem Maria aparecer sobre uma nuvem, envolta num halo mais brilhante do que a própria luz do Sol. A seguir visitei o santuário de Lisieux, em França, a Catedral de Turim, em Itália, onde se guarda o Santo Sudário, fui a Monte Allegre, à Capela de Sancta Sanctorum para orar junto ao retrato de Nosso Senhor na pintura do qual não intervieram mãos humanas, e foi lá que tentei subir os vinte e oito degraus sagrados de joelhos, mas não me deixaram. Dirigi-me ainda à Bélgica, a Beauring onde cinco crianças, em 1932, tiveram visões sagradas. Finalmente desloqueime a Walsingham, Inglaterra, onde se anunciaram curas. E depois... parei.

Randall sentiu um nó na garganta que o estrangulava de emoção.

- Parou... vai fazer um ano, não foi?

-Sim. Julgo que Deus não ouviu as minhas preces em nenhum desses lugares. Bem vê a minha perna... continuo coxa. RandalI, angustiado, recordou-se da altura em que, durante umas férias grandes do liceu, lera pela primeira vez o livro Servidão Humana, de W. Somerset Maugham. Philip Carey, o herói do livro, nascera aleijado de um pé. Aos catorze anos Philip fora afectado por uma crise religiosa, convencendo-se que Deus tudo podia fazer e que a fé podia mover montanhas. Pensara que se a sua fé fosse grande, se rezasse muito, o Senhor curá-lo-ia do seu defeito. Desse modo, Philip enchera"se de fé, começara a orar extenuantemente e marcara uma data para o milagre. Na noite antes da data do milagre, rezara as suas orações nu para agradar ao Criador, depois fora para a cama e dormira com toda a confiança. Acordara de manhã cheio de alegria e gratidão.

0 seu primeiro gesto foi meter a m,o por baixo do lençol para ver se o pé já estava curado, mas fazer tal movimento seria como que duvidar da bondade de Deus. Sabia que o pé já estava bom. Mas por fim sempre se resolveu, com         os dedos do pé direito aflorou o pé esquerdo. Depois passou a mão por todo o pé. Desceu as escadas a coxear...

Ao ler aquela passagem, Randall também se tornara um cínico.

E Lori Cook? Escutou-a. Ela dizia:

-Nunca censurei Deus. Há tanta gente que reza a Nosso Senhor... pensei que talvez durante as minhas orações Ele estivesse demasiado ocupado. Continuo a ter fé. Estava para regressar a casa, há cerca de um ano, quando ouvi falar num projecto religioso que precisava de secretárias. Um certo instinto ditou-me que fosse a Londres para me candidatar. Fui admitida e enviada para Amesterdão. Desde então tenho estado na Ressurreição Dois, e nunca lamentei a minha decisão. Tudo aqui está envolvido em mistério, mas é excitante.. Tenho estado a realizar o meu trabalho e a esperar para saber que boa obra temos andado a cumprir.

Randall sentia-se ainda bastante comovido com a fé simples daquela rapariga.

-Lori, não ficará desapontada. Okay, está admitida. Tornou-se mais do que evidente a genuína alegria da moça. -Obrigada, Sr. Randall. Estou... pronta a começar imediatamente, se tiver algum trabalho para mim.

-Penso que de momento não tenho nenhum trabalho para lhe dar. Além disso, está quase na hora de nos irmos embora. -Bem, se não tem nada de especial para mim, ficarei ainda um bocado para mudar as coisas da minha antiga secretária para a nova.

Lori começara a encaminhar-se para a porta, a coxear, quando de repente Randall se lembrou de que haza uma coisa importante para resolver, interrompida quando Naorni irrompera pelo escritório.

- Lori, só um momento. Julgo que há certa coisa em que me poderá dar uma ajuda. Preciso imediatamente de obter um exemplar do Novo Testamento Internacional em inglês. Segundo penso Albert Kremer tem algumas provas na galé da Sala de Revisão. Pode fazer o favor de fazer uma chamada para ele?

Lori apressou-se a realizar o primeiro serviço do seu novo cargo, dirigindo-se para o intercomunicador da antecâmara da recepção.

Randail recostou-se na cadeira durante alguns instantes, agarrando depois o auscultador quando ouviu o sinal de Lori.

- Tenho muita pena, Sr. Randall - ouviu a voz da sua secretária pelo telefone interno - mas o Sr. Kremer já saiu. Se lhe posso sugerir que entre em contacto com mais alguém, sir, penso que o bibliotecário, o Sr. Hans Bogardus, possui um registo de todos os exemplares. Habitualmente costuma ficar até muito tarde. Posso ligar para ele?

Segundos depois Randall estava em comunicaçao com o bibliotecário.

- Sr. Bogardus, daqui fala Steve Randall. Gostaria de poder ler um exemplar do Novo Testamento Internacional segundo as cópias existentes. Preciso urgentemente de ler a obra para...

No outro extremo da linha ouviu-se uma vozinha eferninada a dizer chocarreiramente:

-Eu também gostaria de ter em meu poder o diamante Kohinoor, Sr. Randall.

Irritado, Randall disse:

-Disseram-me que o senhor possui um registo de todas as cópias produzidas.

-Ninguém que tenha uma cópia lhe consentiria que o senhor lhe pusesse os olhos em cima. Eu sou o bibliotecário do projecto e ainda não me foi consentido vislumbrar a obra sequer numa prova.

-Pois bem, meu caro amigo, posso dizerrlhe que já me deram licença para ler um exemplar. 0 Sr. Wheeler disse-me que logo que chegasse a Amesterdão estaria à minha disposição uma cópia.

-0 Sr. Wheeler já se foi embora. Se esperar até amanhã...

- Quero uma cópia esta noite! - gritou Randall exasperado. A voz de Bogardus tornou-se mais séria, mais solícita.

- Esta noite? - repetiu. - Pois bem, nesse caso só o Dr. Deichhardt o pode ajudar. Existe. uma cópia em inglês no cofre-forte lá em baixo, mas só o Dr. Deichhardt poderá autorizar que a reprodução saia de lá. Por acaso sei que o Dr. Deichhardt ainda está no seu gabinete.

- Obrigado - disse RandalI, desligando abruptamente. Levantou-se da cadeira e saiu do escritório. Na antecâmara, Lori estava a colocar coisas na secretária. Ao passar junto dela, mas sem se deter, Randall pediu:

- Telefone já para o gabinete do Dr. Deichhardt e díga-lhe da minha parte que vou a caminho para lhe falar, que não o demoro mais de um minuto e que o que tenho a dizer é muito importante.

Largou em grandes passadas pelo corredor, pronto para o combate,

Vinte minutos depois, Randall estava instalado no lugar traseiro do grande Mercedes-Benz. Theo, o motorista, guiava o carro pela Dam, no meio da escuridão dos primeiros momentos do começo da noite.

Randall ganhara o combate.

Embora com grande relutância, o Dr. Deichhardt acabara por concordar que sc os editores pretendiam uma boa publicidade a respeito do Novo Testamento Internacional, então seria melhor consentirem que o director da publicidade do projecto pudesse ler a transcrição. Mas tinham surgido condições explícitas apensas ao empréstimo da Bíblia. Randall só poderia manter a cópia consigo por uma única noite, durante aquela fase do projecto. Devia ler a obra bem fechado no seu quarto. Não poderia tornar notas. De manhã voltaria a entregar a reprodução ao Dr. Deichhardt. Não devia revelar fosse a quern fosse, nem mesmo aos outros membros do corpo de publicidade, aquilo que lera. Confinaria o uso do conteúdo da obra apenas ao delinear das ideias publicitárias, mantendo essas ideias bem fechadas no ficheiro de segurança existente no seu escritório.

Dentro de duas semanas chegaria Herr Hennig a Amesterdão, deslocando-se propositadamente de Mainz, com os exemplares completos e acabados da Bíblia, Nessa altura, e só nessa altura, é que Randall e os elementos da sua secção receberiam os respectivos exemplares. A partir desse momento Randall estaria livre de debater as ideias que extraísse da leitura dessa noite, uma leitura secreta, e nessa altura o seu pessoal poderia também começar livremente a preparar a campanha de promoção.

Randall concordara imediatamente com todas as condições propostas, jurando observar todas as precauções possíveis sem falhar em nenhum ponto. Depois da grande batalha, mal pudera conter a sua impaciência até surgir, finalmente, o curador dos documentos contidos no cofre-forte da cave com as páginas de prova da edição, no arranjo americano.

Groat, o curador, era um homem baixinho, um holandês compacto, que se parecia com uma daquelas figuras irreais existentes no museu de figuras de cera de Mme. Tussaud. Exibia um chinó liso, muito mal adaptado, tinha um bigode fino que lhe dava a aparência de um barbeiro, uns modos de burocrata subalterno sempre em curvatura aos superiores hierárquicos e usava uma pistola de tipo estranho (Randall perguntara e soubera tratar-se de uma F.N. 7,6 de fabrico belga) que transportava num suspenso do ombro e que se revelara por baixo do casaco preto, desabotoado. Groat entregara a Bíblia-as páginas das provas proficientemente metidas entre duas placas de cartão amarradas por uma fita azul -formalmente, solenemente a Randall como se lhe estivesse a entregar urna mensagem do Criador.

Nesse momento, com a pasta onde se encontrava o Novo Testamento Internacional, as fotografias sobre o que fora descoberto em Ostia Antica, os papéis que o pessoal lhe entregara, colocada a seu lado no assento estofado, RandalI, após um dia tão agitado na Ressurreição Dois, permitia-se finalmente instalar-se com um máximo de comodidade e gozar com alegria e descontracção aquele interlúdio.

Pela janela podia ver que estavam a sair da Dam, entrando numa via pública bastante larga, ladeada de árvores, chamada estrada Rokin. Em breve Rokín desembocou em Mountplein e logo a seguir estavam a percorrer Reguliersbreestraat. Pouco depois Theo abrandou o andamento do carro ao penetrarem numa praça barulhenta e cheia de trânsito. Era a Rembrandtsplein, uma das praças mais populares da cidade, que os holandeses costumam chamar a Broadway de Amesterdão, onde se erguia o imponente Hotel Schiller, o Hof Van Holland com o seu terraço, e onde Randall podia observar unia enorme bicha de jovens em frente da bilheteira do Rembrandtsplein. Teatro.

Uma vez deixada para trás a populosa praça, em volta deles a cidade tornou um ar calmo, silencioso. Com excepção da passagem de uns quantos automóveis, o movimento era pouco, e a rua onde se encontravam parecia extremamente agradável. Randall debruçou-se à janela procurando, na obscuridade reinante, distinguir a placa com o nome da ruazinha -pretendia qualquer dia dar um passeio pelo local-e finalmente conseguiu vislumbrar que se chamava Utrechtstraat.

Naquele momento foi assaltado por um súbito desejo de caminhar, poder estender as pernas, apanhar ar fresco. Ainda não tinha vontade de comer. Mesmo sentindo-se ávido para ler o conteúdo do Novo Testamento, que transportava na pasta, a sua inclinação para dar um passeio era tão forte que bem podia esperar mais um bocado para tomar contacto com o Evangelho Segundo Jacob. A ideia de ter saído de um recinto fechado, o KrasnapoIsky, para entrar noutra clausura representada pelo Mercedes, ainda com a pouco simpática perspectiva de se ir encerrar mais uma vez noutro convento, o Amstel Hotel, tornava-se.-Ihe opressiva. Estava rcsolvido-uraa vez que observasse todas as regras precaucionárias de Heldering-a dar um ligeiro passeio a pé para respirar o ar fresco e puro da Holanda.

-Estamos ainda muito longe do hotel, Thco?

- Wij ziin niet ver van het hotel. Não muito longe, relativamente perto. Talvez a seis ou sete quarteirões de distância.

- Okay. Pare ai à esquina Theo, à que se liga com o canal,

0 motorista voltou-se, surpreendido, largando por momentos o volante.

-0 Sr, Randall quer que eu pare?

-Sim, quero andar a pé o resto do caminho até ao hotel.

- Sr. RandalI, as instruções que tenho são para não o perder de vista um só momento até que esteja a são e salvo no Amstel.

- Sei muito bem as ordens que lhe deram, Theo. E não quero que deixe de as seguir. Não é preciso que me perca de vista, pode perfeitamente seguir-me até chegarmos ao hotel. Que tal, Theo?

0 motorista mostrou uma expressão de quem não está bem certo das coisas.

- Mas...

Randall abanou a cabeça. Que raio se passava com aqueles autómatos sempre a cumprirem à risca as ordens que lhes davam, absolutamente programados, inflexíveis.

-Vejamos, Theo, ambos cumprimos as regras estabelecidas. Eu também não quero fugir a elas. Mas você não me perderá de vista. É simples, quero esticar as pernas e é     a primeira vez que posso dar um passeio desde que cheguei à cidade. Preciso de fazer exercício. Por isso faça o favor de me     deixar à esquina, e seguir-me à distância.

Theo, com um suspiro, parou o motor e saiu do carro, preparando-se para a abrir a porta a Randall mas este já estava no passeio com a pasta na mão.

- Theo, basta que me diga aonde estou e que me oriente no bom caminho.

Thco apontou para a esquerda ao longo do canal.

-Pode caminhar a direito ao lado do canal, o Prinsengracht, até ao fim. Chegará depois ao Rio Amstel. Continua a direito por mais três quarteirões até à Sarphatistraat, depois atravessa a ponte à esquerda, entra numa ruazinha chamada Professor TuIppIein onde se encontra o Hotel Amstel. Tocarei a buzina se o senhor se enganar,

- Obrigado, Theo.

Randall ficou ali no mesmo lugar do passeio até Theo estar sentado de novo ao volante do Mercedes, depois, fazendo um ligeiro sinal com a mão ao motorista, começou a andar. Sentindo-se pela primeira vez livre desde a chegada, respirou profundamente aquele ar fresco e saudável, encheu os pulmões e expirou depois; agarrando bem a pasta, atravessou a rua e começou a caminhar ao longo da margem do canal Prinsen.

Um minuto ou dois depois, deu uma olhadela para trás. Cumprindo o seu dever, aí a uns cinquenta metros, Theo seguia devagarinho com o Mercedes.

Okay. Instruções. Regulamentos. Ordens. Entretanto o passeio decorria maravilhosamente e sentiase reviver.

Achava-se bem naquele lugar, descansado, cheio de paz depois de todo o torvelinho do dia. A tensão principiara a abandonar-lhe os músculos e já nem sentia o saltitar das fibras nervosas nos antebraços e aquela pontada, sinal de fadiga, nas costas. Na escuridão da noite viu que, a espaços, estavam estacionados alguns dos automóveis anões que observara durante o dia, em locais onde existiam parcómetros de estacionamento. Do outro lado da rua, um tanto sombrias na pouca luz da iluminação pública, erguiam-se renques de velhas casas atarracadas, com curtos degraus que levavam ao patamar de entrada; casas cujas janelas, na grande maioria, não tinham cortinas, nem estavam iluminadas e que, por detrás não manifestavam sinais de vida. Os bons burgueses de Amsterdão iam cedo para a cama, pensou Randall.

Do outro lado, um pouco abaixo do nível da ruazinha estreita, viam-se as águas paradas do canal. Podia ver barcos presos a pilares, ancorados, e algumas daquelas embarcações, de aspecto atraente, serviam de residência aos seus donos. Num desses barcos-casa, iluminado, pôde ver num relance por uma das janelas um garotinho em camisa de dormir. As luzes das embarcaões prolongavam-se em círculos pela ligeira ondulação, como partículas de luz que se iam perder algures.

À medida que caminhava lentamente até ao final do canal Prinsen, Randall ia pensando nos acontecimentos do dia. Lembrou-se de Darlene, esperando que ela tivesse gozado as suas viagens turísticas pela cidade. Em retrospectiva voltou à reunião com o seu pessoal, pensando em toda aquela gente jovem e activa; pensou no almoço com os poderosos editores e corn os teólogos conselheiros, com tanto conflito logo abaixo da crosta de um fim comum, e pensou também em Lori Cook. Pensar naquela moça, não sabia bem porquê, levava-o a recordar-se da filha, Judy, e de quanto desejaria naquele momento tê-la junto de si, sem se esquecer das perturbações que lhe iria causar por causa do divórcio. Contudo, os perfis das pessoas mais ligadas à sua vida-Judy, Bárbara, Towery, McLoughlin, seu pai, mãe, Clare, Tom Carey -pareciam-lhe todos vagos e distantes naquela calma e perfumada noite.

Tinha parado por um momento, vendo um gatinho vadio, a miar, que de repente passou junto aos seus pés, e mal reatara a marcha quando as luzes intensamente brilhantes de um automóvel lhe bateram directamente no rosto, encandeando--o. Instintivamente levou as mãos aos olhos para os proteger, podendo então perceber a forma escura do veículo que subia na rua, na direcção contrária ao rio, aproximando-se do lugar onde estava com incrível velocidade.

Ficou paralisado durante alguns segundos, olhando atónito para aquela sombra que se avolumava ao seu encontro como se o quisesse esmagar. Então o parvo do condutor não o via? Não via o Mercedes com Theo ao volante logo atrás? 0 monstro estava quase a atingi-lo quando as suas pernas regressaram à vida, desviou-se mais para dentro do passeio, mas as luzes amarelas 'dos máximos continuavam-lhe dirigidas, seguindo-o inexoravelmente. Observou depois que o carro não tinha qualquer intenção de se afastar e que procurava o seu corpo a uma velocidade cada vez maior. Em pânico, chegouse mais para o lado do canal a     fim de fugir ao atropelamento, mas nessa altura tropeçou e as rnaos que se estenderam para o proteger da queda iminente deixaram cair a preciosa pasta.

Caiu redondamente no chão. Um pouco contundido, respirando pesadamente, ficou ali acachapado no chão à espera que o carro passasse. Mas em vez disso ouviu o chiar dos pneus no cimento da rua corno se alguém tivesse metido travões a fundo. Deu uma volta sobre si mesmo para ver o compacto sedan em derrapagem de tal forma que o Mercedes em que seguia Theo foi obrigado a fazer uma paragem de emergência.

Da posição em que se encontrava, Randall distinguiu alguém, um homem com um boné, o condutor, sair do sedan e escancarar a porta do lado do volante do Mercedes. Logo a seguir a sua atenção desviou-se para outra figura, um segundo homem, um vulto masculino, que saía do lugar traseiro do sedan. Era um homem estranho, sem cabelo, sem rosto-coísa grotesca e aterradora-, um homem que tinha uma meia enfiada pela cabeça, vulto que se encaminhava rapidamente não para ele mas para alguma coisa que se encontrava caída no passeio alguns passos atrás.

Nesse momento o coração de Randall deixou de bater e ele sentiu autêntico gelo a percorrer-lhe as veias.

0 objecto caído era a sua pasta.

Todos os nervos do corpo lhe transmitiram um impulso vital, ordenando"lhe que se levantasse. Com dificuldade conseguiu pôr-se de joelhos e amparou-se ao poste de um sinal de estacionamento para manter o equilíbrio.

A figura exótica e repelente, com o seu bizarro crânio coberto pela difusa transparência da meia de senhora, tínha-se já baixado, apanhado a pasta e estava a regressar ao carro de onde saíra um segundo antes.

Os olhos de Randall procuraram o seu protector atrás do volante do Mercedes. Mas Theo não estava lá. Não estava à vista. 0 outro atacante, o motorista com o seu boné, estava de novo sentado ao volante do sedan negro, desbloqueando a rua em frente do Mercedes e guiando o carro pela rua abaixo, pela rua onde não se via viva alma. E o seu cúmplice, o homem da meia de «nyIon» com a pasta, estava quase a chegar junto dele.

- Larga isso! - berrou Randall. - Polícia! Polícia!

Atirou-se de cabeça baixa para a frente. 0 outro quase levara já a mão ao puxador da porta quando Randall encurtou a distância que os separava atirando-se-lhe contra as pernas, que procurou agarrar. Sentiu entre as mãos os músculos e sentiu o homem debater-se um momento no ar antes de cair desamparado.

Freneticamente, Randall abandonou o adversário, e levantou-se para agarrar de novo a sua pasta. Quando as suas mãos haviam já tocado o couro macio sentiu que o agarravam por trás e uns dedos de ferro enclavinharam-se-lhe na garganta. Randall procurou libertar-se daquelas garras desesperadamente, sentindo faltar-lhe a respiração. Era uma luta surda, Randall fazia todos os esforços, com braços e pernas para acertar no homem que estava atrás, mas, ao mesmo tempo, tomando consciência do soar de um ruído insólito.

Tratava-se sem dúvida de um apito, o som desgarrante e intenso de um apito que se ia aproximando cada vez mais.

Ouviu uma voz urgente que vinha de dentro do sedan.

-De politie... de politie komt! Ga in de auto! Wij moeten vlug weggaan!

Repentinamente viu-se livre. Sem o peso atrás de si, pela natureza do próprio desequilíbrio, caiu de novo no chão. As garras já não lhe apertavam a garganta. Conseguindo pôr-se de joelhos, agarrou na pasta, apertando-a contra o peito. Ouviu a porta do sedan bater atrás de si. 0 motor arrancou e os pneus rasparam o pavimento. Ainda combalido, olhou para trás. 0 carro, como um foguete, evaporou-se, engolido pela escuridão da noite.

Com a cabeça a andar-lhe à roda, Randall tentou erguer-se e não conseguiu. Depois, gradualmente, deu fé de que duas poderosas mãos o tinham agarrado por baixo dos braços e que alguém o ajudava a levantar-se. Voltou-se para dar fé de que quem o ajudava tinha na cabeça um boné azul, de luzidia pala preta, que sombreava uma cara larga, de coradas maçãs. 0 forte e atlético corpo, envergava um blusão e calças azuis-escuras, vendo-se-lhe um apito preso por um cordão, um crachá no peito, um bastão de borracha suspenso de uma armação de couro e uma pistola enfiada num coldre, parecida com aquela que vira ao curador Groat. Um polícia. Era um cívico holandês. Outro polícia, corria pela rua. Os agentes começaram a trocar rápidas palavras que Randall não compreendia.

Acabara de se levantar completamente quando por fim avistou Theo, pálido, de respiração opressa, que apalpava a base do crânio e que falava com os polícias em holandês.

Ao vê-lo, Theo gritou:

-Sr. Randall! Sr. Randalí! Está ferido?

-Não. Theo. Sinto-me bem, Estou fino. Apenas um bocado tonto. E a si, que lhe aconteceu? Não consegui vê-lo...

- Tentei ajudá-lo... tentei tirar a pistola do porta-luvas... mas antes de conseguir um dos assaltantes deu-me uma pancada na cabeça e desmaiei. Tem a pasta consigo?... Ah! ainda bem, ainda bem.

Randall conseguiu finalmente dar fé de um Volks%vagen branco, com uma redoma de luz azul, giratória, no tejadilho e com a insígnia da polícia pintada na porta, parado junto ao Mercedes-um pigmeu junto de um gigante. Um dos polícias com divisas disse qualquer coisa.

- Vraag hem wat voor een auto het was en hoe veel waren daar.

0 policia que ainda amparava Randali, perguntou a este num inglês correctíssimo:

-A sargento quer saber de que marca era o carro e quantos eram os assaltantes.

-Não vi a marca do carro. Talvez fosse um RIt. Pelo menos era um   sedan pintado de preto. Os assaltantes eram dois. Um deles, com   um boné, foi o que deu a pancada no meu motorista. Não lhe distingui as feições. Só vi bem aquele que me atacou. Tinha   uma meia de seda enfiada pela cabeça, Penso que era louco. Usava urna camisola de gola alia. Era um pouco mais baixo do que eu, mas bem constituído. Não me consigo lembrar de mais nada... Talvez Theo, o meu motorista, possa dizer-lhes mais do que eu.

0 polícia interrogou Theo detalhadamente, transmitindo depois as descrições em holandês. 0 sargento fez um sinal com a mão e a mancha branca do Volkswagen perdeu-se na escuridão da noite.

Logo a seguir surgiram as formalidades necessárias, enquanto mirones das casas vizinhas e vindos da ponte através do Rio Amstel se reuniam curiosamente à distância. Randall mostrou o seu passaporte. 0 primeiro polícia tomou as suas n6tas dos dados contidos no documento. Depois interrogou Randall pormenorizadamente sobre o ocorrido. Randall relatou exactamente tudo o que acontecera. Quando lhe foi perguntado porque se encontrava em Amsterdão, foi deliberadamente vago. Férias, algumas visitas a fazer a pessoas amigas, nada mais. Saberia a razão porque lhe tinham tentado fazer mal, porque o tinham assaltado? Não, não via qualquer razão especial. Além da esfoladela nos joelhos, tinha quaisquer outros ferimentos? Não, estava bem.

Os polícias pareceram ficar satisfeitos. 0 que fazia as perguntas fechou o bloco-notas.

Theo, rigidamente ao lado de RandalI, disse com ar grave:

- Sr. RandalI, julgo que agora deixará que eu o leve de carro até ao hotel, não é verdade?

- Sim, julgo que deixarei que me leve - respondeu RandalI, levemente divertido.

Os mirones dispersaram-se, enquanto RandalI, com a pasta bem segura, ladeado pelos dois polícias, seguia Theo até ao Mercedes. Sentou-se na beira do assento, enquanto Theo lhe fechava respeitosamente a porta e ia instalar-se ao volante. 0 vidro aa janela da retaguarda estava aberto, e o primeiro polícia, com ar amigável, meteu a cabeça pelo buraco, dizendo:

-Wij vragen excuus. Het spijt mij da u verschrikt bent. Het... - parou e abanou a cabeça. - Esqueci-me e comecei a falar holandês. Estava a apresentar"lhe as nossas desculpas pelo que aconteceu. Sinto muito que tivesse ficado incomodado e que o assustassem. Não há dúvida que se trata de uma tentativa de roubo de dois rufiões. Afinal tudo o que pretendiam era a sua pasta. Ladrõezitos sem importância, Randall sorriu. Só queriam a sua pasta. Gatunitos sem importância.

Mas o polícia ainda não acabara.

-Manter-nos-emos em contacto com o senhor para identificar os ladrões, se os apanharmos.

Randall teria querido dizer «vocês não os apanham nem que investiguem durante um milhão de anos», mas em vez disso disse simplesmente:

-Muito obrigado. Agradeço-lhes muito.

Theo tinha posto o carro a trabalhar e quando o polícia se afastou para o lado, Randall pôde ver perfeitamente o crachá oval que o homem tinha no peito. 0 metal tinha gravado um livro, com uma espada por cima, com a ponta para o alto, como que a proteger o volume. Na parte inferior viam-se as palavras da insígnia: Vigilat ut quiescant. Pensou que a legenda significava: Eles vigiam para que os outros se possam sentir seguros. A espada a proteger o livro.

Sabia todavia que nunca mais voltaria a ter a certeza de estar em segurança.

Pelo menos enquanto o livro tivesse que ser mantido em segredo.

 

Tinha a certeza que decorridos muitos anos a partir daquele momento, quando pensasse na sua vida retrospectivamente, se lembraria claramente das últimas duas horas daquela noite, daquela última hora passada na sala de estar da suite real do Hotel Amstel de Amsterdão. Sim, recordaria sempre aquela hora como se fosse um ponto de referência, um marco miliário, o momento de viragem no curso da sua pessoal odisseia na terra. Tanto quanto a sua memória podia alcançar, tinha chegado àquele lugar, àquele momento específico como um barco sem leme, mas sentia agora que possuia já algo que o guiava, um fanal que o dirigia ao encontro de uma vida de eleição, a vida que sempre desejaria viver.

Mas mais ainda, sentia que havia mais qualquer coisa, uma coisa que não se podia tocar ou agarrar mas que estava bem viva dentro de si, coisa tão tangível e real quanto os órgãos dentro do seu corpo.

0 que sentia interiormente era uma sensação de paz, também uma sensação de segurança, mas acima de tudo uma sensação de ter um fim, muito embora não estivesse certo de que fim fosse, mas que de qualquer maneira também não lhe interessava saber precisamente.

De uma coisa tinha a certeza. A sensação que o possuía totalmente nada tinha a ver com a religião, pelo menos do ponto de vista da ortodoxia. Continuava a pensar como Goethe que os mistérios não significam necessariamente milagres. Não, não era a religião que o avassalava, era antes uma crença, uma força difícil de definir. Era como se tivesse descoberto que o sentido da sua vida, e o seu objectivo, não eram mero vazio, nada e escuridão. Aquela nova fé que surgia na sua vida dizia"lhe que a sua existência, como a de todos os outros homens seus irmãos, tinha sido criada por qualquer razão, para qualquer fim mais alto. Tornara-se consciente de uma continuidade, da sua ligação com o passado onde tinha, de certa maneira, vivido antes e de um futuro onde iria viver daí em diante partilhando a fé com mortais completamente desconhecidos mas que, tal como ele, eram penhores por toda a eternidade da perpetuação daquela realidade única.

0 que impregnava o seu ser, estava consciente, não podia ainda chamar-se verdadeira fé... isto é, uma fé resistente a tudo, superior a todas as dúvidas, um fé cega num mestre divino invisível, um Ser criador que fornecera os seres humanos com motivação e para um fim e que era uma explicação para o inexplicável. Aquilo que o avassalara, e que mais facilmente lhe era perceptível, era o começo de uma crença, uma crença de que o seu ser sobre a terra tinha um significado, não apenas para si próprio mas também para aqueles que de qualquer forma estavam ligados a ele, para aqueles com quem se cruzara, em quem tocara. Em resumo, sabia que não estava ali por acidente ou acaso e que por conseguinte não era um ser consumido, um desperdício, um número a dançar no vazio até que chegasse a escuridão final.

Recordou-se do pai lhe ter um dia citado o terrível e sufocante S. Agostinho: Ele que nos criou sem a nossa ajuda nao nos salvará sem o nosso consentimento. Com um velho remorso, Randall sabia que tais coisas não faziam parte da sua crença. Não podia visionar fosse o que fosse a quem pudesse dar o consentimento para a sua salvação. Nem, segundo o Livro dos Livros, acreditava que estivesse a deixar-se guiar pela fé e não pela vista no caminho que trilhava. 0 seu ser pedia para ver o caminho... e contudo, naquela noite, havia visto algo.

Visto o quê? Não podia descrever. Talvez com o tempo fosse capaz de determinar, de explicar o que vira. Por agora, era bastante a descoberta de uma crença no seu intimo, aquela crença num desígnio, num objectivo humano, crença que era uma excitação, uma esperança, quase uma paixão.

Fez um esforço para se libertar daquela introspecção de bicho da seda no seu casulo e tentou readaptar-se ao mundo mais prosaico que o cercava, seguindo todos os passos que o haviam conduzido àquela jornada para a estranha terra da crença.

Duas horas antes voltara para a suite real que ocupava, sem que se tivesse detido nem um minuto no andar térreo do hotel. Ainda se sentia abalado pela sua experiência na rua. Naquela cidade aberta e segura, de pessoas francas e amigáveis, havia sido atacado, assaltado por dois estranhos, um deles mascarado. A polícia tratara o incidente como um crime sem importância, uma tentativa rotineira de roubo feita por dois gatunitos, dois rufiões. Mas ao atirar a pasta de couro para cima da imensa cama, Randall sabia que o assalto significava algo mais. 0 que ele transportava naquela pasta não era simplesmente um livro mas sim aquilo a que Heine chamara um Livro que continha o Sol nascente e o Sol posto, um Livro de promessa e realização, de nascimento e de morte, todo o drama da humanidade, amplo como o mundo, encerrando toda a sabedoria, sabia que era o Livro dos Livros, a Bíblia.

No entanto, reflectiu Randall, o Livro de Eleição de que Heine falara transformara-se, aos olhos de muitos leitores, num objecto sediço, obsoleto, sem relação com uma nova era, como um móvel antigo, relegado para o sótão poeirento da civilização, Mas de repente, de um dia para o outro, por sorte, por acaso, fora impregnado de vida nova, de juventude, e o Livro-tal como o seu Herói - havia sido revitalizado. De novo, os seus patrocinadores tinham prometido que voltaria a ser o Livro dos Livros, o Livro por excelência, a BíBLIA. Mas mais ainda, aquelas páginas possuíam o santo e a senha, a chave, o Verbo, a Palavra, que anunciava numa fé apoiada no novo retrato de Jesus traçado por jacob, uma nova verdade, justiça, bondade, amor, unidade e que, finalmente, a esperança eterna substituiria um mundo materialista, injusto, cínico, que cada vez descambava mais para o abismo e para o caos.

Na rua, dois homens tinham estado prontos a feri-lo, mesmo a matá-lo, a fim de obterem a Palavra, o santo e a senha. Até àquela assustadora experiência, Randall pouca atenção prestara ao aviso de que se tinha associado a um jogo perigoso. Mas não seria necessário voltarem a avisá-lo outra vez. 0 seu convencimento fora absoluto. A partir daquela noite estaria preparado para o que desse e viesse.

Chegara à suite ardendo em desejo de ler a Palavra, mas decidira-se a esperar até acalmar por completo os nervos. Entrara na sala de estar. No meio do imponente e gigantesco aposento encontrava-se uma mesinha de café com um tabuleiro cheio de copos, garrafas e um balde de gelo. A mesa estava rodeada por três maples forrados a amarelo e por um confortável sofá em pelúcia azul.

No tabuleiro estava uma nota escrita por Darlene num tom choramingas. Não gostara nada de estar sozinha todo o dia, mas a viagem de autocarro fora um êxito e reservara lugar no úffimo passeio de barco pelos canais durante a noite, dado que a criada de quarto lhe dissera que quanto mais tarde mais romântico seria o passeio. Estaria de volta pela meia-noite.

Randall serviu-se um scotch duplo com bastantes cubos de gelo. Deu uma volta pela luxuosa sala de estar, sentou-se a urna moderníssima secretária com o tampo forrado a couro, estudou com atenção as três portadas de dobradiças em estilo francês que abriam para uma varanda sobranceira ao rio, e acabou com o scotch, Depois telefonou para o serviço de refeições aos quartos e encomendou uma salade acompanhada por um filetsteah e uma nicia garrafa de beaujolais. A seguir entrou no quarto de banho e regalou-se com um chuveiro.

Acabava precisamente de apertar o roupão de seda por cima do pijama de algodão, quando o criado entrou empurrando um carrinho onde transportava o jantar. Conteve a vontade de ler o Novo Testamento Internacional enquanto comia, mas não se demorou muito a engolir a refeição e beber o saboroso beaujolais.

Havia talvez uma hora antes que, consumido pela expectativa, abrira a pasta, tirara para fora as brancas provas tipográficas, onde o tipo se encaixava no papel de largas margens e levara o livro para o sofá. Ajeitara as almofadas, recostara-se descontraíra-se e começara a examinar o livro.

Na primeira página, por baixo do titulo, Novo Testamento Internacional, estava escrita a tinta a lembrança: PROVAS NÃO CORRIGIDAS. Mais abaixo, numa etiqueta colada à folha de papel estava uma nota dactilografada apensa por Karl Hermig, K. Hermig Druckcrei, Mainz. Hennig avisava que o papel de provas era do tipo comum, mas que as duas impressões iniciais da Bíblia seriam do papel da melhor qualidade que se pudesse encontrar no mercado-a primeira impressão, uma edição limitada, destinada à imprensa e ao clero que seria chamada Edição Púlpito e feita em papel de luxo importado, e a segunda edição a imprimir, aquela que seria posta à venda para o público em geral em papel velino com dez polegadas de altura por seis de largo. Uma vez que a Bíblia seria utilizada acima de tudo por protestantes, muito embora estivesse também à disposição dos católicos, as anotações seriam mantidas num mínimo e dispostas como um index suplementar no fim de cada livro.

0 conteúdo do Pergaminho Petrónio colocava-se como um apêndice entre o Evangelho Segundo Mateus e o Evangelho Segundo Marcos, e esse apêndice incluía anotaçoes respeitantes à descoberta do pergaminho em Ostia Antica, sobre a sua autenticidade provada, sobre a sua tradução do grego e a relação que tinha com a história de Cristo.

0 recém,descoberto livro da autoria do irmão de Jesus encaixava-se como parte dos evangelhos canónicos entre o Evangelho Segundo João e os Actos dos Apóstolos. 0 conteúdo de todo o Novo Testamento fora traduzido de novo em relação às últimas descobertas. Finalmente, um Velho Testamento Internacional seria publicado em volume separado, e seria também traduzido de novo no aproveitamento das vantagens fornecidas pelo achado de Ostia Antica. A data experimental da data de publicação era 12 de Julho,

Na sua adolescência e juventude posterior, Randall tinla lido o Novo Testamento, partes do qual lera e relera infindavelmente. Naquela noite não tivera a paciência de voltar a ler os Evangelhos Sinópticos-Mateus, Marcos e Lucas, nem o quarto evangelho, o de João, com os seus discursos simbólicos. Queria ir direitinho aos novos documentos, ao pergaminho do centuríão Petrónio e ao evangclho de Jacob.

Logo a seguir à última página do evangelho de Mateus, havia uma página com as seguintes letras garrafais:

RELATóRIO SOBRE 0 JULGAMENTO DE JESUS POR PETRóNIO

Um Apêndice

0 texto do relatório de Petrónio, escrito em nome de Pilatos, abrangia duas páginas. As anotações que se seguiam   cobriam quatro páginas. Randall principiou a leitura,

A Lúcio Aelius Sejano, Amigo de César. Relatório       sobre a sentença pronunciada por Pôncio Pilatos, governador da 7udeia, sobre o castigo da crucificação imposto a um tal 7esus de Nazaré. No sétimo dia dos Idos de Abril, no sexagésimo ano do reinado de Tibério César, na cidade de Yerusalém, Pôncio Pilatos, governador da 7udeia, condenou 7esus de Nazaré por actos de insurreição e sentenciou-o à morte na cruz (Anotação.- o patibulum ou patíbulo).

Comovido por aquele seco e frio veredicto que vinha da noite dos séculos, Randall sentiu-sc petrificado por uma atenção ávida ao ler até ao fim, de um fôlego, o relatório oficial do castigo imposto a Jesus, escrito na Sexta-Feíra, 7 de Abril, do ano 30 A.D.

Mas sem perder tempo a examinar de novo o texto, nem a voltar a pensar nele, Randall começou a folhear as páginas que se seguiam até chegar à última do Evangelho Segundo João. Nesse momento susteve a respiração e voltou também aquela página.

E ali estava, num esplendor simples, uma realidade, um facto, o santo e a senha para a fé, a Ressurreição há tanto esperada.

0 EVANGELHO SEGUNDO JACOB

Eu, Jacob de Jerusalém, irmão de Nosso Senhor Jesus Cristo, herdeiro do Senhor, o mais velho dos irmãos do Senhor sobreviventes e filho de José de Nazaré, eu prestes a ser levado perante o Sinédrio e perante o sumo-sacerdote Ananias acusado de comportamento sedicioso pela minha chefia dos seguidores de Jesus na nossa Comunidade.

Incluso, como servo de Deus e de Nosso Senhor Jesus Cristo, e enquanto me é dado tempo para realizar este acto necessário, deixo um breve depoimento da vida de meu irmão Jesus Cristo bem como do seu ministério, de modo a impedir distorções e calúnias que aumentam e de modo a fornecer orientação na fé aos discípulos contra a inúmeras tentaç6es e para restaurar a fortaleza de espírito dos nossos seguidores entre os doze tribos da Dispersão.

Os outros filhos de José, os irmãos sobreviventes do Senhor e também meus, são... (Ed.: parte do fragmento perdida). Aqui estou para falar do primogénito e mais bem-amado Filho. Este depoimento é o meu testemunho, reminiscência da vida e depoimento dos apóstolos, Discípulos de Jesus que t-ambém testemunharam a vida onde eu não a pude testemunhar, e eu dou seguimento à verdade do Filho que falou pelo Pai de modo que os mensageiros possam dar novas aos Pobres em toda a parte. (Ed.: Os primeiros seguidores de Jesus eram conhecidos como Os Discípulos e também Os Pobres.)

Nosso Senhor Jesus Cristo nasceu de sua mãe Maria, por obra e graça do espírito do Criador, e foi dado à luz no pátio de uma estalagem num lugar chamado Belém no ano que testemunhou a morte de Herodes o Grande, e alguns anos antes de Quirino ser próconsul da Síria e da Judeia, e de Jesus ser circuncidado...

A Palavra.

0 Sinal. A Luz, A Manifestação de Deus.

Deslumbrado, sentindo a testa cobrir-se de suor e com as fontes a latejarem, Randall continuou a ler, a ler sem paragem, consumindo as trinta e cinco páginas, absorvido e abalado inteiramente pela voz do irmão que falava do ano 62 A.D., pouco mais de trinta anos depois que Jesus, inconsciente e a sangrar, fora retirado da bárbara Cruz e voltara à cidade, Aquele era Jacob falando às incontáveis gerações ainda por vir apenas meses antes de ele próprio ter sofrido uma morte brutal,

Randall acabara o Evangelho Segundo Jacob.

0 fim.

0 princípio.

Tal pensamento esgotava-o, Um pensamento como se ele tivesse estado ali, tivesse visto e ouvido o homem da Galileia, como se o tivesse tocado e sido tocado por Ele. Acreditava. Homem ou Deus, não importava. Ele, Steve RandalI, acreditava, cria e era isso que importava.

Era-lhe difícil abandonar aquelas páginas, ter que entrar nas anotações, pôr-se a par do ambiente, das laboriosas explicações, mas fê-lo, e a sua atenção concentrou-se em cada uma das sete páginas de apêndice.

No entanto, não se permitiu pensar. Limitava-se a sentir, recusando-se a pensar.

Apressadamente, voltou ao início do Evangelho Segundo Jacob e releu-o de um fôlego. Depois voltou ainda mais para trás, para o primeiro apêndice, o Relatório sobre o Julgamento de Jesus por Petrónio, e releu-o.

Finalmente, colocando o Novo Testamento Internacional com suavidade em cima da mesinha de café, voltou a repousar a cabeça nas almofadas e permitiu-se então pensar e sentir ao mesmo tempo.

E foi então que Randall viu até que ponto aquela novíssima Palavra, 0 Verbo, havia penetrado a couraça do seu cinismo e acordado uma gama de emoções dentro de si que não se lembrava de sentir desde a sua adolescência em Oak City.

Fora-lhe concedida a vida para que tivesse um qualquer significado, tanto para si como para os outros.

Havia examinado essa sensação vezes sem conta.

E naquele momento, após terem passado duas horas desde que entrara na «suite» e uma hora desde que abrira o Novo Testamento Internacional, estava sentado no sofá, tentando controlar os seus sentimentos e procurando raciocinar sobre o que tinha lido como apanágío de pessoa inteligente que pretende saber exactamente com aquilo que pode contar,

Lançou um olhar para aquelas páginas e tentou examinar por lembrança retrospectiva tudo aquilo que havia experimentado naquelas últimas horas.

0 Relatório Petrónio era relativamente curto e tratava-se sem dúvida de um documento oficial rotineiro. A linguagem chá utilizada, o tom perfeitamente terso e sem artifícios-um rude e inculto centurião romano a descrever a condenação de um criminoso de pouca importância ao seu superior, ao prefeito da Guarda Pretoriana em Roma-tomavam o relatório cem vezes real, mais crível e mais arrepiante de que a belíssima descrição literária de Lucas.

Lucas escrevera:

Então Pilatos julgou que devia fazer o que eles pediam,

E soltou-lhes o que fora lançado na prisão por uma sedição e homicídio, que era o que eles pediam; mas entregou Yesus à vontade deles.

Petrónio tinha escrito:

Ao nascer do Sol, realizou-se o julgamento em frente do palácio de Herodes. Como testemunhas, os fariseus e saduceus não cooperavam, insistindo que o acusado estava a ser julgado por quebrar a lei civil, não a lei Mosaica. Testemunhas que foram chamadas pelo tribunal eram pessoas amigas de Roma, que desejavam a paz, sendo muitos cidadãos romanos. Esses acusaram Jesus de crimes e apresentaram provas de se ter chamado Rei de Israel e de ter reivindicado haver uma autoridade mais alta do que César, de ter ensinado e pregado sedição e desobediência par aquelas terras e de ter tentado levar à revolta os nossos súbditos.

Randall evocou a continuação daquele relatório assinado por Petrónio e enviado sob a chancela de «Pontius Pilatus, Praefectus Udea», a «Lucius Aclius Sejanus, Amigo de César» em Roma.

Em dois parágrafos, Petrónio dera vida à terrível cena final no Pretório, com Pílatos sentado no seu alto estrado e o homem chamado Jesus, calmo, perante ele.

0 acusado falou em sua defesa, negando todas as acusações contra ele apresentadas com excepção de ter proclamado haver uma autoridade mais alta do que a de César. 0 acusado Jesus afirmou que a sua missão lhe fora dada pelo seu deus e que constava do estabelecimento de um reino do Céu na Terra.

Petrónio havia relatado a sentença de morte e a ordem dada por Pilatos ao seu chefe dos centuriões para levar imediatamente a efeito a execução. Depois de ter sido flagelado por um chicote de três pontas, Jesus fora conduzido pelos guardas romanos para o local da crucificação. Petrónio concluíra:

Foi executado então para além da Porta dos Carneiros. A sua morte sobreveio, conforme foi verificado, pela hora nona. Dois amigos do criminoso, ambos membros do Sinédrio, reclamaram a Pilatos a entrega do corpo que lhes concedeu o cadáver a fim de receber sepultura. E foi assim encerrado o caso de Jesus.

Mas o que mais comovera Randall fora a narrativa do Evangelho Segundo Jacob. A biografia estava interrompida aqui e ali onde palavras ou frases se tinham perdido dado que certas partes do papiro se haviam dissolvido em pó ou porque a tinta primitiva se havia tornado completamente ilegível na fibra descolorida e em precário estado. Mas por meio da utilização de lógica dedutiva, os eminentes eruditos haviam conseguido suprir em grande parte as palavras e frases perdidas, e embora emparedadas no meio de uma floresta de parêntesis e chavetas, de nenhum modo obscureciam a visão do Jesus real.

Ler Jacob era crer, sem a menor dúvida.

Não só as palavras de Jacob se ligavam com a verdade com a mesma franqueza da Epístola Geral de Jacob nos Novos Testamentos padrões - mas indicavam também com clareza que era a história de um ser humano que tinha estado muito perto, que tinha sido muito íntimo de outro ser humano. A narrativa, tosca na sua simplicidade, ficava privada de beleza pela propaganda feita pelos escritores do Evangelho ou pelos posteriores caixeiros-viajantes cristãos que habilidosamente haviam dado foros de doutoração ou reescrito os quatro evangelhos no princípio do século II, antes dos evangelhos se transformarem no cânone do Novo Testamento do século IV.

Jacob, como chefe dos partidários de Jesus em Jerusalém, tinha escrito sobre Jesus como de um judeu que quisesse alterar e melhorar o judaísmo. 0 seu relato estava livre da algaraviada lançada pela teologia dos cristãos organizados que tinha aparecido mais tarde e que escreviam sobre acontecimentos a que não tinham assistido. Esses cristãos lançaram-se numa modificação drástica para suplantarem eventualmente o judaísmo. Haviam pedido emprestado ao judaísmo o melhor da sua moralidade e história, mas tinham alterado o seu Deus, de um Deus de rectidão que escolhera o seu povo, num Deus que acreditava no amor concedido tanto a judeus como a gentios, baseando toda a sua fé na vinda do Messias. Os autores do Evangelho tinhamse devotado a anunciarem não apenas um homem e a sua vida mas sim uma ideia basilar sobre a qual pudesse ser edificada a Igreja Cristã.

Mais ainda, Jacob absolvera os judeus de qualquer responsabilidade pela morte de Jesus Cristo, e, em nítida contradição com as apologias de Mateus, Marcos, Lucas e João, lançara redondamente a responsabilidade para cima dos romanos. E a versão de Jacob era confirmada pelo Relatório Petrónio. Modernos eruditos bíblicos suspeitavam há muito que o todo de uma ideia mostrando um Pilatos relutante a ser forçado a condenar Jesus à morte pelas autoridades judaicas não passava de uma adulteração da verdade essencial, forjada pelos escritores do Evangelho por razões de ordem política.

A obra apresentava uma nota citando o erudito francês Maurice Goguel, Paris, 1932:

Aquele a quem os cristãos apresentavam ao mundo como o mensageiro de Deus e o Salvador fora condenado à morte por um tribunal romano. Tal facto criava dificuldades para a pregação do Evangelho no mundo romano, uma vez que fornecia a impressão que a conversão à Fé Cristã significava a tomada de posição ao lado de um rebelde e por conseguinte uma posição de revolta contra a autoridade ímperiaL Por isso os cristãos se mostraram ansiosos por provarem que o Procurador que tinha enviado 7esus para a morte estava convencido da sua inocência e que tinha anunciado publicamente ter sido forçado a tomar a extrema atitude devido à pressão irresistível da população e das autoridades judaicas.

Outra nota citava o erudito alemão Paul Winter, Berlim, 1961:

Provavelmente escrevendo em Roma, (Marcos pretendeu) realçar a culpabilidade da nação judaica, particularmente dos seus chefes, pela morte de Jesus; os judeus, e não os romanos, é que deviam ser tornados responsáveis pela crucificação. Não se deve pensar que o Ezungelista fosse movido por sentimentos antijudaicos positivos; de resto o seu pendor foi mais defensivo do que agressivo. A sua preocupação era evitar mencionar tudo o que fosse passível de desencadear antagonismo, quanto mais suspeitas, entre os romanos relativamente às ideias pelas quais pugnava.

De modo nenhum deviam ser fornecidas aos romanos razões para suspeitarem que Jesus, fosse como fosse, estivera ligado a actividades subversivas, como as que tinham dado azo a uma recente revolta. Por isso o Evangelista se forçou a esconder que Jesus fora condenado sob acusações de sedição. Daí correr a tese de que Cristo foi condenado por um magistrado romano nao por razões de ordem política, mas sim que a sua condenação e ulterior execução se deveram exclusivamente a uma qualquer causa obscura ligada com a Lei Yudaica,

Tal mentira histórica era finalmente arredada para sempre por Jacob o justo.

Mas antes e primeiramente do que tudo o mais, o que avultava era a espantosa revelação de que Jesus sobrevivera à crucificação-fosse pela vontade de Deus ou devido aos cuidados de um médico - e que não apenas se limitava a mostrar-se em carne e osso como ainda fizera várias viagens por outras terras e exercera o seu ministério santo por mais dezanove anos até ascender, finalmente, ao Céu.

Jesus segundo Jacob.

Inacreditável e no entanto completamente crível.

Era como um terramoto que abalaria o secular cânone do Evangelho, mas que ao mesmo tempo lhe assegurava um lugar temporal e intemporal ao mesmo tempo, que edificava um templo que encerrava um mestre genial, um portento de sabedoria, um profeta totalmente crível e de essência perfeitamente interpretativa numa época racional e científica. Apresentava um santo e um homem que se podia seguir com segurança. Sim, aquele Evangelho iria causar um tremendo impacto internacional, iria desencadear um sentimento e um frémito de esperança que inspirariam os homens à veneração pelos séculos dos séculos, amen.

Jacob testemunhando Jesus.

Do fundo dos séculos, do passado, vinha aquela memória a fazer reviver a figura de um homem que fora um santo e de um santo que fora um homem, mas uma figura libertada das fábulas, um homem e não uma baforada, pouco natural, de céu nebuloso. Testemunhava não a figura de um ser espectral que caminhava por cima das águas, não a figura de um ressuscitador de mortos, não meramente a figura de um filho de Deus, mas sim a de um filho de todos os homens em todos os tempos, que conhecera o sofrimento e a alegria, que pregara a bondade, a compreensão e a fraternidade, que se declarara contra a crueldade, a hipocrisia e a cupidez.

Procurem as escríturas, aconselhara o discípulo João no seu evangelho. Steve Randall procurara uma nova escritura e, nesse momento, estava a tentar juntar, investigar tudo o que o inspirara, animara e tanto elevara o seu espírito e iluminara o seu cérebro.

Jacob e Jesus. Imagens e visões rodopiavam e cantavam na cabeça de Randall-

Claro está, o nascimento de uma criança no pátio de uma estalagem em Belém. Se a criança nascera das entranhas de uma virgem de quinze anos que concebera graças ao Espírito Santo ou se nascera de uma adolescente fecundada pela semente de um companheiro terreno-isso era uma coisa deixada por esclarecer tanto por Jacob como pelos seus tradutores. No entanto apresentava uma insinuação da Concepção Virginal devido a Jacob ter usado a palavra «Impregnada», (Anotação: a insinuação em Jacob é que Jesus foi concebido pelo Espírito Santo, nascendo da Virgem Maria. Como Justino o Mártir explicou em 150 A.D.: «As Palavras: 'Eis que a virgem conceberá', significam que a virgem concebeu sem relações carnais; porque se tivesse tido relações carnais com um homem já não poderia ser uma virgem. Mas o poder de Deus descendo sobre a virgem como uma nuvem fecundou"a e foi causa de que concebesse embora continuasse a ser virgem». Por outro lado, dado que Jacob se diz inequivocamente irmão de Nosso Senhor Jesus Cristo, temse como perfeitamente pertinente o argumento de Jesus ter nascido da união entre Maria e José, aliás como teria sido mais tarde o caso de Jacob. 0 evangelho escrito por João tinha já estabelecido, de facto, que o nascimento de Jesus fora «Segundo a carne»). E depois do seu nascimento, Jesus fora circuncidado no oitavo dia.

A fuga para o Egipto era confirmada por Jacob. Houvera na verdade um Rei Herodes que temera o nascimento do Messias e se preparava para matar, na área de Belém, todas as crianças até aos dois anos. (Anotação: A crueldade de Herodes foi bem conhecida no seu tempo. Muito embora observasse a Lei Mosaica, recusando-se a mandar matar porcos e a comer a carne desses animais, assassinara sem contemplações a sua esposa favorita e dois enteados, o que levara em Roma o Imperador Augusto César a dizer: «Antes queria ser um porco da vara de Herodes do que um dos seus filhos.»)

A fim de protegerem o filho da matança dos inocentes, José e Maria, levando o menino oculto, haviam fugido para a planície costeira do Hebron, para Gaza e Rafia e a seguir-por meios ignorados, visto as palavras terem desaparecido -tinham chegado a Pelusium, no Egipto. No Egipto viviam muitos judeus, mais de um milhão, e o Menino Jesus vivera oculto entre parentes judaicos na cidade de Alexandria até ocorrer a morte de Herodes o Grande. Após o início do reinado de Arquelau, José, Maria e o Menino regressaram à Palestina, estabelecendo o seu lar na Galileia.

A seguir os desconhecidos anos da meninice de Jesus, esquematizados com brilhantismo por Jacob. Jesus tinha estudado numa beth ha-sefer, literalmente a casa do livro, uma escola primária, e ainda não tinha treze anos (a idade deduzida pelo material recolhido nas anotações) já estudara a Lei de Yahweh, o Livro de Jonas, os contos dos vários Messias e os comentários dos pregadores. Fizera frequentes visitas a uma comunidade Essénia vizinha, urna congregação dedicada ao ascetismo, entabulara conversações com certos doutores e debatera os livros de Enoch. Fora a partir dessas visitas aos ascetas assenitas que lhe viera o desejo de abolir a escravidão, de acabar com a manufactura de armas e também com a oferta de sacrifícios. Através deles desenvolvera igualmente o anelo da realização do reino Messiânico. Durante um certo período, Jesus estivera sob a tutela de um professor farisaico de Jerusalém, E os doutores que se reuniam nas arcadas do templo haviam ficado agradavelmente impressionados com a precocidade, sabedoria e pietismo daquele jovem. A confirmação de Jesus fora testemunhada ocularmente por Jacob.

José, o pai, fora na verdade um homem cujo n-úster era trabalhar a madeira (Anotação: No tempo de Jesus não havia uma palavra do hebreu ou do aramaico que designasse com exactidão carpinteiro). Dedicava-se a abater cedros e ciprestes nas florestas e bosques, a reparar os vigamentos das habitações, manufacturando arcas, rabiças e arados e masseiras para o pão, mas Jesus, o filho mais velho, não se ocupara de obras de madeira, exceptuando ajudar de quando em vez José no seu carpinteirar, quando se tratava de dar forma a qualquer objecto talhado no cerne dos robles da floresta. Os anos de adolescência de Jesus haviam sido passados a labutar nos campos e no pastoreio, amanhando e semeando a leira de terra e o trigal da família, cultivando a vinha e saindo com as ovelhas para os pastos do monte. A família de José tinha vivido austeramente numa casa de tijolo cru e argamassa, lar com um só quarto de que metade servia como guarida para os animais domésticos.

Aquando da morte de José (o fragmento só indicava que, entretanto, o tempo se escoara, mas segundo os anotadores sobreviera três anos decorridos desde o bar mitzvah de Jesus), Jesus enchera de espanto a família e os vizinhos com a oração fúnebre pronunciada diante do corpo do pai: «Senhor misericordioso, olhos que tudo vêm e ouvidos que tudo ouvem, oh, Pai do Céu, escuta o meu apelo a favor de José e envia Míguel, o capitão dos teus anjos, Gabriel, o teu mensageiro de luz, e os teus exércitos de querubins para que levem a alma de José, meu pai, até atingir as alturas onde Te encontras.»

Desde então, coubera a Jesus, o primogénito, ser o chefe da família, que consistia em sua mãe, Maria, nos seus irmãos e suas irmãs. Voltara cada vez mais intensamente a realizar o seu trabalho nos campos e na vinha, sem descurar o estudo aprofundado dos antigos escritos. Finalmente, por inspiração divina, entregara a chefia da família a Jacob e desatara a pregar uma suave doutrina de amor, fratemidade e esperança pelas aldeias remotas da Galileia. Embora sabendo o Koine, grego comum falado nas cidades, pregava às comunidades judaicas no aramaico usado na vida quotidiana daquele tempo.

No undécimo ano do reinado de Tibério César (Anotação: Tinha Jesus vinte e nove anos), Jesus fora ao encontro de um certo homem chamado João, o Baptista, e fizera-se baptizar no Jordão, Nos dias imediatos a essa cerimónia retirara-se para os bosques e montanhas de modo a poder meditar na sua vida, procurando um sinal que o guiasse vindo do Alto, do Deus em que cria. Quando regressava ao seio dos homens estava esclarecida a sua missão e o seu mistério tornara-se mais vigoroso e mais intenso através de uma pregação espiritual.

E a seguir, pelo estilete de cana de Jacob, estava a descrição de Jesus quando empreendera o santo ministério para salvação dos oprimidos, do povo comum que não só tinha que aguentar o pesado fardo dos impertinentes ilegalismos da ortodoxia judaica como era ainda esmagado pelas legiões romanas ocupantes. Jesus fora um homem de estatura um pouco acima do normal. (Anotação: A estatura normal dos patrícios de Jesus naquele tempo andava pelo metro e sessenta, deduzindo-se que Jesus tivesse mais ou menos um metro e sessenta e cinco.) Jesus usara o cabelo comprido até aos ombros, um cabelo cor das castanhas, apartado ao meio, além de ter sido um homem de farto bigode e de espessa barba a acompanharrlhe toda a cara. Fronte alta, marcada por cicatrizes. Olhos cinzentos afundados nas órbitas. Nariz pronunciadaniente semita, de ponta adunca. Lábios grossos, Rosto marcado por feridas. Todo o seu corpo era também vítima de ulcerações: «0 Senhor era desfigurado na carne mas belo de espírito.» 0 olhar de Jesus era imperioso e dominador, ainda que às vezes se mostrasse vago e voltado à introspecção. Os seus modos eram gentis, se bem que em certas ocasiões o seu semblante e os seus modos tivessem um quê de severidade. Voz cheia, profunda, musical que transmitira conforto ao seu bando, sempre crescente, de discípulos e seguidores. Jesus andava com uma espécie de desequilíbrio entre as várias partes do corpo e o seu passo era irregular por causa de uma deformidade física, claudicando de urna perna estropiada, jeito que se agravara mais no ano antes da crucificação em Jerusalém, tornando-lhe o locomover-se deveras penoso. (Anotação: Em 207 A.D., Tertuliano, nascido em Cartago, primitivo escritor da Igreja, um homem convertido ao Cristianismo em Roma, fez notar que Cristo fora um estropiado: «0 Seu corpo só dificilmente se podia dizer que tivesse genuína forma humana.»)

Normalmente Jesus realizara as suas jornadas acompanhado de um asno, animal que transportava o seu odre, a cabaça, os rolos de escritos, as sandálias das ocasiões solenes. Era costume caminhar à frente da azêrnola, quase sempre envergando uma túnica até aos pés apertada na cinta, uma capa de lã, sandálias de atilhos em volta das pernas, levando o seu saco e arrimado ao bordão.

Jacob prestava -testemunho da mensagem de Jesus durante sete espessas páginas do Novo Testamento Internacional. 0 Mestre pregava junto dos pobres, dos sofredores, dos oprimidos, alentando-os e despertando-os para a vida. Usava beijar todo aquele que fosse um amigo e a sua saudação havia sido tão simples quão bela «a paz seja convosco». Dizia para os que o queriam escutar que era o Filho Unigénito de seu Pai que estava no Céu, repetindo: «Os que de entre vós crerem em mim, embora morrendo, viverão, porque eu sou a ressurreição e a vida eterna.» Costumava dizer às multidões que o seguiam que fora enviado por Deus Padre para implantar na terra um novo reino de paz e de amor.

«Aqueles que o escutavam, conheciam também a sua unção e piedade.» A seus olhos todos os homens eram seus irmãos, sem distinções. Usava profetizar que a tirania, a brutalidade, a pobreza e o caos desapareceriam da terra perante a sua promessa de paz, justiça, bondade e comparticipação de todos os bens. Os que acreditassem triunfariam da própria morte e para toda a eternidade conheceriam o gozo, o regozijo e a felicidade.

Jacob escrevera que seu irmão Jesus era especifico na maior parte das suas pregações, pedindo a concessão de direitos igualitários para as mulheres, como por exemplo: «Uma filha tem o direito de herdar e de compartilhar dos bens que couberam aos seus irmãos varões.» Jacob apusera o selo da autenticação à história contada por João sobre a mulher acusada de adultério, exceptuando certa divergência no relato de Jacob. Jesus subira a pregar no templo do Monte Olivete, quando os fariseus, num esforço para o confundirem e fazê-Io cair numa armadilha, levaram perante Ele uma adúltera, dizendo: «Mestre esta mulher cometeu adultério. Segundo a nossa lei ela deve ser esganada. Qual é a tua opinião?» Jesus respondera assim àqueles que queriam obrar para a sua perdição: «Pois bem, que o primeiro de entre vós que esteja limpo de pecados a esgane com as suas mãos.» Os fariseus, culpados pela própria consciência, tinham acabado por abandonar o átrio do templo um a um. Depois de se terem retirado todos, então Jesus, tendo levantado os olhos e não vendo mais ninguém além da mulher, tocara os cabelos da pecadora, calda por terra de joelhos, e dissera"lhe: «Onde estão os teus acusadores? Algum deles te condenou?» E a mulher respondera: «Nenhum, Senhor.» E Jesus respondera-lhe: «Nem serei eu que te condene: vai-te, e a partir de agora nunca mais peques.»

No seu Evangelho, Jacob tinha registado para a posteridade muitas parábolas de seu irmão Jesus, pregações de espantoso valor e relevância para o mundo actual; parábolas respeitantes à exploração dos pobres pelos ricos e por classes governativas; relativas à necessidade de uma unificação entre as nações da terra a fim de se pôr termo às guerras e ao colonialismo; sobre a imperativa necessidade de educação ao alcance de todos; de desaprovação à superstição, ao dogma, ao ritual pomposo. Duas dessas parábolas eram uma profecia de que os homens partiriam um dia ao encontro das estrelas no céu, numa altura em que pairasse sobre a terra a iminência da destruição.

jacob recolhera e registara no seu evangelho inúmeros preceitos, aforismos, máximas e adágios de Jesus desconhecidos em todos os outros documentos, bem como outros que tinha obviamente servido de ponto de partida e de material primitivo para a rnoldagem posterior dos quatro evangelhos tradicionais e de muitos evangelhos apócrífos.

Se-Undo jacob o Justo: «Nosso Senhor disse à multidão que o quem tivesse comido e se inquietasse logo a seguir interrogando-se: mas que comerei amanhã?', esse era um homem de pouca fé, porque a vida e a salvação contam mais do que a comida.» Nas palavras de jacob: «E Jesus disse-lhes que recordassem bem, pois que «ninguém poderá servir a dois senhores ao mesmo tempo. Não podeis servir a Deus e a Mamon. De nenhum deles vos advirá assim benefício.» Nas palavras de jacob: «E o Ungido disse aos que o seguiam: Rejuvenesçam procurando entrar em comunhão com a natureza e com o Criador. Ide para a floresta e para o campo e respíraí o bom ar, o ar da verdade e meditai era todos os preceitos deixando para trás tudo o que conspurca o homem, tudo o que é imundo para o corpo e impuro para o espírito. Desse modo, por meio de pureza do ar e pela divina vontade do Santo Padre, renascereis.»

Mas havia mais,

Mais que encerrava a Regra Capital: «E Jesus disse aos que o escutavam: «Em verdade vos digo que os filhos de Deus terão de transformar-se em filhos do homem, cada qual confortando-se e ajudando-se mutuamente; cada qual sendo um irmão do seu semelhante. E também em verdade vos digo que todos os filhos dos homens serao chamados e escolhidos como filhos de Deus se amarem não só aqueles que os amam mas se forem capazes de amar aqueles que os detestam, se forem capazes de ofertar amor em troca de ódio. Quem quer que faça a paz entre si nesta casa do Senhor poderá ordenar à montanha: vem ao meu encontro, que a montanha deslocar-se"á. Façam aos outros o que gostariam que vos fizessem a vós. Não pratiqueis contra os vossos vizinhos coisas que não quereis que eles pratiquem contra vós. Dos humildes e obedientes será o reino de Deus na terra e os que cumprirem os preceitos divinos estão a conquistar o Céu.»

E mais ainda, a indicação de um modo de viver: «Então Jesus voltou-se para que os seguiam e disse: «Desprezai a hipocrisia e tudo o que contém mal. Procurai a verdade e tudo o que determina o bem. Não deixeis que o reino do céu murche à míngua de renovação; porque o reino do céu é como uma palmeira cujos frutos se desprendem de maduros, e esses frutos são a semente do bem que deve ser preservada e plantada de novo.»

E ainda mais, uma filosofia para o presente: E Jesus, reuniu-os à sua volta, falando assim «Não esqueçais que o mundo existia já muito tempo antes que tivesseis nascido e perdurará muito tempo depois que tiverdes morrido, daí podeis ver que a vida terrena não é mais do que um dia muito breve e que os vossos sofrimentos na terra pouco mais ocuparão do que uma breve hora da eternidade. Assim sendo não deveis viver com a morte mas caminhardes com a vida e para a vida eterna. Lembrai-vos sempre das minhas palavras para terdes fé, para oferecerdes amor, para realizardes boas obras. Porque em verdade vos digo que a bênção do Senhor baixará sobre aquele que se salvar pela fé na palavra divina.»

Jacob fora testemunha, em muitas ocasiões, da cura de feridos e estropiados pela bondade de Jesus, mas jamais observara os milagres que eram voz corrente para muito povo e que se projectaram no tempo como artigos do dogma. Jacob fora também testemunha ocular da intervenção de Jesus em favor de Láuro. Muito embora João tivesse mais tarde embelezado o acontecimento e o tivesse transformado no milagre de Cristo dar vida aos mortos, o relato de Jacob reportava a verdade dos factos. «Estava então, enfermo, sem se mexer do seu leito, um certo Lázaro estremecido do Senhor. E Marta e Maria, irmãs de Lázaro, mandaram chamar Jesus. Parti com Jesus para casa de Lázaro situada nas encostas do Monte Olivete e com ele penetrei no quarto do enfermo. Jesus olhou para o amigo estendido no seu catre e tocou-lhe a testa ardendo em febre, ao mesmo tempo que ordenava: 'Lázaro, levanta-te e caminha'. E Lázaro ergueu-se livre de toda a doença.»

Durante a sua pregação pela judeia, Jesus fora maltratado em duas ocasiões pelos centuriões da guarda romana, chegando a ser espancado. De urna das vezes, em Cafarnaum, partiram-lhe uma perna (a ligação dos ossos fora defeituosa e a partir de então Jesus passara a coxear acentuadamente). Em ambas as ocasiões os legionários o haviam ameaçado de prisão e de açoitamento se não parasse de agitar a populaça. Todavia, em nenhuma dessas vezes o tinham prendido, e Cristo também não desistira do ministério.

No ano décimo sexto do reinado de Tíbério César (Anotação: tinha então Jesus trinta e quatro anos), Jesus partiu para Jerusalém, levando para a cidade santa o seu credo de caridade, compaixão e de obediência a Deus e a si próprio como o Verbo de Deus e a mais nenhuma autoridade sobre a terra. Os romanos avisarani-no de que tal pregação poderia fomentar uma revolta, e tanto Jacob como os hierarcas do Santo Sinédrio lhe rogaram que fosse pregar para qualquer outra parte onde não hostilizasse abertamente os romanos e sobretudo o governador Pôncio Pilatos, um homem violentamente antí-semita, que era um protegido de Sejano, cornandante das guardas pretorianas em Roma.

Jesus recusara dar ouvidos aos avisos e conselhos recebidos. Embora espiões a soldo romano lhe seguissem todos os passos, continuara a pregar aquilo que era justo. E durante a Páscoa levou a pregação à ousadia proferindo um sermão perante uma enorme multidão mesmo à sombra das gigantescas colunas do palácio de Herodes Antipas, governador da Galileia, que acabara de chegar a Jerusalém. Nessa mesma noite Jesus celebrara a ceia do Seder em casa de Nicodemo, juntamente com os seus discípulos mais íntimos. Durante a ceia voltara a contar a história sobre o Êxodo dos filhos de Israel, respondendo a todas as perguntas que lhe foram feitas pelos presentes. Repartira e abençoara o matzoth, ou pão sem levedar ou ázimo, repartindo igualmente o vinho da ceia. Finalmente, persuadido por Jacob e por outros discípulos a sair de Jerusalém e a ir pregar a sua mensagem para outro local, Jesus dirigira-se durante a noite para o Vale do Kidron. Fora nessa altura que um dos espiões - cujo nome não era revelado levara até Ele um destacamento de legionários romanos. Jesus foi apanhado a meio do caminho e preso.

Na manhã seguinte, na grande escadaria do palácio de Herodes, Jesus fora levado para julgamento perante Pôncio Pilatos. Era acusado de ter desafiado as autoridades e de fomentar a agitação entre o povo. As testemunhas de acusação foram recrutadas entre romanos ou judeus a quem foram concedida a cidadania romana, dado que os saduceus que presidiam ao Templo se havia recusado a prestar depoimento contra Jesus (essencialmente por temerem alienar os seguidores de Jesus e por meio de incorrerem também no desagrado da comunidade judaica se sc colocassem ao lado das autoridades romanas ocupantes). Durante o brevíssimo julgamento Pilatos fora implacável. (Anotação: 0 Rei Agripa I informou Calígula que Pilatos fora sempre um homem «desapiedado, obstinado e inflexível»). Pilatos proferiu um veredicto lapidar, dizendo a Jesus: «Condeno-te à cruz». Ao que Jesus respondeu: «Eis que a vossa casa será mergulhada na desolação».

Após um açoitamento sevcríssimo -para flagelar Jesus por mais de uma centena de vezes tinham"se utilizado dois azorragues com ossos de cão atados nas pontas - Jesus e dois criminosos comuns, chamados Dimas e Gestas, foram depois levados por um destacamento de legionários para além da Porta das Ovelhas até um pequeno cabeço escalvado situado perto das muralhas de Jerusalém. Ali fora Jesus crucificado, Mas nem as suas mãos nem os seus pés haviam sofrido o trespassar dos cravos da lenda. Os seus pulsos tinham sido atados por cordas à barra transversal e os artelhos ligados, sobre um socalco, à barra horizontal, de uma cruz talhada em madeira de oliveira, Ali fora deixado ao sol para morrer, contorcendo-se de agonia, a sangrar das lacerações produzidas pelos açoites. No intuito de lhe apressar o fim, um dos soldados ferira Jesus no lado com um gládio, dizendo a rír-se: «Vamos lá ver se Elias o salvará!» Ao retirar a lâmina do corpo de Jesus este perdera a consciência.

Na hora nona ou noa (Anotação: às três da tarde), o centurião que capitaneava a guarda olhara para o corpo amarrado à cruz, tocara-lhe e verificara que estava em estado de algidez, acabando por o declarar morto. Então, Nicodemo e José de Arimateia, amigos do defunto, invocando a lei romana que concedia uma morte com honra a todos os executados por crimes políticos, procuraram Pilatos para lhes entregar o corpo de modo a poderem dar-lhe uma sepultura decente. Pilatos satisfizera--lhes o pedido,

Antes da noite cair, Nícoderno foi, acompanhado pelos discípulos Simão e João, descer o corpo da cruz para o levar para o túmulo da sua família. Providenciou-se para que o cadáver fosse preparado para os funerais. Enquanto certos homens saíam à procura de jacob e outros iam em demanda de panos de linho, mirra e aloés para untarem o corpo, Maria de Magdala ficara sentada a velar o cadáver que jazia sobre um pano na terra batida do chão da antecâniara funerária. Quando Nicodemos, Simão e João regressaram, acompanhados pelo desolado Jacob, Maria saíra ao encontro deles e recebera-os com estas espantosas palavras: «Meus irmãos, aconteceu um milagre! Rabbuli-o Mestre-está vivo!»

E, segundo Jacob, seu irmão estava de facto vivo, mas encontrava-se em estado de coma e a sua respiração era fraquíssima.

Logo Jacob e os outros discípulos resolveram ocultar Jesus na segurança de uma caverna das redondezas, despachando~se em segredo um dos companheiros encarregado de trazer um médico essenita para reanimar Jesus. 0 físico, após um demorado exame, acabara por constatar que o golpe feito pelo gládio de legionário não afectara nenhum órgão vital e que os romanos haviam declarado prematuramente a morte de Jesus. Depois de uma semana de aturados tratamentos, durante a qual o médico essenita não se retirara da cabeceira do doente, Jesus fora finalmente declarado fora de perigo, mas continuando bastante enfraquecido devido aos sofrimentos.

Segundo Jacob:

Dois relatos houve de que se levantou de entre os mortos. Maria de Magdala testemunhou que o Nosso Senhor Jesus foi ressuscitado pelo Seu Pai do Céu. 0 físico, porém, declarara que

7esus sobreviveu à crucificação como uma pessoa mortal, dado que, por sorte, a ferida do gládio fora relativamente superficial. (Anotação., não foi a única sobrevivência à crucificação a ser reportada.

0 historiador Flavius Josephus, relatando um caso semelhante ocorrido quarenta anos mais tarde, escreveu o seguinte: «... e fui enviado por   Tito até uma certa aldeia de nome Thecoa, para me informar se   seria o lugar ideal para um acampamento. Quando regressei vi muitos cativos que tinham sido crucificados; e lembrei-me de   três de entre eles como meus antigos conhecidos.

Senti a alma cheia de tristeza por causa daquilo e, com as lágrimas nos olhos, fui até à presença de Tito e contei-lhe dos meus conhecidos condenados à cruz; Tito deu ordens imediatas para que os descessem, mas dois deles morreram quando estavam a ser assistidos por um físico, ao passo que o terceiro conseguiu recuperar.» Ver o historiador Josephus: Na verdade não posso dizer se meu irmão e Nosso Senhor Jesus Cristo morreu e foi ressuscitado por Deus, ou se recuperou na carne por virtude da medicina humana em conjunto com a vontade Divina. Mas logo que tive a certeza da sobrevivência de meu irmão, apressei-me a passar palavra aos outros fiéis que o julgavam morto, dizendo-lhes: «Maranatha-o Senhor voltou», e eles aceitaram o regresso de Jesus, rejubilaram e a sua fé ainda mais se renovou.

Todos como um só concordámos que o que sucedera fora um milagre. Jesus estava vivo. Então, certa noite, quando já se encontrava curado e se sentia mais forte, Jesus mandou-me chamar a mim e ao nosso tio Simão Cléofas ao sítio onde estava escondido, dízendo-nos: «Abençoados e bem amados sejais, porque ides ser uma causa de vida para muita gente. Não vos esqueçais nunca de proclainar a boa-nova do Filho e de Seu Pai». Disse-nos a seguir que era mister que partisse dali, e quando lhe perguntei para onde iria, respondeu: «A casa de meu Pai tem muitas mansões, e eu devo visitá-las para espalhar a mensagem de salvação até que apraza a meu Pai fazer-me ascender até à sua glória», Antes que o galo cantasse, fizemos companhia ao Senhor até um monte próximo de Betânia, onde Ele nos disse para regressarmos. Abençoou-nos e, apoiado ao seu bordão, foi caminhando até se perder no meio da neblina e da escuridão. Caímos então de joelhos no chão, demos graças a Deus e os nossos corações voltaram-se para o Alto.

Jacob afirmara que Ele continuara a viver, e tudo o mais que registara fora ouvido daqueles que haviam sido testemunhas em primeira-mão da continuação da peregrinação de Jesus Cristo.

A aparência física de Jesus alterara-se devido aos sofrimentos, sendo muito poucos os que, encontrando-o, o reconheciam imediamente. Jesus seguira para Cesareia, Damasco e Antióquia, depois fizera-se de caminho para a Partia e jornadeara para Babilónia, regressara a Antióquia, para se deslocar daí para Chipre, para Nápoles, na Itália, rumo a Roma.

Que Ele estivera naqueles e noutros lugares, ouvira-o jacob da boca dos discípulos sempre que qualquer deles regressava a Jerusalém. Maranatha, proferiam eles em aramaico e por essa palavra Jacob tinha conhecimento que o Senhor se encontrara com eles e que eles o haviam visto em carne e osso.

Numerosas tinham sido as provas do seu segundo ministério. Na aldeia de Emaús, doze quilómetros distante de Jerusalém, Jesus fora visto por Cleopas e por Simão, filho de Jonas, revelando-se-lhes e ceando com eles. Cinco anos depois da crucificação, na Estrada de Damasco, Saulo de Tarso - chamado Paulo depois de convertido - vira de noite aproximar-se dele um estranho e perguntara-lhe quem era, ao quc o estranho respondera: «Sou jesus».

Muito tempo depois da crucificação, quando Inácio de Antióquia era ainda um rapazelho, ouvira Jesus pregar num sítio de reunião da sua cidade. Inácio crescera e relatara a alguns discipulos que passavam pela cidade: «Vi-o, vi Jesus em carne e osso». Muito mais tarde, depois de Jesus embarcar para Itália, o apóstolo Pedro cruzara-se com ele na Via Ãpia, perto de Roma. Pedro ficara aterrado por aquilo que julgava um espectro, mas Jesus dissera--lhe: «Apalpa-me e vê que um espírito não pode ter carne nem ossos como eu tenho». Pedro tocara-lhe e crera que Jesus era carne. Pedro perguntara-lhe à despedida: «Onde vais Senhor?» Jesus respondera"lhe: «Sigo por este caminho para ser o

crucificado outra vez». (Anotação: Jacob confirma assim a declaração do teólogo Ireneu - que escreveu entre 182 e 188 A.D. e que foi o primeiro a fazer menção aos quatro evangelhos canónicos - de que Jesus não morreu antes dos cinquenta anos de idade. jacob confirma também a declaração de um autor desconhecido da Acta Pilati, ou Actos de Pilatos, igualmente conhecido como Evangelho de Nicodemo, provavelmente escrito em 190 A.D., de que Jesus não morreu em 30 A.D., mas sim em certa data imprevista situada entre 41 e 45 A.D., durante o reinado de Cláudio César).

Mas muito poucos haviam sido os que o reconheceram no seu aspecto físico antes de Ele se revelar. Além de alguns dos discípulos e muitos dos fiéis partidários de Jesus, os restantes criam que o Senhor ascendera ao céu perto de Betânia, urna história encorajada por Jacob, Simão Cléofas e pelos Escolhidos, dado que esses discípulos tinham todo o interesse em proteger a vida de Jesus e a renovação do seu ministério, impedindo assim que Ele fosse preso e sofresse uma segunda crucificação. Tinham todos concordado em não revelarem uma palavra do que realmente acontecera.

Dessa maneira Jesus prosseguira com a sua pregação como um humilde Rabi, revelando-se somente a um punhado de Escolhidos.

Pelos discípulos soubera Jacob que o irmão costumava ser visto frequentemente perto da Porta do Pincio, exercendo uma tarefa piedosa entre os mais pobres e mais doentes, oferecendo-lhes auxílio e conforto, ele próprio no meio da maior penúria. No nono ano do reinado de Cláudio César, os sessenta mil judeus de Roma foram escorraçados da cidade, e com eles Jesus. «E na sua fuga de Roma, Nosso Senhor, juntamente com os discípulos, caminhou durante toda essa noite através das abundantes terras de cultivo do Lago Fucinus, um imenso pantanal que fora mandado secar e dragar por Cláudio César e que os romanos amanhavam com os maiores cuidados». Estava então Jesus no quinquagésimo ano da sua existência tcrrena.

E Jacob escrevera:

Foi-me contado por Paulo que na altura em que ele, Paulo, chegou a Corinto para ir habitar com um hebreu chamado Àquila e com a mulher deste Priscila, os dois entregues ao artesanato do tratamento de peles, soubera então da agonia final e da verdadeira ressurreição e ascensão de 7esus ao Céu. Àquila e Priscila foram dos judeus escorraçados por édito do Imperador Cláudio, sob proibição estrita de voltarem a reunir-se ou praticarem o seu credo, à margem das leis romanas, em solo pertencente a Roma.

Àquila e Priscila tinham deixado Roma em companhia de Jesus, encaminhando-se todos para sul, a caminho do porto de Puteoli. Nessa cidade portuária, enquanto aguardavam uma galera egípcia que descarregasse o seu trigo e voltasse de novo para o Egipto, levando os judeus perseguidos até Alexandria para alcançarem a seguir Gaza, Jesus resolvera reunir os refugiados na Judiaria, proferindo um sermão para que tivessem cada vez mais fé no Pai do Céu e no advento do Reinado de Deus e do Seu Filho Unigénito. Ora acontece que entre a congregação estava um informador que, a troco de 15000 sestércios, fora informar as autoridades locais que Jesus desobecedera às ordens de César. Imediatamente uma companhia de legionários romanos, acampada num estádio perto de Puteoli fora enviada para prender Jesus por crime de traição.

Jesus fora condenado à morte sem julgamento. Fora açoitado num cabeço perto da cidade, atado a uma cruz e untado o seu corpo a sangrar com uma matéria inflamável. Ora os soldados pegaram fogo ao corpo de 7eus e à cruz e foram-se embora. Ainda bem não tinham voltado as costas e eis que do mar correra uma rabanada de forte vento que apagara as chamas que envolviam Nosso Senhor. lá não tinha vida quando o seu corpo lacerado e semicarbonizado fora descido da cruz por Aquila e outros discípulos. Levaram o cadáver em segredo para uma caverna das redondezas, aguardando a noite para procederem ao enterramento do Senhor como se impunha. Pela calada da noite, entrando na caverna com um sudário e especiarias destinadas ao embalsamamento do corpo, Àquila, Priscila e sete testemunhas deram com a caverna vazia. Logo entre os discípulos se levantou enorme confusão e consternação. Enquanto especulavam sobre o que teria sucedido ao cadáver, a boca da caverna iluminou-se com o brilho incandescente de um milhão de tochas, revelando-lhes Jesus em toda a sua esplendente glória. Jesus fez-lhes sinal para que o seguissem, e Àquila, Priscila e as sete testemunhas foram atrás dele até um distante monte sobranceiro a Puteoli. Então, quando o dia estava prestes a nascer, Jesus abençoou-os e imediatamente se elevou no ar frio da madrugada, dentro do círculo de uma nuvem diáfana sobre a qual foi ascendendo cada vez para mais longe, a caminho do Céu, para tão longe que olhos humanos não eram capazes de alcançar. E as testemunhas, cheias de maravilhado espanto e temor deram graças a Deus Pai Todo Poderoso e a Seu Filho.

E foi assim que meu irmão subiu ao encontro do seu Criador. Fora o que Aquila e Priscíla haviam dito a Paulo em Corinto, relato que Paulo, por seu turno, me fez a mim. Nosso Senhor Jesus Cristo está agora em exaltação sentado no Céu à mão direita de Deus Padre.

A narrativa de Jacob fechava com uma nota mais pessoal, dando também testemunho de si e da sua missão:

Diariamente foi aumentando em mim a fé no divino objectivo de meu irmão Jesus, em mim e nos espíritos dos discípulos. A mensagem de Cristo, a Boa-Nova, começou a ser propagada com toda a devoção. Eu tenho praticado as leis judaicas, abstendo-me de comer carne e provar vinho, privando-me de vestir mais do que uma única túnica e deixando crescer os cabelos e a barba. Tenho também chefiado a Igreja deles em Yerusalém. A Boa-Nova continua a ser propagada entre os judeus da Dispersão, os mais receptivos, bem como entre os gentios de Damasco, Roma e entre os conversos de Samaria, Cesareia, Efeso e Joppa-lugares onde costumamos baptizar os circuncisos e os não circuncisos. As autoridades começam a suspeitar de mim e aproximar-se o meu fim sobre a terra. Nessa emergência vou fornecer uma cópia desta narrativa da vida de Nosso Senhor a Mateus, para ser entregue a Barnabé, a fim de se utilizar dela em Chipre, vou enviar outra cópia a Pedro, que se encontra em Roma. Quanto a este papiro vou enviá-lo por outro... Mando-lhes pela minha própria mão as saudações de Jacob. (Anotação: Jacob, o irmão de Jesus, autor deste Evangelho perdido durante tanto tempo, foi condenado à morte pelo Sumo-Sacerdote de Yerusalém em 62 A.D.).

(Segunda Anotação: Vários meses depois de Jacob ter escrito o seu Evangelho, durante um período em que ocorreu um ínterregno na autoridade civil devido a uma substituição de procuradores romanos para a Judeia, um homem de grande insolência e perversidade, um tal Ananias, apoderou-se da autoridade que exerceu provisoriamente para além de tudo o que era legítimo ou justo. Assim, uma das suas primeiras medidas foi para deitar as garras a Jacob o Justo, chefe da comunidade cristã em Jerusalém, acusando-o de blasfémia. Tal como Hegesipo escreveu no século dois, a blasfémia baseava-se sobre Jacob insistir que Jesus sobrevivera à crucificação. De acordo com o historiador Flavius Josephus: «Ananias reuniu o sinédrio dos juizes e apresentou-lhes o irmão de Jesus, o Cristo, Jacob de seu nome. Também estavam presentes muitos outros cristãos sob a mesma acusação. Depois de ter formulado contra eles um veredicto como contumazes violadores das leis, decretou que fossem lapidados».

Segundo outras testemunhas, quando Jacob estava preparado para a sentença ser executada, deixou-se cair de joelhos na terra, ergueu as mãos postas para o Céu, o olhar iluminou-se-lhe de unção e piedade e pediu: «Senhor, meu Deus e Pai, perdoai-lhes porque eles não sabem o que fazem». Um sacerdote seu amigo atirou-se para a frente tentando proteger o corpo de modo a evitar a morte de um santo, dizendo para os apedrejadores: «Detenham~se! Que vão vocês fazer? Então não ouvem que este homem justo'está a rogar a Deus que lhes perdoe!» Mas um dos carrascos, um homem brutal, deu um empurrão ao sacerdote e utilizando uma moca, geralmente empregue pelos surradores para baterem as peles e curtumes, vibrou uma grande pancada no cranio de 7acob, matando-o fulminantemente).

Assim fora a morte do irmão de Jesus.

E o seu legado fora aquele Evangelho, um legado à humanidade escrito meses antes do ano 62 A.D.

0 legado de um santo. A Palavra.

0 Verbo Divino.

(Anotação final: Qualquer discrepância entre os quatro evangelhos canónícos e o Evangelho Segundo Jacob se esclarece pela evidência que Marcos, tendo escrito o seu evangelho por volta de

70 A.D., Mateus por volta de 80 A.D., Lucas ao redor de 80-90 A.D., e Yoão por volta de 85-95 A.D., desconheciam por completo o segundo ciclo de pregações de Jesus, nada sabiam da visita do Senhor a Roma e muito menos da sua segunda crucificação.

0 pequeno círculo de apóstolos que estava na posse do segredo tinha todo o interesse em não revelar tais coisas a fim de a continuação da evangelízação em nome de Jesus. As três cópias da verdadeira vida de Cristo da autoria de Jacob por volta de 62 A.D. nunca chegaram ao conhecimento do público -dado que uma delas, a enviada a Barnabé para Chipre, acabou por se perder com a morte de Barnabé em Salamis: o exemplar enviado a Pedro pereceu com o apóstolo depois que este foi crucificado «de cabeça para baixo» em Roma no ano 64 A.D. e a terceira cópia acabou por ser oculta no subsolo de óstia Antica. Por conseguinte, os quatro autores dos evangelhos canónicos-Mateus, Marcos, Lucas e 7oão-não possuíam outras informações para além da limitação das notícias orais sobre a morte de Jesus na Cruz do GóIgota em 30 A.D., estando convencidos que o Mestre ressuscitara e ascendera ao Céu perto de Yerusalém- Entre quarenta a sessenta e cinco anos depois, os autores dos quatro evangelhos desconheciam por completo o dilatar dos anos terrenos de 7esus Cristo. Para além do ponto em que os três         terminam as suas obras, só nos resta o Evangelho de 7acob para prolongar e com, pletar a história. E esse precioso Evangelho, o   mais completo de todos, esteve perdido, até aos nossos dias, durante dezanove séculos.)

Randall pensou que a verdade fora finalmente encontrada, toda a verdade, a Palavra integral.

Lembrou-se depois de mais outra coisa. Um outro Evangelho, escrito por João, finalizava com uma promessa curiosa: «Há, porém, ainda, muitas outras coisas que Jesus fez; e se cada uma das quais fosse escrita, creio que nem ainda o mundo todo poderia conter os livros que sobre elas se escrevessem».

Mas agora o mundo continha todos os livros que sobre essas coisas se haviam escrito, todos os livros contidos num só.

Ali estava ele ante os seus olhos -0 Livro. Ali estava a Palavra.

Era uma narrativa espantosa que electrizaria todo o mundo. Pela primeira vez desde que lera e relera a Boa-Nova, Steve Randali endireitou-se no sofá e pensou que a coisa estava ali nas suas mãos à espera que ele transmitisse o milagre daquela descoberta ao mundo que aguardava inquieto e ansioso uma nova palavra de fé.

Era sem dúvida o maior achado desde sempre feito no campo da arqueologia bíblica. Na verdade houvera por ventura qualquer outro em todo o vasto campo da arqueologia que se pudesse comparar ao do Professor Monti em Ostia Antica? Poderia a descoberta de Troia cantada por Homero, devida à persistência do alemão Shliemann, comparar-se com o Evangelho Segundo Jacob o justo? Ou o achado do támulo do faraó Tutankhamon, por Carter? Ou o decifrar da Pedra de Roseta pelo francês Champollion? Ou o desenterrar dos ossos do homem de Neanderthal, o perdido elo na cadeia da ascendência humana? Não, a Palavra ultrapassava tudo aquilo em valor.

Randall deu-se imediatamente conta que estava de novo a pensar como um agente do campo informativo e que se resolvesse abrir as comportas do cérebro surgir-lhe-iam instantaneamente centenas de ideias para a promoção da Nova Bíblia. Todavia, por qualquer razão, as comportas não se abriram. Estavam a ser egoísta. Sentia-se ainda absorvido em demasia pelo abalo que o poder da descoberta lhe provocara pessoalmente.

Como ele invejava os outros, todos os outros lá fora, os crentes, aqueles cuja fé vacilava, os apóstatas, todos os que precisavam da Palavra e que seriam muito mais receptivos do que ele à emoção da mensagem. Instantaneamente, o pensamento voou-lhe para os entes queridos - para o pai paralítico, para a mae desesperada, para o seu desiludido amigo Carey, até mesmo para sua irmã Claree tentou imaginar a forma como cada um deles seria afectado pela revelação de Cristo renascido.

Imediatamente se lembrou da filha Judy e da mulher Bárbara, lá tão longe em S. Francisco, Rememorou a liberdade que Bárbara lhe rogara tão insistentemente, pensou no amor de que ela tanto necessitava e na esperança que manifestara numa vida melhor para ela e para Judy.

Levantou-se do sofá, caminhou lentamente até ao quarto e sentou-se à beira da cama, olhando fixamente para o telefone. Em Amesterdão havia já muito que era noite, mas na costa

americana do Pacífico, a cerca de dez mil quilómetros, a tarde ainda se mantinha.

Depois de uma ligeira hesitação, acabou por levantar o auscultador do descanso e pediu uma chamada de longa distância para S. Francisco.

Quinze minutos depois, a campainha do telefone tocou anunciando~lhe que a ligação estava estabelecida. Ouviu a voz de várias operadores de centrais - Amesterdão, Nova Iorque, S. Francisco, Randall não tinha a certeza de que fossem essas centrais as intervenientes-mas, por fim, eis a comunicação estabelecida.

- Hello... Bárbara? -Sim. Quem fala?

- Steve. Como passas, Bárbara?

- Steve? Não te estou a ouvir muito bem. Onde é que estás?

- Estou a telefonar de Amesterdão.

- Amesterdão? Meu Deus, que estás tu a dizer... ah, já me lembro, falaste nessa viagem a Judy... Um novo serviço publicitário, hem?

- Sim. A propósito, como está a Judy?

- Não se encontra em casa neste momento, ou já a tinha posto em contacto contigo. Mas está boa, vai indo muito bem.

- Ainda continua a ver o Arthur?

-Continua. A escola já a readmitiu, Penso que ela te vai escrever a respeito desses acontecimentos.

- Excelente.

- Judy escreveu a teu pai uma linda carta. Outro dia tive uma longa conversa com a Clare. Soube que teu pai vai melhorando lentamente.

- Bárbara, ainda não me disseste nada de ti. Como passas tu? Que tens feito?

- Bem... Steve, que devo eu responder?

- O.K., creio que me compete a mim dizer qualquer coisa. Em primeiro lugar, peço-te desculpa, muita desculpa pela maneira como me portei da última vez que estivemos juntos no teu quarto do hotel em Oak City.

-Não penses mais nisso. Tens o teu...

-Penso sim. Escuta, Bárbara, vou-te dizer porque fiz esta chamada. Pensei bem em tudo o que se passou. Isto é, a tu desej ares o divórcio para te poderes casar com o Arthur Burke e eu dizer que me opunha e que lutaria. Pois bem, quero que saibas agora que já mudei de opinião e de sentimentos. Mereces que te deixe livre para te poderes casar com quem gostas. Faço-o por ti e por sentir que é a coisa mais justa que devo fazer. Quer dizer que... a partir de agora estás completamente livre, podes apresentar a petição de divórcio que eu não contestarei.

- Steve! Eu... não encontro palavras... Nem posso acreditar nos meus ouvidos. Tenho rezado tanto para que consentisses por amor da Judy.

- Não te concedo a liberdade por amor da Judy, mas sim por amor de ti própria, Bárbara. Acho que mereces ser feliz.

- Eu... Bolas!... Sinto-me tão comovida que nem sei dizer-te

o que sinto. É a coisa mais linda, o gesto mais nobre que tens feito em tantos anos. Creio que até posso dizer... creio não, tenho a certeza que te amo por esse gesto.

-Não te preocupes comigo. 0 amor nunca é assim tanto que se possa andar a espalhar facilmente. Reserva todo o teu amor para esse tipo com quem te vais casar. E, claro, ama a tua filha. E... nunca te esqueças que eu a amo também.

- Steve, querido, lembra-te sempre que a Judy é tanto o teu bebé como o meu. Poderás vê-Ia sempre que desejares, prometo-te.

- Obrigado. Só espero que na verdade ela me queira ver.

- Quererá sempre. A Judy ama-te.

- Muito bem. Bom, amanhã ou depois vou ver se falo para o Crawfort, em Nova Iorque... se o encontrar e puder, para lhe dizer que chegámos a acordo sobre o divórcio. Dir-lhe-ei para entrar em contacto contigo, e depois ele pode elaborar todos os acordos sobre a divisão de bens e outros detalhes juntamente com o teu advogado.

- Fica descansado que não haverão problemas. Steve... Steve... ainda não me disseste uma coisa... que tal vais tu?

- Ainda não sei bem. Mas sem dúvida que as coisas vão bem, excelentemente. Estou a fazer uma escolha no respeitante a um montão de coisas. Talvez até seja um parvo em deixar-te fugir.

- Quem me dera que as coisas entre nós tivessem funcionado, Steve.

- Sim, quem dera que tudo se tivesse passado em beleza. Mas não foi assim. Sintome contente por ver que desta vez estás no bom caminho. Bom, seja como for, desejo-lhes aos dois as melhores e maiores felicidades. Talvez um dia vá bater à vossa porta se passar por ai.

- Steve, serás sempre bem-vindo.

- Okay. Dá beijos meus à Judy. E para ti também, esquecendo tudo o que passou, todo o meu amor.

- Steve ... os nossos melhores beijos e o nosso amor para ti. Adeus.

- Adeus ... Bárbara.

Desligou o aparelho suavemente. Como é que se sentia?... como um ser humano decente. Sim, há muito tempo que não, se sentia assim. Também se sentia triste, algo que lhe era mais familiar.

Pensou no que o levara a cortar aquele laço. Teria sido amaciado e preparado por toda aquela conversa danada sobre Cristo. Ou teria sido o melindre de uma má consciência que o impelira a render-se? Estaria subconscientemente preparado todo aquele tempo para se entregar? Bom, já não interessava. 0 importante é que estava feito aquilo que devia fazer.

Foi nessa altura que tomou consciência directa de que não se encontrava sozinho.

Levantou os olhos e, no limiar, entre a sala-de-cstar e o quarto, localizou Darlene.

Era atraente na sua transparente blusa branca que lhe revelava o soutien e nas calças azuis muito esticadinhas que lhe revelavam as redondezas e lhe desenhavam as elegantes e compridas pernas. Exibia um sorriso rasgado para ele, parecendo sem dúvida imensamente satisfeita.

Darlene deu um ligeiro jeito para compor o cabelo e aproximou-se da cama, perguntando mimadamente:

-Então como está o meu bonequinho? A presença dela surpreendia Randall.

-Pensei que andasses no teu passeio pelos canais.

-E andei, Posso dizer-te que foi urna coisa estupendadisse ela sentando-se na beira da cama ao lado dele.-De resto é quase meia-noite.

-Meia-noite?-Um súbito pensamento lhe atravessou o cérebro como um relâmpago, e olhando para a cara dela que brilhava de contentamento, perguntou: -Há quanto tempo regressaste?

-Creio que há cinco minutos.

-E onde é que estiveste? No teu quarto?

-Não. Estive aqui, na sala de estar. Estavas por demais entretido com o telefone para dares pela minha entrada.-O sorriso dela continuava a domínar-lhe o rosto. - Desculpa, não me pude impedir de ouvir.

- Isso não interessa, Que tal foi a tua...

- Mas, Seteve, interessa muito, não calculas quanto interessa. Nem sei como dizer-te a felicidade que sinto.

- A respeito de quê? - perguntou ele desconfiado.

-É evidente, não é? Sinto-me feliz por te veres finalmente livre daquele frasco. Pensava que nunca mais a punhas ao fresco. Agora, graças a Deus, já lhe deste sopa, Estás livre, livre como os passarinhos. Há tanto tempo que esperava por este momento

deu-lhe um beijo na cara. -Finalmente podemos estar juntos. Randall fitou-a e cuidadosamente, disse:

- Mas nós estamos juntos, Darlene.

- Parvoíce, sabes muito bem o que quero dizer.

Randall mudou de posição na beira da cama para poder defrontá-la.

- Não, não tenho a certeza. Darlene, explica-me com exactidão aquilo que pretendes.

- Podemos casar-nos, e julgo que já seja tempo. Enquanto tiveste aquela garça agarrada às tuas costas, nunca te chateei, nem fiz exigências, não é verdade? Prossegui a teu lado por gostar de ti, porque sabia que se pudesses casavas comigo. É isso o que todas as raparigas desejam. Agora, meu queridinho, já podes casar comigo e não escondo a minha alegria. - Levantou-se de um salto e começou a desabotoar a blusa. -Ufa! Vamos para a cama... não percamos mais tempo, Vamos celebrar.

Randall ergueu-se com rapidez e agarrou--lhe os pulsos, impedindo-a de continuar a desabotoar a blusa.

- Não, Darlene.

0 sorriso dela apagou-se-lhe nos lábios, Então olhou atentamente para as mãos dele que lhe seguravam os pulsos.

- Que raio quer isto dizer? Randall libertou-a.

- Quer dizer que não vamos celebrar nenhum casamento. Eu não me vou casar com ninguém, pelo menos por agora.

- Não vais?... Essa agora! Deves estar a brincar comigo.

- Darlene, o casamento nunca fez parte da nossa combinação. Pensa bem. Alguma vez prometi que casaria contigo? Desde o princípio que esclareci bem as coisas: se quisesses mudar-te e ir viver comigo, excelente, óptima coisa, formidável. Viveríamos juntos, Divertir-nos-iamos um bocado... e mais nada. Não acrescentei mais nada.

As sobrancelhas dela encresparam-se.

-Mas isso foi antes, há tempos infinitos, e porque tu estavas preso. Eu compreendi... aceitei, por isso mesmo. Tens-me sempre dito que me amas... por isso pensei que se obtivesses o divórcio desejarias casar comigo, Podes crer que estava convencida que querías.-Tentou voltar a manifestar um bom humor que soava a falso.-Steve, escuta, estou convencida que seria excelente para nós. Até agora tem sido sempre bom, mas casados poderia ser dez vezes melhor. Ouvi a parte em que falaste da tua filha. É bonito que procures cuidar dela, que te preocupes com ela, mas tens que te lembrar que ela está a crescer e acabará por sair da tua vida, por isso tens que começar a pensar já no assunto, prin" cipalinente porque me tens a mim. Tenho vinte e quatro anos e estou pronta a dar-te os filhos que quiseres. Aí vão os preservativos pela janela fora. Tu e eu, juntinhos, podemos fazer tantos filhos e filhas quantos tu queiras, não custa nada, tens sempre provisões no saco.

Randall sentiu a inquietação invadi-lo e disse, fixando o tapete: -Darlene, quer acredites ou não, não me interessa de momento fazer filhos. - A sua voz adquiriu a calma. - Também te devo dizer que agora tudo o que importa é acabar de resolver este problema que há pouco comecei a solucionar, procurando pensar bem naquilo que vou fazer a seguir, Claro que tenho alguns planos, mas o casamento não faz parte deles.

-Isso refere-se ao casamento comigo, não é?-A voz dela erguera-se urna oitava, começava a esganiçar-se. - Quer dizer que não sou suficientemente boa para ti... É isso então, não me achas digna de ti.

Randall levantou os olhos do chão para lhe fixar as crispadas feições.

-Nunca disse isso, nem nunca o diria, porque não é verdade. Vou-te pôr as coisas de outra maneira. Manter urna combinação, um arranjo sem complicações como o que temos... é uma coisa, mas casar é outra muito diferente. Sabes bem que já passei pelo mesmo. Não fomos feitos um para o outro, pelo menos para estarmos juntos uma vida inteira. Não há dúvida que não sou a pessoa indicada para ti, sou muito velho e tu és muito nova para mim. Não temos os mesmos interesses na vida... separa-nos um milhão de coisas... Enfim, o nosso casamento não resultaria.

- Merda! -vociferou ela. Estava zangada e demonstrava-o da maneira mais ordinária, com uma linguagem que nunca antes ousara ter ao pé dele. - Steve, não me lixes a mim como costumas lixar toda a gente. Sei muito bem quem tu és. julgas que eu não sou suficientemente boa para um tipo na tua posição. Pois bem, vou-te dizer uma coisa, muitos homens estão prontos a rastejar aos meus pés. Julgas que foste tu o único que me apareceu? Quando o Roy se foi despedir de mim ao barco -lembras-te do Roy Ingram, hem?-posso dizer-te que se arrastou desde Kansas City para me rogar que casasse com ele. Tu sabes isso muito bem, e também sabes que lhe dei sopa. Estava a ser-te fiel. Pois bem, se sou bastante boa para o Roy, porque diabo é que não sou para ti?

- Caramba, o ser ou não ser boa nada tem a ver com o caso! Quantas vezes é preciso repetir-te a mesma coisa? 0 que importa no casamento é duas pessoas estarem ajustadas uma para a outra, compreendes? Eu não sirvo para ti, mas o Roy talvez sirva. Tu não és a mulher indicada para mim, mas talvez sejas a mulher indicada para o Roy.

- Tens razão - disse ela começando a abotoar a blusa. Talvez vá tentar saber se é verdade, talvez vá fazer a exeperíência sobre se o Roy será ou não a pessoa indicada para mim.

- Faz o que quiseres, Darlene. Acredita que não te vou impedir o caminho.

Ela olhou-o a direito nos olhos.

- Steve, vou-te dar a última oportunidade. Tenho andado contigo às voltas como a tua amante, mas sei que sou uma boa rapariga e quero ser tratada com respeito. Se estiveres pronto para fazeres aquilo que deves, o que é justo que faças, ficarei. Se não for assim deixar-te-ei imediatamente, apanharei o primeiro avião que sair desta cidade e nunca mais voltarei para ti. Se sair daqui nunca mais me porás a vista nem as calças em cima. Compete-te a ti resolver.

Randall sentiu-se tentado. Desejou repentinamente rasgar-lhe a blusa e as calças, atirá-la para cima da cama, e fornicá-la, fornicá-la até a fazer gemer de dor e de prazer. Sentia-a no sangue, na inquietude do desejo carnal. Por outro lado também não queria ficar só. No entanto, o preço que teria de pagar seria elevadíssimo. Significava outro casamento perdido, à sorte, e ele não podia sequer pensar em semelhante desgraça. Sim, não podia conceber uma tal calamidade e sujeição precisamente naquela altura em que procurava um novo caminho, uma estrada que o levaria a um lugar melhor, a uma melhor vida. Não, Darlene não estava nesse caminho. Darlene não passava de um beco sem saída. Pior ainda, encarando-a tal como ela era, um jovem ser humano com uma vida ainda à sua frente, sabia que destruiria essa vida potencial, sem que a pudesse compensar fosse de que maneira fosse, destrui-Ia-ia sobretudo por falta de amor e de verdadeira comunhão. Era impossível. Unidos, seriam os dois vítimas: ele de suicídio e ela de assassinato.

- Sinto muito, Darlene. Não posso fazer as coisas da maneira que pretendes.

0 jovem rosto dela tornou-se hediondo de uma ira do mais baixo calibre.

- Okay, meu filho da mãe, meu velhote sórdido, pois podes crer que nunca mais me terás de outra maneira. Vou meter as minhas coisas nas malas. Podes começar já a fazer a reserva do bilhete de avião, pois tens que o pagar. Diz na recepção que de manhã quero lá ter a passagem.

Randall começou a segui-Ia até ao hall de entrada. -Se tens a certeza que é aquilo que queres...

Darlene parou e voltou-se para ele com uni olhar de desprezo. -Sim, tenho a certeza que pretendo um bilhete de ida para Kansas City, ouves bem? E não voltes a atravessar-te no meu caminho outra vez!

Saiu da «suite» real e fechou a porta com toda a força. Depois de um momento de desalento, Randall resolveu ir arranjar uma bebida forte, para ver se nessa noite ainda poderia realizar mais algum trabalho.

Uma hora e três copos depois, Randall estava ainda por demais enfronhado nas suas investigações para poder sentir solidão e autocompaixão.

Tinha estado a examinar as pastas de arquivo sobre as entrevistas, material sobre a vida do Dr. Bernard Jefffies, perito em tradução, crítica de textos e papirologia; sobre Herr Karl Henníg, perito em editar e imprimir livros sacros; sobre o Professor Henri Aubert, perito em descoberta de datas exactas por radiocarbono. Guardara a última pasta enquanto lia de novo as traduções inglesas do Pergaminho Petrónio e do Evangelho Segundo Jacob. Pôs de lado as provas dos documentos sentindo-se cada vez mais arrebatado pela descoberta, mas sentindo-se então intrigado e ávido por saber o que pudesse sobre o homem que fizera tal descoberta.

Agarrou então na última pasta de arquivo, uma das que lhe tinham sido fornecidas pelo pessoal da sua secção. Era a pasta que continha factos respeítantes ao Professor Augusto Monti, o arqueó" logo. Abriu-a. Dentro, para seu desespero, não encontrou mais do que cinco páginas dactilografadas, presas por um clip. Randall devorou rapidamente as cinco páginas.

Continham urna biografia incolor do Professor Monti. Sessenta e quatro anos. Viúvo. Duas filhas, Ãngela e Clareta, uma delas casada. A história acadêmica do arqueólogo, os seus cargos, os galardões que lhe haviam sido conferidos. Actualmente Director do Istituto di Archeologia Cristiana, Professor de Arqueologia em Itália e no Médio Oriente, nas quais havia participado ou que chefiara. Finalmente, duas páginas cheias de datas e abstrusos termos técnicos arqueólogos, devotados às escavaçoes em Ostia Antica seis anos antes. Ponto final.

Seria aquilo um perfil destinado a publicidade?

Randall ficou abismado. 0 Professor Monti realizara uma das mais momentosas descobertas na história do mundo, e tudo o que havia sobre ele não era mais do que aquelas áridas informações, tão excitantes como um horário dos caminhos-de-ferro.

Frustrado, Randall acabou o uísque que tinha no copo e chegou-se para o telefone.

Era quase uma hora da madrugada. Tinham-lhe dito que Wheeler costumava trabalhar sempre até tarde. Randall decidiu que fosse como fosse tinha que o chamar ao telefone ainda que o obrigasse a levantar da cama. Monti era a principal pessoa a quem devia ser dada toda a publicidade para promoção do Novo Testamento Internacional. Randall tinha que saber as razões da ausência de informações concretas e o modo como poderia obtê-las imediatamente. Marcou o número do quarto de Wheeler e aguardou. Respondeu-lhe uma voz feminina, que ele reconheceu: pertencia a Naomi Dunn.

-Fala Steve. Quero falar a George Wheeler.

-Não está na cidade -respondeu Naorni.-Tenho estado aqui no quarto a pôr em ordem uns papéis, Posso ser"lhe útil em alguma coisa?

-Talvez. Li esta noite o Petrónio e o Jacob, pela primeira vez. Tremendo. Posso dizer que fiquei fortemente abalado. -Eu esperava que ficasse.

-Fiquei tão obcecado pela descoberta, que tentei apurar tudo o que fosse posível sobre o gênio que a tornou possível, que trouxe os documentos à luz do dia e da história. Estou a falar, claro, no Professor Monti. Tenho aqui a pasta de arquivo dele ao pé de mim. Li-a. Pouco mais do que nada. Banalidades.

Superficialidades. Um homem descolorido. Mas de pormenores a respeito da descoberta...

-Estou certa que Mr. Wheeler e o Signore Gayda podem informá-lo sobre os detalhes.

- Não será suficiente, Naomi. 0 que eu pretendo tem que ser arrancado ao corpo e ao espírito do próprio arqueólogo. Como é que chegou à descoberta, aquilo que sentiu quando encontrou o que encontrou. Não apenas o que fez, mas o que se passou no seu espírito antes, durante e depois. Trata-se de uma história fantástica que poderemos soprar aos quatro ventos.

- Tem razão - disse Naorni. - 0 que sugere então que façamos a respeito do caso?

- Para começar: já alguém do nosso projecto entrevistou pessoalmente o Professor Monti?

-Deixe-me coordenar ideias. Alguns dos editores, no princípio, depois os cinco reunidos tiveram várias conversaçoes com ele, em Roma, depois de terem conseguido obter do governo italiano os direitos exclusivos dos papiros e do pergaminho. Recentemente, nenhuma razão tiveram para se voltarem a reunir com o Professor Monti. No entanto, estou a lembrar"me de uma coisa. Quando o pessoal publicitário foi contratado, antes de você ser nomeado chefe, uma das raparigas, Jessica Taylor, pensou que seria conveniente entrevistar o Professor Monti para obter mais material. EdIund tentou também arranjar uma entrevista para se deslocar a Roma e tirar-lhe algumas fotografias. Nem Jessica nem EdIund conseguiram vê-lo. Em cada uma das ocasiões Monti havia sido despachado para locais remotos, representando o governo italiano em várias escavações. Uma das filhas do Professor Monti disse a Jessica, e depois a EdIund, que lhes comunicaria quando o pai regressasse a Roma. Mas o facto é que nunca receberam nem a mais leve palavra dela.

-E quando é que isso se passou? -Talvez há cerca de três meses.

-Pois muito bem, o velho Monti com certeza que já regressou a Roma. Quero vê-lo. De facto, devo vê"lo. Não temos muito tempo. Naorni, quer fazer o favor de lhe telefonar para Roma e marcar um encontro para depois de amanhã? Não, espere, depois de amanhã será domingo. Marque a entrevista para segunda-feira. E quando telefonar, se ele não estiver, diga à filha que irei de qualquer maneira e que o encontrarei onde quer que esteja. Diga-lhe que não me contentarei com um não por resposta.

-Dito e feito, Steve.

Randall sentiu-se de repente exausto e desanimado. -Obrigado, Naorni. Já que estamos com as mãos na massa, você podia servir-se da sua influência para me conseguir uma entrevista com o Professor Aubert em Paris e com o impressor Hermig em Mairiz. Devo encontrar-me com as pessoas gradas que apoiam esta Bíblia o mais breve possível. Tenho que lançar-me ao trabalho a toda a velocidade e penso trabalhar durante parte da noite. Além disso, gostaria de estar ocupado o mais possível.

Do outro lado fez-se um breve silêncio, e depois Randali voltou a ouvir a voz de Naorni, mas menos impessoal.

-Será que detectei uma leve nota de auto-compaixão no tom da sua voz?

-Não o nego. Finalmente aconteceu-me. Tenho estado a bebericar e a sentir um pouquinho de dó por mim mesmo, Suponho... não sei bem... suponho que nunca me senti tão só na minha vida como esta noite.

-Pensei que o Petrónio e o Jacob o mantinham ocupado. Eles podem ser excelentes amigos.

- E são, Naorni. Já me ajudaram até. Mas tenho que lhes reservar mais tempo.

-Onde está a Darlene?

- Acabámos com tudo. Vai a caminho dos Estados Unidos para bem dos dois.

-Estou a ver... -Houve uma longa pausa antes de Naorni voltar a falar. - Sabe muito bem que detesto saber que alguém se sente só. Sei muito bem o que isso é. Quanto a mim posso aguentar, mas não suporto saber os outros nessas condiç5es miseráveis. Especialmente tratando-se de uma pessoa de quem gosto.

- Uma segunda pausa, e logo a seguir: - Steve, quer uma companhia? Se quiser, posso ficar ai durante a noite.

- Excelente, isso ajudaria bastante.

-Só esta noite. Nada mais. E só porque não quero que se sinta abandonado.

-Venha depressa, Naorni.

-Vou já. Mas repito que é porque não quero que se sinta abandonado.

-já estou à espera impacientemente, Desligou o telefone e começou a despir-se.

Não fazia a mais leve ideia porque tinha feito aquilo. Naomi nunca o saberia, mas fazer amor com ela era como... como se estivesse sozinho, abandonado.

No entanto precisava de alguém, de algo, de uma pessoa, de qualquer coisa... só por aqueles momentos, por aquela breve noite, antes que se acercasse da verdadeira paixão e da completa revelação da Palavra em Roma.

 

Mas na verdade não foi a Roma, mas sim a Milão que Steve Randall chegou nessa manhã húmida de segunda-feira pronto para a sua entrevista com o Professor Augusto Monti.

Três dias antes, sexta-feira em Amesterdão, Randali acordara ao romper da aurora devido aos ruídos de Naorni a lavar-se, vestir-se e sair da «suite» real. Lembrando-se de tudo o que tinha para fazer, Randall resolvera não ficar mais tempo na cama. Após o pequeno-almoço ligeiro, dirigira-se para a porta do quarto de Darlene, experimentara-a, mas constatara que na verdade tinha o trinco corrido por dentro. A seguir, sobraçando a pasta dirigira-se à recepção a fim de arranjar as reservas de lugares para a viagem até Kansas City. Deixara na recepção um bilhete de despedida e algum dinheiro destinado a despesas eventuais, explicando ao recepcionista que desejava que levassem o sobrescrito ao quarto da senhora juntamente com os bilhetes, logo que estes estivessem prontos.

Logo a seguir, embora sabendo que a diferença de fuso horário obrigaria o seu advogado a levantar-se da cama, Randall pedira uma chamada telefónica transatlântica para Thad Crawford. Fora uma conversa comprida. Randall repetira tudo o que falara com Bárbara, e Crawford manifestara-se aliviado por ele não contestar a acção de divórcio. Tinham debatido os termos para um acordo razoável. Com o assunto resolvido, a conversa dirigira-se para o caso do negócio com as Empresas Cosmos. já se haviam tomado compromissos com Ogden Towery, e os papéis finais em breve estariam elaborados. Quanto ao desconfortável caso do Instítuto Raker, Jim McLoughlin ainda não fora localizado, nem respondera a qualquer das mensagens enviadas.

Pelas dez horas, Randall penetrara na Zaal F, o seu gabinete no Hotel KrasnapoIsky, acompanhado da sua preciosa pasta. Nessa manhã não houvera qualquer tentação em dar um passeiozito a pé, permitira que Theo o conduzisse direitinho até à entrada do Kras. Os esforços para o assaltarem feitos na noite anterior estavam muito vivos na sua memória e por isso convocara a secretária a fim de lhe ditar um memorando a respeito do caso. Os olhos de Lori Cook tinham"se esbugalhado, e permanecido esbugalhados, enquanto ele descrevendo os pormenores do assalto que sofrera. Instruira-a para que fizesse chegar o memorando às mãos do Inspector Heldering, com cópias destinadas aos cinco editores.

Uma vez aquilo feito, Randall decidira devolver as provas do Novo Testamento Internacional ao Dr. Deichhardt, tal como ficara convencionado e prometera solenemente. Preparando-se para sair do gabinete, recebeu um telefonema de Naorni, que lhe disse que queria vê-lo imediatamente por causa das suas futuras entrevistas com o Professor Monti, com o Professor Aubert e com o impressor Hennig. Naorni dissera que ia a caminho do seu gabinete com as notas que tomara sobre os casos.

Randall convocara de novo Lori pelo intercomunicador e estendera-lhe as provas.

-Lori, meta estas páginas dentro de um sobrescrito. Não mostre a quem quer que seja e entregue-o pessoalmente ao Dr. Deichhardt. Não o deixe à secretária dele, deposite-o nas mãos do Dr. Deichhardt. E... tenha cuidado, não se deixe raptar.

Minutos depois de Lorí ter saído, a coxear, do gabinete entrara Naorni,

Não tinham surgido complicações na obtenção dos encontros com o Professor Aubert em Paris e com o impressor Hennig em Mainz, mas quanto a Monti...

- Pessoas estranhas, esses Montis - dissera Naorni. - Foi a filha do Professor, Ãngela, quem atendeu a minha chamada, Creio que ela serve de secretária do pai. Admitiu que ele regressou a Itália. Quanto a receber alguém da Ressurreição Dois, insistiu que o Professor tem actualmente muitos compromissos e tentou mais uma vez adiar. Acontece porém que não a deixei desligar sem mais aquelas, e expliquei-lhe se.T imperativo que o nosso director de publicidade obtivesse material positivo   do Professor Monti. Falei-lhe de si, Steve, da sua forma de       encarar o Professor como a mais destacada personalidade a pôr   em foco na sua campanha de promoção. Disse-lhe até que a publicação seria feita dentro de poucas semanas e que por conseguinte a entrevista, não se podia adiar. Quando continuou a manifestar-se vaga a respeito da data da entrevista, ameace1a, disse-lhe que você iria para Roma no princípio da próxima semana e que acamparia no limiar da porta do Professor Monti até ter realizado o trabalho de o entrevistar, A ameaça funcionou em pleno. Ela capitulou e prometeu que o pai se encontraria consigo, mas não em Roma.

0 Professor dirige-se de automóvel para Milão, onde vai tratar de negócios pessoais, mas arranjará tempo para se encontrar consigo na segunda-feira de manhã em Milão. Disse-lhe que você ficaria hospedado no Hotel Príncipe & Savoia, e ela concordou que o pai irá ter ao seu quarto às onze horas da manhã.

E pronto. Ali estava ele, Steve RandalI, naquela pequena, mas pesadamente mobilada, sala de estar do seu apartamento, «Suite» n.o 757, no elegantíssimo Hotel Príncipe & Savoia de Miro. Faltavam cinco minutos para as onze horas daquela segunda-feira.

Tirando da pasta o seu gravador de «cassettes», miniatural, Randali experimentou-o para ver se tudo estava em ordem, depois colocou-o em cima do aparelho de televisão e foi até à janela. Premiu um botão e a persiana eléctrica subiu automàticamente, desvendando lá em baixo o vasto panorama da Piazza della Repubblica. A vizinhança, para além da entrada privativa com placa para estacionamento de automóveis pertencente ao hotel era um aprazível quadro de jardins e árvores, um quadro tranquilo, dado que a praça se encontrava quase deserta àquela hora, ern que o calor começava a apertar, Randall pensou no que iria perguntar ao Professor Monti, rezando aos seus santínhos para que o arqueólogo fosse um excelente assunto e bom conversador, para além de ter um inglês compreensível.

Uma série de ligeiros batimentos na porta fizeram com que Randall se voltasse rapidamente. 0 professor Monti era um homem pontual. Bom augúrio.

Randall dirigiu"se célere para a porta, abriu-a e arvorou o seu melhor sorriso, decidido a acolher o arqueólogo com entusiasmo e calor... mas o sorriso murchou-se nos lábios. No limiar encontrava-se uma senhora ainda jovem.

-É o senhor Stevc Randall do grupo do Novo Testamento Internacional? -perguntou ela numa voz baixa onde se revelava um leve e suave tom de pronúncia inglesa.

-Sim, sou eu -respondeu RandalI, confuso.

- Sou filha do Professor Monti. Ãngela Monti, de Roma. -Mas estava combinado que me encontrasse com... -Bem sei. Esperava o meu pai. Ficou surpreendido e desa-

pontado. - E esboçou um sorriso. - Peço-lhe que não fique desapontado, explicar-lhe-ei tudo se me der licença para isso. Estou também disposta a ajudá-lo em nome do meu pai, se necessitar de ajuda. Lançou um olhar interrogativo para dentro do aposento.

- Posso entrar?

- Oh... desculpe-me, estava distraído - disse RandalI, perturbado. - Peço-lhe o favor de entrar. Sabe, por momentos fui apanhado de surpresa.

- É perfeitamente compreensível - disse ela penetrando no liúng-room da «suite». - Meu pai envia-lhe desculpas por não ter podido comparecer em pessoa. Como saberá, circunstâncias ponderosas levaram-no a faltar ao encontro.

Randall fechou a porta e seguiu-a até ao centro da sala. Graciosamente, deu uma volta sobre si mesma como para não perder nada do que a cercava e depois olhou-o francamente divertida.

-Ao menos deram-lhe ar condicionado. 0 que deve ter contribuído para o manter de cabeça fria. Sem brincadeira, pode crer que é um verdadeiro alívio. Lá fora está uma temperatura da ordem dos vinte e nove graus... centígrados, claro está. Pela vossa escala deve andar pelos oitenta, o que não é suficiente para derreter uma pessoa, mas esta humidade é na verdade sufocante,

A surpresa e desapontamento imediatos, sentidos por Randall em vista do Professor Monti não ter mantido a palavra dada, foram-se modificando na medida em que observava melhor aquela esplêndida mulher.

Ãngela Monti era na verdade e literalmente uma daquelas jovens capazes de fazerem fechar o comércio.

Segundo avaliou, devia andar à roda do metro e sessenta e cinco de altura. Na cabeça exibia um chapéu de palha, capeline, de abas largas, tão ao gosto italiano, que projectava uma sombra no seu rosto, aliás já dissimulado por uns largos óculos de sol, espelhantes. 0 busto estava cingido por um blusa amarela, de recorte generoso, que denunciava as saliências dos «clips» do «soutien», onde mantinha amordaçados dois seios incontidos que a todo o momento ameaçavam projectar~se. Um largo cinto de cabedal alongava-lhe a delgada e macia linha de cintura, pretensamente a segurar uma saia leve, de verão, cor de ferrugem, que lhe moldava as curvas e desenhava as voluptuosas ancas.

Randall não conseguiu tirar os olhos da jovem mulher enquanto ela pousava a sua mala de cabedal, castanho, certamente um produto Gucci, e tirava a capeline e os óculos de sol. 0 seu cabelo, artisticamente despenteado, era macio e de um negro das asas dos corvos. Os olhos grandes, em forma de amêndoa, eram verdes, um verde jade; o nariz de clássicas proporções romanas, direito, de delicadas narinas e aletas sensitivas; tinha os lábios cheios, generosos, carnudos, discretos no seu carmim; com um sinal que chamava a ainda mais as atenções para a beleza e perfeição daquele rosto um pouco alongado e de maçãs bem pronunciadas. Em volta do delicado pescoço usava uma corrente de ouro, terminada por uma cruz do mesmo metal precioso que ia repousar no extremo do decote, precisamente onde a curva dos seios começava.

Ela teve consciência do olhar investigador dele, perguntando:

- Está zangada por eu ter vindo em lugar de meu pai?

- Não, de modo nenhum. Para lhe ser franco, estava a admirá-la. É modelo ou actriz?

- Obrigado -disse ela sem falsa modéstia. -Sou uma pessoa demasiado séria para tais profissões. - Lançou-lhe um olhar avaliador da cabeça aos pés. -0 senhor é completamente diferente daquilo que eu esperava.

E o que é que esperava?

Disseram-me apenas que o senhor era um famoso director de publicidade, e presentemente o director publicitário e de imprensa para o projecto da Nova Bíblia, principalmente agregado ao lançamento na América. Suponho que pensamos demasiado em personalidades segundo um padrão estereotipado. Para mim a palavra publicidade é daquelas que sempre associo a uma enorme trombeta... não, antes a uma enorme tuba que emite tremendos ruídos, Não, não esperava uma pessoa tão moderada, tão cavalheiresca e que tivesse um ar tão - como hei-de dizer? - embora tipicamente americano.--- cor de cabelo, olhos, físico atlético... um ar tão requintado.

Randall pensou que ela o estava a amaciar, a embalá-lo com palavras bonitas ou que era então urna mulher completamente despida de artifícios. Fosse o que fosse, o facto é que lhe agradava.

-Porque é que não nos sentamos? - convidou ele. Depois de estarem instalados no sofá, prosseguiu: - acredite que me sinto encantado de tê-la aqui comigo, Miss Monti...

- Ãngela - corrigiu-o ela.

- Pois muito bem, em troca serei simplesmente Steve.

- Claro, Steve - disse ela com um sorriso.

-0 meu problema é uma questão de pressa ou antes de pressão. Contrataram-me para o projecto tardiamente. Como deve saber é um projecto tremendo que merece, sem a menor dúvida, a melhor das campanhas de promoção, talvez a melhor e maior campanha promocional de toda a história. Ora não poderei levar a efeito essa promoção a menos que cada pessoa ligada ao projecto colabore comigo. Segundo a minha ideia, o papel mais dramático e mais excitante de toda a minha história desta nova Bíblia é aquele que desempenhou o Professor Monti. Sinto que lhe deve caber o relevo que na verdade merece. Ora recentemente, membros do pessoal da minha secção tentaram entrevistá-lo e falharam nessas tentativas. Quanto a mim, que me desloquei de, propósito para o ver, claro que me sinto enormemente frustrado. Poderá fazer o favor de me explicar aquilo que se passa?

- Sim, vou explicar-lhe tintim por tintim, sem lhe ocultar seja o que for. Trata-se essencialmente de um caso de políticas e invejas na comunidade arqueológica romana. Quando meu pai se resolveu a realizar a escavação, teve que pedir uma licença especial ao superintendente da direcção arqueológica da região de Ostia Antica. Quem ocupava o cargo há sete anos - recentemente foi promovido -era o Dr. Fernando Tura, que discordava sempre das ideias de meu pai a respeito da arqueologia bíblica, chamando-lhes extremamente radicais, tanto mais que era, e continua a ser, um seu directo rival. Só depois da aprovação do Dr. Tura é que o Supremo Conselho de Antiguidades e Belas-Artes, situado na Via del Popolo em Roma, poderia emitir a sua licença. Mas o Dr. Tura mostrou-se reticente e difícil...

- Significa que ele recusou aprovar o pedido de seu pai para proceder a escavações?

- Ridicularizou a teoria construída por meu pai de poderem ser encontrados aqui na Itália quaisquer documentos originais de valor, pelo menos manuscritos anteriores aos evangelhos de Marcos e Mateus. Mas o Dr. Tura não só meteu a ridículo a intenção de meu pai como levantou uma muralha de demoras, devido às intrigas que fomentou contra ele nos círculos superiores. Todavia, claro está que meu pai não se deixou abater por coisa tão mesquinha. Por meios oficiosos, fez um apelo ao Supremo Conselho, através de um colega e amigo de grande influência. 0 caso enfureceu o Dr. Tura, que apesar disso foi então obrigado a emitir a licença destinada às escavações, Depois, logo que meu pai realizou a brilhantíssima descoberta - com provas insofismáveis da sua autenticidade - a ira e inveja do Dr. Tura aumentaram ainda mais. Saltou então a terreiro para convencer as gentes de que meu pai não passara de um in-ro agente do seu especial faro arqueológico. 0 Dr. Tura fez circular a versão de que fora ele quem na verdade o orientara para Ostia Antica, encoraíando-o a proceder a escavações, versão que o revelava a ele como o verdadeiro gênio do achado e meu pai apenas o braço executor empunhando a pá das escavações. Mais ainda, de modo a que ninguém o pudesse contradizer, o Dr. Tura instigou o Ministério da Instrução a enviar meu pai para longe de Itália a fim de dirigir escavações arqueológicas em lugares longínquos.

- E o Ministério possui a indiscutível autoridade para o poder obrigar a ir para tais lugares?

-Verdadeiramente, não. Mas você sabe muito que na vida só as pessoas que fazem as leis estão aptas a eximir-se a elas sem riscos. É esse o privilégio do poder. 0 Dr. Tura avisou os seus amiguinhos no Ministério que seria melhor enviar o seu associado Professor Monti para escavações no estrangeiro. Seria preferível que partisse à chucha-calada, o mais secretamente possível de modo a que não conseguisse depreciar a Repartição Arqueológica reivindicando para ele todas as honras de descoberta tão sensacional. Bem, de facto, ninguém pode enviar um arqueólogo seja para onde for se ele não desejar ir. Um arqueólogo de créditos firmados escolhe habirualmente as suas escavações, mas visto que meu pai não é um professor titular da cátedra de arqueologia da Universidade de Roma, apenas um professor agregado, deram-lhe a entender que se não obedecesse perderia a sua posição. Além de uma herança modesta pertencente à minha falecida mae, herança essa que meu pai insistiu sempre que pertencia a minha irmã Clareta - a mais velha - e a mim, meu pai nada mais tem para viver do que o seu ordenado. De modo que foi forçado a anuir ao que queriam, para poder manter o seu cargo.

-Mas então o Professor Monti não obteve uma boa quantia com o achado de Ostia Antica? -perguntou Randall admirado. -Todos os achados arqueológicos pertencem ao governo italiano. Meu pai obteve apenas uma módica percentagem da quantia que os editores pagaram ao governo pela concessão dos documentos. Mas essa percentagem depressa se evaporou. Para conseguir realizar as escavações, que levaram muito tempo, meu pai tinha contraído grandes dívidas, que teve que liquidar com juros de usura. 0 pouco dinheiro que sobrou foi repartido pelos nossos familiares napolítanos, pessoas bastante necessítadas. Com tudo isto, nada mais podia fazer do que obedecer às ordens. Quando Miss Taylor e o Sr. Edmund, do seu pessoal, pediram a entrevista, meu pai encontrava"se no Médio Oriente, a fazer investigações em Pella-foi o local para onde fugiram os antigos ebonitas depois da primeira revolta dos judeus contra Roma-para uma futura escavação. Sempre que meu pai tem regressado a Roma depois de cada missão, é avisado para não participar em nada do que diga respeito a publicidade comercial sob pena de ser despedido.

Randall ainda não estava satisfeito com o assunto.

-E o que é que aconteceu hoje? 0 Professor Monti vinha a caminho de Milão, depois de ter concordado em encontrar-se comigo.

-Concordou em encontrar-se consigo porque eu o aconselhei que se ele obtivesse bastante publicidade se tornaria numa personalidade mais famosa do que os seus inimigos do Ministério, e que, por conseguinte, já não teria razões para mais receios. Mas o Dr. Tura, não sei como, conseguiu saber que meu pai vinha para se encontrar consigo em Milão. E assim arranjou maneira de o interceptarem em Florença e ordenarem-lhe que voltasse imediatamente a Roma para cumprir uma nova missão no Egipto.

Meu pai teve receio de resistir, regressou a Roma, e estará amanhã no Egipto. 0 menos que eu poderia fazer seria dirigir-me a Milão para me encontrar consigo, aliás posso dizer-lhe que conheço tudo o que diz respeito a meu pai e à sua sensacional descoberta. Isto é, posso dizer~lhe tudo o que ele lhe diria. Estou decidida a que ele receba a fama internacional a que tem direito, uma fama que o torne mais poderoso do que os políticos invejosos de Roma que o mantêm assustado e silencioso. Foi isso o que me trouxe ao seu encontro. Estou a afirmar-lhe a minha cooperação por hoje e por quanto mais tempo você desejar.

Randall levantou-c do sofá e agarrou no gravador. -Angela, creia que lhe fico muito grato. De facto necessito das suas informações. Tenho algumas perguntas básicas a fazer-lhe.

- Responderei a tudo. Pode começar a regular o gravador, -Muito bem. Ora a minha primeira pergunta é: quer almoçar comigo?

Ãngela Monti soltou urna gargalhada cristalina, e naquele riso urna pedra de toque para todas as mulheres, Randall pôde ver na verdade que era ainda mais bela do que pensara,

- Steve, posso dizer-lhe que é uma pessoa encantadora, Claro que não posso recusar esse almoço, de facto posso até permitir-me ser franca e dizer-lhe que estou esfomeada.

-Tinha feito reservas lá em baixo no Escoffier Grill, mas agora que você está aqui, e não o seu pai, com certeza que preferirá algo mais substancial. Não conheço nada de Milão. Tem alguns restaurantes que sejam seus favoritos ?

Ãngela levantou-se.

-É a primeira vez que vem a Milão?

- Sim. Estive em Roma durante uma semana, estive em Veneza e Florença também durante um ou dois dias, numa viagem sob o signo da rapidez, mas nunca vim a Milão.

-Vou então levá-lo à Galleria.

- Aonde?

-À Galleria Vittorio Emanuele. São as arcadas mais maravilhosas que existem em todo o mundo, Um lugar tão absurdo, tão invulgar e tão romântico. Venha, vou-lhe mostrar aquele encanto.

Ela agarrou- lhe na mão de uma maneira perfeitamente natural, sem artifício, e o sentir aquela mão macia, a proximidade daquele corpo, excitaram-no instantaneamente. Mas apesar disso, conteve a onda ardente que o avassalava e forçou-se a dizer:

- Angela, esse lugar para onde vamos... será um sítio em que possa entrevistá-la? Tenho pena, mas é uma coisa que é preciso ser feita.

- Mas evidentemente - disse ela alegremente. - Estamos em Milão e não em Roma. Aqui costumam colocar-se os negócios sempre antes dos prazeres. Descanse que não o quero seduzir.

- Os dedos dela apertaram os dele. - Pelo menos, por agora não -concluiu com um olhar brejeiro.

A porta csperava-os um Ferra? encarnado do último modelo, pertencente a Ãngela, Logo a seguir atravessaram a Piazza della Repubblica («onde eles suspenderam de cabeça para baixo os corpos de Mussolini e da Petacci», segundo a explicação de Angela), enveredando para a esquerda, para a ampla Via Filipe Turati.

Randall sentia-se curioso para saber mais coisas a respeito da mulher que o acompanhava, e Ãngela foi pródiga em fazer-lhe a vontade. Durante a curta corrida, falou"lhe francamente, embora em traços breves, dos seus antecedentes e ambiente que a cercava. Tinha quinze anos quando a mãe, uma senhora meio inglesa e meio italiana, morrera. Frequentava a Universidade de Pádua e estivera dois anos na Universidade de Londres. Licenciara-se em arte grega e romana. Tinha uma irmã, Clareta, mais velha do que ela cinco anos, que era casada e tinha duas filhas e que vivia em Nápoles. Quanto a ela mesma, Angela, estivera certa vez noiva. «Mas o casamento não poderia ter funcionado. Era um homem perdulário e arrogante, com todo o tipo tipicamente italiano do macho, e eu era já demasiado independente para me contentar em ser uma cidadã de segunda classe, uma mera sombra esbatida no mundo dos homens.» Devotava a maior parte do seu tempo a prestar assistência ao pai nos seus escritos, em editar as suas obras científicas, a manter e dirigir a família em Roma e a leccionar história da arte italiana uma vez por semana numa escola particular para estudantes estrangeiros. Muito recentemente completara o vigésimo sexto ano da sua existência.

As confidências dela suscitaram confidências dele, mas Randall foi bastante reservado nos pormenores. Falou dos seus princípios no Médio-Oeste americano e contou-lhe da recente doença do pai. Revelou-lhe um pouquinho a respeito da sua empresa de publicidade em Nova Iorque, passando levemente pela vida que levava. Mencionou-lhe Bárbara e Judy, e a sua decisão da semana passada em conceder o divórcio a Bárbara. Nada disse a respeito de Darlene.

Ãngela tinha escutado atentamente, sempre com a atenção voltada para o caminho na sua frente, mostrando-se prudente. Logo a seguir a Randall terminar a sua breve resenha, perguntou-lhe:

- Steve, posso perguntar-lhe quantos anos tem?

Ele hesitou, relutante em revelar que tinha mais doze anos do que ela, mas finalmente resolveu-se.

-Tenho trinta e oito.

-É Cão jovem para uma pessoa que já conseguiu tanto êxito na vida.

- Quer dizer com certeza para alguém tão bem sucedido nos negócios-disse RandalI, certificando-se que a sua auto-deprecíação fora captada por ela.

- Eis o Scala, o mais conhecido teatro de ópera de todo o mundo - disse ela apontando repentinamente para um dos lados.

0 aspecto exterior do edifício desiludiu-o,

Ela percebeu-o e perguntou:

- Desagradou"lhe? Bom, o Scala é como muitos pessoas, não pode ser julgado pela aparência exterior. Tudo o que é bom está lá dentro. Lugares para três mil pessoas. Acústica perfeita. Música perfeita... Estamos na Piazza della Scala. Vou procurar um lugar de estacionamento.

Depois de ter arrumado o Ferrari, e de o ter fechado à chave, conduziu-o na direcção da Galleria Vittorio Emanuele.

Quando penetravam nas galerias, ela voltou-se para ele e disse:

- Se você for como eu, nem acreditará numa coisa como esta. Encontravam-se agora no miolo da maravilha, e ele era como ela, dado que não acreditava bem numa coisa como aquela, embora tivesse os olhos bem abertos.

A Galleria assemelhava-se a uma cidade dentro da cidade, uma cidade em miniatura, claro, Sob uma imensa e gloriosa abóbada de vidro, a maior clarabóia até então vista por RandalI, havia uma fila inumerável de artísticas lojas, à sua direita imediata a tremenda livraria Rizzoli, à sua esquerda «boutiques», agências de viagens, um hotel de passagem para negociantes em trânsito pela cidade. Viam-se restaurantes e trattorias ao ar livre cheias de cavalheiros italianos bem-vestidos e mulheres atraentes vestidas à última moda, pessoas que comiam, bebiam e conversavam, e aqui e ali pessoas enfronhadas na leitura do matutino milanês de élite, o Corriere della Sera.

- E a maioria está a ler a terza pagina, a terceira página, que traz geralmente notícias culturais, com uma profusão de artigos sobre o estrangeiro. 0 jornal tem seiscentos correspondentes especiais em Itália e vinte e seis em diversas cidades estrangeiras. É sem dúvida o nosso jornal nacional e muito importante para o seu trabalho - esclareceu-o Ãngela.

- Bem sei - disse Randall. - Temo-lo na nossa lista de prioridades sobre a imprensa italiana, juntamente com L'Osservatore Romano, La Stampa, Il Messaggero e a vossa agencia noticiosa, Agenzia Nazionale Stampa Associata, mais conhecida no mundo pelas siglas ANSA.

- Todos esses meios de informação publicarão a proclamação do lançamento do Novo Testamento Internacional?

- E histórias a respeito do Professor Monti... se você cooperar.

- Cooperarei - afirmou ela. - Vamos até ao outro extremo Ja Galleria.

0 que ela desejava mostrar-lhe, no lado oposto ao da entrada, era a Duorno, a catedral, a quarta maior do mundo, com as suas torres sineiras, as suas empenas em espiral, com os seus 135 delicados pináculos e as suas duzentas estátuas de santos.

-Agora vamos comer e conversar-dísse ela levando-o de volta para a Galleria.

- Sempre me habituei a pensar em Milão como uma cidade comercial pouco romântica - confessou Randail. - Não esperava isto nunca.

-Você leu Henri Beyle, Stendhal?

-É um dos meus favoritos, Talvez por ser tão introvertida, auto-analisador, envolvido com o seu próprio ego, possivelmente como eu fundamentalmente sou.

-Ele esteve aqui, e depois disso quis que colocassem no seu túmulo uma lápida com a inscrição: «Aqui jaz Henri Beyle, mila" -nês». Sou uma romana pelo coração, mas compreendo perfeitamente o que Stendhal sentiu.

Tinham chegado ao centro da Galleria, junto ao cruzamento das principais vias para peões banhadas pela suave luz do sol filtrada pela cúpula lá em cima.

Ãngela escolheu o Café Birri, e encontraram uma mesa cá fora que se encontrava relativamente isolada. Randall confiou a Ãngela a tarefa de encomendar o almoço. Ele escolheu risotto milanese, um prato de arroz cozido e manteiga, galinha de fricassé, açafrão, osso buco, perna de vitela na brasa, e Ãngela hesitou entre dois vinhos, acabando por preferir ao Valtellina, um Sondrino tinto.

Depois, embora não estivesse muito pronto para tratar de negócios, Randall sabia que tinha que começar. Colocou o gravador perto dela, deu a volta ao manípulo de arranque, e disse:

- Ohay, Ãngela, vamos lá falar de seu pai, o Professor Augusto Monti. Até onde se possa lembrar, deve começar pelo princípio, isto é a partir da altura em que se tornou um arqueólogo. -Levará muito mais tempo do que o nosso almoço.

- Bem, conte-me um pouco de tudo, até culminar no achado. Coisas principalmente que digam respeito à carreira dele. Terei assim oportunidade de decidir o que for melhor para a nossa campanha, desenvolvendo depois os aspectos essenciais com mais pormenor numa outra ocasião que me reúna consigo.

- Haverá então uma outra ocasião?

-Muitas ocasiões, conforme tenho esperança.

- Muito bem. Quanto à carreira de meu pai, deixe-me ver... Augusto Monti tinha estudado na Universidade de Roma e sido licenciado pela Faculdade de Letras. Nos três anos seguintes à formatura passara por algumas escolas de especialização em arquelogia, como por exemplo o Instituto de Arquelogia da Universidade de Londres e a Universidade Hebraica de Jerusalém. Depois disso, em competição com outros graduados distinguidos, participara em Roma no concours, um exame perante uma junta de cinco professores. 0 concorrente que mais se distinguisse atingiria o doutorado e teria como galardão a primeira cadeira vaga de arqueologia. Augusto Monti ultrapassara todos os outros colegas e pouco depois estava instalado como professor da cátedra de Arqueologia Cristã   na Universidade de Roma.

Com excepção do facto de ter eventualmente ascendido à posição de Director do Instituto de Arqueologia Cristã, a rotina de Monti dentro e   fora da universidade pouco diferente era nos primeiros anos do que actualmente. Quatro dias na semana, do seu estrado da Aula de Arqueologia, apoiando-se em mapas, cartas, gráficos e com o auxílio do indispensável quadro negro, ministrava os seus cursos a cerca de duzentos estudantes. Frequentemente, depois das aulas, ou aproveitando momentos entre os cursos, subiria as escadas de mármore até ao seu gabinete, situado ao lado da biblioteca, sentando-se na sua cadeira de braços, de couro verde e de alto espaldar, colocada em frente da envernizada secretária de carvalho a fim de receber visitantes ou para escrever os seus artigos destinados aos jornais e revistas contendo assuntos arqueológicos.

0 Professor Menti todas as férias grandes costumava dirigir escavações em vários sectores de interesse, sendo também frequente proceder a trabalhos de campo mais importantes para os quais soli" citava licenças especiais. A sua reputação começara a projectar-se devido a ter descoberto algumas secções novas das cinquenta catacumbas de Roma, corredores e     criptas subterrâneos onde haviam sido sepultados seis milhões de cristãos desde os alvores do cristianismo até ao século quarto.   Mas o maior e mais persistente interesse de Monti revelava-se na procura de um documento original, escrito durante. a vida de Jesus ou pouco depois do tempo do Salvador, um documento anterior ao aparecimento dos quatro evangelhos.

A maioria dos eruditos concordava que um tal documento geralmente chamado documento Q, da palavra alemã Quelle, que significa «fonte», a fonte ou primeiro documento - devia existir. Apontavam como exemplo os evangelhos escritos por Lucas e Mateus com muitas passagens idênticas não contidas no evangelho de Marcos. Obviamente Lucas e Mateus deviam ter escrito tais passagens a partir de uma fonte comum e primitiva. Talvez essa fonte tivesse sido oral, e a ser assim ter-se-ia perdido para a história. Mas havia probabilidades, tal como o Professor Monti pensava, da alegada fonte ter sido escrita, algo posto na palavra gravada, objecto talvez até de cópia da primeira versão oral, um docurriento que deveria ter sobrevivido e estaria oculto algures.

Cerca de um decênio antes, baseado em deduções, estudos e trabalhos de campo, o Professor Menti tinha publicado um ensaio erudito mas sensacional na revista Notizie degli Scavi dí Antichità, uma revista com sede em Roma devotada a correntes escavações arqueológicas em vários países, e uma versão mais amplificada do mesmo artigo na revista Biblica, urna folha jesuíta de renome internacional que se devotava a tratados científicos sobre a Bíblia.

0 artigo do professor fora intitulado «Uma nova direcção na investigação do Jesus Cristo Histórico», no qual contradizia a maior parte das noções prevalecentes a respeito das possibilidades de recuperar o documento Q.

Naquele ponto da história, Randall quis ter ideias mais precisas.

- Que noções, Ãngela? Quais as convicções dos outros eruditos e em quê o seu pai os contradizia?

Ãngela pousou o seu copo de vinho tinto na mesa.

-Vou explicar o mais simplesmente que sei e posso. Os teólogos, os arqueólogos bíblicos, os eruditos como o Dr. Tura, aqueles colegas de faculdade de meu pai na Universidade de Roma., no Instituto Pontifício de Arqueologia Cristã e na Academia Americana em Roma... todos eles, quase sem excepção, mantinham que a fonte fora puramente oral. Acreditavam que os apóstolos de Cristo não haviam contribuído com nada na palavra escrita. Os apóstolos estavam convencidos que o fim do mundo estava próximo, prestes a chegar o reino dos céus, de modo que nem se tinham incomodado em deixar registos escritos dos acontecimentos. Só mais tarde, com a verificação de que o mundo não acabava, tinham sido redigidos os evangelhos. Mas tais obras não tinham uma característica histórica, isto é autêntica, dado representarem Jesus visto através olhos e sentimentos da mais pura fé.

-E seu pai discordava, hem?

-Meu pai argumentava que antes do tempo de Jesus haviam sido já redigidos vários escritos com a noção da posteridade, como é o testemunho da biblioteca Essénia revelada pelos Documentos do Mar Morto. Meu pai pensava convictamente que os discípulos e amigos de Jesus não haviam sido todos pescadores e fabricantes de tendas analfabetos e sem cultura. Alguns, como Jacob, tinham-se até tornado dirigentes da seita cristã. Um desses mais evoluídos, menos certo de que o mundo se fosse acabar, devia, quase de certeza, ter ditado ou escrito as coisas ouvidas a Jesus ou algo sobre a Sua verdadeira vida e Seu ministério. Meu pai costumava até dizer de brincadeira que a grande descoberta seria um diário escrito pelo próprio Jesus. Claro está que não passava de um dito espirituoso, nada levava a que se tivessem tais esperanças. A sua verdadeira esperança residia na descoberta da versão original de Marcos não corrigida pelos doutores da Igreja como o evangelho existente, que sem dúvida foi mais tarde recomposto em nome da ortodoxia. 0 evangelho original de Marcos ou uma fonte original-um livro testemunhal, uma colectânea de sermões, de parábolas-a perdida fonte utilizada por Mateus. Meu pai encarava também a possibilidade de ter sido escrito um qualquer documento romano sobre a morte de Jesus.

Randall, consciente do seu gravador em funcionamento, insistiu: -Mas qual o fundamento para seu pai contradizer a opinião oficial?

-Os outros afirmavam unanimente que quaisquer novos manuscritos do século I só poderiam ser encontrados no Egipto, Jordânia ou Israel, onde o clima seco e o sol de limitada ou nenhuma humidade poderiam preservar antigos pergaminhos ou papiros. Diziam que tal coisa era completamente impossível na Itália devido ao nosso clima húmido, dado que, mesmo que tais manuscritos tivessem sido trazidos para a península itálica, há muito estariam completamente apodrecidos ou se teriam perdido nos incêndios sem conta que haviam devastado Roma nos primeiros tempos do Cristianismo. Meu pai argumentava que muitos objectos e documentos sagrados teriam sido contrabandeados e conduzidos em embarcações de comércio, no primeiro século, desde a Palestina a Itália, com o intuito de os salvarem das destruições durante as frequentes revoltas e destinados a ampararem na fé os muitos convertidos cristãos em Roma e em volta da cidade imperial. Meu pai argumentava também que papiros escritos no segundo século tinham sobrevivido e sido encontrados nas velhas ruínas de Dura-Europus nas margens do Rio Eufrates e em Herculanum, locais que não tinham propriamente climas secos. Acrescentava que dado tais documentos recebidos da Palestina pelos primitivos conversos cristãos serem preciosos, com certeza aqueles que entravam na sua posse os encerrariam em pastas ou bolsas rudimentares de couro, fechando"os hermeticamente em vasos de argila que seriam depois colocados em túmulos subterrâneos, tal como meu pai encontrara nas catacumbas corpos, bálsamos, perfumes, e vasos cheios de documentos, bem preservados. Mas aquilo que desencadeou o clamor de indignação das capelinhas arqueológicas foram as teorias manifestadas por meu pai a respeito do que se saberia sobre Jesus por intermédio desse hipotético documento Q.

-Seu pai tinha teorias novas a respeito de Jesus?

- Sim, novíssimas e radicais. Se um dia descer às Catacumbas de S. Sebastião sob a Via Ápia, fora de Roma, terá oportunidade de ver numa das paredes muitas imagens, provavelmente gravadas no século dois. Entre essas imagens, desenhos gravados mostrando Jesus como o Bom Pastor, transportando ao colo um cordeiro e seguido por um rebanho de ovelhas. Tais desenhos ou gravuras foram desde sempre considerados simbólicos. Mas meu pai teorizava que talvez constituíssem um testemunho literal de Jesus ter sido um pastor e não um carpinteiro. Foi essa a primeira heresia de meu pai. Por outro lado, os eruditos religiosos acreditavam que Jesus limitara as Suas viagens a uma pequena área da Palestina, pouco mais larga do que a área ocupada por Milão ou por Chicago, no seu pais. Acreditavam que se Ele tivesse saído da Palestina os primeiros bispos da Igreja tudo fariam para poderem provar nos seus escritos que Jesus pelo Seu exemplo pessoal era o Salvador do mundo inteiro. Todavia, os primeiros escritores religiosos mantinham silêncio até sobre as deslocações de Cristo.

- E qual era a opinião de seu pai?

- Meu pai, como segunda heresia, insistia que Jesus tinha viajado com mais largueza, em maior extensão, um facto que seria apenas conhecido de um punhado de escolhidos e mantido em segredo no intuito de proteger o Salvador. Indicações de que Jesus saíra da Palestina, deslocando-se muito provavelmente a Itália, tinham sido encontradas em escritos de Paulo, Pedro, Inácio e outros. A terceira heresia dizia respeito aos anos terrenos da vida do Senhor. Meu pai não acreditava que Jesus tivesse morrido nos Seus trinta anos, mas sim muitos anos depois. Para tal meu pai citava um certo número de fontes, tais como os escritos de... não me lembro se de Papias ou de Tertuliano... fontes que diziam Jesus era um jovem para salvar os jovens, um homem de meia-idade para salvar os homens maduros e um velho para proceder à salvação dos velhos... ora um velho nos tempos de Jesus significava um homem de cinquenta anos ou pouco mais.

Randali acabou de beber o vinho que tinha no copo, inverteu a posição da «cassette» com a fita de gravar e continuou o inquérito. -0 Professor Monti especificava onde é que, em Itália, poderia ser encontrado um tal documento?

-Sim, no seu primeiro ensaio, e por várias vezes noutros ensaios posteriores. Sugeria a exploração sistemática de certas catacumbas perto de Roma, ou casas que, em Roma ou arredores tivessem servido de local secreto de reunião aos primitivos cristãos. Apontou até o Monte Palatino. Idealmente, poderiam ter-se esperanças de ser descoberta qualquer biblioteca da casa de um abastado mercador judeu, como tantos que haviam vivido nas vizinhanças de Ostia Antica. Esses judeus tinham sido os cristãos primitivos. Tudo levava a crer que a descoberta de documentos tão importantes deveria ser feita, a sê-lo, em qualquer local perto de um porto de mar, local onde e preferência se radicavam os conversos cristãos entre os mercadores abastados, uma vez que eram os únicos que podiam ter um acesso imediato a quaisquer materiais importados.

-Foi por isso então que o Professor Monti resolveu proceder a escavações em Ostia Antica?

Ãngela Monti concentrou-se durante um momento, respondendo logo a seguir:

-Foi algo de mais preciso. Na verdade além de uma teoria, foi um facto que levou meu pai a começar o seu trabalho há sete anos. Meu pai teorizou que o autor de um tal evangelho básico em Jerusalém poderia ter enviado uma cópia do documento por qualquer discípulo com destino a uma família judaica abastada que vivesse perto de um porto de mar da península itálica. Se essa família tivesse sido convertida ao cristianismo em segredo, poderia muito bem ter escondido o documento na biblioteca familiar. Um facto contribuiu para emprestar solidez à teoria de meu pai. A certa altura ele descobriu na catacumba de S. Sebastião uma cripta onde estavam conservados os ossos de um jovem cristão convertido no século I, com indicações de que esse converso estivera em Jerusalém ou que tivera pelo menos um amigo em Jerusalém, amigo esse que havia sido um centurião, possivelmente a servir a legião no tempo de Pilatos. 0 nome da família do moço encontrava-se inscrito na cripta. Como um detec" tive, meu pai tentou seguir os rastos da família do jovem, e acabou por descobrir que o pai dele havia sido um próspero judeu armador de galeras, que possuía uma vasta residência no litoral, perto de Ostia Antica. Meu pai realizou um estudo da topografia da área - especialmente da zona de uma colina que com o tempo e a erosão se acabara por nivelar com o terreno chão durante o trabalho dos séculos - e ficou satisfeito de verificar a existência de ruínas primitivas nas camadas abaixo da superfície; foi nessa ocasião que solicitou a licença para as escavações ao Dr. Tura.

Depois de ter ultrapassado obstáculo políticos, o Professor Monti pedira emprestado o dinheiro necessário para adquirir a terra onde se preparava para escavar. Segundo a lei